Está en la página 1de 7

El cobre (del lat�n cuprum, y este del griego kypros, Chipre),5?

cuyo s�mbolo es
Cu, es el elemento qu�mico de n�mero at�mico 29. Se trata de un metal de transici�n
de color rojizo y brillo met�lico que, junto con la plata y el oro, forma parte de
la llamada familia del cobre, se caracteriza por ser uno de los mejores conductores
de electricidad (el segundo despu�s de la plata). Gracias a su alta conductividad
el�ctrica, ductilidad y maleabilidad, se ha convertido en el material m�s utilizado
para fabricar cables el�ctricos y otros elementos el�ctricos y componentes
electr�nicos.

El cobre forma parte de una cantidad muy elevada de aleaciones que generalmente
presentan mejores propiedades mec�nicas, aunque tienen una conductividad el�ctrica
menor. Las m�s importantes son conocidas con el nombre de bronces y latones. Por
otra parte, el cobre es un metal duradero porque se puede reciclar un n�mero casi
ilimitado de veces sin que pierda sus propiedades mec�nicas.

Fue uno de los primeros metales en ser utilizado por el ser humano en la
prehistoria. El cobre y su aleaci�n con el esta�o, el bronce, adquirieron tanta
importancia que los historiadores han llamado Edad del cobre y Edad del Bronce a
dos periodos de la Antig�edad. Aunque su uso perdi� importancia relativa con el
desarrollo de la siderurgia, el cobre y sus aleaciones siguieron siendo empleados
para hacer objetos tan diversos como monedas, campanas y ca�ones. A partir del
siglo XIX, concretamente de la invenci�n del generador el�ctrico en 1831 por
Faraday, el cobre se convirti� de nuevo en un metal estrat�gico, al ser la materia
prima principal de cables e instalaciones el�ctricas.

El cobre posee un importante papel biol�gico en el proceso de fotos�ntesis de las


plantas, aunque no forma parte de la composici�n de la clorofila. El cobre
contribuye a la formaci�n de gl�bulos rojos y al mantenimiento de los vasos
sangu�neos, nervios, sistema inmunitario y huesos y por tanto es un oligoelemento
esencial para la vida humana.6?

El cobre se encuentra en una gran cantidad de alimentos habituales de la dieta


tales como ostras, mariscos, legumbres, v�sceras y nueces entre otros, adem�s del
agua potable y por lo tanto es muy raro que se produzca una deficiencia de cobre en
el organismo. El desequilibrio de cobre ocasiona en el organismo una enfermedad
hep�tica conocida como enfermedad de Wilson.7?

El cobre es el tercer metal m�s utilizado en el mundo, por detr�s del hierro y el
aluminio. La producci�n mundial de cobre refinado se estim� en 15,8 Mt en el 2006,
con un d�ficit de 10,7 % frente a la demanda mundial proyectada de 17,7 Mt.8? Los
p�rfidos cupr�feros constituyen la principal fuente de extracci�n de cobre en el
mundo.9?

�ndice
1 Nombres y s�mbolos
2 Historia
2.1 El cobre en la Antig�edad
2.2 Edad Media y Edad Moderna
2.3 Edad Contempor�nea
2.3.1 Estados Unidos
2.3.2 Chile
3 Is�topos
4 Propiedades y caracter�sticas del cobre
4.1 Propiedades f�sicas
4.2 Propiedades mec�nicas
4.3 Caracter�sticas qu�micas
4.4 Propiedades biol�gicas
4.4.1 Precauciones sanitarias del cobre
5 Aleaciones y tipos de cobre
5.1 Lat�n (Cu-Zn)
5.2 Bronce (Cu-Sn)
5.3 Alpaca (Cu-Ni-Zn)
5.4 Otras aleaciones
6 Procesos industriales del cobre
6.1 Miner�a del cobre
6.2 Metalurgia del cobre
6.2.1 Hidrometalurgia
6.3 Tratamientos t�rmicos del cobre
7 Aplicaciones y usos del cobre
7.1 Cobre met�lico
7.1.1 Electricidad y telecomunicaciones
7.1.2 Medios de transporte
7.1.3 Construcci�n y ornamentaci�n
7.1.4 Monedas
7.1.5 Otras aplicaciones
7.2 Cobre no met�lico
8 Productos del cobre
8.1 Fundici�n: bl�ster y �nodos
8.2 Refiner�a: c�todos
8.3 Subproductos de fundici�n y refiner�a
8.4 Alambr�n
8.5 Alambre de cobre desnudo
8.6 Trefilado
8.7 Tubos
8.8 Laminaci�n
8.9 Fundici�n de piezas
8.10 Forjado
8.11 Mecanizado
8.12 Soldadura
8.13 Calderer�a
8.14 Embutici�n
8.15 Estampaci�n
8.16 Troquelado
9 Toxicidad del cobre
9.1 Exposici�n humana
9.2 Exposici�n ambiental
9.3 Toxicidad aguda
9.4 Toxicidad cr�nica
9.5 Mecanismos de toxicosis
10 Reciclado
11 Producci�n y comercio
11.1 Producci�n minera
11.2 Reservas
11.3 Comercio y consumo
12 V�ase tambi�n
13 Notas y referencias
14 Bibliograf�a
15 Enlaces externos
Nombres y s�mbolos
Etimolog�a
La palabra �cobre� proviene del lat�n cuprum (con el mismo significado) y �ste a su
vez de la expresi�n aes cyprium que significa literalmente �de Chipre� debido a la
gran importancia que tuvieron las minas de cobre de la isla de Chipre en el mundo
grecorromano.10?
Siglas y abreviaciones
El s�mbolo qu�mico actual del cobre es �Cu�. Siglos atr�s, los alquimistas lo
representaron con el s�mbolo ? , que tambi�n representaba al planeta Venus, a la
diosa griega Afrodita y al g�nero femenino.11? La raz�n de esta relaci�n puede ser
que la diosa fenicia Astart�, equivalente en parte a Afrodita, era muy venerada en
Chipre, isla famosa por sus minas de cobre.12? El s�mbolo ? guarda a su vez
parecido con el jerogl�fico egipcio anj, que representaba la vida o quiz�s tambi�n
la uni�n sexual.13? Sin embargo, en la mitolog�a grecolatina la divinidad que
presid�a la fabricaci�n de la moneda de cobre era Esculano.
Adjetivo
Las cualidades particulares del cobre, espec�ficamente a lo referente a su color y
lustre, han engendrado la ra�z del calificativo cobrizo. La misma particularidad
del material ha sido empleada al nombrar coloquialmente a algunas serpientes de
India, Australia y Estados Unidos como �cabeza de cobre�.
Historia
El cobre en la Antig�edad

Estatuilla de bronce hallada en Horoztepe (Turqu�a).


El cobre es uno de los pocos metales que pueden encontrarse en la naturaleza en
estado "nativo", es decir, sin combinar con otros elementos. Por ello fue uno de
los primeros en ser utilizado por el ser humano.14? Los otros metales nativos son
el oro, el platino, la plata y el hierro proveniente de meteoritos.

Se han encontrado utensilios de cobre nativo en torno al 7000 a. C. en �ay�n�


Tepes� (en la actual Turqu�a) y en Irak). El cobre de �ay�n� Tepes� fue recocido
pero el proceso a�n no estaba perfeccionado.14? En esta �poca, en Oriente Pr�ximo
tambi�n se utilizaban carbonatos de cobre (malaquita y azurita) con motivos
ornamentales. En la regi�n de los Grandes Lagos de Am�rica del Norte, donde
abundaban los yacimientos de cobre nativo, desde el 4000 a. C. los ind�genas
acostumbraban a golpearlas hasta darles forma de punta de flecha, aunque nunca
llegaron a descubrir la fusi�n.

Los primeros crisoles para producir cobre met�lico a partir de carbonatos mediante
reducciones con carb�n datan del V milenio a. C.14? Es el inicio de la llamada Edad
del cobre, apareciendo crisoles en toda la zona entre los Balcanes e Ir�n,
incluyendo Egipto. Se han encontrado pruebas de la explotaci�n de minas de
carbonatos de cobre desde �pocas muy antiguas tanto en Tracia (Ai Bunar) como en la
pen�nsula del Sina�.15? De un modo end�geno, no conectado con las civilizaciones
del Viejo Mundo, en la Am�rica precolombina, en torno al siglo IV a. C. la cultura
Moche desarroll� la metalurgia del cobre ya refinado a partir de la malaquita y
otros carbonatos cupr�feros.

Hacia el 3500 a. C. la producci�n de cobre en Europa entr� en declive a causa del


agotamiento de los yacimientos de carbonatos. Por esta �poca se produjo la
irrupci�n desde el este de unos pueblos, gen�ricamente denominados kurganes, que
portaban una nueva tecnolog�a: el uso del cobre arsenical. Esta tecnolog�a, quiz�s
desarrollada en Oriente Pr�ximo o en el C�ucaso, permit�a obtener cobre mediante la
oxidaci�n de sulfuro de cobre. Para evitar que el cobre se oxidase, se a�ad�a
ars�nico al mineral. El cobre arsenical (a veces llamado tambi�n "bronce
arsenical") era m�s cortante que el cobre nativo y adem�s pod�a obtenerse de los
muy abundantes yacimientos de sulfuros. Uni�ndolo a la tambi�n nueva tecnolog�a del
molde de dos piezas, que permit�a la producci�n en masa de objetos, los kurganes se
equiparon de hachas de guerra y se extendieron r�pidamente.14?

Estatua en cobre del fara�n Pepy I. Siglo XXIII a. C.


�tzi, el cad�ver hallado en los Alpes y datado hacia el 3300 a. C., llevaba un
hacha de cobre con un 99,7 % de cobre y un 0,22 % de ars�nico.16?17? De esta �poca
data tambi�n el yacimiento de Los Millares (Almer�a, Espa�a), centro metal�rgico
cercano a las minas de cobre de la sierra de G�dor.

No se sabe c�mo ni d�nde surgi� la idea de a�adir esta�o al cobre, produciendo el


primer bronce. Se cree que fue un descubrimiento imprevisto, ya que el esta�o es
m�s blando que el cobre y, sin embargo, al a�adirlo al cobre se obten�a un material
m�s duro cuyos filos se conservaban m�s tiempo.14? El descubrimiento de esta nueva
tecnolog�a desencaden� el comienzo de la Edad del Bronce, fechado en torno a 3000
a. C. para Oriente Pr�ximo, 2500 a. C. para Troya y el Danubio y 2000 a. C. para
China. En el yacimiento de Bang Chian, en Tailandia, se han datado objetos de
bronce anteriores al a�o 2000 a. C.18? Durante muchos siglos el bronce tuvo un
papel protagonista y cobraron gran importancia los yacimientos de esta�o, a menudo
alejados de los grandes centros urbanos de aquella �poca.

El declive del bronce empez� hacia el 1000 a. C., cuando surgi� en Oriente Pr�ximo
una nueva tecnolog�a que posibilit� la producci�n de hierro met�lico a partir de
minerales f�rreos. Las armas de hierro fueron reemplazando a las de cobre en todo
el espacio entre Europa y Oriente Medio. En zonas como China la Edad del Bronce se
prolong� varios siglos m�s. Hubo tambi�n regiones del mundo donde nunca lleg� a
utilizarse el bronce. Por ejemplo, el �frica subsahariana pas� directamente de la
piedra al hierro.

Sin embargo, el uso del cobre y el bronce no desapareci� durante la Edad del
Hierro. Reemplazados en el armamento, estos metales pasaron a ser utilizados
esencialmente en la construcci�n y en objetos decorativos como estatuas. El lat�n,
una aleaci�n de cobre y zinc fue inventado hacia el 600 a. C. Tambi�n hacia esta
�poca se fabricaron las primeras monedas en el estado de Lidia, en la actual
Turqu�a. Mientras que las monedas m�s valiosas se acu�aron en oro y plata, las de
uso m�s cotidiano se hicieron de cobre y bronce.19?

La b�squeda de cobre y metales preciosos por el Mediterr�neo condujo a los


cartagineses a explotar el gran yacimiento de R�o Tinto, en la actual provincia de
Huelva. Tras las guerras p�nicas los romanos se apoderaron de estas minas y las
siguieron explotando hasta agotar todo el �xido de cobre. Debajo de �l qued� una
gran veta de sulfuro de cobre, el cual los romanos no sab�an aprovechar
eficazmente. A la ca�da del Imperio romano la mina hab�a sido abandonada y solo fue
reabierta cuando los andalus�es inventaron un proceso m�s eficaz para extraer el
cobre del sulfuro.19?

V�anse tambi�n: Edad de los Metales y Edad del Cobre.


Edad Media y Edad Moderna
La resistencia a la corrosi�n del cobre, el bronce y el lat�n permiti� que estos
metales hayan sido utilizados no solo como decorativos sino tambi�n como
funcionales desde la Edad Media hasta nuestros d�as. Entre los siglos X y XII se
hallaron en Europa Central grandes yacimientos de plata y cobre, principalmente
Rammelsberg y Joachimsthal. De ellos surgi� una gran parte de la materia prima para
realizar las grandes campanas, puertas y estatuas de las catedrales g�ticas
europeas.19? Adem�s del uso b�lico del cobre para la fabricaci�n de objetos, como
hachas, espadas, cascos o corazas; tambi�n se utiliz� el cobre en la Edad Media en
luminarias como candiles o candelabros; en braseros y en objetos de almacenamiento,
como arcas o estuches.20?

Los primeros ca�ones europeos de hierro forjado datan del siglo XIV, pero hacia el
siglo XVI el bronce se impuso como el material casi �nico para toda la artiller�a y
mantuvo ese dominio hasta bien entrado el siglo XIX.21? En el Barroco, durante los
siglos XVII y XVIII, el cobre y sus aleaciones adquirieron gran importancia en la
construcci�n de obras monumentales, la producci�n de maquinaria de relojer�a y una
amplia variedad de objetos decorativos y funcionales.22? Las monarqu�as
autoritarias del Antiguo R�gimen utilizaron el cobre en aleaci�n con la plata
(denominada vell�n) para realizar repetidas devaluaciones monetarias, llegando a la
emisi�n de monedas puramente de cobre, caracter�sticas de las dificultades de la
Hacienda de la Monarqu�a Hisp�nica del siglo XVII (que lo utiliz� en tanta cantidad
que tuvo que recurrir a importarlo de Suecia).23?
Edad Contempor�nea

Disco de Faraday.
Durante 1831 y 1832, Michael Faraday descubri� que un conductor el�ctrico
movi�ndose perpendicularmente a un campo magn�tico generaba una diferencia de
potencial. Aprovechando esto, construy� el primer generador el�ctrico, el disco de
Faraday, empleando un disco de cobre que giraba entre los extremos de un im�n con
forma de herradura, induciendo una corriente el�ctrica.24? El posterior desarrollo
de generadores el�ctricos y su empleo en la historia de la electricidad ha dado
lugar a que el cobre haya obtenido una importancia destacada en la humanidad, que
ha aumentado su demanda notablemente.

Durante gran parte del siglo XIX, Gran Breta�a fue el mayor productor mundial de
cobre, pero la importancia que fue adquiriendo el cobre motiv� la explotaci�n
minera en otros pa�ses, llegando a destacarse la producci�n en Estados Unidos y
Chile, adem�s de la apertura de minas en �frica. De esta forma, en 1911 la
producci�n mundial de cobre super� el mill�n de toneladas de cobre fino.

La aparici�n de los procesos que permit�an la producci�n masiva de acero a mediados


del siglo XIX, como el convertidor Thomas-Bessemer o el horno Martin-Siemens dio
lugar a que se sustituyera el uso del cobre y de sus aleaciones en algunas
aplicaciones determinadas donde se requer�a un material m�s tenaz y resistente. Sin
embargo, el desarrollo tecnol�gico que sigui� a la Revoluci�n industrial en todas
las ramas de la actividad humana y los adelantos logrados en la metalurgia del
cobre han permitido producir una amplia variedad de aleaciones. Esto ha dado lugar
a que se incrementen los campos de aplicaci�n del cobre, lo cual, a�adido al
desarrollo econ�mico de varios pa�ses, ha conllevado un notable aumento de la
demanda mundial.

Estados Unidos

Producci�n de mineral de cobre entre 1900 y 2004, en el mundo (rojo), EE.UU. (azul)
y Chile (verde).
Desde principios del siglo XIX existi� producci�n de cobre en los Estados Unidos,
primero en M�chigan y m�s tarde en Arizona. Se trataba de peque�as minas que
explotaban mineral de alta ley.25?

El desarrollo del proceso de flotaci�n, m�s eficaz, hacia finales del siglo XIX
permiti� poner en explotaci�n grandes yacimientos de baja ley, principalmente en
Arizona, Montana y Utah. En pocos a�os Estados Unidos se convirti� en el primer
productor mundial de cobre.25?

En 1916 las minas estadounidenses produjeron por vez primera m�s de un mill�n de
toneladas de cobre, representando en torno a las tres cuartas partes de la
producci�n mundial. La producci�n minera baj� fuertemente a partir de la crisis de
1929, no solo por la reducci�n del consumo sino porque se dispar� el reciclaje de
metal. La demanda se recuper� a finales de los a�os 30, volviendo a superar las
minas estadounidenses el mill�n de toneladas en 1940. Sin embargo, esta cifra ya
representaba "solo" la mitad de la producci�n mundial y no llegaba a cubrir la
demanda interna, por lo que en 1941 el pa�s se convirti� por primera vez en
importador neto de cobre.26?

Desde los a�os 1950 hasta la actualidad la producci�n de Estados Unidos ha oscilado
entre uno y dos millones de toneladas anuales, lo cual representa una fracci�n cada
vez menor del total mundial (27 % en 1970, 17 % en 1980, 8 % en 2006). Mientras
tanto, el consumo ha seguido creciendo continuamente y ello ha obligado a importar
cantidades cada vez mayores de metal, super�ndose el mill�n de toneladas importadas
por vez primera en 2001.26?
Chile

La producci�n chilena de cobre se ha multiplicado por cuatro en las dos �ltimas


d�cadas.
En 1810, a�o de su primera junta nacional, Chile produc�a unas 19 000 toneladas de
cobre al a�o. A lo largo del siglo, la cifra fue creciendo hasta convertir al pa�s
en el primer productor y exportador mundial. Sin embargo, a finales del siglo XIX,
comenz� un periodo de decadencia, debido por un lado al agotamiento de los
yacimientos de alta ley y por otro al hecho de que la explotaci�n del salitre
acaparaba las inversiones mineras. En 1897, la producci�n hab�a ca�do a 21 000
toneladas, casi lo mismo que en 1810.27?

La situaci�n cambi� a comienzos del siglo XX, cuando grandes grupos mineros dotados
de este pa�s obtuvieron avances tecnol�gicos que permitieron la recuperaci�n de
cobre en yacimientos de baja concentraci�n, iniciando la explotaci�n de los
yacimientos chilenos.27?

El Estado chileno recibi� pocos beneficios de la miner�a del cobre durante toda la
primera mitad del siglo XX. La situaci�n empez� a cambiar en 1951 con la firma del
Convenio de Washington, que le permiti� disponer del 20 % de la producci�n. En
1966, el Congreso Nacional de Chile impuso la creaci�n de Sociedades Mineras Mixtas
con las empresas extranjeras en las cuales el Estado tendr�a el 51 % de la
propiedad de los yacimientos. El proceso de chilenizaci�n del cobre28?29? culmin�
en julio de 1971, bajo el mandato de Salvador Allende, cuando el Congreso aprob�
por unanimidad la nacionalizaci�n de la Gran Miner�a del cobre.27?30?

[...] por exigirlo el inter�s nacional y en ejercicio del derecho soberano e


inalienable del Estado de disponer libremente de sus riquezas y recursos naturales,
se nacionalizan y declaran por tanto incorporadas al pleno y exclusivo dominio de
la Naci�n las empresas extranjeras que constituyen la gran miner�a del cobre.

Disposici�n transitoria agregada en 1971 al art�culo 10.� de la Constituci�n de


Chile.
En 1976, ya bajo la dictadura militar de Pinochet, el Estado fund� la Corporaci�n
Nacional del Cobre de Chile (Codelco) para gestionar las grandes minas de cobre.27?

La mina de Chuquicamata, en la cual se han encontrado evidencias de la extracci�n


de cobre por culturas precolombinas,31? inici� su construcci�n para la explotaci�n
industrial en 1910;32? su explotaci�n se inici� el 18 de mayo de 1915.33?
Chuquicamata es la mina a cielo abierto m�s grande del mundo34? y fue durante
varios a�os la mina de cobre de mayor producci�n del mundo.35? En 2002, se
fusionaron las divisiones de Chuquicamata y Radomiro Tomic, creando el complejo
minero Codelco Norte, que consta de dos minas a cielo abierto, Chuquicamata y Mina
Sur. Aunque el yacimiento de Radomiro Tomic fue descubierto en los a�os 1950, sus
operaciones comenzaron en 1995, una vez actualizados los estudios de viabilidad
t�cnica y econ�mica.32?

En 1995, se inici� la construcci�n de la mina de Minera Escondida, en la II Regi�n


de Antofagasta, y en 1998 se iniciaron las operaciones de extracci�n. Es la mina de
mayor producci�n del mundo. La Huelga de la Minera Escondida en el 2006 paraliz� la
producci�n durante 25 d�as y alter� los precios mundiales del cobre.36?37? La
producci�n de Minera Escondida alcanz� en 2007 las 1 483 934 t.38? Esta producci�n
representa el 9,5 % de la producci�n mundial y el 26 % de la producci�n chilena de
cobre, seg�n estimaciones para 2007.39?

En las �ltimas d�cadas, Chile se ha consolidado como el mayor productor mundial de


cobre,40? pasando del 14 % de la producci�n mundial en 1960 al 36 % en 2006.41?
V�ase tambi�n: Gran Miner�a del Cobre en Chile
Is�topos

Configuraci�n electr�nica del �tomo de cobre.


En la naturaleza se encuentran dos is�topos estables: 63Cu y 65Cu. El m�s ligero de
ellos es el m�s abundante (69,17 %). Se han caracterizado hasta el momento 25
is�topos radiactivos de los cuales los m�s estables son el 67Cu, el 64Cu y el 61Cu
con periodos de semidesintegraci�n de 61,83 horas, 12,70 horas y 3,333 horas
respectivamente. Los dem�s radiois�topos, con masas at�micas desde 54,966 uma
(55Cu) a 78,955 uma (79Cu), tienen periodos de semidesintegraci�n inferiores a 23,7
minutos y la mayor�a no alcanzan los 30 segundos. Los is�topos 68Cu y 70Cu
presentan estados metaestables con un periodo de semidesintegraci�n mayor al del
estado fundamental.

Los is�topos m�s ligeros que el 63Cu estable se desintegran principalmente por
emisi�n beta positiva, originando is�topos de n�quel, mientras que los m�s pesados
que el is�topo 65Cu estable se desintegran por emisi�n beta negativa dando lugar a
is�topos de cinc. El is�topo 64Cu se desintegra generando 64Zn, por captura
electr�nica y emisi�n beta positiva en un 69 % y por desintegraci�n beta negativa
genera 64Ni en el 31 % restante.42?