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LA HISTORIA DE LOS NÚMEROS: RESUMEN DEL ORIGEN DE LOS NÚMEROS

En este post voy a hablarte de la historia de los números. ¿Cuándo se


inventaron los números? ¿Cuál ha sido la evolución de los números en nuestra
historia?

Las matemáticas tienen un lenguaje universal. El único con el cual nos


podemos entender todos: los números. Por eso hoy quiero contarte
curiosidades acerca de la historia de los números.

¿Cuándo nacieron los números? ¿Cuándo se inventaron los números?

El primer atisbo de número, lo encontramos en la prehistoria. Una marca en un


hueso, representaba al número 1 (un animal cazado). Surgió debido a la
necesidad práctica de contar objetos.

Pero fueron los sumerios los que decidieron darle al número 1 su


independencia. Lo lideraron, representándolo cómo una ficha (un pequeño
cono). Podemos decir si miedo a equivocarnos, que esta pequeña
ficha, cambió el curso de la historia.

En un hueso o un palo sólo se podía añadir (sumar), pero con el uso de estos
conos, también se podía restar … Habían inventado la aritmética!!

En el cuarto milenio antes de Cristo, en Mesopotamia donde abundaba la


arcilla, unos pequeños guijarros representan cantidades numéricas. De esta
forma podían contabilizar sacos de trigo ó de cabezas de ganado.

Entonces en las ciudades, era necesario almacenar y repartir el grano. Tenían


que averiguar cuánto le tocaba a cada uno y esto requería de la
aritmética. Podemos atribuir el invento de las matemáticas a la vida
urbana.

¿Cuándo nació la escritura?

Seguramente fueron los números las primeras cosas que se


escribieron. Los conos se guardaban en bolsas de arcilla que luego se
sellaban. Hacían marcas en la bolsa para saber cuántos conos habían dentro.
El único inconveniente, es que para saber el número, había que romper el
cuenco. Solventaron el problema dibujando los símbolos en una tableta de
arcilla y cociéndola después. Se han encontrado miles de tablillas, donde
los contables sumerios registraban sus cálculos.

En ellas se puede comprobar que a partir del año 2000 a.C., los sumerios
inventan un sistema numérico posicional de base 60. ¿Te suena? Este
sistema sexagesimal, se emplea hoy para medir el tiempo.

¿Hay alguna región en el mundo dónde no se hayan utilizado los números?

Sí. En una región de Australia, los aborígenes Warlpiri no utilizan números.

Sólo tienen una palabra para decir “uno”. A la pregunta de cuántos nietos
tienes, responden con muchos, y los nombran. No han necesitado un sistema
numérico, posiblemente porque había poca gente viviendo en el mismo
lugar. No los han necesitado!

¿Cómo contribuyeron los egipcios al desarrollo de los números?

Al contrario que las tablillas babilónicas, el papiro egipcio resiste poco el paso
del tiempo. Sin embargo, alguno ha llegado hasta nosotros. Los más
importantes son el papiro de Rhind (hacia 1650 a.C.) y el de Moscú (1890
a.C.).

En ellos aparece una colección de más de 100 problemas que nos


muestran una variada información de las brillantes matemáticas egipcias.
Su sistema de numeración era aditivo, de base 10 y no posicional. Los
símbolos para representar las potencias de 10 eran estos:

Los egipcios, al igual que los babilonios, también trabajaban con fracciones,
con partes de la unidad. Pero lo sorprendente, es que sólo utilizaban
fracciones cuyo numerador era la unidad.

El papiro de Rhind incluye una tabla de conversión de partes de la unidad a


estas fracciones, es el equivalente con más de 3000 años de antigüedad de
nuestras tablas de multiplicar, sólo que para trabajar con fracciones.

Historia de los números romanos


El sistema de numeración romano, esas cifras que vemos en muchos
monumentos, no es una herramienta buena para el cálculo. Utiliza letras del
alfabeto y no es posicional. Lo que significa que cada símbolo vale siempre lo
mismo, sin importar donde esté colocado. Con este sistema, era casi
imposible desarrollar algoritmos sencillos para realizar operaciones
elementales como la multiplicación.

En la época del imperio romano, se introduce la barra horizontal sobre los


signos, para indicar que ese número está multiplicado por mil.

Y un rectángulo sin base por encima de la cifra para indicar que ese número
está multiplicado por 100.000 (esto no es muy conocido).

Los romanos no eran buenos en aritmética, no podían serlo con su sistema de


numeración, pero no fueron los únicos, los griegos cayeron en la misma
trampa – no utilizar unos símbolos específicos distintos de las letras de su
alfabeto, para designar a los números – Esto supuso un retroceso en el
desarrollo de la aritmética.

¿Cómo se formaron nuestras números actuales?

La grafía de nuestras cifras actuales, proviene de las cifras gobar, palabra que
siginifica polvo. Hace referencia al polvo fino que los calculadores esparcían
para poder trazar los números con un punzón y efectuar así sus operaciones.

El invento de las nueve cifras y el cero se produjo en la India, allá por el


siglo VI. En la siguiente imagen puedes ver una posible evolución desde la
numeración indo – árabiga hasta la occidental. Se lee de derecha a izquierda.

Con sólo 10 símbolos, podemos expresar cualquier número por muy


grande que sea. Su gran ventaja, es su carácter posicional. Esto significa
que una misma cifra representa distintos valores según el lugar que ocupe.

En el número 2.312 preferiría tener el primer dos si hablásemos de euros. ¿Tú


también?

Con números muy grandes, es mejor expresarlo con la notación científica.


Empleando directamente las potencias de 10.
La distancia de la Tierra a Sirio (la estrella más brillante) es de 81 billones de
km. Es decir, 81 seguido de 12 ceros. Mucho más rápido y mejor expresarlo
así: 81 · 10^12

¿Cuándo surgieron los números decimales?

Hay gente que piensa que los números decimales han sido una herramienta
natural para expresar cantidades no enteras, es decir, cantidades que
contienen partes de la unidad. Nada más lejos de la realidad …

Luca Pacioli, escribe en 1509 la divina proporción, un magnífico tratado sobre


el número áureo, un número irracional con infinitas cifras decimales, sin utilizar
ni una sola vez expresiones decimales. En Europa, estos números todavía
estaban llamando a la puerta de la historia.

El equivalente a nuestra coma decimal es inventado por los árabes a


principios del siglo X. Pero pasarán 600 años hasta que esta técnica se
introduzca en Europa.

Seguro que ahora la idea te parece simple. Te muestro el ejemplo del número
245,36

Al número 245 le añadimos 3 décimos y 6 centésimas partes de la unidad.

Al igual que cada cifra entera representa unos valores según su posición
(potencias de 10), los números decimales pueden representarse como las
fracciones inversas de las potencias de 10.

A finales del siglo XVI, el matemático holandés Simon Stevin dio a conocer en
Europa occidental el denominado método turco de cálculo, y que no es otro que
nuestros números decimales. En aquella época se escribía así: 245º36

Los logaritmos, como tantos otros descubrimientos matemáticos de los últimos


3 siglos, no existirían sin la presencia de los números decimales.

El escocés John Napier, su inventor, los llamó “números artificiales”.