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Por Tim Folger

A
L- ---'
la mayoría de nosotros le
resultaría difícil encon-

trar Mongolia Interior, Jiangx:io Guangdong en un.

mapa. Sin embargo, muchos de nuestros aparatos

de alta tecnología -celulares, laptops y otros cien-

tos- no existirían sin un singular grupo de elemen-

tos que se extrae, a veces ilegalmente, de minas en

esas tres regiones y otras más de China .


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Las tierras raras, como se llaman estos elementos,
se descubrieron a finales del siglo XVIII como
minerales oxidados, de ahí que se llamen "tierras':
En realidad son metales y no son tan raros, solo
están diseminados. Un puñado de tierra de tu
jardín probablemente contenga una pizca, unas
cuantas partes por millón. La más rara de las tierras
raras es casi 200 veces más abundante que el oro.
Pero depósitos lo suficientemente grandes y con- Teléfonos inteligentes
Las tierras raras ayudan a que
centrados como para que valga la pena extraerlos
los teléfonos (y reproductores
por medio de la minería son, esos sí, raros. de MP3) emitan luz y sonido.
La lista de cosas que contienen tierras raras es Imanes de neodimio se en-
cuentran en las bocinas, el
casi infinita. Los imanes hechos con ellas son mu- motor vibrador y los pequeños
cho más potentes que los convencionales, y más auriculares. Los colores de las
ligeros; esa es una razón por la que muchos apara- pantallas de cristal líquido
(LeO, por sus siglas en inglés)
tos electrónicos se han vuelto tan pequeños. Las se producen gracias al europio
tierras raras también son esenciales para una gran (rojo) y al terbio (verde).
cantidad de "máquinas verdes': La batería de un HUGH TUAVEY (RAYOS-X. COLOREADO
A MANO)
Toyota Prius contiene cerca de 10 kilogramos de
lantano, una tierra rara; el magneto de una turbina
de viento grande puede incluir 260 kilogramos o

96 NATIONAL GEOGRAPHIC • JUNIO DE 2011


Teléfonos inteligentes
Las tierras raras ayudan a que
los teléfonos (y reproductores
de MP3) emitan luz y sonido.
Imanes de neodimio se en-
cuentran en las bocinas, el
motor vibrador y los pequeños
auriculares. Los colores de las
pantallas de cristal liquido
(LeO, por sus siglas en inglés)
se producen gracias al europio
(raja) y al terbio (verde).
Hl.IGHT1JRVEY (RAYOS-X, COLOREADO
A MANO)

TIERRAS RARAS 97
Visión militar Escáneres médicos "Máquinas verdes" y mucho más...
La milicia estadounidense El gadolinio también Los autos hibridos no ...como protección contra
también depende de las sirve como agente de existirían sin las tierras los rayos ultravioleta para
minas de China. Los bino- contraste en imágenes raras: ellantano para las ojos y bebidas. El praseo-
culares de visión nocturna de resonancia magnética baterías, los magnetos de dimio, el erbio y el neodi-
(arriba) requieren lanta- (RM), lo que ayuda a que neodimio para los motores mio colorean los lentes de
no, gadolinio e itrio. Los los cirujanos distingan el eléctricos. Una turbina sol; el cerio en el vidrio
magneto s de samario, que tejido enfermo del sano. puede incluir cientos de de las botellas de vino esti-
pueden soportar el calor En la imagen escaneada kilos de neodimio; una mula la absorción de luz
intenso, ayudan a contro- (der.) se destaca un tumor bombilla fluorescente com- Uv. Algunas herramientas
lar los aviones no tripula- cerebral (coloreado en pacta, cantidades mucho motorizadas dependen de
dos Predator y los misiles anaranjado para mayor menores de itrio y terbio. magnetos de neodimio o
de crucero Tomahawk. claridad). de disprosio para reducir
el tamaño de sus motores.

98 NATIONAL GEOGRAPHIC • JUNIO DE 2011


"Están por todos lados. Se
encuentran ocultos a menos que
uno sepa acerca de ellos".
-Karl Gschneidner, metalúrgico

y mucho más ...


...como protección contra
los rayos ultravioleta para
ojos y bebidas. El praseo-
dimio, el erbio y el neodi-
mio colorean los lentes de
sol; el cerio en el vidrio
de las botellas de vino esti-
mula la absorción de luz
UV.Algunas herramientas
motorizadas dependen de
magnetos de neodimio o
de disprosio para reducir
el tamaño de sus motores.

EN SENTIDO DE LAS MANECilLAS DEL RELOJ DESDE ARRIBA: MARK THIESSEN, (4); MID-DELAWARE IMAGING; ORIVE IMAGES, ALAMY
más de neodimio. La milicia estadounidense ne-
cesita tierras raras para binoculares de visión noc-
turna, misiles de crucero y otras armas.
Tu teléfor
"Están a nuestro alrededor -dice Karl Gsch-
neider, experto en metalurgia-o Los fósforos en tierras ra
tu televisor: el color rojo proviene de un elemento
llamado europio. El convertidor catalítico de tu
sistema de escape contiene cerio y lantano. Se en- 30000 toneladas -e
cuentran ocultos a menos que uno sepa de su tituíamos más de 61
existencia, así que la gente no se preocupa por El predominio es
ellos en tanto puedan seguir comprándolos" Hoy diados de los ocher
mucha gente está preocupada. había estado desar
parar las tierras ran
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a que son tan pare
China, que abastece 97% de la demanda de tierras en el mercado mun
raras del planeta, sacudió los mercados globales industrias de tierre
en otoño de 2010 cuando suspendió por un mes Fuerza concentrada de todos los compe
los embarques a Japón durante una disputa diplo- Un imán a base de neodimio Pass cerró en 2002
es muchas veces más po-
mática. En la década siguiente se espera que China tente que uno convencional
lía Interior (región
reduzca de manera constante las exportaciones de ferrita del mismo tama- virtió en la nueva c
de tierras raras para proteger el abastecimiento de ño; este sostiene una llave minas de Baotou ti
inglesa de 30 centímetros y
sus industrias en rápido crecimiento, que ya con- 0.7 kilogramos. Las tierras
rras raras de China,
sumen cerca de 60 % de las tierras raras produci- raras "canalizan" el magne- tor del departamer
das en el país. El temor de una escasez ha elevado tismo inherente del hierro China de Tierras 1
y otros elementos, amplifi-
los precios por los cielos. El disprosio, que se uti- cando su poder de
Baotou ha pagadc
liza en los discos duros, se vende a 467 dólares el atracción. supremacía. Resul
kilo, muy por encima de los 14.93 que costaba tos de alta tecnolc
hace ocho años. En solo dos meses, el verano pa- mente tienen oríg:
sado, el precio del cerio se elevó más de 450 %. Es Las minas de tie
probable que la demanda mundial exceda el abas- mentos radiactivo
tecimiento antes de que termine 2011, explica dice que los aldean
Mark A. Smith, presidente y director general eje- reubicados porque
cutivo de Molycorp, compañía estadounidense No hay señales de que la demanda disminuya. minaron con losre
que reabrió una mina de tierras raras en Mountain Se prevé que en 2015 las industrias consuman las minas cercanas
Pass, California, apenas el año pasado. un estimado de 185000 toneladas de tierras ra- millones de tonelad
"Estamos en medio de una crisis de abaste- ras, 50 % más que el total de 2010. Así que si Chi- parte de ella altam
cimiento, y una muy grave -explica Smith-. Este na se aferra a sus reservas, ¿de dónde obtendrá toda sin tratar.Che
año la demanda será de 55000 a 60000 tonela- el resto del mundo los elementos que se han no se esfuerzapor
das fuera de China y la apuesta más segura de vuelto tan vitales para la tecnología moderna? "El gobierno ha
todos es que este país exportará unas 24000 to- China tiene 48 % de las reservas mundiales; estrictas para prof
neladas. Sobreviviremos gracias a los inventarios Estados Unidos, 13 %. Rusia, Australia y Canadá técnicas, equipos'
de las industrias y a las reservas gubernamentales, también tienen reservas importantes. Hasta los bió Chen en un e
pero creo que 2011 será un año muy, muy crítico años ochenta, Estados Unidos tenía elliderazgo fábricas que no ct
en términos de abastecimiento y demanda': mundial en producción de tierras raras, en gran tección ambiental
medida gracias a la mina de Mountain Pass. por compañías m
Tim Folger escribió acerca del cambio climático en "Hubo un tiempo en que solíamos producir Es posiblequee
Groenlandia en el número de junio de 2010. 20000 toneladas al año cuando el mercado era de sea capaz de regu

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Tu teléfono inteligente probablemente tiene
tierras raras de contrabando de China.
30000 toneladas -explica Smith-. Así que cons- alrededor de Baotou, pero pandillas criminales
tituíamos más de 60 % del mercado mundial': operan docenas de minas de tierras raras muy
El predominio estadounidense terminó a me- contaminantes -y lucrativas- en las provincias
diados de los ochenta. China, que durante años de Jiangxi y Guangdong. Xinhua, la agencia no-
había estado desarrollando tecnología para se- ticiosa oficial de China, informó que los crimi-
parar las tierras raras (lo cual no era fácil debido nales contrabandearon 20000 toneladas de
a que son tan parecidas químicamente), entró tierras raras del país en 2008, casi un tercio de las
en el mercado mundial con gran estruendo. Sus exportaciones totales de tierras raras de ese año.
industrias de tierras raras rebajaron los precios Si tienes un teléfono inteligente o una televisión
de todos los competidores. La mina de Mountain de pantalla plana, es probable que contengan
Pass cerró en 2002 y Baotou, ciudad de Mongo- tierras raras de contrabando provenientes del
lia Interior (región autónoma de China), se con- sur de China.
virtió en la nueva capital de estos elementos. Las "La gente no entiende cuán corrupto es el sis-
minas de Baotou tienen cerca de 80 % de las tie- tema en China, con gente del partido local co-
rras raras de China, según Chen Zhanheng, direc- ludida con los criminales'; explica Alan Crawley,
tor del departamento académico de la Sociedad director ejecutivo general de Pacific Ores Metals
China de Tierras Raras en Pekín. Sin embargo, & Chemicals, compañía comercializad ora de
Baotou ha pagado un precio muy alto por su Hong Kong. Uno de sus colegas fue asesinado
supremacía. Resulta que algunos de los produc- hace 11 años por pandilleros de Guangdong. "La
tos de alta tecnología más benignos ambiental- policía de Hong Kong no puede hacer nada. Los
mente tienen orígenes muy sucios. asesinos huyeron al continente':
Las minas de tierras raras suelen contener ele- Actualmente, el mundo se revuelve para en-
mentos radiactivos como el uranio y el torio. Se contrar otras fuentes de abastecimiento; es posi-
dice que los aldeanos cercanos a Baotou han sido ble que el desarrollo de minas de tierras raras en
reubicados porque sus aguas y cosechas se conta- Estados Unidos, Australia, Rusia y otros países
emanda disminuya. minaron con los residuos de la minería. Cada año, elimine, al paso del tiempo, el negocio de los con-
dustrias consuman las minas cercanas a Baotou producen cerca de 10 trabandistas. Molycorp intenta producir de 3000
eladasde tierras ra- millones de toneladas de agua de desperdicio, gran a 5000 toneladas de tierras raras con las reservas
2010.Asíque si Chi- parte de ella altamente ácida o radiactiva, y casi de mena en su mina de Mountain Pass este año
'de dónde obtendrá toda sin tratar. Chen sostiene que el gobierno chi- y tiene grandes planes de expansión. "La demanda
mentos que se han no se esfuerza por limpiar la industria. actual estadounidense se encuentra entre 15000 y
nología moderna? "El gobierno ha establecido reglamentaciones 18000 toneladas al año -explica Smith-. En prin-
eservas mundiales; estrictas para proteger el ambiente y eliminar las cipio, Mountain Pass podría hacer que Estados
, Australiay Canadá técnicas, equipos y productos obsoletos -escri- Unidos fuera independiente en materia de tierras
ortantes. Hasta los bió Chen en un correo electrónico-o Aquellas raras en algún momento': Según Chen, el predo-
os tenía elliderazgo fábricas que no cuenten con capacidad de pro- minio presente de China en el mercado no forma
ierrasraras, en gran tección ambiental se cerrarán o serán absorbidas parte de sus intereses a largo plazo. "Es obvio que
de Mountain Pass. por compañías más grandes". esta situación es insostenible -destaca-, para la
solíamos producir Es posible que con el tiempo el gobierno chino industria de las tierras raras de China y para
o elmercado era de sea capaz de regular la enorme industria minera la industria de alta tecnología en el mundo': O

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