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Norbert Elias y la historia cultura'l


BORIS BERENZON GORN

Breve bosquejo biográfico sobre la relación entre cultura Vcivilización, tema al que re-
gresaría más tarde. En Breslau, su maestro de filosofía fue e!
Norbert Elias empezó sus estudios universitarios a la edad neokantiano Richard Hónigswald, quien sería a la postre su
de 21 años en la Universidad de Breslau, que era entonces asesor doctoral. Como muchos ambiciosos estudiantes univer-
parte de Alemania. Este periodo comenzó inmediatamen- sitarios' se dio cuenta de que "no podía montar dos caballos
te después de que regresó de la guerra. Elias había entrado al al mismo tiempo"2 y dejó la medicina, la opción preferida de
servicio militar en 1915 Vsirvió en la unidad de comunica- su padre, para concentrarse en la filosofía. Sin embargo,
ciones, primero en Polonia Vluego en el Frente Oeste. Nació más tarde se dio cuenta de que sus conocimientos sobre
el22dejuniode 1897 en la misma Breslau (ahora Wracow, aquella disciplina habían tenido un profundo efecto en su
Polonia) Vfue hijo único de Hermann VSophie Elias. Su pa- acercamiento a la filosofía V, posteriormente, en su cam-
dre fue un manufacturero textil V la familia, de clase media bio a la sociología. Fue el contraste entre la imagen que los
yorigen judío, disfrutó de una posición relativamente aco- filósofos tienen de los humanos como seres dotados de un
modada. El joven Norbert asistió, entre 1907 V1914, ala es- mundo interior de ideas y su experiencia médica sobre e! te-
cuela humani ta Johannes Gvmnasium de Breslau, donde jido viviente, la estructura cerebral y los órganos sensuales,
por primera vez leyó al filósofo Immanuel Kant, así como a los los cuales siempre están en comunicación unos con otros, lo
clásicos de la literatura germana, incluidos Schiller, Goethe que lo llevó a considerar a los hombres como fundamental-
y Heine. En la escuela se había despertado su ambición de mente interdependientes. "La discrepancia -escribió-
convertirse en académico, pero era consciente de que por entre la imagen filosófica e idealista de! hombre y la anató-
ser judío ésa no sería una tarea fácil. Más tarde recordaría mica y fisiológica me inquietó por muchos años."J
haber dicho en clase, cuando tenía unos quince años, que Quien fuera su asesor doctoral, Hbnigswald, representó
soñaba con ser un profesor universitario, y un compañero la segunda persona -la primera fue su padre-- que, según el
lo interrumpió para decirle: "esa carrera te fue negada desde propio Elias, le enseñó cómo pensar. Norbert Elias lo recuer-
el nacimiento". 1 da como un hombre autoritario, intolerante con los tontos,
En 1918 inició sus estudios universitarios; la medicina y con las modas pasajeras y con la especulación, implacable
la filosofía fueron sus principales intereses. Había cursado y trabajador, que le dio "la confianza de que a través de la re-
algunos semestres de filosofía en Freiburg y Heidelberg, flexión uno puede descubrir algo nuevo y cierto".4
bajo la tutoría de Heinrich Rickert, Karl Jaspers y Edmund En su tesis doctoral Idee un Individuum: Eine Kritische
~usserl. Fue precisamente en un trabajo de seminario para e! Untersuchungzum Begriffder Geschichte, concluida en 1924,
jOven Jaspers donde examinó las ideas de Thomas Mann
- 1 Norbert Elias, Rejlections onaUfe, Cambridge, 1994, p. 12.
2Ibw.., p. 86.
3Ibw.., p. 88.
4Ibw.., p. 92.

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procesos de larga duración como los de la formación del Es-


tado, del desarrollo del conocimiento, de urbanización, del
crecimiento de la población... "6 Pero fue, sin duda, a partir
de un encuentro con el trabajo de Cassirer cuando Elias de-
sarrolló la noción de que

Uno debe empezar por pensar acerca de la estructura del


todo para poder entender la forma de las partes individua-
les. Estos ymuchos otros fenómenos tienen una cosa en co-
mún, por más diferentes que puedan ser entre ellos en otros
aspectos: para entenderlos es necesario dejar de pensar en tér-
minos de sustanciassolas yaisladas yempezar apensaren térmi-
nos de relaciones y funciones. 7

Una influencia similar tuvo Cassirer en otros destaca-


dos pensadores, incluidos Kurt Lewin, Edward Sapir, Claude
Lévi-Strauss y, más recientemente, Pierre Bourdieu.
Al perseguir lo que este punto implicaba, Elias, en se-
gundo lugar, desarrolló una actitud profundamente crítica
respecto a lo que él concebía como entendimiento filosó-
fico de los seres humanos individuales, entendimiento que
-decía- ha seguido ejerciendo una influencia poderosa
en el pensamiento sociológico. En 1969, escribió:

La concepción del individuo como hombre ensimismado,


una palabra dentro de él mismo que esencialmente existe casi
independientemente del gran mundo exterior, determina la
imagen del hombre en general. Cada ser humano es visto de
la misma forma como un hombre ensimismado; su núcleo, su
se perciben cuatro posturas cruciales para su pensamiento so- ser, su verdadero ser aparece del mismo modo como algo divi-
ciológico futuro. dido dentro de él por una pared interior de todo lo exterior,
En primer lugar, Elias, como desde entonces muchos incluyendo a cada ser humano. 8
otros estudiantes de su tiempo, escribía su tesis influido por
la demostración de Ernest CassirerS de que los científicos Toda su vida, Elias continuó discutiendo esta concep-
habían dejado de ver el mundo en términos de sustancias ción de individualidad e identidad humana que a su juicio
para entenderlo en circuitos de relaciones. Sin embargo, el persistía en la estructura de casi todo el pensamiento socio-
entendimiento filosófico de Cassirer sobre el relacionismo lógico, a pesar de la aceptación explícita del argumento en
no fue lo suficientemente lejos para Elias, porque aquél tenía apariencia obvio de que la identidad individual se construye
aún una comprensión muy pobre de los contextos sociales socialmente. Y, aunque no se sabe si leyó el siguiente pasa-
e históricos de los objetos de estudio científico-sociaL Cassi- je de una obra de Marx, la posición de Elias era esencialmente
rer -argumentaría Elias más tarde- seguía desdeñando la de las dieciséis tesis de Feuerbach de Marx: "... la esencia
justo las preocupaciones que definen el campo de la socio-
logía: "tratar con sucesos reales, tales como luchas de poder 6 R. Kilminster yC. Wouters, "From Philosophy to Sociology: Elias and
entre grupos humanos, como ciclos de violencia ... o con the Neo-Kantians (a Response to Benjo Maso)", en Theory, Culture and
Society, vol. 12, 1995, p. 101.
5 E. Cassirer, Substance and Funcrion and Einstein's Theory of Relarillity, 7 Norbert Elias, The Society of Individual, Oxford, Blackwell, 1987, '1

W. C. Swabey yM. C. Swabey (trads.), Nueva York, Dover, 1953; Philosophie p.19.
der Sym/JoUsche Formen l. Die SfJrache, Berlín, Bruno Cassirer, 1923. B Norbert Elias, El fJroceso de la cillilizacióTl, p. 244.

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humana no es una abstracción inherente a cada individuo. Sin embargo, Benjo Maso arguye que éste era un punto
En su realidad es el conjunto de las relaciones sociales".9 que los neokantianos mismos, incluidos Cassirer yHonigs-
En tercer lugar, desarrolló un acercamiento a las ideas, wald, habían sostenido, y sugiere que era imposible que
al pensamiento y al conocimiento que más tarde aplicaría a la Honigswald hubiera rechazado el concepto de que las cate-
estructura de la personalidad y a la vida social, asabiendas de gorías del pensamiento son aprendidas. Que Elias quisiera
que cualquier estado de cosas puede entenderse como algo ir más allá de decir que las categorías del pensamiento eran
surgido en una etapa más temprana; de esta manera el pen- anteriores a la experiencia yde analizar la formación histó-
samiento humano puede verse históricamente como un cam- rica ysocial de esas categorías no parece haber sido el nudo
po constituido por etapas, secuencias y procesos de desarro- de la controversia. El problemadebió de habersido más com-
llo. Así, más tarde escribiría: "lo que estaba tratand~ de esa plejo. La interpretación de Maso es, sin embargo, que Honigs-
forma en 1922-1924 era claramente --como lo es ahora- wald hubo de considerar eso como un ataque a la misma
el orden peculiar de los procesos de larga duración y su dife- noción de a primi, que era un elemento central de la filosofía
rencia del orden normado de la naturalezafísica, como un tipo neokantiana y que no podía aceptar la posición de Elias.
de marco para la historia humana". 10 También pudo haber sido un caso de malentendido mutuo
Por último, y en parte como una consecuencia de esta y que, simplemente, Honigswald sostuviera que el intento
línea de pensamiento, Elias tuvo una seria discusión con de establecer la validez de las ideas era inherente a todo el
Honigswald acerca de las bases de su argumento en la te- pensamiento humano, de manera que, si bien el criterio para
sis; en virtud de ello eliminó los pasajes ofensivos para que establecer la validez de las ideas era aprendido, el principio
Honigswald permitiera que la tesis fuera aceptada. La natu- de validez (Geltung) no lo era, yque Elias hubiera entendido
raleza de la discusión no resulta del todo clara y es materia que esto también estaba sujeto a variación histórica.
de intenso debate. I I Elias recordaba que esta controversia En cualquiera de los casos, el efecto fue que a Elias le fue
tenía que ver con la noción kantiana de verdad a priori, vedada cualquier carrera futura en la filosofía, pues no había
categoría del pensamiento no derivada simplemente de la ninguna perspectiva de que Honigswald lo apoyara como
experiencia, pero necesaria para aprehender la experiencia. supervisor del segundo doctorado alemán, la Habilatations-
Elias sintió que los neokantianos veían estas categorías schrift, que era requisito para obtener un puesto universi-
nucleares del pensamiento como si estuvieran fuera de la tario permanente. Cuando Elias terminó su tesis, a la edad
sociedad yde la historia, como si poseyeran ensímismas una de 26 años, sus padres padecían una crisis financiera debido
validez eterna ydecía que sus críticas aesta concepción eran a los efectos de la inflación en sus ahorros y él debió trabajar
lo que Honigswald no aceptaba. para apoyarlos durante dos años, en una fábrica de artículos
de metal, vendiendo pipas. Cuando el nuevo reichsmark
No podía seguir ignorando este hecho -escribió Elias-- que ayudó a poner la inflación bajo control, sus padres no necesi-
todo lo que Kant consideraba como superior a todas las limi- taron más de su ayuda, ysus pensamientos regresaron al es-
taciones del tiempo y como antecedente de la experiencia, tudio. Mientras Elias estaba en Heidelberg, Jaspers le había
ya fuera la idea de conexiones causales o del tiempo o de las hablado de Max Weber; además, "sus experiencias en la
leyes naturales y morales, juntocon las palabrasquefueran con guerra y en la fábrica le despertaron el deseo de acercarse
ellas, tenía que ser aprendido de otras personas para poder a un campo de estudio conectado a experiencias reales de la
estar presente en la conciencia del ser humano individual. 1Z vida",13 así que un giro a la sociología parecía el paso obvio.
Había vendido algunos cuentos a un periódico yprevió que
9 K. Marx y F. Engels, La ideolog(aAlemana (varias ediciones). podría mantenerse como periodista.
10 Norbert Elias, Reflecrions ona Ufe, Cambridge, 1994, p. 101.
11 B. Maso, "Elias and the Neo-Kantians: Intellectual Backgrounds oí
TheCiviüzing Process", en Theary, CultureandSociety, vol. 12,1995, pp. 43-79.
]. Goudsblom, "Elias and Cassirer, Sociology and Philosophy", en Theary, La transferencia de su biografía a su pensamiento
Culture and Society, vol. 12, 1995, pp. 121-126. R. KilminsteryC. Wouters,
"From Philosophy to Sociology: Elias and the Neo-Kantians (a Response to
Benjo Maso)", en Theary, Culture and Society, vol. 12, 1995, pp. 98-133; Elias siguió una tradición que incluíaaAugusto Cemte, Car-
- B. Maso, "The differential layers oí The Cilliüzing Process: a response to los Darwin yCarlos Marx, ycultivó una gran sociología neo-
Goudsblom and Kilminster and Wouters", en Theary, Culture and Society,
vol. 12, 1995, pp. 127-145.
12 lbid., p. 91. 13 ¡bid., p. 35.

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evolucionista; fue el punto intermedio entre el evolucio- la obra literaria y los análisis sociológicos dentro de obras
nismo de la antropología social clásica y el estructuralismo literarias.
de Claude Levi-Strauss. Elias admitió sentirse como un mar- Norbert Elias es claramente un estudioso interdiscipli-
ginado entre los sociólogos y usaba un modelo establecido nario por su acercamiento a la sociología orientada hacia la
ymarginal en varios de sus escritos. Los criterios de cambio y historia yde la historia universal con una base empírica. Con-
modificación de las sociedades, así como las relaciones en- forme a las ideas esbozadas en su tesis doctoral ybajo la supo-
tre las distintas disciplinas sociales son preocupaciones que sición de que los conceptos están históricamente condicio-
se exhiben en la señalada presencia e importancia de la his- nados, recurre a la literatura y a la ciencia para emprender
toria yde la literatura en su idea de la cultura. Estos mismos la investigación de la vida diaria como un objeto de estudio
elementos son de suma importancia en su análisis del pro- científico. Quizás radique aquí su mayor contribución a la
ceso de la civilización. Son, pues, las relaciones entre lite- historia. Su teoría infiere una concepción particular del cam-
ratura, historia y sociedad las que marcan el desarrollo de biode largaduración como un avance de coacciones sociales,
su sociología. basadas en el análisis de procesos de civilización y forma-
Desde un principio, Elias reconoció las consecuencias ción del Estado; pero las preocupaciones de Norbert Elias
desastrosas de la separación de la sociología de la historia y respecto al dilema metodológico del individuo/todo o del
criticó la historiografía tradicional y la sociología ahistórica yo/nosotros lo inducen a una investigación de la vida diaria y
del siglo XX investigando el desarrollo de la historia como un la cultura.
proceso no intencional. En sus indagaciones se opone de ma- Elias ve al individuo como el punto de partida empírico
nera directa a la teoría clásica del progreso, de manera que para toda la sociología fundamentada. Sin embargo, debido
su crítica al estadio funcionalista lo lleva a proponer el estu- a que dicho individuo está incrustado en un historicismo no
dio históricode las sociedades como configuraciones interde- empírico, la sociología necesita reubicarse dentro del enten-
pendientes. Trascendiendoel ámbito meramente nacionalista dimiento de los procesos y más cerca de la historia material
de las investigaciones sociales, Elias establece importantes y cultural. En este sentido, Norbert Elias brinda un impor-
matrices teóricas para el examen de una sociedad globaliza- tante apoyo para reestablecer el estudio de las categorías de
da. La revaloración histórica, el replanteamiento de las no- lo público y lo privado, lo cual puede observarse más concre-
ciones de tiempo y espacio, en sus estudios de los procesos tamente en Sociología fundamental (Fundamental Sociology ),
sociales, es complementada por la presencia activa de la lite- de 1992, donde asigna lugar especial asu concepto de la vida
ratura en sus obras. Ejemplo del propósito de analizar las sen- diaria como expresión general del proceso social, conside-
sibilidades sociales por medio de la literatura es su libro El rando la transición al capitalismo como el periodo en el cual
destinodelalíricaalernanadelbarroco.Entrelatradicióncartesana emergió la modernidad. La interpretación de la génesis de
y la tradición burguesa (The Destiny of the Baroque German la modernidad nos lleva al proceso de pacificación social, que
Lyric. Between the Courtly Tradition and the Bourgeois Tra- culmina con la centralización del poder político en el Esta-
didan) , originalmente publicado en Merkur, en 1987. En esa do absolutista. La sociedad, representada por el Estado, es
obra, Elias examina el arte barroco y el clasicismo posterior una fuerza externa que impone nuevas formas de conduc-
dentro del marco de la "sociedad cortesana", especificando ta a los individuos y lleva esencialmente al autocontrol de
las sensibilidades respecto al lenguaje educado, la galantería impulsos. En la reubicación de la sociología en los proce-
y la ingenuidad humorística del arte barroco en la sociedad sos de entendimiento de la historia cultural, las variables
alemana. individuales o mentales son todavía relevantes, junto con su
Si, por un lado, Elias reconstituye el estudio histórico interacción con las variables sociales. Los conceptos de ac-
para la interpretación sociológica, por el otro define inter- titud y la estructura social de la personalidad son la clave en
acciones entre la literatura y la sociología. En sus trabajos se la relación entre el yo y el nosotros. Lo anterior ha llevado
mencionan cuatro aspectos de la compleja interrelación en- a algunos analistas adefinir laobradeNorbert Eliascomo una
tre sociología y literatura: la literatura como ilustración de síntesis de la perspectiva estructuralista y del individualis-
proposiciones teóricas en el camposociológico; el uso de "sub- mo metodológico. Las definiciones quizá son lo de menos; su
literatura" (libros de etiqueta, de buenos modales yformali- aporte metodológico queda en todo caso expuesto.
dades) como un elemento central en su búsqueda histórica Son la cultura y la civilización los temas que abarcan la
del código moral, el escrutinio de los orígenes sociales de mayor parte de la obra de Norbert Elias. Casi todos sus tra-

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bajos pueden ser considerados como variaciones del tema de Explorar estrategias de investigación específicas de la
I los procesos de la civilización y la cultura. Desde The Courdy teoría de Elias, que conecta la tardía diferenciación musi-
j Societ.y, de los años treintas, hasta The Civilizing Process, de cal de Mozart con la sublimación -también manifiesta en
1969, Elias trata el nivel macrosociológico en su estudio de los el tango o el bolero-, nos lleva al concepto de sublima-
mecanismos feudales y las condiciones sociales en el Esta- ción, que es mostrado como esencial-necesario-- en la
do moderno, yel microsociológico en su análisis de relaciones más amplia conjunción con el cambio de aquel composi-
de poder entre individuos y autocontrol, como internaliza- tor a Viena, su rompimiento con el arzobispo de Salzburgo
ción en la conciencia de formas externas de control. Todo y su emancipación de Leopold Mozart a partir de su matri-
ello en el marco del debate de los años noventas sobre la cul- monio con Constanze. Ejemplos musicales de La flauta má-
tura ylacivilización, despojado ya del chovinismo que carac- gica, compuesta en 1791, serán empleados para ilustrar los
terizó la discusión entre estudiosos franceses yalemanes casi diferentes puntos de Elias relativos al entendimiento de la
a la vuelta del siglo. sublimación como ruptura simultánea de un conjunto de có-
digos formales impuestos externamente y un reacomodo
y un nuevo crecimiento de un orden interno autónomo ro-
De la flauta mágica a la da~a, el bolero y el tango deado por una unificación abstracta, continuidades deseon-
como símbolos culturales textualizadas y aplicaciones musicales a situaciones especí-
ficas y flexibles.
Un clarín se oye ... PeUgra la Patria ... La sociología figuracional representa un reto impor-
y al grito de guerra los hombres se matan,
tante para los acercamientos convencionales en el estudio
cubriendo de sangre los campos de Francia.
Hoy todo ha pasado, renacen las plantas ... de la música y la danza, y de la ejecución de las artes en ge-
un himno a la vida los arados cantan. 14 neral. En lugarde conceptos aislados como inspiración, genio,
) grandes maestros, obras de arte, opiniones bipolares como
Norbert Elias murió todavía trabajando, en Amsterdam, el arte y sociedad yanálisis estático de estilos yestructuras den-
primero de agosto de 1990. Tres libros suyos más se han pu- tro de categorías establecidas de forma cronológica (me-
blicado después de su muerte: La teoría del símbolo -que se dieval, renacentista) o regional (oriental/accidental), se nos
interesa en los procesos de larga duracióndel desarrollo huma- alienta a examinar los procesos de comportamiento huma-
no, caros a Elias en sus últimos años--, Reflection on aLife y no relativos a la creación y la transmisión del conocimien-

) Mozart: Portrait ofa Genius.


Mozart: Portrait ofaGenius, al igual que The Rationaland
to, y las actividades de productores yconsumidores de arte
dentro de círculos intersecantes de contrato social.
Social Foundations afMusic, de Weber, constituye un trabajo Debido a la naturaleza del proceso civilizador, un alto va-
incompleto. Como tal, está repleto de contradicciones inter- lorcognoscitivo es adherido a ciertas formas de arte, mientras
nas. Sin embargo, como la de Weber, la obra inconclusa de que otrassondesaprobadas o marginadas. Juicios de valor, cri-
Elias esboza un programa de investigación extremadamente terio estético subjetivo y abstracciones filosóficas tienden a
;1
profundo en la historia de la música, como búsqueda de sím- dominar el campo de investigación, hasta determinar lo que
bolos oevidencias culturales; dicho ensayo nos llevade la mano debe y lo que no debe ser estudiado ycómo han de efectuar-
aalgunaspreguntasque Elias dejósinrespuesta, como parejem- se las investigaciones. De ahísurge una pregunta importante
plo ¿cuál es el papel del tango, el guapango y el bolero?, 15 en interesada en el problema de nuestra propia estética y de

II contraposición a la música clásica.

14 Letra de Alfredo Le
15
Pera y música de Pettorosi yGardel.
El tango, el bolero y el huapango, literaria, social y musicalmente,
los factores emocionales, que están olvidados (pero palpa-
blemente presentes), en el modo enque estudiamos las artes.
La discusión se enfocará en lo siguiente: 1) procesos de larga
constituyen uno de los fenómenos más apasionantes y universales de nues- duración, 2) comunicación simbólica, 3) civilización ybús-
I
tro siglo. Pese a su origen marginal y estrictamente localizado en América queda del estímulo, 4) procesos civilizadores y5) cultura po-
Latina, su difusión y trascendencia los han convertido muy pronto en s(m-
bolos y emblemas. El misterio y la belleza de su música, la turbulencia de su
pular como un problema histórico.
danza, la auténtica poesía popular que rezuman sus letras junto al esplendor Los trabajos de Norbert Elias nos ofrecen una guía pa-
del canto de Carlos Gardel, Agustín Lara o Toña la Negra no son ajenos a la ra sintetizar y comparar los muy complejos conceptos de
historia. Las figuras y las directrices de las letras, de especial perspicacia yfres-
cura, tienen el mismo significado que La flauta mágica de Mozart vista desde cultura y civilización y para examinar su sociogénesis his-
la perspectiva de Elias. tórica.•

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