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No 20/2006

6,50 €

Aprender
a hablar
• Hippolite-Marie Bernheim
• Las claves del altruismo
• La erradicación
de los recuerdos
• Percepción intuitiva
• Parámetros indicativos
de neurodegeneración
• El mal sagrado
de Dostoievski
00020
Septiembre/Octubre 2006

9 771695 088703
SUMARIO
Septiembre / Octubre de 2006
Nº 20

30 Primeros pasos
en el desarrollo del habla
Sabine Kersebaum
La lista de expresiones con que los niños
rompen a hablar está encabezada por
“mamá” y “papá”. ¿Qué pasos se dan
en la adquisición del lenguaje?

36 Tardos en hablar
Christina Kauschke
Son niños sanos y se desarrollan con absolu-
ta normalidad. ¿Por qué, no obstante, tienen
dificultades para aprender su lengua materna?

50 Percepción intuitiva
Günther Knoblich y Michael Öllinger
La percepción intuitiva de la solución
de los problemas tiene que ver con una
aproximación a los mismos desde
una perspectiva diferente.

58 Las claves del altruismo


Nicolas Guéguen
Según experimentos científicos recientes,
los comportamientos altruistas se pueden
estimular (o inhibir) a discreción con peque-
ños detalles: una sonrisa o el ejemplo
de un amigo compasivo.

68 La erradicación de los recuerdos


R. Douglas Fields
La memoria a largo plazo de los recuer-
dos desagradables podría borrarse con
la administración de ciertos fármacos en
el momento adecuado durante la evocación
de la situación traumática.

80 Parámetros indicativos
de neurodegeneración
Vicente Molina
Con determinados tratamientos farmacológi-
cos, los pacientes con esquizofrenia podrían
perder materia gris cerebral en exceso.

84 El mal sagrado de Dostoievski


Sebastián Diéguez
La obra de Dostoievski está constelada de
signos que revelan la enfermedad que pade-
cía: la epilepsia. Sus personajes manifiestan
síntomas bien conocidos, como “el aura
estática”, que suscita la impresión de tocar
durante algunos segundos lo absoluto divino.
SECCIONES
11 Oscilaciones talamocorticales
durante el sueño ENCEFALOSCOPIO

5
Angel Núñez Dos idiomas, dos mentes.
Durante el sueño, el electroencefalograma Trazador de Alzheimer. Verlo,
asirlo. El cerebro despecha-
registra diferentes actividades oscilatorias. do. ¿Por qué no podemos ha-
El estudio de los mecanismos de generación cernos cosquillas? Mejor que
del electroencefalograma nos descubre el a solas. ¿Por qué algunos
funcionamiento del sistema nervioso central. futuros padres sufren unos
síntomas propios del emba-
razo, tales como vómitos y
náuseas?

16 Sincronización neuronal RETROSPECTIVA


Andreas K. Engel, Stefan Debener
8
Hippolite-Marie Bernheim (1837-1919)
y Cornelia Kranczioch
Crítica del concepto de hipnotismo de Charcot
¿Cómo decide el cerebro que algo resulta y psicoterapia sugestiva
interesante? Los nuevos datos demuestran
que las neuronas descargan de manera con- ENTREVISTA
junta y con una secuencia rápida para atraer
41
Ria De Bleser y Michel Paradis:
la atención de la conciencia.
Ventajas del plurilingüismo

22 Una nueva imagen del hombre


Thomas Metzinger
Comienza a configurarse una nueva discipli-
na que estudia la ética de las neurociencias y
las bases neurocientíficas de la moral.

26 Acotaciones epistemológicas MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD


al problema mente-cerebro
44
Neurología de la re-
Michael Esfeld y Michael Herzog lación social. ¿Con
quién nos compara-
Durante siglos era incumbencia de los filóso- mos? Aromaterapia
fos investigar nuestro mundo interior. A esa
tarea se han apuntado hoy los neurocientífi-
cos, con su instrumental experimentador.

62 Siempre guiados por las antenas


Paul F. M. J. Verschure, Tim C. Pearce,
Bill S. Hansson y Eric Chanie
Se prepara un robot volador que se orienta
SYLLABUS
olisqueando el entorno. En un futuro inmedia-
89
Neurodidáctica
to, estará capacitado para detectar de forma Pedagogos y políticos esperan de la investigación cerebral
autónoma incendios forestales y contamina- indicaciones prácticas para mejorar la enseñanza en la es-
ciones del entorno. Se construye a imagen cuela. ¿Qué nos puede aportar esa línea de investigación?
de cierta mariposa nocturna que posee el
sentido del olfato más fino del reino animal.

76 Dopaje mental
Stephan Schleim
Ciertas píldoras, que prometen una vida más
intensa, pueden dar lugar a alteraciones LIBROS
somáticas. Conviene aclarar conceptos y
92
Neurociencia: génesis
mantener cierta prevención ante los intereses
de los laboratorios farmacéuticos.
COLABORADORES DE ESTE NUMERO
ASESORAMIENTO Y TRADUCCIÓN:

IGNACIO NAVASCUÉS: Sincronización neuronal, Percepción intuitiva;


DIRECTOR GENERAL I. NADAL: Una nueva imagen del hombre, Acotaciones epistemológicas
al problema mente-cerebro, Las claves del altruismo, Syllabus;
José M.a Valderas Gallardo
F. ASENSI: Primeros pasos en el desarrollo del habla, Tardos en hablar,
DIRECTORA FINANCIERA Entrevista; JUAN AYUSO: Neurología de la relación social, ¿Con quién
Pilar Bronchal Garfella nos comparamos?; ANGEL GONZÁLEZ DE PABLO: Aromaterapia, Dopaje
EDICIONES mental; ALEX SANTATALA: Siempre guiados por las antenas; DAVID
COSTA: La erradicación de los recuerdos; LUIS BOU: Dos idiomas, dos
Juan Pedro Campos Gómez
mentes, Trazador de Alzheimer, Verlo, asirlo, El cerebro despechado, ¿Por
Laia Torres Casas qué no podemos hacernos cosquillas?, Mejor que a solas, El mal sagrado
PRODUCCIÓN de Dostoievski; J. VILARDELL: ¿Por qué algunos futuros padres sufren
M.a Cruz Iglesias Capón unos síntomas propios del embarazo, tales como vómitos y náuseas?
Albert Marín Garau
SECRETARÍA
Purificación Mayoral Martínez
ADMINISTRACIÓN
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SUSCRIPCIONES
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Olga Blanco Romero

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f S. A. Muntaner, 339 pral. 1.a
08021 Barcelona (España)
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Gehirn & Geist


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ENCEFALOSCOPIO

Dos idiomas, dos mentes


M uchos individuos bilingües dicen sentirse personas distintas según el idioma en
que se estén expresando. Un estudio reciente da pábulo a tal aserto.
Nairán Ramírez Esparza, doctorando de la Universidad de Texas en Austin, ha
cartografiado los rasgos de personalidad de 225 sujetos bilingües en español y en
inglés, residentes en EE.UU. o en México, mientras éstos respondían a preguntas
formuladas en uno y otro idioma. Ramírez Esparza y sus colegas apreciaron tres
diferencias importantes: los sujetos, al usar inglés, eran más extravertidos, más
complacientes y responsables que al usar español.
Se había demostrado anteriormente que los individuos biculturales pueden adoptar
roles diferentes en función de circunstancias ambientales. Pero los nuevos resultados
indican que el propio carácter puede metamorfosearse. Según Ramírez Esparza,
“al mostrar que puede haber cambios en la personalidad —aunque sean modes-
tos— motivados por algo tan sutil como el lenguaje que se está hablando, se sugiere
que la personalidad es más maleable de lo que generalmente se supone”. El cambio
de idioma no va a convertir a un ratón de biblioteca en la estrella de las fiestas, pero
aun así, los cambios resultan perceptibles.
Los investigadores lograron evitar que diferencias entre las traducciones de las
preguntas pudiesen constituir factores de confusión, y todos los probandos domi-
naban ambos idiomas con fluidez. “La importancia de los resultados reside en que
documentan la naturaleza contextual de la personalidad”, opina Daniel Heller, pro-
fesor de psicología en la Universidad de Waterloo en Ontario, que no intervino en la
investigación. “Los EE.UU. se están volviendo cada vez más biculturales y bilingües”
—señala Ramírez Esparza— “y por eso es importante que empecemos a comprender

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mejor las mentes de las personas anficulturales”.
—Matthew Hutson

Trazador de Alzheimer
E s posible que algún día se utilice un nuevo trazador radiactivo para pronosticar si una persona caerá víctima de la enferme-
dad de Alzheimer.
Los cerebros de los pacientes de Alzheimer suelen hallarse repletos de placas de la proteína beta-amiloide y de ovillos o
marañas de proteína tau. Aunque existen trazadores radiactivos para las placas beta-amiloides, se muestran incapaces de
discriminar entre tejidos sanos y patológicos, afirma Gary Small, de la Universidad de California en Los Angeles. Small y sus
colegas realizaron una serie de tomografías por emisión de positrones en las que utilizaban un compuesto sintético radiactivo,
denominado FDDNP, que se adhiere a las placas y a los ovillos. Investigaron a 60 sujetos, algunos de estado mental “normal”
y otros con deficiencias cognitivas leves o con Alzheimer. Cuanto mayores eran los problemas de cognición del individuo, más
claramente se apreciaba el trazador en el cerebro, en ciertos patrones de signatura.
En escaneos de seguimiento efectuados a 12 individuos dos años después, quienes acusaban mayor deterioro de sus facul-
tades mentales mostraban mayor acumulación del trazador, lo que sugiere su posible valor predictivo. Según Mony de Leon, de
la Universidad de Nueva York, los resultados son alentadores para el diagnóstico de la enfermedad de Alzheimer y la prognosis
de su progresión. Por otra parte, la predicción del momento en
que se declare la enfermedad puede resultar más complicada,
porque ignoramos cómo se comportan las placas y ovillos en
personas sanas o en sujetos con otras enfermedades.
En otros experimentos se están identificando factores que
podrían contribuir al pronóstico del avance de la enfermedad.
Por ejemplo, Nikolaos Scarmeas, de la Universidad de Colum-
bia, y colegas han informado recientemente al respecto de
312 nuevos pacientes diagnosticados de Alzheimer, a quienes
siguieron, en promedio, durante seis años. Cuantos más años
de escolarización formal habían tenido los pacientes, tanto más
veloz fue el declive de sus memorias, lo que respalda conclu-
siones de estudios anteriores menos amplios, dice Scarmeas.
Según éste, aunque las personas de más elevada educación
sucumben más tardíamente al Alzheimer —tal vez, porque
SPL / AG. FOCUS

logran compensar más fácilmente las minusvalías de las fases


iniciales—, los resultados indican que tal retraso puede entrañar
el costo de contar con menores reservas para hacer más lento
el progreso del mal desde el momento en que la enfermedad
La predicción de pérdida tisular (representada simbólicamente a la izquierda) acaba por abrirse paso.
es cada vez mejor. —J. R. Minkel

Mente y cerebro 20/2006 5


Verlo, asirlo
C uando abrimos los ojos y alargamos el brazo para acallar
el despertador, se activan dos sistemas cerebrales: uno
reconoce el reloj; el otro, guía la mano. Aunque se tenía noticia
desde hace mucho de esta “disociación” entre los sistemas de
reconocimiento y de guiado, no había sido posible observar a
uno y otro en acción. Ahora Lior Shmuelof y Ehud Zohary, de la
Universidad Hebrea de Jerusalén, se han valido de la técnica
de resonancia magnética funcional para observar en acción en
voluntarios humanos tal dualidad.
Los sujetos contemplaron vídeos de manos que entraban
en la pantalla desde uno de los lados y asían objetos situa-
dos en lado contrario. La mayoría de los estudios realizados
anteriormente sobre los dos sistemas visuales se efectuaron
—explica Shmuelof— sobre “individuos que habían sufrido una
lesión cerebral. Quienes padecían de agnosia eran incapaces
de reconocer objetos, mientras quien sufría de ataxia podían
reconocer los objetos, pero no eran capaces de guiar sus ma-

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nos para asirlos”. Shmuelof afirma que su trabajo con Zohary
es el primero que pone a prueba individuos en quienes ambos
sistemas funcionan normalmente.
“Nuestro estudio permitió confirmar que existen dos siste-
mas,” dice Shmuelof, “pero, también, hizo ver que este modelo
es demasiado simple. Ciertas regiones parietales del cerebro,
El cerebro despechado asociadas con la planificación de asir objetos, participan también
en la observación de acciones” efectuadas por otros (la mano

C asi todos nosotros sabemos por experiencia cuánto dolor y


congoja se siente tras una ruptura amorosa. Pero ahora
los científicos conocen también su imagen. Helen Fisher, an-
de la pantalla) para asir objetos. El equipo ansía determinar
qué función cumple esta doble actividad.
—Jonathan Beard
tropóloga de Universidad de Rutgers, y varios colegas neuro-
científicos han observado ciertas correlaciones interesantes tras
escanear los cerebros de 10 mujeres y de 5 hombres afligidos
por la pérdida de un amor.
Los investigadores situaron a cada uno de los afligidos proban-
dos en un escáner de resonancia magnética funcional. Cuando
les pidieron a los voluntarios que contemplasen una fotografía
de su perdido amor y una imagen neutra, observaron que las
mismas áreas que intervienen en un nuevo amor —por ejemplo,
el nucleus accumbens que regula las recompensas— seguían
estando activas cuando el infortunado miraba a su amor ido. Pero
también se activaban nuevas áreas, entre ellas, las que regulan
los pensamientos obsesivo-compulsivos y la rabia, lo que sugería
un torrente de emociones contradictorias.
También brillaron con fuerza las regiones de estrés. “Ser recha-
zado en el amor se cuenta entre las experiencias más dolorosas
que el ser humano puede soportar”, afirma Fisher, quien sospecha
que tales reacciones cerebrales se van atenuando con el tiempo,
probablemente por diseño biológico, tal vez para contribuir a la
propia defensa. Mas, si los individuos intiman con otras personas,
los procesos biológicos recomenzarán de nuevo.
—Jamie Talan

¿Por qué no podemos hacernos cosquillas?


L a respuesta se encuentra en la parte posterior del cerebro,
en una zona llamada cerebelo, que interviene en el control
de los movimientos. Nuestros estudios en el University College
sensaciones placenteras. Hemos descubierto que esas zonas
están menos activas durante al auto-cosquilleo que cuando otra
persona nos hace cosquillas.
de Londres han demostrado que el cerebelo puede predecir las Estudios con robots han demostrado que puede conseguirse la
sensaciones cuando nuestro propio movimiento es su causante, sensación de cosquilleo introduciendo un pequeño retraso entre
pero no cuando las causa el movimiento de otra persona. Por nuestro propio movimiento de inicio del cosquilleo con la máquina
tanto, cuando intentamos cosquillearnos, el cerebelo predice y el estímulo consiguiente. Desde luego, a mayor retraso, más
la sensación, y esa predicción sirve para anular la reacción al intenso se percibe el cosquilleo. Así pues, puede usted hacerse
cosquilleo de otras zonas del cerebro. cosquillas, si está dispuesto a adquirir una pareja de robots.
En la percepción del cosquilleo intervienen dos zonas ce- Sarah-Jayne Blakemore
rebrales. La corteza somatosensorial predice el tacto, y la Instituto de Neurociencia Cognitiva,
corteza cingulada anterior procesa la información relativa a las University College, Londres

6 Mente y cerebro 20/2006


Mejor que a solas
C uando tres, cuatro o cinco personas se reúnen para
resolver un problema, es probable que logren mejores
resultados que los de un número igual de personas que tra-
bajen a solas, por separado, incluso aunque estos solistas
sean los más brillantes virtuosos disponibles. Tal concluye
un equipo dirigido por Patrick R. Laughlin, de la Universidad
de Illinois.
Los investigadores enrolaron a 760 estudiantes en la reso-
lución de complejos problemas de letras y palabras. Algunos
trabajaron individualmente, mientras que otros funcionaron en
grupos de dos, tres, cuatro o cinco personas. Los grupos de
tres, cuatro o cinco lograron mejores resultados que cualquier
colección de individuos.
El número es crítico, sin embargo. Los equipos de dos perso-
nas funcionaron al mismo nivel que dos individuos por separado,
lo que induce a pensar que un equipo así es demasiado pequeño
para alentar ese dinamismo que engendra una capacidad óptima
de resolución de problemas. También resulta interesante que los
grupos de tres, de cuatro y de cinco obtuvieron parejos logros
en mutua comparación. No hubo ventajas al añadir nuevos
miembros a un trío.
Laughlin opina que, además de las dificultades que se dan en
la vida laboral, la resolución grupal de problemas podría mejorar
el rendimiento escolar. Es necesaria una investigación más
amplia para determinar si los grupos de estudiantes obtienen
mejores resultados que los individuos en el contexto escolar,

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y, de ser así, a qué edades y en qué tareas.
—Mark Fischetti

¿Por qué algunos futuros padres sufren


unos síntomas propios del embarazo,
tales como vómitos y náuseas?
S on numerosos los factores —desde sociales hasta hormo-
nales— que podrían desempeñar un papel en los efectos
secundarios característicos de las embarazadas, tales como
intervienen en las relaciones sociales, o bien podrían ser el
resultado de esos procesos.
Estudios recientes demuestran también que algunas de las
náuseas, aumento de peso, cambios de humor e hinchazones, mismas hormonas que en las mujeres encintas fluctúan re-
que a veces sufren los futuros padres. Esta situación se conoce sultan también afectadas en los futuros padres. Los hombres
como couvade, palabra acuñada con el verbo francés couver, con tasas más altas de prolactina, causante de la lactancia
que significa “empollar” o “incubar”. En toda una amplia gama femenina, presentan más síntomas de couvade. La prolactina
de estudios —y en toda una gama igualmente amplia de de- paterna provoca el descenso de la producción de testosterona
finiciones de lo que constituye la couvade— la estimación de y esperma y alcanza su máximo justo antes del parto. En el
su frecuencia varía desde menos del 20 por ciento a más del padre cambian también los niveles de cortisol (una hormona
80 por ciento de los padres en ciernes. esteroide que se secreta como reacción al estrés) y el estradiol
Este fenómeno no recibió atención de los científicos hasta y la progesterona, esteroides sexuales, aunque no tanto como
hace poco, generando toda una variedad de hipótesis. Como en la madre.
los dos miembros de la pareja experimentan juntos un cambio Por desgracia, aún no sabemos si las conexiones presentes
en su modo de vida, los antojos y el aumento de apetito de entre los cambios hormonales y los de conducta obedecen a
una esposa embarazada podrían preparar el terreno para el patrones causa-efecto o son simples correlaciones. No hay
aumento de peso, el ardor de estómago y las indigestiones del dudas de que la concentración de testosterona es más baja
marido. Las conversaciones domésticas podrían variar desde entre los hombres que mantienen relaciones sexuales, por
la incapacitación frustrante hasta una alegría esperanzada sin ejemplo, pero no está nada claro si a los hombres les baja la
límites, como buscando aliento a la capacidad de tener un niño, testosterona tras iniciar la relación, o si los hombres con menos
sentimientos de culpa por ser la causa del cambio sufrido por la testosterona es más probable que entablen relaciones estables.
compañera y una auto-atención egoísta. Contribuirían también Tienta considerar a las hormonas como raíces biológicas de la
los cambios en la actividad sexual y en las prioridades sociales, couvade, pero también podrían influir igualmente otros factores
los días de baja en el trabajo, o la llegada de una suegra para sociales y emocionales. De un modo u otro, las cuestiones
una visita larga potencialmente estresante. planteadas en este terreno han ampliado discretamente los
Sugieren algunos estudios que los hombres que se identifican horizontes de la investigación sobre los niveles de hormonas
profundamente con sus compañeras embarazadas y que son masculinas, la testosterona ya no es obviamente lo que resume
propensos a los síntomas de la couvade acaban desarrollando a un hombre.
un fuerte cariño por sus hijos. Si tal fuese el caso, los síntomas Katherine E. Wynne-Edwards
podrían estimular unos procesos biológicos subyacentes que Universidad Queen’s de Kingston (Ontario)

Mente y cerebro 20/2006 7


RETROSPECTIVA

Hippolite-Marie Bernheim
(1837-1919)
Crítica del concepto de hipnotismo de Charcot y psicoterapia sugestiva

José María López Piñero

N
acido en la ciudad alsaciana de
Mulhouse, Bernheim cursó me-
dicina en Estrasburgo y amplió
sus estudios en París y en Berlín. En
1878, tras la guerra franco-prusiana y el
traslado a Nancy de la Universidad fran-
cesa de Estrasburgo, obtuvo la cátedra
de clínica de su facultad de medicina,
que ocupó hasta su jubilación en 1910.
No fue un seguidor de los planteamien-
tos anatomoclínicos de la escuela de
París, sino de la mentalidad fisiopatoló-
gica alemana, cuya visión dinámica del
organismo condicionó su obra sobre el
hipnotismo y la psicoterapia.
Durante sus primeros años en Nancy,
Bernheim realizó intentos de hipnotiza-
ción y experiencias sobre magnetotera-
pia, a los que se refirió en su madurez,
destacando que correspondían a “una
época en la que yo no conocía la suges-
tión y en la que atribuía a los imanes
una acción que hoy creo puramente su-
gestiva”. En 1882 comenzó a utilizar el
método de Ambroise Auguste Liébeault,
que había estudiado rigurosamente los
fenómenos del “magnetismo animal” e
introducido la sugestión verbal como
fundamento. Un año más tarde, publicó
su primer trabajo sobre el hipnotismo,
iniciando una amplia producción es-
crita en la que destacan los libros De
la suggestion et ses applications à la
thérapeutique (1886) e Hypnotisme,
suggestion, psychothérapie (1891). Sus
puntos de vista, opuestos desde el pri-
mer momento a los de Charcot, fueron
duramente criticados por los miembros
de la escuela de la Salpêtrière, dando
lugar a una célebre polémica durante
cerca de diez años.
Frente a la concepción del hipno-
tismo como una “neurosis provocada”,

1. PAGINA INICIAL de la ponencia


que Bernheim presentó en 1889 al Primer
Congreso Internacional de Hipnotismo.

8 Mente y cerebro 20/2006


Bernheim puso de relieve, de acuerdo al punto central de su labor crítica al que he observado. Sin la sugestión no
con las aportaciones de Liébeault, que demostrar que los “signos objetivos” de he podido producirlos”. Por último, de-
una elevada proporción de personas psí- la hipnosis, en los que Charcot había ba- dicó un capítulo de su segundo libro a
quicamente normales podían ser hip- sado sus concepciones, eran fenómenos exponer la artificiosidad de la descrip-
notizadas. También contradijo las tres sugeridos por el hipnotizador, que sin ción clínica de la histeria realizada por
fases propuestas por Charcot: “Si no he darse cuenta provocaba los resultados Charcot, indicando la participación de
aceptado como punto de partida de mis que esperaba encontrar. El fundamento factores sugestivos. Desmintió el “gran
estudios las tres fases del hipnotismo de esta crítica era la verificación de la ataque histérico” con una serie de expe-
histérico, tal como Charcot las describe, teoría de Liébeault sobre la sugestión: riencias, en alguna de las cuales utilizó
letargia, catalepsia y sonambulismo, es “La sugestión, es decir, la penetración enfermas de la Salpêtrière, en las que
porque no he podido comprobar por de la idea del fenómeno en el cerebro mediante la sugestión produjo crisis his-
mis observaciones la existencia de esos del sujeto por la palabra, el gesto, la téricas variando a voluntad los síntomas
estados diversos como fases distintas”. vista o la imitación, me parece que es y el orden de las fases. Su conclusión
Desde estas discrepancias iniciales llegó la clave de todos los hechos hipnóticos fue terminante: “Creo que el ataque de
gran histeria que la Salpêtrière da como
clásico, desarrollándose en fases netas
y precisas como un rosario histérico,
es una histeria de cultivo”.
Partiendo de la obra de Liébeault,
Bernheim formuló tres fundamentos
conceptuales de la psicoterapia sugesti-
va: el carácter relativo de los métodos de
hipnotización, la peculiar individualidad
de cada hipnotizado y la sugestión en
estado de vigilia. En 1889 presentó al
Primer Congreso Internacional de Hip-
notismo la ponencia Valeur relative des
divers procedés à provoquer l’hypnose
et à augmenter la suggestibilité au point
de vue therapéutique, en la que comenzó
destacando la paradoja de que “existien-
do tantos procedimientos como hipnoti-
zadores, ya que cada uno tiene su propio
método”, todos consiguieran resultados
similares. Tras exponer sus análisis de
los más difundidos, llegó a la conclusión
de que “todos los procedimientos, pases,
tocamientos y excitaciones sensoriales
son solamente efectivos cuando están
asociados a la idea dada al sujeto o
adivinada por él... Impresionar al sujeto
y hacer penetrar la idea en su cerebro,
tal es el problema”. En consecuencia,
resultaban innecesarias las minuciosas
reglamentaciones técnicas, siendo acon-
sejable una práctica flexible adaptada
a las peculiaridades del médico y el
enfermo: “Cada operador debe llegar a
hacerse su propio modo... e igualmente
conviene que varíe para adaptarlo a la
individualidad psíquica de cada uno de
sus pacientes”.
Bernheim también realizó un minucioso
análisis de los fenómenos hipnóticos y
de los diferentes tipos, grados y fases
que habían intentado sistematizarlos. En

2. PORTADA DEL LIBRO de Bernheim


cuyo título corresponde a su trayectoria
desde que asimiló las aportaciones de
Liébeault hasta la formulación de estos
tres fundamentos conceptuales de la
psicoterapia sugestiva.

Mente y cerebro 20/2006 9


3. MUJERES HIPNOTIZADAS en la
Salpêtrière mediante ruidos intensos.
Grabado copiado de una fotografía en
Études cliniques sur l’hystéro-épilepsie (1881)
de Paul Richer.

las teorías de la más prestigiosa escuela


neurológica de Francia e incluso del
mundo. De esta forma, la influyente
Gazette Hebdomadaire resumió en cinco
líneas casi despectivas la comunicación
de Bernheim en Rouen y, al año siguien-
te, una personalidad ajena a la medicina,
el filósofo Paul Janet, se permitió inva-
lidar en una revista cultural las ideas
expuestas por Bernheim en un folleto
que adelantaba parte de lo que después
su libro de 1891, desde una perspectiva y en la concentración de la atención en sería su primer libro, con el sencillo
diametralmente opuesta a los “cuadros torno a una idea, que explicó en el plano argumento de que no encajaban en el
típicos y regulares” de la escuela de la psicológico, por la debilitación momen- esquema de las tres fases del “grand
Salpêtrière, negó la existencia de datos tánea del control de la razón sobre las hypnotisme” de Charcot. La doctrina
clínicos que permitieran su diferencia- ideas presentes en la conciencia y en de la Salpêtrière parecía, en efecto, tan
ción y ordenación. Atribuyó la falta de el neurofisiológico, por la disminución indiscutible para todo un ambiente, que
regularidad a la decisiva influencia en de la actividad funcional de la corteza no pudieron ser valorados en este mo-
cada caso de la peculiar individualidad cerebral: “Todo aquello que disminuye mento inicial hechos tan significativos
del sujeto hipnotizado, su grado y modo la actividad de las facultades racionales, con una perspectiva posterior como la
especial de sugestibilidad: “No hay un todo lo que suprime o atenúa el con- deserción de Amédée Dumontpallier,
estado hipnótico especial, no hay más que trol cerebral, refuerza por una parte la jefe clínico del hospital parisino de la
sugestibilidades diversas que podemos de- credulidad y por otra exalta el automa- Pitié que se había destacado durante
mostrar, que afectan las diversas funciones tismo cerebral, es decir, la aptitud de los años 1881 y 1882 como uno de los
motoras, sensitivas, ideativas, emociona- transformar la idea en acto”. más fieles partidarios de las ideas de
les, de cumplimiento de actos; cada sujeto El título de su libro de 1891, Hyp- Charcot, llegando en sus estudios a
presenta acerca de estas funciones una notisme, suggestion, psychothérapie, auténticas caricaturas del cientificismo
impresionabilidad especial... Cada sujeto corresponde a su trayectoria desde que de la Salpêtrière. El 27 de octubre de
tiene una individualidad sugestiva”. asimiló las aportaciones de Liébeault 1883, en una sesión de la misma Société
La falta de relación entre los diversos hasta la formulación de estos tres funda- de Biologie que hasta entonces había
grados del sueño y, sobre todo, la po- mentos conceptuales de la psicoterapia escuchado sus comunicaciones acordes
sibilidad de producir fenómenos como sugestiva. De acuerdo con su mentalidad con la doctrina de la “neurosis hipnó-
los hipnóticos en estado de vigilia le fisiopatológica, afirmó que la sugestión tica”, Dumontpallier tomó como punto
condujo a considerar que “el sueño o produce efectos “ideodinámicos”, es de partida las experiencias expuestas en
la idea de sueño no es más que uno decir, la realización automática de la Rouen por Bernheim dos meses antes y
de los fenómenos obtenidos... sin que idea sugerida una vez “aceptada” por se declaró total partidario de la “suges-
este fenómeno sea ni preludio obligado el cerebro, mediante un mecanismo de tión en estado de vigilia” como mecanis-
ni mecanismo generador de los otros, “inhibición” o “dinamogenia” del corres- mo explicativo de todos los complejos
que pueden estar disociados del sueño, pondiente centro cerebral. fenómenos que había estudiado en sus
como igualmente pueden estarlo entre En la reunión de la Asociación Fran- anteriores intervenciones. No sabemos
sí”. Por otra parte, estudió fenómenos cesa para el Progreso de las Ciencias la reacción de Charcot y sus discípu-
similares en estados patológicos, no que tuvo lugar en Rouen el 20 de agosto los ante tan radical cambio de frente.
sólo en las neurosis y en la catalepsia de 1883, Bernheim inició sus comuni- Aparte de la natural indignación, quizá
y el sonambulismo “espontáneos”, sino caciones al mundo científico acerca de se sintieran inclinados a experimentar
también en las psicosis, los tumores sus estudios sobre el hipnotismo y la un cierto alivio por la pérdida de tan
cerebrales y en enfermedades infeccio- sugestión. Su consecuencia final sería el poco equilibrado partidario. Sin duda
sas, especialmente en la fiebre tifoidea. hundimiento de la doctrina de la Salpê- hubiera sido distinto su estado de áni-
Confirmó el carácter inespecífico de la trière sobre las neurosis, incluida la que mo si hubieran podido saber entonces
hipnosis al comprobar su semejanza con en ella se llamaba “neurosis hipnótica”. que el camino de Dumontpallier lo se-
una serie de funciones automáticas y Toda la construcción nosográfica y se- guirían más tarde importantes médicos
reflejas habituales de la vida normal: miológica que habían formulado Char- europeos, e incluso la opinión pública
“El estado normal, el estado fisiológico, cot y sus discípulos se vendría abajo parisiense, llevando a Charcot al esta-
presenta de forma rudimentarias fenó- por estar fundamentada en fenómenos do de indignación y resentimiento que
menos análogos a los que se observan sugestivos. Sin embargo, en un primer tan gráficamente describe en su novela
en el hipnotismo”. Citó como ejemplos momento, nada podía hacer pensar lo Historia de San Michele Axel Munthe,
típicos las “modificaciones de nuestro peligrosos que iban a resultar los puntos uno de tantos médicos, como Freud, que
estado psíquico” en los estados emotivos de vista de un profesor provinciano para cambiarían la Salpêtrière por Nancy.

10 Mente y cerebro 20/2006


Oscilaciones
talamocorticales
durante el sueño
Durante el sueño, el electroencefalograma registra diferentes actividades oscilatorias.
El estudio de los mecanismos de generación del electroencefalograma nos descubre
el funcionamiento del sistema nervioso central

Angel Núñez

L
a actividad neuronal de la cor-
teza cerebral y del resto del
sistema nervioso central
(SNC) cambia durante el ci- PB Cx
clo de vigilia y sueño. Cambia tam-
bién el electroencefalograma (EEG),
que registra la actividad eléctrica de
las células de la corteza cerebral. Du-
rante la vigilia y el sueño paradójico
predominan en el EEG actividades
con frecuencias rápidas, dentro de las
bandas de frecuencia beta y gamma
(> 15 hertz).
Existe, además, el sueño de ondas
lentas (etapas 2 y 3-4 del sueño). En
Th-cx
su transcurso, el electroencefalograma
refleja diferentes actividades oscilato-
rias, generadas por la actividad de las
neuronas situadas en el tálamo y la
corteza. Las actividades en cuestión,
fundamentales para el procesamiento de
la información en el sistema nervioso
central, filtran la información irrelevante
que llega a la corteza. Durante el sueño
de ondas lentas (SL) el electroencefa-
lograma se caracteriza por la presen-
cia de ondas de < 4 hertz (banda de RE
frecuencias delta), de husos de sueño
(actividad oscilatoria a 7-14 hertz que
ANGEL NUÑEZ

aparece en el EEG en forma de brotes


con una duración de 1-2 segundos) y de PPT-LDT
complejos K. Estos ritmos no aparecen
de forma aislada, sino que interaccio- 1. CIRCUITO SINAPTICO implicado en la generación de las oscilaciones lentas del
nan entre sí para dar lugar a un EEG electroencefalograma. La actividad de las neuronas talámicas de proyección cortical
característico.
(Th-Cx), las neuronas del núcleo reticular talámico (RE) y las neuronas corticales (Cx)
En la generación del electroence-
falograma es fundamental el circuito son fundamentales en la generación del EEG, durante el sueño de ondas lentas. Estas
sináptico talamocortical, un bucle cons- neuronas reciben dos entradas sinápticas que modulan su actividad: desde los núcleos
tituido por neuronas talámicas, que se colinérgicos del puente (PPT y LDT) y desde el prosencéfalo basal (PB).

Mente y cerebro 20/2006 11


2. MECANISMO DE GENERACION
DE LOS HUSOS DE SUEÑO. Los husos EEG
de sueño son una actividad oscilatoria
a 7-14 hertz que aparece en el EEG en
forma de brotes con una duración de 1-2
segundos. Durante los husos de sueño, las Neuronas corticales

20 mV
neuronas reticulares descargan y provocan
potenciales sinápticos inhibidores (PSI)
rítmicos en las neuronas talámicas de
relevo. Estas, a su vez, disparan espigas
de Ca2+ de bajo umbral que provocan
Neuronas talámicas
potenciales sinápticos excitadores (PSE)

20 mV
de relevo
rítmicos en las neuronas corticales.

proyectan hacia la corteza cerebral, y


neuronas corticales, que a su vez se
proyectan de nuevo a las neuronas ta-
lámicas (figura 1). Neuronas reticulares
Las neuronas talámicas reciben otras talámicas
dos entradas sinápticas muy importan-

20 mV
ANGEL NUÑEZ

tes en el control de la generación del


EEG: desde las neuronas del núcleo re- 0,5 s
ticular talámico y desde las neuronas de
los núcleos colinérgicos (PPT y LDT),
situados en el puente que controlan
la forma de descarga de las neuronas Por tanto, las neuronas talámicas de es suficiente para disparar una espiga
talámicas. Las neuronas corticales reci- relevo disparan potenciales de acción en de Ca 2+ de bajo umbral. Durante la
ben, a su vez, importantes proyecciones el rebote de los PSI rítmicos y trans- activación de este potencial de acción
colinérgicas y GABAérgicas desde el miten esta ritmicidad hacia la corteza de Ca2+, la corriente Ih se inactiva, para
prosencéfalo basal (núcleo de Mey- cerebral. Tales potenciales de acción activarse de nuevo una vez agotado el
nert). Este circuito sináptico determina generan potenciales sinápticos excitado- potencial de acción. Se trata de un ciclo
qué tipo de actividad se genera en la res (PSE) y potenciales de acción a la que se repite siempre en el rango de
corteza cerebral y, por tanto, la apari- frecuencia de los husos de sueño en las 1-4 hertz y depende del nivel de hi-
ción de oscilaciones que caracterizan neuronas corticales, que se registran en perpolarización alcanzado en el poten-
el ciclo vigilia-sueño y se registran el electroencefalograma (figura 2). cial de membrana (figura 3, cabeza de
en el EEG. flecha). El nivel de hiperpolarización
Ondas delta del potencial de membrana en el que
El EEG durante el sueño lento Las ondas delta son otra de las activi- las neuronas talámicas oscilan a la fre-
Los husos de sueño es uno de los acon- dades rítmicas que caracterizan el EEG cuencia delta lo alcanzan las neuronas
tecimientos que caracterizan la etapa 2 durante el sueño de ondas lentas, lo talámicas de forma natural durante el
del sueño. Esta actividad oscilatoria se mismo en animales que en el hombre. sueño de ondas lentas.
genera por la descarga rítmica de las Clásicamente se ha considerado que se
neuronas situadas en el núcleo reticu- generan en las neuronas corticales, pues Potencial de membrana
lar talámico. Las neuronas talámicas cuando la corteza se aislaba del resto Los registros intracelulares en gatos
disparan brotes de potenciales de ac- del encéfalo, el electroencefalograma durante el sueño espontáneo muestran
ción de Na +, generados por espigas de presentaba gran cantidad de ondas a que su potencial de membrana se hi-
Ca 2+ de bajo umbral, a la frecuencia la frecuencia delta. perpolariza al comienzo del sueño de
de los husos de sueño. Sin embargo, se ha demostrado que ondas lentas y alcanza los valores más
El neurotransmisor de las neuronas las neuronas talámicas pueden también negativos durante el SL con ondas lentas
reticulares talámicas es el ácido gam- contribuir a la generación de las ondas de gran amplitud. Por tanto, es lógico
ma-aminobutírico (GABA). Generan, delta del EEG porque tienen propie- pensar que estas descargas de neuro-
pues, potenciales sinápticos inhibido- dades electrofisiológicas que producen nas talámicas se trasmitan a la corteza
res (PSI) en las neuronas talámicas de descargas de potenciales de acción a la cerebral y contribuyan a la generación
proyección cortical, a la frecuencia de los frecuencia delta. Esta actividad talámi- de las ondas delta que aparecen en el
husos de sueño (figura 2). Por su parte, ca se genera por la activación de una EEG, siempre que esta actividad se
las neuronas talámicas de relevo corti- corriente de Na+ y K+, denominada IQ inicie sincrónicamente en las neuronas
cal disparan espigas de Ca2+ a niveles o Ih, que, a niveles hiperpolarizantes talámicas.
hiperpolarizantes de su potencial de del potencial de membrana, tiende a En consecuencia, los registros in-
membrana, lo que significa que estas llevar ese potencial a niveles más des- tracelulares de neuronas de la corteza
neuronas se hallan capacitadas para polarizados. cerebral de gatos anestesiados o sumi-
disparar espigas en la repolarización El cambio de potencial de membrana dos en el sueño espontáneo presentan
provocada por los PSI. generado por esta corriente de iones PSE a la frecuencia de 1-4 hertz. Tales

12 Mente y cerebro 20/2006


EEG
3. MECANISMO DE GENERACION
DE LAS ONDAS DELTA DEL EEG. En
presencia de ondas delta en el EEG
predominan, en las neuronas reticulares
Neuronas corticales y corticales, oscilaciones del potencial de
membrana a frecuencias < 1 hertz. En las
neuronas talámicas de relevo predominan

20 mV
las oscilaciones delta a frecuencias de 2-4
1s hertz (cabeza de flecha), que son abolidas por
la inyección de corriente despolarizante
Neuronas talámicas (flechas verticales).
de relevo

20 mV
sorial. Por ejemplo, un estímulo táctil
2s
genera una descarga sincrónica en las
neuronas de la corteza somestésica pri-
maria y, posteriormente, la excitación
Neuronas reticulares de las neuronas reticulares talámicas,
talámicas ocasionando la descarga del huso de
sueño (figura 4b).

20 mV
Para que se generen estas actividades
1s rítmicas en las neuronas talámicas y
corticales, su potencial de membrana
debe encontrarse a un determinado ni-
vel: despolarizado, para la generación
de frecuencias beta y gamma, e hiperpo-
potenciales sinápticos son generados no lentas espontáneo y en el EEG humano larizado, para generar frecuencias delta
sólo por esta actividad delta talámica, durante el SL nocturno. o los husos de sueño.
sino también por la actividad de otras El prosencéfalo basal contiene neu- El nivel del potencial de membrana
neuronas corticales; pensemos, por ronas colinérgicas y GABAérgicas que de las neuronas talámicas está controla-
ejemplo, en las neuronas piramidales, se proyectan hasta la corteza. Esas cé- do fundamentalmente por la proyección
que disparan brotes de potenciales de lulas nerviosas constituyen la principal colinérgica desde el PPT y el LDT. La
acción rítmicos que provocarían PSE fuente de acetilcolina para la corteza. actividad de estos núcleos es menor du-
rítmicos mediante proyecciones córti- Las proyecciones colinérgicas y GA- rante el sueño de ondas lentas que duran-
co-corticales. BAérgicas modulan la actividad de las te la vigilia y el sueño paradójico. La
Además, los registros en cuestión neuronas corticales y sus respuestas a entrada colinérgica genera una rápida
muestran una actividad más lenta en estímulos sensoriales. Durante el sue- excitación de las neuronas talámicas
las neuronas corticales a una frecuencia ño generado por los anestésicos, las de relevo, a través de la activación de
< 1 hertz, que provoca despolarizacio- neuronas colinérgicas y GABAérgicas receptores nicotínicos, y una excitación
nes e hiperpolarizaciones rítmicas del oscilan sincrónicamente con las neu- de larga duración, a través de la acti-
potencial de membrana de las neuro- ronas corticales a una frecuencia delta vación de receptores muscarínicos. En
nas corticales y que se correlaciona de < 1 hertz. cambio, la acetilcolina genera en las
con brotes de ondas delta en el EEG neuronas GABAérgicas del núcleo re-
(figura 3). El complejo K ticular talámico una excitación inicial,
La fase despolarizante coincide con El complejo K es otra de las activi- mediante la activación de receptores
la presencia de potenciales sinápticos dades electrográficas que caracteriza nicotínicos, y una inhibición posterior,
excitadores o inhibidores simultánea- la fase 2 del sueño. Se distingue por mediante la activación de otros recep-
mente. Eso significa que tanto las neu- una onda bifásica en el electroence- tores muscarínicos.
ronas excitadoras de la corteza como falograma, a la que suele seguir un Por consiguiente, el efecto de los
las interneuronas inhibidoras se hallan huso de sueño (figura 4a). La fase núcleos colinérgicos del puente es pro-
sincronizadas por este ritmo < 1 hertz. despolarizante del ritmo < 1 hertz se vocar el disparo tónico de las neu-
Tal actividad no aparece de forma registra en la superficie de la corteza ronas talámicas de relevo cortical y
aislada en las neuronas corticales, cerebral como una onda positiva, se- del núcleo reticular talámico y, a su
sino que ocurre sincrónicamente en guida por una onda negativa: refleja, vez, de las neuronas corticales, para
áreas extensa de la corteza debido a pues, la excitación e inhibición de las así promover la transferencia de in-
las conexiones córtico-corticales. Por neuronas piramidales. formación sensorial hacia la corteza
tanto, cuando se interrumpen tales Dotados de las mismas características cerebral. Durante el sueño de ondas
conexiones, no desaparece la ritmici- que los espontáneos, los complejos K lentas, cuando disminuye la actividad
dad < 1 hertz, pero sí la sincronización inducidos pueden generarse por la es- de los núcleos colinérgicos, se hiper-
entre diferentes áreas corticales. La timulación de otra área cortical o por polariza el potencial de membrana de
actividad de < 1 hertz, demostrada en un estímulo sensorial (figura 4b). Lo las neuronas talámicas de relevo. Ello
el gato anestesiado, se registró luego habitual es que se deban a la activación permite que se generen los patrones
en gatos durante el sueño de ondas cortical provocada por un estímulo sen- oscilatorios que aparecen en el EEG.

Mente y cerebro 20/2006 13


4. LOS COMPLEJOS K pueden aparecer a
espontáneos o inducidos por diferentes
estímulos: registro del EEG durante el EEG
sueño espontáneo en el hombre (a); un
C3
estímulo táctil (flecha vertical) genera un
complejo K en la actividad de campo −
P3

0,5 mV
cortical y la descarga rítmica de una
neurona de la corteza somestésica O1 +
primaria, a la frecuencia del huso de
sueño (b). Los ejemplos de complejos K C4
se muestran con flechas rojas (a). P4 A1 A2
C3 C4

P3 P4

O2
La glía O1 O2

Durante mucho tiempo se supuso que el


único elemento que generaba el electro- b 1s

encefalograma era la actividad neuronal.


Actividad de campo
Se ha demostrado, sin embargo, que las
células de la glía pueden modular la
actividad sináptica al secretar el neu-

1 mV
rotransmisor glutamato en respuesta a
la actividad neuronal. Se impone, pues,
considerar una nueva relación entre las
células de glía y las neuronas. Neurona
La relación de la glía con las neu-
ronas se plasma en la aportación de
aquélla al electroencefalograma. Los
registros intracelulares y simultáneos
de células de glía y neuronas corticales
ponen de manifiesto oscilaciones en sus
potenciales de membrana, sincrónicos 500 ms
con la actividad lenta cortical < 1 hertz
(figura 5). El acoplamiento eléctrico
que existe entre las células de la glía

ANGEL NUÑEZ
sugiere que su actividad sincrónica
puede contribuir a la generación del
electroencefalograma.

Oscilaciones del EEG


durante el sueño lento amplitud de los potenciales evocados sensoriales. Ahora bien, si un estímulo
Durante el sueño de ondas lentas las disminuye durante la fase 2 del sueño de interés suficiente llega al SNC, la
neuronas talámicas están inhibidas. Su lento en comparación con la vigilia; sincronización favorece que la respuesta
potencial de membrana se encuentra hi- la disminución de la amplitud es aún neuronal resulte más intensa y despierte
perpolarizado por la disminución de las mayor durante los períodos de fase 2 una respuesta conductual.
entradas colinérgicas excitadoras desde del sueño en los que abundan los husos La respuesta puede tener ciertas
los núcleos del puente. Por su parte, de sueño. ventajas. Durante el sueño de ondas
los husos de sueño y actividad delta Otra de las posibles funciones de las lentas, al SNC no le importa perder
provocan hiperpolarizaciones rítmicas oscilaciones durante el sueño de ondas resolución. Acontece así al determi-
de las neuronas talámicas de relevo lentas es la sincronización de grandes nar la localización e intensidad de
cortical. grupos neuronales. Tanto los husos de un estímulo táctil. Más decisivo que
Las neuronas talámicas disminuyen sueño como las oscilaciones delta ob- conocer si el estímulo sensorial de
su respuesta a los estímulos sensoriales servadas en la corteza adquieren, en marras indica algún tipo de peligro o
porque el potencial sináptico generado el encefalograma, una amplitud mucho si encierra un determinado contenido
por un estímulo difícilmente alcanza el mayor que las oscilaciones rápidas ob- informativo, resulta ser que sirva para
umbral de generación de un potencial de servadas en vigilia o sueño paradóji- despertar al individuo.
acción. Por tanto, la hiperpolarización co, lo que indica que tales oscilaciones Un ejemplo del aumento de la am-
de las neuronas talámicas determina que sincronizan una población de neuronas plitud de la respuesta sensorial durante
se filtre el paso de los estímulos a la mayor. el sueño de ondas lentas lo hallamos
corteza. Una elevada sincronización de una en el complejo K. Durante la vigilia,
Estos resultados, demostrados en ani- extensa población neuronal cortical un estímulo táctil produce un potencial
males anestesiados, han sido corrobo- comporta, a buen seguro, una mer- evocado de unos pocos microvolt de
rados en el hombre mediante registros ma en la finura del análisis que estas amplitud que sólo es perceptible en el
de potenciales evocados auditivos. La neuronas pueden hacer de los estímulos EEG si promediamos la respuesta a un

14 Mente y cerebro 20/2006


Actividad de campo Bibliografía complementaria
NETWORK MODULATION OF A SLOW INTRIN-
Neurona SIC OSCILLATION OF CAT THALAMOCORTICAL
NEURONS IMPLICATED IN SLEEP DELTA WAVES:
CORTICALLY INDUCED SYNCHRONIZATION AND
BRAINSTEM CHOLINERGIC SUPPRESION. M. Ste-
riade, R. Curro-Dossi y A. Núñez en Journal of
Neuroscience, vol. 11, págs. 3200-3217; 1991.
CELLULAR SUBSTRATES OF BRAIN RHYTHMS.
M. Steriade en Electroencephalography. Dirigido
por E. Niedemyer y F. Lopes da Silva, págs.
27-62. Williams & Wilkins; Baltimore, 1993.
A NOVEL SLOW (< 1 HERTZ) OSCILLATION
OF NEOCORTICAL NEURONS IN VIVO - DE-

20 mV
Glía
POLARIZING AND HYPERPOLARIZING COMPO-
NENTS. M. Steriade, A. Núñez, F. Amzica
1s en Journal of Neuroscience, vol. 13, págs. 3252-
3265; 1993.
UNIT ACTIVITY OF RAT BASAL FOREBRAIN

10 mV
NEURONS: RELATIONSHIP TO CORTICAL AC-
TIVITY. A. Núñez en Neuroscience, vol. 72,
págs. 757-66; 1996.
LOW-FREQUENCY (< 1 HERTZ) OSCILLATIONS

2 mV
IN THE HUMAN SLEEP ELECTROENCEPHALO-
GRAM. P. Achermann, A. A. Borbely en

ANGEL NUÑEZ
0,2 s Neuroscience, vol. 81, págs. 213-22; 1997.
THE K-COMPLEX: ITS SLOW (< 1 HERTZ) RHYTH-
MICITY AND RELATION TO DELTA WAVES.

5. OSCILACIONES LENTAS EN CELULAS DE GLIA. La actividad de campo y de una


F. Amzica y M. Steriade en Neurology, vol. 49,
págs. 952-59; 1997.
neurona del área 5 de la corteza oscila a la frecuencia de las ondas delta en un gato
EVENT-RELATED POTENTIALS TO TONES IN
anestesiado. El registro intracelular de una célula de glía cortical muestra oscilaciones en
THE ABSENCE AND PRESENCE OF SLEEP SPIN-
su potencial de membrana sincrónicamente con la neurona y con la actividad de campo. DLES. M. Elton, O. Winter, D. Heslenfeld,
En la parte inferior se muestra un detalle de las oscilaciones. D. Loewy, K. Campbell y A. Kok en Journal
of Sleep Research, vol. 6, págs. 78-83; 1997.
THALAMOCORTICAL SYNAPSES. M. A. Cas-
número elevado de estímulos. En cam- Durante el sueño de ondas lentas tro-Alamancos y B. W. Connors en Progress
bio, durante el sueño de ondas lentas las neuronas talamocorticales expresan in Neurobiology, vol. 51, págs. 581-606; 1997.
basta un solo estímulo para generar actividades rítmicas a la frecuencia de ELECTROPHYSIOLOGICAL CORRELATES OF
un complejo K observable en el EEG las ondas delta y de los husos de sueño, SLEEP DELTA WAVES. F. Amzica y M. Ste-
(figura 4b). debido a la combinación de propieda- riade en Electroencephalography and Clinical
des electrofisiológicas de esas células Neurophysiology, vol. 107, págs. 69-83; 1998.
Facilitación sináptica nerviosas y a sus conexiones sinápti- DYNAMIC SIGNALING BETWEEN ASTROCYTES
Por ultimo, importa recordar que la cas. La elevada sincronización de las AND NEURONS. A. Araque, G. Carmignoto
activación sincrónica y rítmica de oscilaciones provoca su difusión a otros y P. G. Haydon en Annual Review of Physiology,
las células en la corteza durante las centros subcorticales, modificando su vol. 63, págs. 795-813; 2001.
oscilaciones características del sueño actividad. Estas oscilaciones lentas son THE ROLE OF SLEEP IN LEARNING AND ME-
de ondas lentas puede provocar fenó- tan importantes en el procesamiento MORY. P. Maquet en Science, 294, págs. 1048-
menos de facilitación sináptica. Por de la información que maneja el SNC 1052; 2001.
ejemplo, la estimulación eléctrica del como las oscilaciones más rápidas del
tálamo a la frecuencia de los husos EEG observadas durante la vigilia o GLIAL AND NEURONAL INTERACTIONS DU-
de sueño, 10 hertz, insta una respuesta el sueño paradójico. Se trata, simple- RING SLOW WAVE AND PAROXYSMAL AC-
TIVITIES IN THE NEOCORTEX. F. Amzica y
cortical de intensificación. Se trata mente, de que la actividad del SNC
M. Massimini en Cerebral Cortex, vol. 12, págs.
de una estimulación repetitiva de las se acomoda a otros niveles de neuro-
1101-13; 2002.
fibras talamocorticales. transmisores que originan cambios en
La respuesta cortical de intensifica- la descarga de las neuronas. ELECTROPHYSIOLOGICAL EVIDENCE FOR THE
ción insta potenciales sinápticos exci- EXISTENCE OF A POSTERIOR CORTICAL-PRE-
tadores, los PSE, que se generan en la FRONTAL-BASAL FOREBRAIN CIRCUITRY IN

corteza cerebral. Con ello se privilegia MODULATING SENSORY RESPONSES IN VISUAL


ANGEL NUÑEZ es profesor titular de biología
AND SOMATOSENSORY RAT CORTICAL AREAS.
la aparición de potenciales de acción celular de la facultad de medicina de la Uni-
L. Golmayo, A. Núñez y L. Zaborszky en
y, por tanto, la incoación de procesos versidad Autónoma de Madrid. Allí dirige un
Neuroscience, vol. 119, págs. 597-609; 2003.
de consolidación de la memoria o el laboratorio de electrofisiología interesado en el
aprendizaje. procesamiento de la información sensorial.

Mente y cerebro 20/2006 15


Sincronización
neuronal
¿Cómo decide el cerebro que algo resulta interesante? Los nuevos datos demuestran que las neuronas
descargan de manera conjunta y con una secuencia rápida para atraer la atención de la conciencia

Andreas K. Engel, Stefan Debener en movimiento. Cuando se pidió a los Por otro lado, también podemos regu-
y Cornelia Kranczioch probandos que siguieran los pases del lar la atención de una manera activa
equipo vestido de negro, 8 de cada 10 y voluntaria, por ejemplo, al espiar la

C
on una sonrisa socarrona, el reconocieron al gorila. conversación de la mesa de al lado en
profesor anuncia un pequeño Como neuroinvestigadores de la cog- una fiesta ruidosa.
experimento: “Ahora verán nición deseamos averiguar qué se oculta William James estableció asimismo
ustedes un pequeño vídeo, en detrás de estos fenómenos: ¿Qué ocurre estos dos tipos de atención a los que
el que dos equipos juegan al baloncesto. en nuestro cerebro cuando nos concen- denominó ascendente y descendente.
Les ruego que cuenten cuántas veces se tramos voluntariamente en algo? ¿Hay Según el contexto, estos dos concep-
pasa el balón el equipo con la cami- alguna instancia en nuestra cabeza que tos tienen un uso muy diferente. La
seta blanca. Y, por favor, no hablen en decida qué información debe dirigirse a definición más habitual hace referencia
ningún momento con sus compañeros”. la conciencia y qué otra, no? ¿Cómo in- a la secuencia jerárquica de los procesos
Unos segundos más tarde, aparece una fluyen nuestras intenciones, necesidades neuronales: en un proceso ascendente
película muda sobre el telón del audito- y expectativas en lo que percibimos? los estímulos llegan de forma automá-
rio. Tres jugadores con camiseta oscura tica a nuestra conciencia debido a su
y otros tres con camiseta clara no paran Wundt, Helmholtz y James espectacularidad. En un proceso descen-
de corretear de un lado a otro. La psicología se ocupó desde el prin- dente el proceso inicial tiene lugar en
El público se mantiene quieto con al- cipio en averiguar la influencia que los los centros superiores del cerebro que
guna que otra risa. No es nada fácil fijar procesos de la atención ejercen sobre la nos impulsan a prestar atención activa
la vista en los “blancos”. Al cabo de unos percepción. Ya en 1890, el filósofo y psi- a un estímulo determinado.
minutos, acaba la película. Casi todos los cólogo norteamericano William James Los trabajos de William James y
espectadores opinan que la tarea es muy (1842-1910) analizó en su conocida obra Hermann von Helmholtz a comienzos
sencilla. Alguno intercambia entre cuchi- Principios de Psicología muchos rasgos del siglo XX propiciaron multitud de
cheos el número con los compañeros. esenciales de la atención. Se basaba en estudios psicológicos, pero la inves-
A continuación, el profesor universitario los estudios de otros científicos, como tigación neurocientífica del tema se
se dirige de nuevo a sus alumnos: “¿Qué por ejemplo Wilhelm Wundt (1832- inició mucho más tarde: en 1985, el
les ha parecido el gorila?” 1920) o el fisiólogo berlinés Hermann grupo de trabajo de Robert Desimone,
Silencio total. El vídeo empieza de nue- von Helmholtz (véase el recuadro “Ins- del norteamericano Instituto Nacional
vo y a los pocos segundos se oye un mur- tantáneas de la conciencia”). de Salud Mental en Bethesda, observó
mullo entre la multitud: delante de todos La capacidad de la conciencia está por primera vez cómo la actividad de
se pavonea una persona con un disfraz de muy limitada, concluyó James, por lo algunas neuronas de la corteza visual
mono. En todo momento visible, el “gori- que no podemos “prestar atención simul- de los macacos de la India se modificaba
la” no se mueve detrás de los jugadores, tánea a todo”. La atención representa, según la atención. Estos experimentos
no, se queda en medio del tumulto y se más bien, un mecanismo de selección resultan muy laboriosos porque no es
golpea triunfante el pecho. que concentra la conciencia en determi- necesario narcotizar a los animales sino
Cuando los dos psicólogos Daniel J. nados estímulos para procesarlos de ma- que deben participar activamente en el
Simons y Christopher F. Chabris, de nera eficaz. Además, este investigador experimento. Por suerte, el cerebro no es
la Universidad de Harvard, proyectaron separó diversas variantes de la atención. sensible al dolor, por lo que los monos
esta película a los probandos en 1999, La atención se dispara “sola” ante un no sienten las sondas implantadas.
se sorprendieron mucho: uno de cada olor penetrante, una sirena de la poli-
dos no había visto al monstruo peludo la cía o una mujer que se pasee, con un Monos atentos
primera vez. ¿Cómo era posible? Quizá vestido de noche color rojo intenso, en Robert Desimone y su colaborador Jeff
los participantes se habían concentra- medio de hombres vestidos de gris o de Moran descubrieron que algunas neu-
do tanto en los jugadores blancos que negro; todos estos estímulos despiertan ronas del área V4 de la corteza visual
habían extinguido los objetos oscuros nuestra atención sin ningún esfuerzo. —región esencial para la percepción de

16 Mente y cerebro 20/2006


los colores— descargan con más rapi- der Malsburg propuso una solución al si se presentan dos objetos distintos.
dez si el animal de experimentación problema de la asociación. La sincro- La sincronización tiene lugar con osci-
se concentra en una barra coloreada. nización exacta de las actividades de laciones rápidas del potencial con una
En cambio, estas mismas neuronas se distintas neuronas podría servir para frecuencia característica, entre 30 y 100
activan bastante menos si se presentan agrupar estas asociaciones —las deno- hertz, franja que los investigadores del
las barras a los monos pero éstos no minadas “assemblies”— que colaboran cerebro denominan “banda gamma”.
les prestan atención. con tanta eficacia. Los impulsos eléctri- A comienzos de los años noventa,
Los datos de Desimone resultaron cos de neuronas de la misma asociación poco después de que se hubiera es-
trascendentes pues demuestran que un funcional estarían, según su hipótesis, tudiado mejor la descarga sincrónica
proceso mental, como la regulación acti- sincronizados con una exactitud asom- neuronal, el premio Nobel de medicina
va de la atención, se puede fijar en unas brosa, en cuestión de milésimas de Francis Crick (1926-2004) y el neuro-
cuantas neuronas. A continuación, los segundos. Todas las neuronas, que se informático californiano Christof Kock
estudios de la atención experimentaron ocupan de distintos aspectos de la per- ampliaron la hipótesis de Malsburg.
un impulso enorme. Así, otros investi- cepción del mismo objeto, pueden vibrar Sólo las señales del “equipo” neuronal
gadores demostraron más tarde que la con la misma cadencia. La propiedad especialmente bien coordinado tenían
atención activa no sólo se refleja en común de las características se manifies- la fuerza de penetración suficiente para
las etapas de procesamiento superior ta, pues, con un ritmo conjunto. alcanzar la conciencia; éste era el pos-
del sistema visual, como el área V4, Muchísimos grupos de trabajo, entre tulado de los dos investigadores. Hace
sino que sus efectos alcanzan los niveles otros el de Wolf Singer, del Instituto 15 años, estas afirmaciones parecían una
jerárquicos inferiores del procesamiento Max Planck de Investigación Cerebral provocación porque no existía ningún
del estímulo cortical. de Frankfurt, han demostrado en los dato empírico directo que las probara.
últimos años que este “ballet neuro- Entre tanto, diversos experimentos
Descarga sincrónica cerebral nal” de Malsburg existe. Andreas Engel, confirman la hipótesis de Crick-Koch.
Todos estos estudios asocian la atención Peter König y Wolf Singer realizaron, Pascal Fries, hoy en el Centro Don-
sólo a un incremento de la “tasa de des- a finales de los años ochenta, un ex- ders de la ciudad holandesa de Nime-
carga” neuronal. Los hallazgos neurobio- perimento muy revelador. Se presentó ga, Wolf Singer, Andreas Engel y otros
lógicos más recientes se dirigen en una un patrón diferente de barras a un gato colaboradores del Instituto Max Planck
dirección totalmente opuesta: existe otro (véase la figura 2). Cuando se ofrece al de Frankfurt realizaron algunos experi-
aspecto importante en los procesos de animal un único objeto como estímulo, mentos entre 1995 y 1998. Utilizaron
atención, a saber, la posibilidad de sin- la sincronización entre las neuronas del para ello un paradigma experimental
cronizar la actividad —o, de manera más sistema visual, analizadoras de las ca- con el que se puede analizar la “com-
precisa, los tiempos de los potenciales racterísticas del objeto, es muy intensa. petencia binocular”: si se ofrecen dos
de acción— de las diferentes neuronas. Sin embargo, este ritmo común se rompe imágenes muy distintas al ojo izquierdo
Muchos neuroinvestigadores suponen,
desde hace ya algunos años, que aquí
reside la solución al mayor problema
de la investigación de la conciencia, el
llamado problema de asociación. Resumen/Fundamentos neuronales de la atención
Supongamos que aparece de repente
sobre la mesa un saltamontes. Antes • Cuando dirigimos nuestra atención sobre algo, se sincroniza la actividad de
de que el animal tome una conciencia las neuronas que se ocupan de ese objeto. Al parecer, éste es un requisito
tridimensional, deben activarse regiones previo para que la información llegue a la conciencia.
del cerebro separadas entre sí. Una pro- • La atención activa mejora la sincronización: si estamos atentos a la aparición
cesa el color, otra el tamaño, la tercera de un objeto, entonces sincronizamos las neuronas correspondientes con
la profundidad espacial y así sucesi- antelación y propiciamos la transmisión de los datos.
• Todo indica que el cerebro se responsabiliza de una “anticipación” neuronal
vamente. ¿Cómo une el cerebro todas
constante, que no sólo depende de los estímulos externos sino también de la
estas características distintas en una sola
dinámica cerebral interna. Por eso, nuestras intenciones, expectativas o estado de
imagen, la del saltamontes verde? ánimo influyen en el modo en que percibimos y vivimos nuestro entorno.
Hace más de 20 años que el neuro-
informático de Bochum Christoph von

Mente y cerebro 20/2006 17


S T U A Z
A S R J S
F C H L P

DIRE

A DA
Instantáneas de la conciencia Z N F CFI V

IR
C
ON M
L A
Hermann von Helmholtz (1821-1894) realizó un descubrimiento W G +F X DE E
interesante a través de un experimento sencillo, pero eficaz: pegó OC
en la pared de su laboratorio una pantalla con letras. Si se acercaba, U Q L O DE L N G
la mayoría de las letras se quedaba en la periferia de su campo A
B ENCIO O
AT
visual. Luego, oscurecía la habitación, regresaba a su posición e S K M

SIGANIM, SEGUN GAZZANIGA, IVRY, MANGUN; COGNITIVE NEUROSCIENCE, THE BIOLOGY OF THE MIND, NORTON & CO, 2002
iluminaba la pared durante fracciones de segundo con las chispas N
eléctricas de una lámpara de arco voltaico. Y A E D I
Fascinado, Helmholtz comprobó que, sin despegar los ojos
del centro, marcado con una cruz, podía reconocer los sím- Z W R H
bolos de una determinada parte de la pantalla si poco antes
de apagar la luz dirigía su atención a ellos. No así el resto de
las letras de la pantalla. Lo que Helmholtz descubrió, gracias
a ese experimento, fue la selectividad espacial de la atención.
Hoy sabemos ya que estas aplicaciones “ocultas” de la aten-
ción —no reconocibles para un observador externo— se dan
también en la audición y el tacto.
Las observaciones de Helmholtz inspiraron a investigadores
posteriores, quienes compararon la atención con un “proyector
psíquico” que ilumina los estímulos —como el cono luminoso
de una linterna— y los hace conscientes. Con esta metáfora
se asocia tradicionalmente la idea de que el área iluminada por
el “proyector” tiene que relacionarse con el espacio y, por
consiguiente, sólo debe existir un proyecto único e indivisible,
dada la capacidad limitada de nuestro sistema de atención. Por
este motivo, jamás podremos contemplar simultáneamente, en
nuestro campo visual, objetos situados a una distancia diferente,
sino de manera sucesiva.
Esta teoría era admitida hasta hace muy poco tiempo. Sin
embargo, los datos más recientes de la investigación revelan
que no siempre sucede así. Los experimentos de doble tarea, ¿LINTERNA EN LA CABEZA? Hermann von Helmholtz ofreció,
como los llevados a cabo en 2002 por FeiDei Li y Ruffin
VanRullen, del Instituto de Tecnología de California, lo con- ya en sus experimentos, un modelo clásico de la atención: según
firman. En los ensayos en cuestión, los voluntarios debían este modelo, la atención se asemeja a un proyector que ilumina
resolver tareas de percepción con formas geométricas que se en la conciencia los estímulos contemplados. Sabemos ahora
fundían en el centro de una pantalla. Al mismo tiempo, se les que podemos dirigir simultáneamente nuestra atención a sitios
solicitó que indicaran si se veía algún animal en las fotogra- diferentes sin ningún problema.
fías naturales, que aparecían brevemente en la periferia de la
pantalla; para asombro de los investigadores, los probandos
resolvieron la tarea. durante un cuarto de segundo. Por eso, no es muy probable
Los experimentos del grupo dirigido por Matthias Müller, de que las personas dirijan su foco de atención, en un espacio tan
la Universidad de Leipzig, efectuados en el año 2003, demuestran exiguo, primero a una posición y luego a la otra.
también que la atención visual se puede dirigir simultáneamente El registro de las corrientes cerebrales con el EEG puso,
y sin problemas a dos objetos diferentes. Los investigadores asimismo, de manifiesto que la elaboración atenta de los estímu-
presentaron a sus probandos símbolos geométricos en cuatro los presentados en las posiciones escogidas se desarrollaba de
lugares diferentes de una pantalla. Los participantes debían saber manera simultánea. En el futuro no debería hablarse ya de la
si aparecía simultáneamente un “8” en dos de las posiciones atención como un proyector oscilante, sino entendida como
indicadas. Para la mayoría de los probandos no supuso ningún una combinación de instantáneas con las que nuestro cerebro
problema este ejercicio, aunque los símbolos sólo aparecieran toma conciencia de todo lo importante.

y al derecho a través de unas gafas es- Competencia binocular lo que se refiere a la tasa de descar-
peciales, no es posible fusionarlas con ¿Cómo se refleja la competencia bino- ga, los dos equipos de neuronas no se
una percepción única. Esta situación cular en el plano neuronal? Nosotros diferenciaban entre sí. Estos resultados
dual la resuelve el cerebro tratando comparamos dos grupos de neuronas de demuestran que la intensidad de la sincro-
preferentemente la información de uno la corteza visual de un gato: uno de ellos nización neuronal influye decisivamente
de los ojos y suprimiendo la del otro. se ocupa de los rasgos de la imagen en el procesamiento de las señales que
Por eso, los probandos sólo reconocen izquierda y el otro, de los de la derecha. entran en el cerebro y, en consecuencia,
una de las imágenes. En primer lugar, Según la conducta del animal, podíamos en la percepción consciente.
se representa una de las imágenes y, interpretar qué imagen estaba percibien- Pascal Fries demostró hace algunos
unos segundos más tarde, la otra. Esta do en ese momento. Como se comprobó, años que la regulación activa de la aten-
“oscilación” regular de la percepción la sincronización neuronal en el lado ción también influye en la sincroniza-
ocurre sin que se modifiquen los es- de la “imagen ganadora” era siempre ción gamma. Este investigador trabajó
tímulos externos. mayor que en el de la “perdedora”. Por en el laboratorio de Robert Desimone

18 Mente y cerebro 20/2006


CORTESIA DE DANIEL SIMONS. DE SIMONS, CHABRIS
EN PERCEPTION, VOL 28, PAGS. 1059-1074; 1999
1. EFECTO ASOMBROSO. Pídale a un amigo, antes de ver el vídeo, que cuente los
con monos a los que se les había adies- pases que se dan los jugadores vestidos de blanco. ¡Es muy probable que ni siquiera se dé
trado para dirigir su atención sobre un cuenta del mono!
lugar concreto de la pantalla al recibir la
señal; poco después, se fundía el estímu-
lo deseado. Si el estímulo aparecía en el
lugar esperado, las oscilaciones gamma
eran mucho más acusadas. En cambio, Neuronas con descarga sincronizada
la sincronización se debilitaba en cuanto
los animales de experimentación ponían
su atención en otros estímulos.
Estas mediciones con electrodos im-
plantados sólo se pueden practicar entre
seres humanos durante la cirugía cere-
bral. Por eso, para medir la actividad
gamma solemos basarnos en la electro-
encefalografía (EEG, véase el recuadro
“Neuronas con descarga sincronizada”).
Hace poco realizamos un experimento
de atención en el que ofrecimos a los
probandos una secuencia rápida de letras
que aparecían durante una décima de
segundo en una pantalla. Casi todas ellas
eran oscuras, pero de vez en cuando
+
AMPLITUD DE LA SEÑAL

surgían letras verdes que los proban-


dos debían contar en silencio (véase
la figura 3). Tras analizar las señales
EEG registradas al mismo tiempo, se 0
comprobó que sólo el procesamiento
de las letras verdes se asociaba a un ESTIMULO
incremento en la actividad de alta fre-
cuencia en la región gamma. −
FRECUENCIA EN HERTZ

60
Neuronas expectantes
El efecto de la espera se refleja muy
bien en un experimento con estímulos 40
acústicos. Al escuchar una serie de to-
nos, prácticamente iguales, los proban- ESTIMULO
20
dos debían prestar atención a aquellos
de diferente intensidad. Los “estímulos”
esperados potenciaron la actividad gam- TIEMPO DESDE EL COMIENZO DEL ESTIMULO
ma de alta frecuencia del cerebro: los
ruidos inesperados y altos, que atraen Las regiones activas del cerebro emiten señales eléctricas que se pueden registrar
automáticamente la atención, carecieron con ayuda de electrodos implantados en el cuero cabelludo (parte superior
de este efecto. derecha ). Si se realizan estas mediciones EEG con muchos electrodos, es posible
La sincronización rítmica y reforzada reconstruir, a través de procedimientos matemáticos, el lugar donde se originan
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

de la banda gamma constituye, al parecer, las señales correspondientes (parte superior izquierda ). Los estímulos sensoriales
un buen indicador —con independencia dan respuestas oscilatorias en el EEG (parte central ) que resultan de la actividad
del sistema sensorial que se evalúe— de sincrónica de muchas neuronas. Se puede estudiar el reparto de frecuencias de
la atención activa: cuando dirigimos ac- las señales medidas en cada electrodo y la modificación de este reparto con el
tivamente la atención a un estímulo, no tiempo, tras la aparición del estímulo. Los colores intensos aumentan la actividad
en la zona correspondiente de tiempo-frecuencia (abajo ).
sólo varía la tasa de descarga de cada
neurona sino que mejora también la

Mente y cerebro 20/2006 19


2. GATOS CON PROBLEMAS regiones del lóbulo frontal superior y
lateral (corteza frontal) y en una región
DE ASOCIACION. El animal de
del lóbulo parietal superior (corteza pa-
experimentación percibe, a la izquierda, rietal). Su participación en la regulación
dos barras que se mueven por la imagen atencional se conoce desde hace tiempo:
en distintas dirección (flechas). Un grupo así, algunos pacientes, que han sufrido un
de neuronas direccionales de la corteza ictus en determinadas regiones del lóbulo
visual responde al movimiento de la temporal, no pueden dirigir su atención
primera barra y otro, al de la segunda. a determinadas partes del campo visual,
porque tampoco las perciben de modo
Las dos poblaciones neuronales descargan
consciente. Sin embargo, nos sorprendió

SIGANIM, SEGUN ANDREAS ENGEL


de forma independiente. Cuando se la diferencia hallada en el sistema límbi-
contempla la barra vertical, en la imagen co, en concreto en el núcleo amigdalino
de la derecha, que se desplaza a la (amígdala), que interviene normalmente
izquierda o a la derecha, los dos grupos de en las reacciones emocionales. Al pare-
REPRESENTACION ESQUEMATICA neuronas sincronizan su actividad. cer, el control de la atención y la elección
de las señales, que impulsan el estímulo
hasta la conciencia, depende también del
La atención de los probandos durante estado de nuestro sistema emocional.
sincronización entre todas las neuronas el experimento reveló claras lagunas: si Los experimentos descritos resuelven
que participan en la codificación de este la “X” aparecía muy poco después de la otra pieza del rompecabezas en la bús-
estímulo, como una orquesta sinfónica letra verde —un tercio de segundo— no queda de las bases de la conciencia: la
que tras afinar cada instrumento, empieza era percibida en absoluto por la mitad oscilación gamma, estrechamente aso-
a tocar al unísono. de los probandos. Si se prolongaba el ciada a la percepción consciente, no sólo
¿De qué manera pueden nuestras tiempo después del primer estímulo, se depende de los estímulos externos, sino
intenciones y necesidades modificar la elevaba de nuevo la tasa de aciertos. también de la dinámica interna flexible
atención? Gracias a la resonancia magné- del cerebro. Creemos que existe una an-
tica funcional (RMf) podemos localizar Letreros mal colocados ticipación neuronal continua y activa de
las regiones del cerebro que deciden la Traducido a la vida cotidiana, esto los posibles estímulos. En verdad, Pas-
percepción consciente de un estímulo. significa, por ejemplo, que las señales cal Fries y otros investigadores midieron
Para ello necesitamos un paradigma de de tráfico colocadas una detrás de otra efectos de sincronización en las regiones
experimento en el que se puedan compa- se pasan más fácilmente por alto. Si visuales antes de que se presentara el
rar dos estados: en el primero se dirige una persona conduce a 100 km/hora estímulo esperado por los animales.
la atención a la percepción consciente y se coloca un segundo letrero a unos Al parecer, ciertas regiones cerebrales,
del estímulo, y en el segundo, ese mismo 10 metros de otro cartel importante, este como la corteza frontal o el sistema
estímulo no llega a la conciencia. segundo incide en la laguna de atención. límbico, influyen en la sincronización
Nuestro grupo se sirvió del fenómeno Probablemente, sería mejor colocar los de las regiones sensoriales.
de percepción de las lagunas atenciona- dos letreros juntos. Todos los estímulos que llegan al
les, en inglés “attentional blink” (“parpa- Al final del experimento comparamos cerebro ponen en marcha patrones de
deo de la atención”). Para el experimento los resultados de la RMf de la siguiente acoplamiento temporales. Si éstos se
volvimos a presentar una secuencia de manera: confrontamos a los probandos ajustan a las expectativas, se potencian
letras a los probandos en una sala de que habían percibido la “X” con aque- las señales correspondientes a través de
resonancia magnética. Esta vez sólo apa- llos a quienes se les había presentado un efecto de resonancia y se retransmi-
recía una letra verde entre dos letras la “X” pero no la habían reconocido. ten. Si frustran la expectativa, se extin-
negras que cambiaban rápidamente y el Curiosamente, se observaron claras di- gue el mensaje neuronal transmitido.
probando debía indicar, al final de la ferencias de actividad en muy pocas Aplicado al “experimento del gori-
prueba, si se trataba de una vocal (véase regiones cerebrales, entre ellas en dos la”, esto quiere decir que los proban-
la figura 5). Al mismo tiempo, durante
el experimento, el probando debía prestar
atención a la aparición de una “X” negra
que se presentaba en distintos tiempos
después del primer objetivo verde.
100
FRECUENCIA DE LA ACTIVIDAD

3. LETRA A LETRA. La atención


CEREBRAL EN HERTZ

RESPUESTA
voluntaria se acompaña de ondas muy DE LA BANDA GAMMA
rápidas en el EEG. Si se pide al probando
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

que cuente las letras verdes que se


presentan en una secuencia de letras negras,
los estímulos contemplados desencadenan
ESTIMULO
una actividad de alta frecuencia en la
región comprendida entre 30 y 100 hertz, 1
0 500
la denominada banda gamma.
TIEMPO DESDE EL INICIO DEL ESTIMULO
EN MILISEGUNDOS
20 Mente y cerebro 20/2006
SIGANIM, SEGUN EL EQUIPO DE LOS AUTORES
SFC
Red de selección PPC
pacientes esquizofrénicos se relaciona
LFC con anomalías en los acoplamientos de
la banda gamma. Sin embargo, el ce-
4. INSTIGADOR rebro sano no es ni mucho menos un
NEURONAL. Aunque receptor pasivo de noticias del medio,
la conciencia reclame la sino un sistema activo que se autorre-
AMY
gula a través de una dinámica interna
interacción de múltiples regiones
compleja. Nuestra experiencia, nues-
cerebrales, sólo algunas de ellas tras intenciones, nuestras expectativas
despiertan ante lo que se presenta al y nuestras necesidades modifican esta
ojo psíquico. Las “lagunas atencionales” dinámica y determinan la manera en que
obedecen, tal parece, a una red a la que percibimos y vivimos nuestro medio.
pertenecen, entre otros, las regiones Dicho de una manera exagerada, el
frontal (SFC, LFC) y parietal (PPC) y la “yo” contempla sobre todo sus propias
Area visual circunstancias. Y una de las estrategias
amígdala (AMY).
más importantes consiste en seleccionar
de manera muy precisa a quién se le
concede acceso a la conciencia.
5. PARPADEO PSIQUICO. Si se pide dos esperan cualquier cosa menos la
a los voluntarios de un experimento presencia de un hombre disfrazado de
mono. Además, sus cerebros se habían ANDREAS K. ENGEL es director del Instituto
que resuelvan dos tareas que se suceden
concentrado en los jugadores blancos. de Neurofisiología y Fisiopatología de la Clíni-
en muy poco tiempo, su atención se ca Universitaria de Hamburgo-Eppendorf. STE-
Toda la información sobre los monos,
ve sometida a una dura prueba. Si el que llegaba a su retina, contradecía la FAN DEBENER trabaja en el Instituto MRC de
segundo estímulo se presenta de 200 a expectativa neuronal y era extinguida Investigación de la Audición en Southampton.
300 milisegundos después del primero, sin miramientos. CORNELIA KRANCZIOCH es neuropsicóloga
clínica del Centro sajón de Epilepsia de Ra-
las facultades para su reconocimiento La sincronización neuronal aporta, en
principio, “orden” al mundo psíquico. deberg.
se derrumban. Sólo cuando se dilata el
tiempo entre estímulos, se reconocen con En la realidad, los defectos cognitivos y
la incoherencia del pensamiento de los Bibliografía complementaria
mayor precisión.
GORILLAS IN OUR MIDST: SUSTAINED INAT-
PRIMER ESTIMULO SEGUNDO ESTIMULO TENTIONAL BLINDNESS FOR DYNAMIC EVENTS.
D. J. Simons y C. F. Chabris en Perception,
¿VOCAL? ¿X? vol. 28, págs. 1059-1074; 1999.
DYNAMIC PREDICTIONS: OSCILLATIONS AND
S YNCHRONY IN T OP -DOWN P ROCESSING.
100 A. K. Engel, P. Fries y W. Singer en Nature Re-
views Neuroscience, vol. 2, págs. 704-716; 2001.
FACULTAD DE RECONOCIMIENTO

TEMPORAL BINDING AND THE NEURAL COR-


LAGUNAS DE ATENCION RELATES OF SENSORY AWARENESS. A. K. En-
(PORCENTAJE)

gel y W. Singer en Trends in Cognitive Sciences,


vol. 5, págs. 16-25; 2001.
INVASIVE RECORDINGS FROM THE HUMAN
BRAIN: CLINICAL INSIGHTS AND BEYOND.
CORTESIA DEL EQUIPO DE LOS AUTORES

A. K. Engel et al. en Nature Reviews Neuro-


science, vol. 6, págs. 35-47; 2005.
1 NEURAL CORRELATES OF CONSCIOUS PERCEP-
TION IN THE ATTENTIONAL BLINK. C. Kran-
100 200 300 400 500 600 700 czioch y S. Debener et al. en Neuroimage, vol.
DEMORA EN MILISEGUNDOS 24, págs. 704-714; 2005.
ENTRE EL PRIMERO Y EL SEGUNDO ESTIMULOS

Mente y cerebro 20/2006 21


Una nueva imagen
del hombre
Comienza a configurarse una nueva disciplina que estudia la ética de las neurociencias
y las bases neurocientíficas de la moral

Thomas Metzinger enfermedades genéticas, que pueden cerebro es una vieja tradición humana.
ser heredadas por los hijos, o en los Desde la infusión de hierbas medicina-

S
upongamos que el lector par- traumatismos craneales, que no pueden les hasta el peyote, en todas las épocas
ticipa, en calidad de persona originarse por casualidad. A las com- y culturas los hombres han tratado de
sana, en un estudio en el que pañías de seguros no les alegran estos modificar su estado de conciencia.
se investiga, con técnicas de diagnósticos fortuitos, pues han de cos- La moderna neurofarmacología pone
formación de imágenes, la relación entre tear las eventuales revisiones médicas en nuestras manos mejores medios para
la memoria a largo plazo y la estructu- posteriores. trucar nuestra mente. Se están desarro-
ra de la personalidad. Al escanearle el La relación éticamente correcta con llando los primeros potenciadores cogni-
cerebro se descubre, con gran sorpresa, estos diagnósticos casuales constituye tivos: fármacos que prometen aumentar
que debido a un tumor inextirpable le sólo un ejemplo de los problemas con nuestra capacidad mental y la inteli-
quedan seis meses de vida. los que tiene que vérselas la neuroética. gencia general. Es previsible que dis-
¿Desearía el lector que se lo dijeran? Pero esa nueva disciplina se ocupa de pongamos pronto de medicamentos que
¿No sería preferible dejar pasar el tiem- mucho más: la temática de la neuroética mejoren el estado de alerta o la atención,
po, vivir despreocupado hasta que apare- abarca desde la aplicación militar de la memoria a corto plazo y la capacidad
cieran los primeros síntomas y retrasar los resultados de la investigación en de concentración.
lo máximo posible la noticia? Pero, ¿no neurociencias hasta la transformación ¿Cree el lector que se ha de evaluar
tiene el lector “derecho a no saber”? Al de nuestra imagen del hombre; desde la de modo distinto una tesis doctoral re-
fin y al cabo, se ha ofrecido como sujeto política en torno a las drogas hasta las dactada bajo el influjo de tales medios
de control, no como paciente. ¿Se le consecuencias sociales y culturales de modernos de dopaje mental, que otra en
podría permitir que siguiera conducien- las técnicas innovadoras con las que el la que el doctorando se ha ayudado sólo
do el coche, aunque no se sabe cuándo hombre podría, en el futuro, extender, de los viejos métodos de la ingesta de
aparecerán las primeras manifestaciones manipular y controlar su propia mente café y té? ¿Deberían someterse en el fu-
del ataque? ¿Desearía, quizá, que, en a través del cerebro. turo al control de orina los universitarios
un caso así, se informara primero a sus La neurotecnia será también, en mu- antes del examen oral de licenciatura?
parientes antes que a él mismo? chos casos, una técnica de la concien- Otra categoría que irá ganando en
Póngase ahora en el lugar del inves- cia. Por ese motivo, lo que en última importancia en el futuro son los “fár-
tigador. Entre las personas de control instancia necesitamos es no sólo neu- macos de estilo de vida”. Supongamos
de un ensayo típico suelen descubrirse, roética, sino también una ética de la que existiese una pastilla sin apenas
hasta en un 40 por ciento de los casos, conciencia, es decir, una teoría que nos efectos secundarios, ingerible a lo largo
anomalías cerebrales. De éstas, presentan indique qué es un estado de conciencia de 30 o 40 años sin crear adicción. Una
importancia clínica directa entre el dos bueno. Los propios investigadores del píldora que le tranquiliza y le alegra,
y el ocho por ciento. El investigador de cerebro prestan atención a los proble- que le hace sentirse durante todo el día
nuestro trabajo estudia la memoria; no mas éticos que surgen de su actividad “mejor que muy bien” y que le pone en
es ningún médico radiólogo. ¿Podemos investigadora. la cara la magia de un sutil centelleo.
cargar sobre el investigador en cuestión el ¿Le gustaría tomarse una de estas pas-
peso de la responsabilidad de diagnosti- Refuerzo cognitivo tillas? ¿Conoce usted a personas que,
car las graves alteraciones cerebrales, de La forma más antigua de neurotecnia nos sin duda, deberían tomarse esta píldora,
consultar cuanto antes a los especialistas la ofrece el empleo, en fiestas rituales por ejemplo, su jefe?
y, dado el caso, informar a sus probandos, y ceremonias religiosas, de substancias
que quizá no lo desean? psicoactivas para curar enfermedades. La Política inteligente de drogas
Pueden verse afectados, amén de búsqueda de la euforia y el éxtasis, de para el futuro
los voluntarios y el investigador, los mantenerse despierto y sentirse bien por Surgen nuevos problemas éticos ante
intereses de terceros. Pensemos en las medio de substancias que inciden en el la relación entre el consumo legal y

22 Mente y cerebro 20/2006


SIGANIM
EN EL CENTRO, EL CEREBRO. Compete a la neuroética abordar los desafíos que nos
presentarán el progreso del conocimiento y las aplicaciones de la investigación del cerebro.
También podría mostrar a un presunto
terrorista fotografías de campos de en-
trenamiento de Al Qaeda para descubrir
el ilegal de drogas. La industria far- existe demanda, se crea mercado. Que si ha estado allí alguna vez. Pero de
macéutica, en el desarrollo de nuevos este mercado sea legal o ilegal, podría igual modo podríase, como ya pasa en
medicamentos legales (por ejemplo, el ser irrelevante en el futuro. Por eso se EE.UU., sacar de la cárcel a un inocente
modafinil, un estimulante), se plantea plantean también en este punto nuevas por medio de fotos y del controverti-
llegar a ciudadanos que demandan ese cuestiones para la neuroética. do método de “huellas dactilares del
tipo de recetas, pese a que no tienen cerebro”, al evidenciarse que él no ha
necesidad clínica de ellos. El merca- La mente como objeto público visto jamás ni a la víctima ni el lugar
do codiciado por la industria farma- Imaginemos el cuadro siguiente: En el de los hechos. En pocas palabras, el
céutica lo conforman los individuos aeropuerto de Frankfurt, la policía ha común detector de mentiras ha quedado
que no se atreven a tomar sustancias apresado a un sospechoso, un presunto fuera de servicio por insolvente. Nuevos
psicoactivas ilegales y, sin embargo, agente secreto estadounidense. El poli- métodos posibilitarán a la policía y a
quisieran incrementar su bienestar o cía tiene un ejemplar del manual secreto la justicia penetrar con mayor fiabilidad
su inteligencia. de los agentes del FBI, que sólo utilizan en nuestra esfera mental íntima.
Seguirá, por supuesto, existiendo el en su formación los agentes del FBI y Pero, ¿nos es lícito aplicar estos mé-
mercado negro de drogas nuevas, cuyos que ninguna otra persona ha llegado a todos? ¿Cuán fiables son realmente?
posibles efectos secundarios peligrosos ver nunca. El policía puede blandirle ¿Deberían autorizarse en las diligencias
nunca pasaron por controles clínicos. el manual. Más aún: puede descifrar, a policiales y como prueba juicial? La
La lección de la “ley seca” nos en- través de determinadas expresiones del neuroética se extiende, en efecto, a
seña que la represión gubernamental cerebro del sospechoso, si es o no la cuestiones que tienen también una di-
ejerce un control sólo limitado. Donde primera vez en su vida que lo ve. mensión política.

Mente y cerebro 20/2006 23


si un sistema artificial le demuestra que
no sólo está dotado de conciencia, sino
“Con los acelerados progresos también de afectos y que, por tanto,
en las neurociencias adquieren merece su comprensión?

una importancia creciente Etica animal, ¿hermandad,


las cuestiones éticas, jurídicas esclavitud o automatismo?
La investigación moderna de la con-
y sociales”. ciencia busca los correlatos neuronales
de la conciencia. Son aquellas caracte-
rísticas, apreciables en el cerebro, que
Judy Illes, directora bastan para que se formen determinadas
del programa de neuroética vivencias conscientes. Los primeros re-
sultados de la investigación muestran
de la Universidad de Stanford. con creciente claridad que muchísimos
animales poseen también estos correla-
tos neuronales de la conciencia. La ca-
pacidad de percibir y tener vivencias no
aparecieron en el mundo con el hombre.
Poseen una larga historia de millones de
años. No somos los únicos que podemos
sufrir experiencias dolorosas conscientes
Neuroética: un nuevo campo de investigación o sentimientos negativos, como pánico o
miedo a la muerte. Los estudiosos del
• La neuroética es una disciplina reciente, que se ocupa de problemas mo- conocimiento podían mostrar, además,
rales que resultan del progreso del conocimiento de la investigación del que más de un animal —por ejemplo,
cerebro en sus aplicaciones prácticas. el calamar— es, de hecho, mucho más
• La neuroética investiga, además, los orígenes evolutivos y los fundamen- inteligente de lo que suponíamos hasta
tos neurobiológicos de nuestra conducta moral: ¿Qué zonas del cerebro ahora. ¿Significa ello que deberíamos
son competentes en la percepción de una injusticia? ¿Cómo surgen los ser todos vegetarianos? ¿Qué estados
sentimientos morales de culpa y compasión o la disposición a sacrifi-
de conciencia debemos imputar a los
carse? ¿Cómo promovemos en los niños el desarrollo de estas áreas
animales para lograr nuestros fines? La
cerebrales?
• Planteamientos algo más generales de la neuroética incluyen dimensiones neuroética se interesa también por la
culturales de la investigación del cerebro. ¿Qué consecuencias sociales moralidad de los experimentos con ani-
hay que esperar, si los humanos pueden controlar sus características males, no sólo en clínica, sino también
psicológicas y los contenidos de su conciencia gracias a las nuevas posi- en el marco de una investigación sobre
bilidades de la técnica? la conciencia.
• La “neuroantropología” es, en último término, un campo parcial de la
neuroética que se ocupa específicamente del influjo ejercido por el aluvión Buenos y malos estados cerebrales
de nuevas perspectivas sobre la comprensión de nosotros mismos y la Los filósofos de la antigüedad plantea-
imagen global del hombre. ron ya la cuestión de la vida buena. Se
trata no sólo de acciones moralmente
ordenadas y de nuestro vivir en general,

Estados fenoménicos sintéticos


Desde mi óptica filosófica, admito la
posibilidad de una conciencia artificial.
La misma teoría del automodelo de la “Puesto que la neuroética
subjetividad que propongo, señala, a
grandes rasgos, qué condiciones se han se entrelaza con el bienestar
de cumplir para generar en un sistema del individuo y de la sociedad,
no biológico vivencias subjetivas. Ello
no empece que, al mismo tiempo y por su investigación no debe
motivos éticos, me resista a la puesta encerrarse en una torre
en práctica de algo así.
Los investigadores que no comparten de marfil”.
mis reparos éticos se disponen a produ-
cir no sólo inteligencia artificial, sino
también conciencia artificial. Se subsu- Adina Roskies, filósofa
men en el campo de lo que se ha dado en en el College Dortmouth
llamar “fenomenología sintética”. ¿Qué de New Hamshire.
haremos, si los robots exigen derechos
civiles? ¿Cómo se comportaría el lector,

24 Mente y cerebro 20/2006


Glosario “Se trata de la imagen global
del hombre y de sus
• Metaética: la disciplina básica
propiamente filosófica, que se consecuencias político-culturales.
ocupa de qué son las normas La neuroética constituye
morales. ¿A qué se refieren los
enunciados normativos (no sólo una interfaz entre las ciencias
en la neuroética aplicada)? ¿Exis-
ten hechos y cualidades morales? de la naturaleza y las
¿Podemos conocerlos? ¿En qué ciencias del espíritu”.
se apoyan las exigencias éticas
concretas?
• Neuroética descriptiva: exposi- Thomas Metzinger
ción y análisis de las bases neu-
rológicas de la conducta moral
humana.
• Neuroética normativa: estudio
de los valores morales; en de- los constantes ataques de la jungla de y “solidaridad”, aunque no estén de
terminadas acciones y decisiones información de Internet. En las escue- moda [véase “La visión materialista de
individuales tienen una función y, las podrían organizarse cursos de con- la neuroética”, en MENTE Y CEREBRO,
posiblemente, deben equilibrarse cienciación para que nuestros niños se n.o 4, pág. 56].
en la aplicación. sensibilicen ante la escasez de recursos Hasta ahora, la imagen cristiana del
y aprendan a desenvolverse con dicha hombre, a pesar de todas las disparida-
preocupación. La neuroética abarca, pa- des de opinión, ha fijado por siglos la
rece claro, cuestiones particulares, de valoración moral de las interacciones
ámbito restringido, y problemas muy entre humanos. La antropología neu-
sino también de los estados de concien- generales. rocientífica ha liquidado esta imagen
cia que consideramos buenos. ¿Qué con- del hombre, pero sin aportar una teoría
ciencia queremos moldear en nuestros ¿Qué vendrá tras la imagen alternativa capaz de sustituirla. Por eso,
hijos? ¿Qué estado de conciencia nos es cristiana del hombre? ante los conocimientos de la moder-
lícito imponer a los animales? ¿En qué La investigación del cerebro nos ofrece na neurología, no debemos mezclar el
estado de conciencia queremos morir? muchas posibilidades de mejorar nuestra ser con el deber y hemos de procurar
¿Qué estados de conciencia queremos vida. Traerá consigo también un cambio mantener separadas las dos pregun-
eliminar de nuestra cultura y cuáles que- en la imagen global del hombre, mayor tas siguientes: ¿Cómo es en realidad
remos fomentar e incorporar en nuestra que cualquier otra revolución científi- el hombre? y ¿Cómo debería ser el
vida social, con la ayuda de la moderna ca anterior. Neurociencias y teoría de hombre en el futuro? Neuroética y
neurología y ciencia del conocimiento? la evolución hacen más comprensible neuroantropología tejen una relación
¿Qué estados de conciencia se han de nuestra vulnerabilidad, nuestra finitud muy estrecha.
considerar legales en nuestra sociedad y nuestro origen intramundano. Para
y cuáles ilegales? Bremen Hans Flohr, la investigación
Detallémoslo con un ejemplo, el del cerebro le ha cortado al hombre su THOMAS METZINGER es profesor adjunto
de la protección de nuestro cerebro raíz divina. En esa perspectiva, Wolf en el Instituto para Estudios Avanzados de
ante el bombardeo de la publicidad y Singer ha vuelto a poner sobre el tapete Frankfurt y docente de filosofía en la Univer-
ofertas de ocio. Resulta aconsejable conceptos filosófico-teológicos clásicos sidad Johannes Gutenberg de Mainz.
diseñar entornos que nos defiendan de tales como “abatimiento”, “humildad”
Bibliografía complementaria
DER BEGRIFF EINER BEWUSSTSEINSKULTUR.
T. Metzinger en Jahrbuch 2002/2003 des Wis-
“La incompatibilidad entre senschaftszentrums Nordheim-Westfalen, dirigido
por G. Kaiser. Wissenschaftszentrum NRW,
el enfoque intuitivo o religioso págs. 150-171; Düsseldorf, 2003.
de la persona y el enfoque NEUROETHICS: MAPPING THE FIELD. Dirigido
de la neurología tendrá muy por S. Marcus. The Dana Press; Nueva York,
2004.
probablemente consecuencias EVERYDAY NEUROMORALITY. A. Roskies en
de gran alcance”. Cerebrum, vol. 6, págs. 58-65; 2004.
NEUROETHICS: THE PRACTICAL AND THE PHI-
LOSOPHICAL. M. J. Farah en Trends in Cognitive
Martha Farah, directora Sciences, vol. 9, págs. 34-40; 2005.
del Centro de Neurociencia Cognitiva N EUROETHICS: DEFINING THE ISSUES IN
de la Universidad de Pennsylvania. THEORY, PRACTICE AND POLICY. J. Illes. Ox-
ford University Press; Oxford, 2005.

Mente y cerebro 20/2006 25


Acotaciones
epistemológicas
al problema mente-cerebro
Durante siglos era incumbencia de los filósofos investigar nuestro mundo interior.
A esa tarea se han apuntado hoy los neurocientíficos, con su instrumental experimentador

Michael Esfeld y Michael Herzog espacialmente expandida, las ideas, que, de una u otra forma, se encuen-
juicios y decisiones pertenecían a una tra representado en el cerebro; sea por

D
isputan un filósofo y un esfera inmaterial del espíritu, a la que caso, el “árbol” plantado delante de la
neurólogo sobre cuál de sus Descartes llamó “res cogitans”. ventana.
disciplinas merece la supre- A la concepción dualista se le hace ¿Cómo llegan al cerebro estas infor-
macía. “La filosofía busca, una objeción de peso: ante una dico- maciones? Al mirar en nuestro encéfalo
en la oscuridad y con los ojos vendados, tomía tan estricta del mundo, ¿cómo sólo vemos millones de células nerviosas;
un gato negro que no está en la habita- sería pensable que un espíritu inmate- no observamos “representaciones”. No
ción”, se burla el neurólogo. A lo que rial produzca movimientos del cuerpo? hay en la cabeza una cámara fotográfica
responde el pensador: “La investigación Pero éste parece ser el caso de todas las que almacene retratos del entorno. Por
del cerebro busca, en la oscuridad y con acciones intencionadas del ser humano. ese motivo, cuando contemplo des-
los ojos vendados, un gato negro que Descartes, que reflexionó largamente en de mi ventana el árbol, veo ese objeto
no está en la habitación y... de pronto torno a ese problema, terminó por situar en mi entorno, y no una imagen del
grita: ¡ya lo tengo!” la sede del encuentro entre cuerpo y árbol en mi cerebro.
El gato negro de marras es el espíritu alma en la glándula pineal, la única La teoría de la copia, así se llama,
humano. Por más que nadie niegue en parte del cerebro que no tiene par si- se basa en muchos experimentos de las
serio que exista, resulta, de hecho, di- métrico. Pese a su creencia, no había ciencias neurológicas. Si se le presentan
fícil captarlo. Hace mucho que pasaron encontrado la respuesta concluyente a a un animal de laboratorio objetos de
los tiempos en que la filosofía podía la causalidad mental. su entorno y, a su vez, se miden las
reclamar para sí sola el estudio del es- La mayoría de los investigadores alteraciones de una o varias neuronas,
píritu. En nuestros días lo buscan los prefiere una hipótesis más plausible: se acepta entonces que las células en
neurocientíficos en las sinuosidades de los estados mentales sólo pueden mo- cuestión codifican una “imagen” del ob-
nuestro cerebro, basados en la premisa ver algo porque se realizan en el cere- jeto. Pero se pasa por alto que los ani-
de que todo estado espiritual está inte- bro. Aunque supone ello un cambio de males del experimento podrían también
grado por procesos cerebrales. Todos los postura de alcance histórico, no torna referirse intencionalmente a un objeto
pensamientos, sentimientos, conviccio- superflua la filosofía del espíritu. Para de la percepción.
nes y deseos se identifican con determi- abordar el modo de operar de nuestro Al igual que nosotros los humanos,
nados estados neuronales; se “realizan” pensamiento y de nuestra vida cons- los animales del ensayo no captan su
a través de éstos. Los investigadores del ciente, se requiere, hoy como ayer, de entorno pasivamente, como lo haría una
cerebro deberían poder, pues, explicar un análisis conceptual preciso. Su omi- cámara. Si fuera así, no se explicaría
todos los fenómenos mentales descu- sión ocasiona que los investigadores del por qué un animal reconoce un mismo
briendo su realización material. cerebro caigan, con sus experimentos, objeto pese a ofrecérsele en distintas
La popularidad de esos supuestos obe- en falacias mentales, de las que podría perspectivas. Las meras copias existi-
dece, en buena medida, a que solventan salvarles una prueba algo más detallada rían inconexas unas al lado de otras.
un viejísimo problema filosófico, con de las ideas operativas en que se basan. El reconocimiento de que dos contor-
el que batalló el filósofo francés René En qué consistan lo aclararemos con nos diferentes pertenecen a la misma
Descartes (1596-1650). Como dualista tres ejemplos: cosa constituye un acto de percepción
defendió, al comienzo de la Edad Mo- activa.
derna, que el cuerpo y el alma eran Ejemplo 1: Representación mental Reconocer un objeto no equivale a
dos substancias separadas y radicalmen- Percibir, pensar, querer; tales concep- hacer una copia del mismo: percibir es
te distintas. Mientras los órganos del tos describen estados mentales, “inten- un proceso activo. La investigación neu-
cuerpo (como “res extensa”) cumplen cionales” en el argot filosófico. Todos ropsicológica muestra que la respuesta
todas las características de la materia ellos se orientan hacia un objeto dado, de las neuronas ante los estímulos del

26 Mente y cerebro 20/2006


EMDE-GRAFIK
1. ARBOLITO, CAMBIATE. La ingenua
medio difiere según contemplemos un de dicho contenido? ¿Cómo influye en teoría de la copia se queda corta, pero
objeto con especial atención o sólo de nuestro comportamiento? sigue abierta la cuestión sobre la forma en
pasada. Pero queda sin respuesta la pre- Imagine el lector que escribe una que el cerebro representa internamente los
gunta por las condiciones especiales en carta. Sus pensamientos y el contenido
estímulos del entorno.
virtud de las cuales un estado neuronal conceptual de los mismos, instalados en
puede representar algo. su cerebro, pueden traducirse en dicha
Adquirida una conciencia clara del conducta. Cierto. Pero lo es también que
problema, podemos pasar a la obra: el pensar depende de la lengua. El len- Pero ni siquiera una teoría sólida de
cómo logra el cerebro conectar entre guaje es un fenómeno social y público. las representaciones neuronales ofrece
sí informaciones de diferentes canales Sólo a través de la interacción con los tales resultados.
sensoriales y hacerlo de manera que el demás adquieren mis pensamientos su
individuo las componga en una percep- contenido conceptual, y esta interacción Ejemplo 2: el libre albedrío
ción ordenada de su entorno, que las tiene lugar en un entorno compartido. Desde comienzos de los años ochenta
reconozca; por ejemplo, la vaca muge y Por tanto, no podemos separar el con- del siglo pasado, los experimentos de
suena el cencerro, y no a la inversa. tenido de un pensamiento de las cosas Benjamin Libet provocaron un revuelo
Para explicar qué significa exactamen- del mundo, a las que remite. mundial. El neuropsicólogo estadouni-
te formar representaciones, precisamos Una teoría completa de los conteni- dense, rayando los noventa, cree haber
de una teoría sobre las condiciones ne- dos intencionales ha de abarcar todos demostrado, con ayuda de la electroen-
cesarias y suficientes para tales estados. estos aspectos y explicar cómo se llevan cefalografía, que nuestras acciones se
La concepción ingenua de las represen- a cabo en el cerebro. Es, pues, ante hallan planificadas en el cerebro antes
taciones como una suerte de copia en el todo un reto filosófico, que se apuntala incluso de que tengamos clara intención
cerebro desemboca en un callejón sin con investigaciones neurológicas. Los de ellas.
salida. El problema no se circunscribe ensayos fundados en técnicas de for- En ensayos hoy famosos, realizados
sólo a la percepción; pensamientos, sen- mación de imágenes pueden ofrecer in- en su laboratorio de la Universidad de
timientos y deseos presentan también un formación de si, para resolver una tarea San Francisco, Libet pidió a los vo-
contenido intencional. Ahora bien, ¿en mental, intervienen o no áreas cerebra- luntarios que se fijaran en qué instante
qué consiste el componente neuronal les que también procesan el lenguaje. preciso tomaban la decisión de acometer

Mente y cerebro 20/2006 27


una acción determinada, por ejemplo,
doblar un dedo. El investigador com-
EMDE-GRAFIK

paraba el momento exacto de esa pul-


sión a actuar con las señales eléctricas
cerebrales de los probandos. Y observó
que, medio segundo antes de la toma
de decisión consciente, se formaba en
los centros motores del cerebro un po-
tencial de alerta, clave neuronal de la
orden de actuar.
¿Tenían las personas sólo un senti-
miento subjetivo de que se decidían a
doblar el dedo? ¿Iniciaba el cerebro en
realidad su acción ya mucho antes? ¿Es
el libre albedrío tan sólo una ilusión?
Si consideramos estas preguntas des-
de un punto de vista filosófico, conviene
empezar por distinguir entre el concepto
de libertad de acción y el de voluntad
libre. El primero se refiere a la liber-
tad de actuar en general. La libertad
de acción se da siempre que estados
mentales ordenan un movimiento del
cuerpo: el deseo de tomarme un helado
acaba encaminándome a la heladería
más próxima.
Sólo si somos libres en nuestras ac-
ciones, pueden ser eficaces nuestros
propósitos en el mundo. Lo que, por
cierto, no dice nada sobre el modo en
que se llevan a cabo estos propósitos.
Si un hipnotizador sugiere a su víctima
que levante el brazo derecho, lo podrá
alzar siempre que no lo tenga atado.
Pero de ese sujeto no predicaríamos la
voluntad libre; su acción no se sigue de
una decisión autónoma.
Los argumentos de Libet minan nues-
tra idea del libre albedrío en nombre del
determinismo. Si todo lo que sucede
en el mundo —por tanto, también los
procesos cerebrales de decisión— se
halla establecido por las leyes de la
naturaleza, entonces, según esta con-
jetura, no hay voluntad libre. Pero a
quien reflexiona algo más sobre esta
concepción supuestamente obvia, le
surge la duda: ¿se daría una voluntad
libre sólo cuando ésta no tiene ningún
tipo de causas? ¿En qué se diferenciaría,
pues, del puro azar?
Ser libre no significa saltarse un
semáforo en rojo en vez de pararse.
Debe haber razones para infringir la
norma y pidamos responsabilidad de
ese acto voluntario. Un actuar ciego,
carente de fundamento causal no sólo
no corresponde a una voluntad libre,
sino ni siquiera a una voluntad.
Si el mundo físico obedece o no al
determinismo es irrelevante respecto a
la cuestión de la voluntad libre, pues
2. TITIRITERO NEURONAL. Para los filósofos del comienzo de la Edad Moderna incluso en un mundo determinista se
el hombre libre era la medida de todas las cosas. Pero, en realidad ¿es sólo la marioneta puede dar una libre voluntad. Esta es
de sus procesos cerebrales? la postura que sostiene hoy la inmensa

28 Mente y cerebro 20/2006


Diez conceptos básicos de la neurofilosofía
• Cartesianismo: Concepción que se remonta a René Descar- • Intencionalidad: Característica básica de los estados men-
tes (1596-1650), según la cual cuerpo y alma pertenecen a tales de referirse a un objeto determinado al que repre-
esferas distintas y separadas que, no obstante, se acoplan sentan.
una con otra. La formulación histórica más significativa • Monismo: Concepción opuesta al “dualismo”, según la
recibe el nombre de “dualismo”. cual sólo hay una clase de fenómenos, o espirituales o
• Compatibilismo: La voluntad libre es conciliable (“compati- materiales. La variante materialista es la más extendida.
ble”) con el principio de causalidad del “determinismo”. • Naturalización: Intento de explicación de los fenómenos
• Determinismo: Todos los acontecimientos que se produ- espirituales por medio de procesos fisiológico-cerebrales.
cen en el mundo están predeterminados causalmente por • Qualia: Cualidades de nuestra experiencia consciente sólo
acontecimientos anteriores. accesibles a la vivencia subjetiva.
• Dualismo: Los fenómenos espíritu-mentales son constitu- • Reduccionismo: Los estados espirituales se identifican con
tivamente distintos de los físico-materiales. estados cerebrales y, por tanto, pueden explicarse por
• Epifenomenalismo: Los estados espirituales son meras ma- éstos. Todos los conceptos cotidianos de estados espi-
nifestaciones colaterales de procesos cerebrales, sin tener rituales se pueden reducir, en principio, a descripciones
ellos mismos un efecto. neurocientíficas.

mayoría de los filósofos. Se la conoce vemos el azul del cielo, nos enamo- una estrategia doble: los filósofos deben
como compatibilismo: la libre voluntad ramos e inquietamos y saboreamos un delimitar con más precisión conceptual
es conciliable, es decir compatible, con buen vino? ¿Por qué se siente de esta lo que queremos decir con la expresión
una causalidad física. El actuar de una o aquella manera un estado cerebral? ‘vivencia consciente’, y los neurocien-
persona es congruente con lo que ésta ¿Por qué así y no de otra forma? En tíficos deben investigar cómo se realiza
admite en su reflexión como sus propios breve: no es inmediatamente obvio por ésta desde una perspectiva fisiológico-
objetivos de la acción, independiente- qué los estados cerebrales conforman cerebral.
mente de en qué puedan basarse. cualidades subjetivamente vivencia- La sola reflexión filosófica no alcanza
La libre voluntad de una persona bles; cualidades que los filósofos de- el objetivo. Cierto que puede ofrecernos
debe, pues, “ser congruente con las ra- nominan qualia. información sobre cómo pueden relacio-
zones de su acción”, apunta Peter Bieri La dedicación a la cualidad vivencial narse, uno con otro, cuerpo y espíritu.
en Das Handwerk der Freiheit. Un fu- subjetiva, al parecer inexplicable, pro- Pero sólo empíricamente se puede ex-
mador que, tras sopesar las razones, se porciona uno de los argumentos princi- plicar de qué manera el cerebro puede
declara partidario de fumar, fuma por pales del dualismo. De ahí infieren algu- generar el espíritu.
libre decisión; uno que quisiera dejarlo, nos que la vivencia consciente debería En este sentido hay —contra el co-
pero no lo logra, no fuma por libre de- distinguirse de los estados cerebrales. mentario jocoso al principio del artícu-
cisión. Tras esta aclaración, el problema Otros autores parten de la inconcilia- lo— buenas perspectivas de apresar al
del libre albedrío se presenta de muy ble falta de explicación entre nuestra volátil gato negro: si impulsamos en
distinta manera. En lugar de la oposi- vivencia y los estados del cerebro, sin paralelo la investigación de los funda-
ción, demasiado simple, entre libertad adscribirse por ello al dualismo. mentos neurológicos y la aclaración de
y determinismo, se discute ahora entre No hemos de cometer el error de los conceptos filosóficos, debería ser
acción y los motivos subjetivos de ésta. equiparar los estados cerebrales de un posible salvar un día el supuesto abismo
Y puesto que los motivos de una ac- individuo con su experiencia conscien- entre mente y cerebro.
tuación, en cuanto estados espirituales, te. Imagínese, por ejemplo, que sobre
son también estados cerebrales, se han cada ojo de un probando se le proyecta
de realizar neuronalmente. un estímulo diferente, una casa en un MICHAEL ESFELD es catedrático de epistemo-
Queda por decidir si se cumplen de ojo y un rostro en el otro. El cerebro logía y filosofía de las ciencias en la Universidad
facto las condiciones de la voluntad resuelve este dilema percibiendo cons- de Lausana. MICHAEL HERZOG es neurocien-
libre y el modo en que acontece. En cientemente unas veces un estímulo y tífico cognitivo en el Instituto Mente y Cerebro
cualquier caso, los resultados de los en otras ocasiones el otro. Los neuro- del Politécnico de Lausana.
experimentos de Libet no ofrecen una científicos identifican esta alternancia de
respuesta taxativa. En resumen: así la percepción con el cambio de estados Bibliografía complementaria
como la filosofía nos aclara bajo qué cerebrales. GRUNDPROBLEME DER PHILOSOPHIE DES GEIS-
condiciones puede existir libre voluntad No obstante, las correlaciones obser- TES. EINE EINFÜHRUNG. M. Pauen. Fischer;
en un mundo de causalidad natural, la vadas en este caso pueden inducirnos a Frankfurt, 2001.
investigación neurológica debe mostrar un grave error. Algunos animales infe-
DAS HANDWERK DER FREIHEIT. P. Bieri.
cómo se realizan —o quizá no— en riores (lagartos y ranas) están provistos
Fischer; Frankfurt, 2003.
concreto tales condiciones. de un mecanismo de selección de es-
tímulos análogo. Sin embargo, en estos PHILOSOPHIE DES GEISTES. EINE EINFÜHRUNG.
Ejemplo 3: Conciencia casos no está posiblemente en juego M. Esfeld en Bern Studies in History and Phi-
El aspecto más complejo del problema ningún tipo de conciencia. losophy of Science — Educational Material, vol.
cuerpo-mente es, sin duda, la compren- Para una mejor comprensión de la 8; Berna, 2005.
sión de la vida consciente. ¿Por qué conciencia, parece sensato apostar por

Mente y cerebro 20/2006 29


Primeros pasos
en el desarrollo
del habla
La lista de expresiones con que los niños rompen a hablar está encabezada por “mamá” y “papá”,
muy por delante de “nene” o “balón” ¿Qué pasos se dan en la adquisición del lenguaje?

Sabine Kersebaum
MAGDALENA BOGUS

30 Mente y cerebro 20/2006


Félix,
8 meses
FASE ORAL. Frente a gente extraña el
más joven del grupo, Félix, de 8 meses,
se muestra retraído y se limita a oír.
Preferentemente con un objeto en la
boca. Pero con su madre o persona que
lo cuida en la guardería balbucea muy a
gusto: “ba-ba-ba, da-da-da, na-na-na”. De
esta forma aprende a producir sonidos.
Otros niños no hacen tantas pruebas y la
primera palabra sale espontáneamente de
sus labios.
MAGDALENA BOGUS

D
escanso de mediodía en “Le contrasta con el esfuerzo que nos cuesta
Jardin”, una guardería in- aprender de memoria un par de frases
fantil al oeste de Frankfurt. en el idioma del país donde vamos a
“¿Hay algo dentro?”, pre- pasar las vacaciones. Los expertos si-
gunta Kai (tres años) al desmenuzar guen sin conocer los mecanismos por
con sus dedos el filete de pescado. los que aprendemos a hablar.
Sofía (once meses) señala su vaso ¿Radica nuestra capacidad de hablar
vacío. Su mirada inquisidora dice en los genes y, en consecuencia, los
“¡llénamelo!”. Antonio (2 años y 9 humanos adquirimos el habla lo mismo
meses) gira su cabeza en dirección que las arañas adquieren la facultad de
al techo, de donde cuelgan recortes tejer telarañas? ¿Aprendemos acaso por
con las imágenes de los niños. “Lucía imitación, mediante la mera reproduc-
está pegada en el techo”. explica el ción de los sonidos que nos llegan de
pequeño, mientras la Lucía de carne nuestro entorno?
y hueso (apenas dos años) se halla Probablemente sea una combinación
sentada enfrente de ella y mira hacia de ambas lo que ponga en marcha la

Can, arriba. “Está pegada en el techo”, corro-


bora Teo (también de dos años). To-
maquinaria interior del habla. Desde
el propio seno materno, cuando al feto

12 meses dos levantan hacia allí la vista. “¿Por le llegan las voces tranquilizadoras de
qué está pegada en el techo?” — “Yo su especie. A partir de las 27 semanas
no veo que esté pegada en el techo”. el niño se acostumbra a los sonidos,
MOSAICO DE PALABRAS. Al año de
Lucía se remueve en su silla. Ahora el acento y la entonación de la voz
simplemente no entiende nada. de la madre. En las postrimerías de
edad, los bebés pasan de emitir sonidos a
Todo es comunicación, sobre todo los años ochenta, algunos estudios
pronunciar palabras y denominar objetos. para ese ser social que es el hombre. sobre lactantes demostraron esa pre-
Se debate entre los expertos si se requiere, En las primeras etapas de la vida apren- coz captación de la voz materna. Un
para ello, la existencia de un entorno demos a hablar de una manera auto- equipo dirigido por Jacques Mehler
adecuado. No menos ardor mantienen mática, jugando. En un tiempo breve (investigador de los procesos de ad-
en su encuentro Can, de doce meses (a la adquirimos el léxico de nuestra lengua quisición del conocimiento, hoy en
derecha en la imagen) y Emilio, de dos años,
materna y nos familiarizamos con sus la Escuela de Estudios Avanzados de
reglas gramaticales, excepciones inclui- Trieste) preparó chupetes para recién
en el parque de arena de la guardería “Le
das, y con las convenciones sociales nacidos, que le había de permitir medir
Jardin” de Frankfurt. Sobre el tema de la de los usos lingüísticos. La facilidad la atención del neonato por el número
conversación guardan secreto. con que aprenden Lucía, Kai y Antonio de movimientos de succión. Luego los

Mente y cerebro 20/2006 31


Federico,
18 meses
COMIDA DE LETRAS. Al año y medio,
los niños disponen de un vocabulario
básico de 20 a 50 conceptos y aprenden
otros nuevos con celeridad creciente.
Experimentan la “explosión de vocablos”.
En esta fase, el vocabulario aumenta, en
promedio, unas seis nuevas expresiones
diarias. Aunque con la boca llena no se
oye bien, Federico no ve en ello ningún
motivo para interrumpir su verborrea.
MAGDALENA BOGUS

pequeños fueron entrenados para dis- perfectamente los chasquidos típicos Entrenamiento por la voz
tinguir entre la voz de su madre y la de los idiomas africanos. Entre los 9 A partir de una edad entre los 4 y los
de personas extrañas, ambas grabadas y los 13 meses de edad, ese caudal de 8 meses los niños no se limitan a oír
en magnetofón, según el tiempo de capacidad perceptiva natural se adecua y a gritar. Su aparato articulador de la
succión del chupete. a cada una de las lenguas maternas voz se ha desarrollado hasta el punto
De los ensayos se desprendía que los y los niños van perdiendo ese talento de permitirles pronunciar sonidos gutu-
lactantes se tranquilizan de preferencia sorprendente. rales, repetir sílabas y emitir chasquidos
con la voz de la madre, siempre y cuan- Como demostró Annette Karmiloff- y silbidos. Sobre todo antes de dormir-
do no pronunciara frases monótonas, ni Smith, de la Universidad de Londres, se y al despertarse los pequeños entre-
forzara su entonación natural. Si ocurre el cerebro puede todavía reaccionar nan su voz e imitan preferentemente las
esto, el niño deja de reconocer la voz más tarde ante diferencias sonoras en- vocales “a” o “i”.
de su madre. tre idiomas desconocidos. Es decir, Al llegar al séptimo mes, los peque-
Con sólo cuatro días, los pequeños no perdemos la capacidad de distin- ños repiten una y otra vez sílabas. De
distinguen entre su madre y el resto guir matices sonoros. Sin embargo, sus cunitas salen sonidos tales como
del mundo; además, se sienten atraí- los sonidos que no forman parte de “ba-ba-ba”, “ga-ga-ga”. Los expertos
dos por el idioma con cuyos sonidos se la lengua materna quedan inhibidos, hablan de “laleo repetitivo”. Durante
hallan familiarizados, su futura lengua fuera de la percepción consciente. Es estas prácticas los niños van cambiando
materna. Si se compara, por ejemplo, la evidente que el cerebro los considera de entonación e intensidad. En la “con-
frecuencia de movimientos de succión superfluos. versación” con sus bebés la mayoría
de neonatos franceses cuando se les so- Si de adultos aprendemos un idioma de los padres practican una especie de
mete a los estímulos acústicos de frases extranjero, nos resulta difícil diferenciar lenguaje infantil: cambian automática-
en ruso y en francés manifiestan una y reproducir los fonemas que no se pre- mente su entonación y “lalean” cuando
decidida preferencia por el francés. sentan en nuestra lengua materna. Los quieren comunicarse con su retoño.
Apenas llegado el niño al mundo asiáticos, por ejemplo, sólo en el pri- Los expertos siguen discutiendo hoy
empieza a desempeñar un papel fun- mer año de vida tienen capacidad para si este lenguaje simplificado de los pa-
damental la impronta que en él dejan las identificar el sonido “r”, que no existe dres estimula a los niños a aprender
unidades sonoras típicas del idioma en en su idioma. Sólo entonces pueden a hablar o únicamente les proporciona
el que se halla inmerso. A lo largo del diferenciarlo acústicamente del sonido satisfacción al papá y a la mamá. En
primer año, los bebés parecen genios “l”. Más tarde, pierden la capacidad lo que sí que están de acuerdo los in-
que, cumplido su primer aniversario, de establecer esta diferencia, porque vestigadores es en que este lenguaje
distinguen unos cien fonemas utiliza- en su ambiente lingüístico carece de cumple dos funciones. Por una parte,
dos en todos los idiomas del mundo. importancia y permutan sin cesar la “r” llama la atención del niño y le facilita
Los niños alemanes oyen y discriminan con la “l”. reconocer las relaciones entre su propia

32 Mente y cerebro 20/2006


conducta y la de los padres: empieza “u”, en particular. Por motivos anató-
a construirse representaciones concep- micos todavía no los puede pronunciar.
tuales. Por otra parte, al exagerar la Hasta la edad de dos años y medio aún
articulación de los fonemas se le está se confunden en la pronunciación de
quizá facilitando su aprendizaje. Así, los determinados sonidos. Muchos niños
bebés pueden identificar mejor las in- del jardín de infancia no consiguen
formaciones esenciales, entresacándolas pronunciar la “t”. No es raro que es-
de la maraña de sonidos que le llegan, tos problemas se prolonguen hasta los
y distinguir lo que es una palabra de siete años.
lo que es un ruido irrelevante. Una vez dominados los primeros 50
conceptos, a la edad de unos 18 meses, Mareen,
22 meses
Con el “beee... (cordero)” al “hola” se asiste al “gran salto adelante de los
A los 12 meses se produce el gran vocablos”. El niño percibe que cada
cambio: ahora los niños empiezan a objeto de su entorno tiene un nombre.
utilizar conscientemente sonidos. De Cada día aumenta su léxico en unas
PRIMERA VISION DE SU PROPIA
repente, de sus labios empiezan a salir seis palabras nuevas. En esta fase van
“protopalabras” en forma de balbuceos: aumentando también sus capacidades IMAGEN. A partir de los dos años los
“papá”, “mamá”, “brum-brum” (para fonéticas, lo que constituye un acicate niños pronuncian frases con dos o tres
un coche) o “gua-gua” (para el perro para aprender más. palabras y adquieren cierto sentido de
doméstico). El paso de la fase del “la- Sin embargo, para que todo esto se la gramática de su lengua materna; por
leo” a las primeras palabras articula- consiga satisfactoriamente se necesita la ejemplo, el imperativo. La orden de lavarse
das dura alrededor de cuatro o cinco colaboración de una persona de referen- las manos es entendida sin problemas por
meses y tiene lugar de forma fluida. cia. Lo ha demostrado Paul Bloom, del
todos los niños de “Le Jardin”. Ya no está
La mejor demostración son creaciones departamento de psicología de la Uni-
propias como “beee... – cordero”, “pío- versidad de Arizona en Tucson. El niño tan claro para Mareen lo que quiere decir
pío – pájaro” y “no-no – ir a dormir”. sólo se apropia de una palabra cuando su cuidadora Mariane cuando le pregunta
Con frecuencia, encuentran dificultades reconoce qué es lo que con ella quieren si el agua está caliente o fría. “Mojada”,
con determinados sonidos; con la vocal decir la mamá, el papá, el hermano o la explica el niño de apenas dos años, y se
sigue frotando las manos.
MAGDALENA BOGUS

Mente y cerebro 20/2006 33


Carlota,
3 años
PEQUEÑA NARRADORA. Con tres años
los niños utilizan conceptos abstractos
como “alegría”, “amor” o “felicidad”.
Desde el punto de vista gramatical no
suelen tener problemas en emplear
correctamente frases de tres palabras,
si bien siguen poniendo los verbos en
infinitivo. Para Carlota esto es un juego
infantil, lo mismo en alemán que en
francés: junto a la educadora Aurelia,
de Burdeos, cuenta a los otros niños
del grupo francés la historia del color
amarillo.

MAGDALENA BOGUS
hermana. Según los estudios de Bloom objeto. Por esa razón, mirar mucho la A mediados de los años noventa, el gru-
los niños de 18 meses adquieren nuevos televisión, concluyen los expertos, no po de Steven Pinker, de la Universidad
conceptos cuando la persona de referen- contribuye necesariamente a aumentar de Harvard, estudió cómo afrontan los
cia les dirige la atención a determinado el vocabulario. niños la formación del pasado y del
objeto. No es suficiente la corresponden- plural en la lengua inglesa. Se puso de
cia entre palabra y objeto. Si la persona Trampas de la gramática manifiesto que, con dos años, el peque-
de referencia mira en otra dirección o En el tercer año los niños dan otro paso ño puede aplicar formas gramaticales
la voz procede de la pared, los niños importante en su desarrollo: empiezan irregulares: “mice” (plural de “mouse”
no establecen ninguna relación con el a descubrir la sintaxis de su idioma. = ratón) o “went” (pasado de “to go” =
MAGDALENA BOGUS

Lou,
4 años
PODEROSA COLECCION DE PALABRAS.
“Perfecto francés y correcto alemán”, así
califican las educadoras la competencia
idiomática de Lou, de cuatro años. No
es ningún milagro: su madre procede de
Francia, por lo que Lou ha crecido en un
ambiente bilingüe. La mayor del grupo,
le gusta asumir la autoridad y mantener
el orden. Los adultos necesitan también
paciencia: a esta edad los niños utilizan
todo el espectro de sus conocimientos
idiomáticos, para preguntar incansables
“¿por qué?”.

34 Mente y cerebro 20/2006


Lina,
6 años
ANSIA DE DISCUTIR. Una conversación
con Lina, de seis años, puede ser
lingüísticamente tan compleja como
con una joven de 16 años. Lo único que
cambian son los temas. A esta edad los
niños dominan el sistema fónico de su
idioma materno, la gramática y una buena
parte del significado de las palabras. De
acuerdo con su interés por la lectura Lina
se esfuerza en leer con su madre, Sandra,
una y otra vez su libro preferido.

MAGDALENA BOGUS
ir). En ocasiones acontece que extienden Las investigaciones de Neville demos- Los niños de dos años disponen de 200
la aplicación de reglas gramaticales que traron que en los niños que aprendieron a 300 palabras. A los dos años y medio
ya dominan y dicen “mouses” (forma re- inglés a la edad de uno a tres años predo- dominan más de 500 conceptos. Según
gular incorrecta del plural de “mouse”) minaba el hemisferio cerebral izquierdo, Pinker, a la edad de seis años han apren-
o “goed” (forma regular incorrecta del que rige la correcta formación de las dido a hablar espontáneamente. Noam
pasado de “to go”). En otros se da la frases. Sin embargo, el aprendizaje del Chomsky, del Centro de Neurología
típica “supergeneralización”: “ado” pue- inglés como segundo idioma comporta Cognitiva del Instituto de Tecnología
de significar, por ejemplo, al mismo una actividad cerebral distribuida por am- de Massachusetts, explica este proceso
tiempo un coche que un cortacéspedes bos hemisferios, tanto mayor cuanto más de la naturaleza diciendo que aprender
o una mesa de ordenador. tarde se realice el aprendizaje. Además, un idioma no es algo que el niño haga
La mayoría de los niños de dos años quienes han aprendido inglés como se- sino algo que en un ambiente adecua-
utilizan todavía frases de dos palabras gundo idioma obtienen peores resultados do le sucede. A partir de la pubertad,
(sujeto y verbo), pero pronto pasan a en los ejercicios gramaticales. Por tanto, como mucho, cualquier otro nuevo
construir frases de tres palabras. A los cuantos antes se empiece la enseñanza idioma aprendido tendrá la condición
dos años y medio aparece el primer de la gramática, declara Neville, tanto subordinada de segunda lengua.
“yo”: los pequeños expresan ahora sus mejor se interiorizan sus reglas.
propias ideas y deseos. A menudo si-
guen empleando los verbos en infiniti- ¿Por qué el plátano es curvo? Bibliografía complementaria
vo. Una forma simplificada de hablar, A los tres años muchos niños pueden INTENTIONALITY AND WORD L EARNING.
el llamado “estilo telegráfico”, les es conjugar verbos y utilizar correctamente P. Bloom en Trends in Cognitive Sciences,
suficiente para comunicar a “los ma- tiempos y casos. Muestran una notable vol. 4, n.o 1, págs. 9-12; 1997.
yores” lo necesario. Por el contrario, tendencia a servirse de la voz pasiva (“el
SPRACHERWERB. G. Klann-Delius. J. B. Metz-
el uso correcto de adjetivos les supone helado debe comprarse”). A los cuatro
ler; Stuttgart, 1999. DER SPRACHERWERB DES
importantes problemas. años la mayoría han asimilado las es-
KINDES. VERLAUF UND STÖRUNGEN. J. Ditt-
Científicos del Laboratorio de De- tructuras básicas de su lengua materna mann. C. H. Beck; Múnich, 2002.
sarrollo Cerebral de la Universidad de y dominan los principios sintácticos más
Oregon han descubierto importantes di- importantes. Pero con todo ello no se C OMMON N EURAL B ASIS FOR P HONEME
ferencias en el aprendizaje de las nor- satisfacen las ansias de conocimientos P ROCESSING IN I NFANTS AND A DULTS .
mas gramaticales a esa edad. El equipo del niño. A partir de ahora utiliza la G. Dehaene-Lambertz et al. en Journal
que dirige Helen Neville demostró en mejor arma de que dispone: preguntar of Cognitive Neuroscience, vol. 16, n. o 8,
págs. 1375-1387; 2004.
el año 2000 que, al parecer, hay una ¿por qué?
fase sensible en el aprendizaje de la En general el comienzo de la adqui- WIE WIR LERNEN. WAS DIE HIRNFORSCHUNG
sintaxis y que la forma en que el cerebro sición “fuerte” del lenguaje varía de un DARÜBER WEISS. S.-J. Blakemore y U. Firth.
procesa las informaciones gramaticales niño a otro: las primeras palabras apa- DVA; Múnich, 2006.
va cambiando con el tiempo. recen a la edad de diez a veinte meses.

Mente y cerebro 20/2006 35


Tardos en hablar
Son niños sanos y se desarrollan con absoluta normalidad. ¿Por qué, no obstante, tienen dificultades
para aprender su lengua materna? Nuevas terapias ofrecen esperanzas a los padres

Christina Kauschke

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36 Mente y cerebro 20/2006


A
l principio, el desarrollo de una audición perfecta y no presenta • retrasos del desarrollo psíquico;
seguía su curso inalterado. defecto alguno en el aparato de la fo- • daño o malformaciones del aparato
Cumplidos los doce meses, nación. Pero no se expresa como los de la fonación (fisuras palatinas);
Daniel pronunció sus pri- demás. Sus padres están preocupados • trastornos de la audición (otitis me-
meras palabras. Pero luego se estancó. y se preguntan si tiene de veras un dias repetidas);
A los dos años y ocho meses apenas desarrollo normal. • graves trastornos emocionales o so-
pronunciaba sonidos con sentido más Un siete por ciento de los niños ciales (autismo).
allá de “mamá”, “ahí”, “no” y “hola”. muestran el comportamiento de Da- Todos estos procesos cursan muchas
A esa edad los niños suelen dominar ya niel. Padecen un “trastorno específico veces, aunque no siempre, con trastor-
varios cientos de expresiones y acompa- del desarrollo del lenguaje (TEDL)”. nos del habla. Si hay trastornos del ha-
ñar determinados sustantivos (“caballo”, Laurence B. Leonard, de la Universidad bla sin que exista ningún proceso de
“auto”) con algunos verbos. Mientras Purdue en West Lafayette, denomina a los mencionados es cuando se habla
que los compañeros de Daniel combinan este trastorno “específico” porque el de- de “trastorno específico del desarrollo
con soltura palabras e incluso forman sarrollo del habla supone el “problema del lenguaje”.
frases, de los labios de nuestro niño central, tal vez el único”, a diferencia Muchos autores consideran que una
sólo salen palabras sueltas; se limita de otros casos, los niños autistas por definición de TEDL basada sólo en
a decir “ua” cuando sus compañeros ejemplo, en quienes el trastorno del criterios de exclusión no es satisfac-
pronunciarían: “¿Vamos a jugar con el habla constituye uno más entre los toria. Por ello los investigadores del
caballo?”. déficits sufridos. proceso de adquisición del lenguaje
A los niños de su edad aprender la Los pediatras diagnostican un TEDL tienden con creciente insistencia a es-
lengua materna no les supone un esfuer- de acuerdo con “criterios de exclusión”. forzarse por encontrar una definición
zo especial. Para Daniel, en cambio, Se procede por descarte de otras causas positiva que se apoye en sus rasgos
parece que representa un grave proble- que comportan problemas de lenguaje y fundamentales. Entre tales caracterís-
ma. Sus padres no entienden la causa cuyo tratamiento divergiría. Entre estas ticas se numeran:
de su cortedad. Es un niño abierto y otras posibles causas están: • el desarrollo del habla está retardado
sociable, cuyo desarrollo intelectual • lesiones neurológicas por traumatis- y enlentecido;
procede sin obstáculos, está sano, goza mos cerebrales o epilepsias; • el desarrollo del habla queda estan-
cado;
• las capacidades lingüísticas están
limitadas en diversos aspectos (pro-
nunciación, léxico o gramática). Todo
ello tiene consecuencias negativas
para la comprensión del lenguaje y
para el habla;
• el déficit lingüístico hace que la ca-
pacidad general de comunicación del
niño se vea reducida.
El desarrollo lingüístico de Daniel se
caracteriza por la iniciación tardía del
habla. Se inscribe entre los niños cuyo
léxico a los dos años es inferior a 50
palabras y a esa edad todavía no pueden
formar ningún tipo de combinación de
palabras. El desarrollo de esos infantes
puede seguir dos direcciones: entre el 35
y el 50 % de casos al cumplir los tres
años se han recuperado perfectamente
y en lo sucesivo continúan un desarro-
llo normal, simplemente han sido “de
floración tardía”.
El resto de los niños no alcanzan tal
recuperación y prosiguen con los sín-
tomas de TEDL incluso después de su
tercer cumpleaños. Si el habla normal
no se consigue a tiempo después de
una correcta terapia estimuladora, los
problemas pueden agravarse en la edad
preescolar. Aquí pueden presentarse si-
tuaciones muy diferentes.

1. ANTES DE SALIR. Cuando las palabras


se resisten a acudir a los labios los niños
echan mano a circunloquios.

Mente y cerebro 20/2006 37


TEDL determinadas áreas del hemis-
ferio derecho se encuentran extraor-
Resumen/Cuando la adquisición del lenguaje se estanca dinariamente desarrolladas. Dorothy
Bishop, de la Universidad de Oxford,
• El 18 % de los niños de un curso tienen, sin causa aparente, problemas para denomina a ese hallazgo “irregularidad
aprender su lengua materna. A la edad de dos años estos “tardos en hablar” neuroanatómica” y lo valora como un
pronuncian menos de 50 palabras y no son capaces de construir frases. factor de riesgo.
• Algunos “tardos en hablar” recuperan su retraso, pero alrededor del 7 % Diversos estudios con niños con
afrontan un “trastorno específico del desarrollo del lenguaje” (TEDL). Deben TEDL descartan un prejuicio muy di-
someterse a una logoterapia. fundido que atribuye el trastorno a una
• No hay que aconsejar a los padres de niños con TEDL que esperen a ver qué escasa interrelación oral de los padres
ocurre. Para evitar trastornos a largo plazo, a los tres años como máximo con sus hijos o al uso de un “lenguaje
deberían someterse a una logoterapia personalizada. Con frecuencia estos pobre” con ellos. Tal prejuicio carece
trastornos tardíos suelen manifestarse en la escuela. de base. Aunque los padres concedan
mucha importancia a la lengua materna,
se esfuercen por utilizar un alto nivel
de lenguaje y dediquen a su hijo mucho
Expliquémoslo a través del análisis de la Universidad de Potsdam, que todos tiempo, no por ello hay garantía de que
un caso. Los padres de Catalina, niña de estos síntomas eran típicos de un TEDL. éste no vaya a padecer TEDL.
cinco años, le observaron algunas difi- Comparando un grupo de diez niños
cultades para hablar. Pronunciaba frases que sufría TEDL con otro grupo de ¿Son los padres responsables?
que evidenciaban graves problemas con su misma edad sin trastornos del ha- Ya en 1998 Laurence Leonard demos-
la gramática: “no saltar quiere abajo” o bla resultó que los primeros utilizaban tró que los padres de los niños con
“la puerta después cierra”. Le costaba significativamente peor los verbos y trastornos en el desarrollo del lenguaje
colocar el verbo en su lugar correcto. los sustantivos. A menudo, cuando se no diferían, en lo relativo al comporta-
Conjugaba mal los verbos o no lo hacía le solicitan esos términos, Esteban ha miento con sus hijos, de los padres de
en absoluto; prescindía de artículos y de hacer un esfuerzo por buscarlos y niños normales. Dirigen con la misma
preposiciones (“estoy ya escuela”), o no siempre los encuentra. Cuando se frecuencia la palabra a los niños, tienen
formaba incorrectamente el plural (“mu- le muestra, por ejemplo, la imagen de la misma interacción con ellos y utili-
chos muchos techo”). Ante las frases de una cebra dice: “caballo, pato, vaca”. El zan en sus conversaciones estructuras
Catalina, “distorsionadas”, no siempre niño se da cuenta de que no es capaz lingüísticas de semejante complejidad.
se entiende qué quiere decir. de “sacar” las palabras, lo cual le pro- Pero sí advirtió cierta divergencia sutil:
duce una gran tensión. Con frecuencia en las familias con un niño afectado,
“Cristales para ver” reacciona de forma agresiva o intenta las expresiones infantiles rara vez son
Los problemas son diferentes en el caso “pasar” de la conversación. modificadas. A modo de ejemplo: el
de Esteban, que tiene dificultades en ¿Por qué aparecen en tantos niños niño dice “Allí hay un tractor”, y la
encontrar las palabras. Esteban ha cum- estos llamativos problemas con el len- madre repone “¿A dónde va el trac-
plido seis años y medio. En su período guaje, siendo completamente normal tor?”. Los investigadores lo atribuyen a
preescolar sólo llamó la atención por su desarrollo en todas sus demás fa- que los padres quieren adaptarse a las
un ligero “titubeo” al hablar. Resulta cetas? limitadas posibilidades expresivas del
obvio que no conocía muchas palabras Sabemos a ciencia cierta que los niño, sin sobrecargarlos. Así pues, los
y conceptos y que no podía adquirir con factores genéticos desempeñan una trastornos en el desarrollo del lenguaje
seguridad otros nuevos. Lo disimulaba función importante. Los trastornos en no se deben a que el niño se halle
con una pronunciación defectuosa o el desarrollo del lenguaje se dan con sumergido en una lengua empobrecida,
interrumpiendo las frases una vez co- mucha frecuencia en algunas familias y sino a que puede aprovechar poco de
menzadas. Cuando tenía que describir afectan más a los niños que a las niñas. lo que oye.
dibujos, de forma muy creativa, sustituía En las familias que tienen niños con Sin duda hay niños que, por mor
los sustantivos que pretendía usar, y no TEDL es frecuente encontrar parientes del ambiente que les rodea, aprenden
le salían, por palabras equivalentes. que adolecen también de problemas con menos lenguaje del que pudieran. Tal
En ocasiones creaba sus propias el habla. La investigación con gemelos acontece con niños que crecen en un
expresiones como “muñeco de aire” ha demostrado una mayor presencia de medio bilingüe; por ejemplo, un niño
para designar una “cometa”. En otras problemas del habla en los univitelinos turco que viva en Alemania y apenas se
ocasiones daba un rodeo para describir que en los dicigóticos. relacione con quienes tienen el alemán
un objeto; por ejemplo “sol de noche” Los TEDL pueden darse, asimis- por lengua materna. En este caso puede
para referirse a la luna, el “banco” del mo, de forma esporádica, sin ningu- suceder que, valorando superficialmente
jardín era para él la “silla del parque” na tradición familiar. En estos casos su alemán, dé la impresión de padecer
y las gafas, “cristales para ver”. Por se plantean varias posibilidades; por un trastorno del desarrollo del habla.
lo que concierne a los verbos o no los ejemplo, un déficit en el procesamiento Para la neuróloga Bishop, los niños
empleaba o los sustituía por formas ge- auditivo, sobre todo cuando se trata de con un auténtico trastorno del lengua-
néricas como “hacer”: “coger manzanas estímulos acústicos que se suceden con je procesan poco las señales acústicas
del árbol” era “hacer manzanas”, cuando gran rapidez. En ocasiones se revela un recibidas, por la sencilla razón de que
bostezaba decía que “abría la boca” y retraso en la maduración de las vías los mecanismos de aprendizaje no fun-
“sentarse” era para él “ir al retrete”. nerviosas que conducen los estímulos cionan bien. En consecuencia, no pue-
En 2005 demostramos, en el cur- acústicos. De acuerdo con la investi- den elaborar sus propios conocimientos
so de una investigación realizada en gación reciente, en algunos niños con lingüísticos. Según Bishop el motivo

38 Mente y cerebro 20/2006


“¿Es mi hijo un ‘tardo en hablar’?”
Cuando un niño de 24 meses habla poco el logoterapeuta • cuántas y qué palabras entiende.
investiga:
• si hay problemas de habla en la familia, A los treinta meses, los siguientes criterios se consideran
• si el embarazo y el parto transcurrieron normalmente, signos de alarma:
• si ha habido algún acontecimiento especial (un ingreso • disponer de un vocabulario activo de menos de 100 palabras,
hospitalario), • no utilizar ningún tipo de combinación de palabras,
• de qué modo procede hasta entonces el desarrollo extra- • tener dificultad en entender frases,
glótico, • presentar otras dificultades extraglósticas, por ejemplo
• si en el primer año el niño “balbuceó” (pronunciando emocionales. Esto debe ser aclarado por los correspon-
sílabas repetidas como “ba-ba-ba” o “da-da-da” el niño dientes especialistas.
entrena su aparato fónico), • en caso de grave retraso hay que empezar la logoterapia.
• cuándo pronunció las primeras palabras y cuáles fueron, De lo contrario hay que seguir observando al niño.
• cómo se comunica con los padres y con otros niños,
• si el niño es consciente de su trastorno y cómo lo mani- A los tres años el logoterapeuta ha de hacer:
fiesta, • un perfil diagnóstico completo, que incluya todos los
• qué palabras y frases pronuncia. Esto es explorado por el campos lingüísticos.
terapeuta basándose en dibujos de los padres y en listas En caso de que siga observándose un retraso, deberá de
de palabras: ¿tiene el niño un vocabulario inferior a 50 inmediato ponerse en marcha la terapia. Aunque el niño se
palabras?, haya recuperado habrá que explorarse de vez en cuando para
• si combina las palabras entre sí, detectar una “falsa recuperación”.

fundamental estriba en un fallo en la retraso, conviene acometer un plan te- cinco. Cortas combinaciones de palabras
elaboración y representación neuronal rapéutico. Si en el tercer cumpleaños como “jugar también” son típicas de
del habla. Al cerebro le cuesta mucho todavía no se demuestra ningún pro- niños de apenas dos años. Pero si a lo
aprender y lo hace muy lentamente; lo greso, nos encontramos ante un TEDL largo del año siguiente todavía no se
aprendido se halla, además, expuesto a manifiesto, que reclama adoptar una ha superado esa fase hay que pensar
trastornos. serie de medidas. que existe algún problema.
Es evidente la importancia de afrontar Es esencial, pues, empezar a trabajar Se debate en torno a la mejor terapia
a tiempo y atender sin desmayo a los en serio con los niños que a los tres años posible para el TEDL. Nosotros nos in-
niños problemáticos. Si los pequeños no presentan dificultades del habla. E inclu- clinamos por una estimulación individual
pueden aprovechar óptimamente lo que so en aquellos niños que a los tres años en la que el logopeda se ocupa de los
se les ofrece todos los días, necesitan han mostrado signos de recuperación distintos aspectos del lenguaje, tenien-
una estimulación más extensa e inten- hay que comprobar si la recuperación es do siempre muy en cuenta la edad y la
sa, así como un ambiente pedagógico auténtica. Pudiera acontecer que el niño personalidad del pequeño. Disponemos
favorable. Un plan terapéutico cumpli- se limite a practicar estrategias sustitu- de los siguientes métodos que pueden
rá estas condiciones si, por una parte, tivas y compensatorias con las que se combinarse y adecuarse a cada niño:
ofrece abundantes estímulos lingüísticos ayude para hablar de forma sólo super- • ejercicio: el niño debe dar nombre a
de forma tal, que el niño pueda perci- ficialmente correcta. Zvi Penner, cuyos unos dibujos o señalar los dibujos que
birlos, y, por otra, avive y dirija los programas de estimulación lingüística correspondan a determinadas frases;
mecanismos de procesamiento por parte se están introduciendo en jardines de • “especificación de la captación de
del propio niño. infancia alemanes, habla en estos casos estímulos”: leer al niño breves rela-
¿Qué significa esto en la práctica? de falsa recuperación. tos o describirle acciones en donde
A los dos años ya puede verse si un niño figuren exactamente las estructuras
cumple las condiciones para considerar- ¿Qué es en realidad una falta? lingüísticas que pongan de manifiesto
lo “tardo en hablar”. Llegado el caso, Otra fuente de error en la valoración de su grado de adquisición del lenguaje,
los padres no deben limitarse a esperar, la situación nos aguarda al final de la por ejemplo intercambiando oraciones
sino que han de comprometerse en el de- edad preescolar: los problemas parecen principales con subordinadas;
sarrollo lingüístico y general del niño. Si disminuir. Pero en cuanto el niño empie- • “contraste”: aclarar diferencias fo-
el niño se somete a un tratamiento logo- za a asistir a clase, para aprender a leer néticas, por ejemplo “hielo” y “hie-
pédico o foniátrico, la anamnesis puede y escribir, tornan las dificultades. rro”, o gramaticales “sentarse a/en la
explicar la historia previa y, mediante Al explorar al niño, importa compro- mesa”;
un estudio del vocabulario, comprobar bar si sus expresiones se corresponden • “modelación” (propuesto por Frie-
hasta qué punto puede aprovechar los con las habituales en los de su edad. No drich M. Dannenbauer, logopeda
estímulos que le llegan. se trata de examinar si comete “faltas”, terapeuta de Múnich): recoger las
El período entre los 24 y los 30 meses en el sentido de desviarse del lenguaje expresiones del niño y reproducirlas
de edad merece especial atención por de los adultos. La sustitución de “ca- una vez corregidas o ampliadas. Si
parte de padres y terapeutas. Si durante co-cu” por “ga-go-gu” o de “ta-to-tu” Catalina dice “y el se del jardín va”,
ese tiempo no hay síntomas de que el por “da-do-du” en un niño de tres años el terapeuta le responderá “Ah, ¿él
niño esté recuperándose de un posible es normal, pero no lo es en un niño de se va del jardín?”;

Mente y cerebro 20/2006 39


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2. DELANTERO DEL CIELO. Los niños con retraso en el habla, apoyados por el viene una palabra, o simplemente le
terapeuta, aumentan su competencia lingüística, de forma espectacular a menudo. Esto es desconocida, ya no reacciona con
concuerda también con la “cometa”. agresividad o con evasivas, sino que ex-
presa su problema. Desaparecieron sus
frases entrecortadas y la pronunciación
• “metalenguaje”: explicar correlacio- utilizarlas. Dirigimos su atención al lugar defectuosa. Quedó, por ende, claro que
nes para estimular el enfrentamiento que debe ocupar el verbo; poníamos en las terminaciones erróneas para el dativo
con el idioma. Por ejemplo, destacar contraposición la frase principal con la (en alemán), no eran un defecto de pro-
palabras que suenen muy parecido; subordinada: “hoy va Lisa a la piscina” nunciación, sino una dificultad genuina
insistir en el lugar de la frase donde frente a “...porque hoy va Lisa a la pis- para asumir las reglas gramaticales, que
ha de colocarse el verbo; explicar a cina”. Con ello va aprendiendo que el podía afrontarse en una próxima fase
qué grupo pertenece una palabra. verbo no siempre ha de ocupar el final de la terapia.
de la frase (en alemán). Las frases de
Daniel, Catalina y Esteban llevaron Catalina fueron adquiriendo cada vez
a cabo su tratamiento en el Instituto de más la correcta estructura de su idioma La lingüista y logopeda CHRISTINA KAUSCH-
Lingüística de Potsdam. Daniel aprendió materno. Avanzó merced a la terapia. KE trabaja en trastornos de desarrollo del len-
primero a combinar palabras y amplió su guaje en la Universidad de Potsdam, donde
vocabulario. Aprendió luego los verbos Con pelo y plumas desarrolla y experimenta técnicas de diagnós-
que constituyen el núcleo fundamental Esteban empezó por aprender a afrontar tico y tratamiento en el campo de la pato-
de la frase: después de familiarizarse su dificultad para encontrar la palabra lingüística infantil. Investiga especialmente el
con el significado de acciones como deseada. Aprendió a buscar conceptos, desarrollo de los niños “tardos en hablar”.
“comprar”, “lavar” o “coser” se aso- sin enfadarse cuando no le venían de in-
ciaron estos verbos con distintas piezas mediato a la mente. Le explicábamos las Bibliografía complementaria
de vestir: “comprar un pantalón”, “la- características distintivas del concepto CHILDREN WITH SPECIFIC LANGUAGE IMPAIR-
var un pantalón”, “coser un pantalón”. en cuestión preguntándole; por ejemplo, MENT. L. B. Leonard. The MIT Press; Cam-
Se añadieron las personas que realiza- “¿Qué animales tienen pelo, cuáles plu- bridge, MA, 1998.
ban dichas tareas, con lo cual el niño mas y cuáles escamas?”, o bien “¿qué
PATHOLINGUISTISCHE DIAGNOSTIK BEI SPRA-
aprendía poco a poco a construir sus animales pueden nadar, cuáles volar y
CHENTWICKLUNGSTÖRUNGEN. C. Kauschke y
propias frases. Más tarde trabajamos cuáles correr?”. De esta forma podían ir
J. Siegmüller. Urban & Fischer bei Elsevier;
la pronunciación, pues Daniel sustituía llenándose sistemáticamente los huecos Múnich, 2002.
muchos sonidos por una ‘h’ aspirada de su vocabulario y memorizando de
(‘hesa’ en vez de ‘mesa’). Al final del forma ordenada conceptos emparenta- PATHOLINGUISTISCHE THERAPIE BEI SPRA-
tratamiento, Daniel pudo escolarizarse dos. Más tarde, lo ejercitamos en la CHENTWICKLUNGSTÖRUNGEN. C. Kauschke y

sin problemas. búsqueda de la palabra adecuada. J. Siegmüller. Urban & Fischer bei Elsevier;
Catalina aprendió las reglas de la co- Al final de la terapia Esteban había Múnich (en prensa).
locación de las palabras en la frase y a adquirido mayor seguridad. Si no le

40 Mente y cerebro 20/2006


ENTREVISTA

Ventajas del plurilingüismo


La afirmación de que “quien desde pequeño aprende varios idiomas no aprende ninguno bien” carece
de base. Para Ria de Bleser y Michel Paradis, el plurilingüismo estimula el desarrollo cognitivo

Michael Springer sus hijos. Estas variantes lingüísticas en que se pronuncian. En contadísimas
pueden también perderse a raíz de una ocasiones lo que literalmente decimos es
Doctora De Bleser, doctor Paradis: lesión cerebral. Es conocido el caso del exactamente lo que opinamos. Si, pese
¿Cómo se desenvuelve el cerebro con británico que después de un acciden- a todo, nos entendemos es gracias a que
dos idiomas? te cerebral sólo podía hablar dialecto disponemos de una serie de conocimien-
Dra. Ria De Bleser: La investigación “cockney”, no el inglés académico, con tos aplicables a todos los idiomas.
sobre bilingüismo constituye un fenó- gran disgusto propio.
meno reciente. La convicción de que lo ¿Qué reclama su atención en la in-
normal era la lengua materna se halla- ¿Qué características tiene un idioma vestigación del bilingüismo?
ba muy arraigada. Pero en los últimos que se domina como lengua materna? Paradis: Investigamos la afasia en los
años la neurobiología ha aportado des- Paradis: Toda persona dispone de com- pacientes bilingües. No recuperan los
cubrimientos singulares a través, sobre petencia comunicativa, que utiliza para dos idiomas en la misma medida; a
todo, del estudio de afásicos bilingües. todas sus lenguas maternas. Esta com- veces se olvida por completo uno. Al-
Estos pacientes sufren una pérdida total petencia comprende un conocimiento gunos pacientes, después de esforzadas
o parcial del habla, subsiguiente qui- intuitivo de las reglas, no sólo de las sesiones terapéuticas, recuperan primero
zás a lesión cerebral. En tales casos no normas de la gramática que se apren- un idioma y luego el otro. Aunque el
sólo se investiga el plurilingüismo, sino den en la escuela, sino también de las paciente sólo domine un idioma ello no
también los mecanismos cerebrales del reglas de la pragmática, de la aplicación significa que el otro haya sido psíquica-
procesamiento del lenguaje. correcta del idioma. Cuando alguien me mente destruido. Sabemos que el acceso
dice: “¡Hay corriente!” indirectamente a uno u otro idioma se halla bloqueado.
¿Significa esto que el bilingüismo no me está indicando que quiere que cierre Se trata de investigar ese acceso.
supone nada especial? la ventana. Una exigencia que no sólo
Dr. Michel Paradis: No existe ningún está contenida en las dos palabras pro- He crecido con el alemán por idio-
módulo, ninguna función cerebral es- nunciadas, sino también en la situación ma materno; en la escuela después
pecífica que se utilice exclusivamente
para el bilingüismo, es decir, que no
K. FRITZE

se halle activa en las personas que se


expresan sólo en un idioma. Las perso-
nas que hablan nada más que inglés o
alemán como lengua materna no hablan
siempre el mismo “idioma”, sino que
utilizan diversas variantes o “jergas”. No
se expresan igual cuando declaran ante
un juez que cuando se entretienen con

1. RIA DE BLESER enseña patolingüística


en la Universidad de Potsdam e investiga
el agramaticismo, la dislexia y otros
trastornos del lenguaje. Se sirve de las
técnicas de formación de imágenes para
conocer la actividad cerebral durante el
habla en las personas bilingües.

Mente y cerebro 20/2006 41


aprendí inglés. Desde un principio llega a interiorizarse, en el mejor de los pues en sus idiomas permutar esos dos
mi nieta, a través de sus padres, se casos casi igual que la legua materna. sonidos no supone ningún cambio de
familiarizó tanto con el alemán como Sin embargo, los mecanismos cerebrales significado. No existe diferencia alguna
con el mandarín. ¿Quién de nosotros difieren. En la adquisición del segundo entre “lata” y “rata”. Hasta determinada
es ahora bilingüe? idioma entran en funcionamiento regio- edad, los niños pueden distinguir en-
Paradis: El poliglotismo es, ante todo, nes cerebrales que no son específica- tre “l” y “r” ya que tienen capacidad
un problema de definición. La adqui- mente responsables del lenguaje, sino perceptiva para ello. Si un niño chi-
sición precoz de varios idiomas pone que gobiernan capacidades cognitivas no aprende alemán, automáticamente
de manifiesto una importante diferen- generales. Ello afecta también al pri- empezará a distinguir entre “l” y “r”.
cia: antes de los tres años los niños mer idioma —por ejemplo al recurrir al Sin embargo cuando un chino adulto
aprenden lenguas sin conciencia de su vocabulario—, aunque en una medida aprende alemán, ese automatismo se
gramática. Aunque se concentran en mucho menor. ha perdido.
los significados, van simultáneamente
adquiriendo las reglas, que aplican de ¿Qué ocurre con el acento? ¿Deben los niños aprender precoz-
forma sistemática. Dicen “John swims” Paradis: Todas las personas bilingües, mente varios idiomas?
y no “swims John”, es decir, colocan es decir, las personas que han aprendido De Bleser: Verá, no es indispensable
siempre el sujeto delante del verbo, sin un segundo idioma después del materno, que sea una enseñanza especial. Hoy
tener idea de las funciones desempeña- tienen problemas con la pronunciación es cada vez mayor el número de niños
das por uno y otro. Ahora bien, cuando correcta. Algunos franceses pueden leer que crecen en un ambiente multicultural
empiezan a aprender un segundo idio- a Shakespeare y hablar inglés con flui- y plurilingüístico. Para la mayoría de
ma en la escuela, a la edad de diez o dez, dominar la sintaxis y, no obstante, quienes ya en el jardín de infancia, o
doce años, las reglas gramaticales no pronunciar con un acento tan marcado, incluso antes, se ven inmersos en ese
se adquieren automáticamente, sino que que apenas se les puede entender. Queda ambiente le resultará fácil adquirir va-
han de ser penosamente aprendidas. así patente que el lenguaje no constituye rios idiomas.
Aquí entran en actividad unas áreas un todo homogéneo, sino que está for-
cerebrales diferentes: las responsables mado por diversas “piezas”: fonología, ¿No constituye una sobrecarga para
del aprendizaje consciente. En conse- gramática y léxico. los niños?
cuencia, el idioma aprendido en una De Bleser: En absoluto. Aprender pre-
edad tardía es más vulnerable a los De Bleser: Muchos italianos trasladan cozmente varias lenguas entraña efectos
trastornos de la memoria, mientras que la secuencia de consonantes y vocales positivos. Los resultados de las investi-
el primer idioma es más vulnerable a típica de su idioma a las lenguas ex- gaciones demuestran que cuando alguien
la afasia. tranjeras. Podemos oírles pronunciar habla una segunda lengua aprendida de
“Herre Müllere” porque intuitivamente pequeño, en su cerebro se activan las
¿Qué alcance tiene ello? al final de palabra la “r” debe ir se- mismas áreas que lo hacen cuando habla
Paradis: A lo largo de los años, con guida de una vocal. Ni chinos ni japo- su lengua materna. Esto significa que el
su uso constante, el segundo idioma neses saben distinguir entre “l” y “r”, cerebro se comporta por igual frente a
uno que frente a dos idiomas aprendidos
en la temprana infancia.
CORTESIA DE MICHEL PARADIS

2. MICHEL PARADIS,
¿Sucede lo mismo cuando se añade
una tercera lengua?
neurolingüista pionero en la De Bleser: Sí. En los primeros años
investigación del bilingüismo, estudia se aprenden una o varias lenguas adi-
la repercusión de los trastornos del cionales de forma tan automática como
habla (afasias) en el procesamiento para que todas compartan la condición
cerebral de idiomas diferentes. Es de idioma materno. Esto no supone nin-
guna sobrecarga para el cerebro. Cuando
francocanadiense de origen belga y
los idiomas se aprenden a edades más
profesor emérito de la Universidad avanzadas, cambia la situación. En el
McGill de Montreal. segundo caso, cada vez que se utili-
za un nuevo idioma se han de activar
estructuras cerebrales adicionales. Nos
referimos a los ganglios basales que
rigen la automatización de nuevas re-
glas y posibilitan que, con ejercicio,
hablemos lenguas extranjeras con cierta
soltura.

¿En qué punto se encuentra hoy la


investigación cerebral en el tema del
plurilingüismo?
Paradis: Se admitía, tiempo atrás, que
las distintas lenguas se almacenaban
en diferentes regiones del cerebro: el
primer idioma se asentaría en el he-

42 Mente y cerebro 20/2006


misferio izquierdo, el segundo residi- dente que utilizar dos idiomas durante
ría en el derecho. Se buscaron indicios toda la vida es un excelente ejercicio
que lo confirmaran en investigaciones para el cerebro. Las personas mayores
sobre afásicos. No se encontraron. de 50 años con dos idiomas maternos
Y acabó por cuestionarse que la facultad obtienen mejores resultados en ciertos
del habla radicara en un determinado tests; por ejemplo, cuando se trata de
lugar del cerebro y repercutiera en ella desviar rápidamente la atención de un
la lesión de éste. Hoy la pregunta que se estímulo al siguiente para neutralizar
hace es: ¿qué mecanismos se ponen en un estímulo perturbador adicional. Se
juego en todo el cerebro cuando se pro- dispone ya de los primeros datos que
cesan simultáneamente varios idiomas? apuntan a que las personas políglotas
Empieza a perfilarse un cuadro teórico sufren la enfermedad de Alzheimer en
más sólido: dos idiomas maternos son número muy por debajo de la media
en realidad dos subsistemas de la fun- de la población.
ción glótica. A su vez, cada uno de
ellos se articula en otros subsistemas: ¿Cómo explica que los bilingües pue-
la estructura fonética o la estructura dan neutralizar mejor los estímulos
fraseológica. Estos módulos gozan de perturbadores?
unas características comunes a todos De Bleser: En los políglotas están siem-
los idiomas del mundo. pre activos todos los idiomas. Cuando
quieren hablar uno, el cerebro se encar-
Así pues, las diferencias neuronales ga de inactivar los demás. Conocemos
entre dos idiomas distintos son me- estos mecanismos de inactivación en
nores que las que existen entre los otros dominios cognitivos: cuando nos
procesos de adquisición de los sonidos fijamos en un coche en marcha hay
y de la estructura de las frases. que dejar de lado los otros estímulos
Paradis: Exacto. Por esta razón en algu- procedentes de su alrededor. En nuestra
nos afásicos bilingües puede alterarse en opinión, los políglotas se hallan entre-
ambos idiomas sólo la sintaxis, mientras nados en inactivar actividades cerebrales
pueden articular palabras aisladas. pertinentes a otros dominios. Un niño
bilingüe no sólo aprende perfectamen-
¿Cómo se desenvuelve el cerebro ante te varios idiomas, sino que también
varios idiomas extranjeros? aprende a afrontar mejor otras tareas
De Bleser: Con colaboración de Jubin cognitivas.
Abutalebi, de la Universidad de Milán,
hemos acometido en Potsdam una in- ¿Significa esto que la poliglosia me-
vestigación, apoyada en las técnicas de jora también nuestras capacidades
formación de imágenes, para demostrar sociales?
que en los ganglios basales izquierdos De Bleser: Un paso importante en el de-
y en el córtex prefrontal izquierdo se sarrollo del niño es adquirir la capacidad
desarrollan distintos procesos de inhibi- de ponerse en el lugar de otra persona,
ción y de activación. Parece ser que allí es decir, desarrollar una “teoría de la
radican las estructuras que supervisan mente”. Parece ser que en este sentido
y permiten la conexión o desconexión los niños bilingües son más precoces
entre dos idiomas, sean los maternos que los demás.
precozmente adquiridos o los adquiri- Paradis: No hablamos de diferencias
dos con posterioridad. Tales estructuras cualitativas, sino cuantitativas. Los ni-
supervisoras, en sí mismas, no forman ños bilingües pueden realizar mejor o
parte de los centros rectores del habla. más rápidamente algunas tareas, sin que
Sólo se activan cuando se trata de con- ello signifique que puedan aprender algo
trolar el idioma menos frecuentemente que los demás no puedan.
utilizado o de evitar las interferencias
de un idioma en otro.
La entrevista fue realizada por MICHAEL
Esto parece suponer un gran dispen- SPRINGER.
dio cognitivo. ¿Cómo puede afrontar-
lo un cerebro infantil? Bibliografía complementaria
De Bleser: Parece ser que los niños bi- THE ORGANISATION OF THE BILINGUAL LEXI-
lingües pueden distribuir su atención en CON: A PET STUDY. R. de Bleser et al. en
varios sentidos mejor que los monolin- Journal of Neurolinguistics, vol. 6, págs. 439-
gües. Ellen Bialystok, de la Universidad 456; 2003.
York de Toronto, puso de manifiesto
NEUROLINGUISTIC THEORY OF BILINGUALISM.
que, para determinadas funciones de
M. Paradis. John Benjamins; Amsterdam,
dirección y atención, resulta ventajoso
2004.
el bilingüismo. Por otra parte es evi-

Mente y cerebro 20/2006 43


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

Neurología de la relación social


El círculo íntimo de amistades contribuye al bienestar personal y ayuda a la prolongación de la vida

‘‘U
n amigo, un buen amigo, es de las más altas prestaciones. A esa sobre otros miembros del mismo para
lo más bello que hay en el conclusión llegó Robin Dunbar, antro- que funcionen los contactos sociales.
mundo.” En 1930 cantaban pólogo y psicólogo de la Universidad Con ello se limita su capacidad de ela-
“El trío de la bencina”, en la película de Liverpool, tras reparar en la estrecha boración y, por ende, nuestro círculo
del mismo nombre de Heinz Rühmann, relación entre el volumen cerebral y de conocidos, que llega como máximo
esta loa a nuestra red social individual. el número de individuos por grupo, en a unas 150 personas.
La psicología confirma ahora que no los primates. Cuantos más individuos
les faltaba razón. Según investigaciones componen en promedio una estirpe tanto Cifra mágica: 150
recientes, las relaciones interpersonales más voluminosa suele ser la corteza Esta cifra mágica surge una y otra vez
estables potencian la salud mental y cerebral del primate. en la historia de las agrupaciones hu-
corporal e incluso prolongan la exis- A partir de ahí construyó Dunbar su manas, desde las comunidades de caza-
tencia. hipótesis del “cerebro social”: el desa- dores y recolectores hasta las actuales
Al parecer, los contactos sociales rrollo de las estructuras sociales ha im- aldeas de agricultores de Indonesia y
han facilitado que, en el proceso de pulsado la evolución del cerebro. Cuanto América del Sur. Lo encontramos en el
la evolución, nuestro cerebro se fue- mayor es el grupo, razona, el cerebro ámbito castrense; si el ejército romano
ra transformando en un órgano capaz tiene que elaborar más informaciones conocía ya el “manípulo” como unidad
básica, integrado por unos 150 soldados,
las compañías de nuestros batallones
UN TRIO ALEGRE. En la película clásica de la UFA “El trío de la bencina” cantaban cuentan con un número que oscila entre
Oskar Karlweiss, Willy Fritsch y Heinz Rühmann en 1930 la tonada de la amistad.

CINETEXT

44 Mente y cerebro 20/2006


Los círculos enigmáticos de la amistad
En la concepción ideal de Robin Dunbar sobre la estructura círculo se correspondería con un clan en las tradicionales
circular de las relaciones sociales de un individuo el ámbito de sociedades de cazadores y recolectores. Además de los men-
amistades más cercanas está conformado por el círculo más cionados, el antropólogo postula al menos dos círculos más,
íntimo compuesto de tres o cuatro o un máximo de cinco con los que se dan contactos todavía más aislados.
personas. Con ellas se siente uno fuertemente vinculado en
el aspecto emocional y comparte intereses, valores y opinio- Además Dunbar descubrió una relación sorprendente. De
nes. En situaciones de crisis intentan ayudar y aconsejar en círculo a círculo viene a triplicarse el ámbito de los conocidos.
cuestiones personales, emocionales o financieras. Con este Una regla que se encuentra también en otras formaciones
“grupo de apoyo” uno tiene contactos regulares; al menos, sociales. En mucho países la menor unidad de un ejército
una vez por semana. consta de 10 a 15 soldados, un convoy de 35, una compañía
Al siguiente círculo pertenecen entre 12 y 20 individuos, de entre 120 a 150 y así sucesivamente.
vinculados de forma más débil con la persona de referencia.
La relación con ellos es emocionalmente menos fuerte pero
se mantiene gracias a la simpatía y al interés. El siguiente
plano de esta jerarquización se corresponde con el círculo de Bibliografía complementaria
conocidos. Este tercer ámbito de la red social abarca aproxi- DISCRETE HIERARCHICAL ORGANIZATION OF SOCIAL GROUP SIZES. R.
madamente de 30 a 50 personas y la vinculación con ellas Dunbar et al. en Proceedings of the Royal Society B, vol. 272, págs.
se halla menos trabada. Aunque existe un contacto regular, 439-444; 2005.
suelen mediar intervalos más largos. Para Dunbar, este tercer

120 y 150 personas. Pero también en centrado en el entorno social, el estado el aspecto medicofisiológico, así por
las modernas empresas industriales se de salud y la edad de defunción de 1477 ejemplo en enfermedades cardiocircu-
patentiza que una estructura organiza- personas durante un período de 70 años, latorias, de presión arterial elevada o
tiva relativamente flexible funciona con se verificó que las amistades aumen- en casos de problemas gastrointesti-
grupos de un máximo de 150 compo- taban las expectativas de vida mucho nales. Eric Loucks, de la Escuela de
nentes. Si este número es superior se más que el contacto con los hijos y Salud Pública de Harvard, halló una
requiere una estructura jerárquica más los familiares, independientemente de menor concentración de interleucina-6
rigurosa, pues de lo contrario decae, otros factores como el estatus social, la en sangre de varones mayores con un
según la experiencia, la productividad salud y el estilo de vida. Y esa realidad amplio círculo de amistades que en las
total. La presión de grupo como acicate se daba incluso cuando los amigos se personas solitarias. Ese transmisor de
para la prestación individual se suprime trasladaban a otra ciudad. infecciones cuenta como un factor de
mediante el creciente anonimato del in- ¿En qué se basa este efecto de larga riesgo en enfermedades cardiocirculato-
dividuo; en su lugar surgen las instruc- vida? Es innegable el influjo del apo- rias, por cuanto promueve la esclerosis
ciones y los controles formales. yo mutuo y recíproco entre conocidos. arterial.
Con otros colegas, Dunbar acaba de Mucho más importante es que éste se Es decir que quien tenga amigos ín-
revisar los trabajos dedicados a las redes produzca voluntariamente y no se base timos y buenos conocidos no sólo se
sociales. Deducen de ese rastreo que sólo en la conciencia del deber y en divierte con frecuencia en un ámbito
nuestro entorno social tiende a mostrar- circunstancias convencionales. La dife- distendido sino que también eleva sus
se estructurado jerárquicamente. Dunbar rencia fundamental y definitiva radica en posibilidades de una larga vida.
ordena un máximo de los 150 conoci- el hecho de que uno, a diferencia que
dos de una persona en un sistema de a los miembros de la propia familia,
círculos concéntricos, un esquema en el puede elegir a sus amigos. KLAUS MANHART es doctor en filosofía
que la distancia indica la intensidad de El cultivo del trato con las perso- de la ciencia.
la relación. En torno a algunos amigos nas a las que se tiene por valiosas
muy íntimos se forma un círculo de e importantes se refleja en la salud Bibliografía complementaria
buenos conocidos, rodeado a su vez de corporal y en la mental. Hay una re- KLATSCH UND TRATSCH. R. Dunhar. Gold-
un número mayor de contactos más su- ducción del estrés y de las tendencias mann; Múnich, 2000.
perficiales. depresivas; se produce un efecto posi-
Sabido es que, para nuestro bienes- tivo sobre comportamientos relevantes EFFECT OF SOCIAL NETWORKS ON 10 YEAR
tar psíquico, resulta decisivo el círculo para la salud, como por ejemplo la SURVIVAL IN VERY OLD AUSTRALIANS: THE
más interior, compuesto por los ami- costumbre de fumar y consumir be- AUSTRALIAN LONGITUDINAL STUDY OF AGING.
gos íntimos. En un estudio de Lynne bidas alcohólicas. Quizá, se especula, L. C. Giles et al. en Journal of Epidemiology
en las fases críticas, los amigos pue- and Community Health, vol. 59, págs. 574-
Giles, de la Universidad de Flinders,
579; 2005.
se comprueba que ese círculo íntimo den mejorar el estado de ánimo y el
de amistades ayuda incluso a prolongar sentimiento de autoestima, así como SOCIAL INTEGRATION IS ASSOCIATED WITH FIBRI-
nuestra vida. ofrecer estrategias para la superación NOGEN CONCENTRATION IN ELDERLY MEN. E. B.
Al analizar los datos del Estudio de los problemas. Loucks et al. en Pschysomatic Medicine, vol. 67,
Australiano Longitudinal sobre el En- Se han ratificado los efectos posi- págs. 353-358; 2005.
vejecimiento, iniciado en el año 1992 y tivos de tales contactos sociales en

Mente y cerebro 20/2006 45


¿Con quién nos comparamos?
De continuo nos estamos comparando con otras personas, a veces conscientemente,
a veces sin percatarnos de ello. Las impresiones así recogidas ejercen un influjo decisivo
en la imagen que nos formamos de nosotros mismos

M
enudean las ocasiones en que podemos evaluar la calidad de nuestros les presentábamos diez veces el nombre
nos comparamos con los de- propios méritos y los de los otros. de Michael Jordan, épico jugador de
más. Admiramos la carrera baloncesto. A la otra mitad le “relam-
de un antiguo compañero de estudios, paguearon” en la pantalla, diez veces
los hitos de los deportistas de elite o Entre Michael Jordan y el Papa también, el nombre del Papa.
la elegancia de las estrellas de cine en En un estudio comparativo reciente de En cuanto los voluntarios, durante
galas y exhibiciones. En el polo opues- nuestro grupo de trabajo de la Universi- un minuto y bajo dichas condiciones,
to, nos dolemos con el sufrimiento y dad de Wurzburgo comprobamos que las hubieran reflexionado sobre su condi-
la pobreza ajenos. En psicología so- personas no dejamos de compararnos de ción deportiva deberían calcular cuántos
cial importa averiguar cuándo actuamos forma totalmente inconsciente. Anima- ejercicios de apoyo horizontal sobre las
conscientemente y cuándo pasamos por mos a 55 probandos a que reflexionasen manos podrían realizar y a qué velo-
alto con premeditación la vida muelle durante un minuto sobre sus condiciones cidad conseguirían correr los cien me-
del vecino o la miseria de los desha- físicas. Simultáneamente deberían con- tros lisos. El experimento mostró que
rrapados. ¿Qué personas nos valen de centrar su mirada en una pantalla sobre la autoevaluación de los probandos de-
criterio de comparación? la que se había proyectado una serie pendía del nombre con que se enfren-
Solemos elaborar informaciones sobre de letras. Sin que lo advirtieran, les taban en secreto. Quienes habían visto
los demás de forma egocéntrica. Por una presentamos los nombres de deportistas relampaguear ante sus ojos el nombre
razón: al responder a la importancia famosos y de sujetos ajenos al deporte; de “Michael Jordan” se valoraban acto
otorgada a la promoción social de un duraba esto sólo 15 milisegundos, es seguido como menos deportistas que
compañero, tenemos que comparar sus decir, un intervalo temporal por deba- los que habían “leído” el nombre del
éxitos con algo conocido. Y el patrón más jo del umbral de la percepción. A la Papa. Evidentemente, los probandos se
natural somos nosotros mismos. Sólo así mitad de los voluntarios de la prueba comparaban con los personajes famosos
presentados sin percibirlos en absoluto
de una manera diferenciada. Nuestro
estudio ilustra la arbitrariedad con la que
1. ANTE EL FLAMANTE COCHE del vecino puede aflorar la envidia.
STEFANIE SCHMITT

46 Mente y cerebro 20/2006


pueden transcurrir las comparaciones
sociales y, en consecuencia, hasta qué
punto se pueden extender: para nuestras
comparaciones recurrimos incluso a pa-
rámetros cuya existencia ignoramos.

Yo soy como tú ¿o no?


Ni que decir tiene que buscamos de
intento el cotejo con los demás para
clasificar nuestros propios logros. ¿Nos
valoramos entonces mejor o peor que las
personas con las que nos comparamos?
¿Creemos que somos de igual condi-
ción? Todo depende de varios factores;
por ejemplo, de la sensación de nuestra
propia autoevaluación o de si el otro
pertenece al mismo grupo social que
nosotros. Un papel importante lo desem-
peña, en esa comparación, la ausencia
de una escala extrema de valores.
Cuando en una ronda de negociacio-
nes sobre aumento de salario no se nos
ha tenido en cuenta buscamos la com-
paración. Para elevar nuestra autoestima
lesionada comparamos nuestra situación
con la del compañero eficiente al que
hasta ahora se ha ignorado. Y compara-
do con su caso, nuestro propio fracaso
se nos ofrece menos humillante.
Si queremos por contra valorar nues-
tras propias capacidades de la manera
STEFANIE SCHMITT

más exacta posible —cuando la auto-


protección cede su lugar a la autogno-
sis—, escogemos personas equiparables
a nosotros. Si queremos saber nuestro
nivel de tenis no nos comparamos ni 2. EL HABITO HACE AL MONJE. Suele reputarse inconscientemente al hombre
con un principiante romo ni con Rafael vestido con su traje por más elocuente que el lector de prensa amarilla en su mono
Nadal. Antes bien nos medimos con un de trabajo.
compañero de juego de parecida capa-
cidad tenística a la nuestra.
En 2001 comprobamos en un ensayo esa figura ficticia con la suya propia. Las comparaciones sociales enrique-
extenso que una comparación, aunque Los probandos que anteriormente ha- cen nuestra vida, la hacen interesante y
sea siempre la misma, puede llevar a bían buscado características comunes nos pueden estimular. El éxito de los
consecuencias opuestas. Y ello, con in- encontraron más semejanzas entre ellos demás nos puede espolear. Con todo,
dependencia de que se primen las ca- mismos y la persona inventada que los hay que ser precavidos en la mirada
racterísticas comunes o las diferencias probandos que se habían concentrado consciente a nuestro prójimo: si en ese
entre el sujeto a enjuiciar y el modelo. en las diferencias. La autoevaluación proceso nos vemos siempre como per-
En el ensayo en cuestión repartimos de los primeros se había adaptado al dedores nos ahogamos en la duda sobre
30 estudiantes en dos grupos. Un equipo patrón de la narración. nosotros mismos.
contemplaba dos cuadros en los que se Jonathon D. Brown, de la Universi-
representaban distintas situaciones: en dad de Washington en Seattle, descubrió
uno había una mujer con una taza en en los años noventa que también un THOMAS MUSSWEILER, psicólogo social, se
la mano y sentada delante de un árbol cumpleaños común lleva a un com- halla adscrito a la Universidad de Colonia.
de Navidad, junto a la chimenea, y en portamiento parecido. En su ensayo,
otro se veía a un hombre, sentado a la Brown había presentado a los proban- Bibliografía complementaria
mesa delante de la chimenea, pero sin dos imágenes de personas atractivas y HANDBOOK OF SOCIAL COMPARISON: THEO-
árbol. Un grupo anotaba después todo lo de otras que no mostraban tan buen RY AND RESEARCH. Dirigido por J. Suls,
común en ambas representaciones. aspecto; entre ellas, había algunas que L. Wheeler. Plenum; Nueva York, 2000.
El otro grupo se concentraba en las di- cumplían años el mismo día que los
ferencias existentes en las escenas mos- voluntarios. A continuación, los pro- THE MAN WHO WASN’T THERE. SUBLIMINAL
SOCIAL STANDARDS INFLUENCE SELFEVALUA-
tradas. Acto seguido una ronda experi- bandos contestaron a preguntas sobre su
TION. T. Mussweiler, K. Rüter y K. Epstude
mental presentaba a los probandos una propio aspecto. Quienes creían celebrar
en Journal of Experimental Social Psychology,
historia inventada sobre una estudiante. su cumpleaños el mismo día que una
vol. 40, págs. 689-686; 2004.
Después solicitábamos a los participan- persona guapa estimaban más la propia
tes que comparasen la situación vital de capacidad de atracción.

Mente y cerebro 20/2006 47


Aromaterapia
¿Tienen efectos curativos, amén de relajantes, las esencias vegetales?
Todo un campo de investigación empieza a roturarse con unos primeros resultados prometedores

P
ara Nicole Unger, los olores esti- efectos en el tratamiento de la angustia, quios, alcanzan, transportadas por el torren-
mulantes merecen incluirse en- el dolor o los trastornos del sueño. te sanguíneo, a todos los órganos. Se unen
tre los medicamentos, sin que Esta disciplina cuenta, en realidad, con a los lípidos y atraviesan sin dificultad la
sea óbice que algunos extractos vege- una larga tradición. La medicina ayur- barrera hematoencefálica. Actúan a nivel
tales produzcan dolor. Coherente con védica india empleaba ya, hace más de del sistema nervioso central.
sus ideas, esta herbolaria (o practicante 3000 años, esencia de romero contra los Al cerebro, sustrato de las funciones
paramédico, como les gusta llamarse) estados angustiosos y trataba las debi- mentales, los aceites llegan a través del
administra esencia de clavel para pro- lidades de concentración con aceite de sentido del olfato. Hablamos del sentido
vocar las contracciones en las mujeres clavel y de culantro. Europa aplicó en el más antiguo desde el punto de vista fi-
en avanzado estado de gestación. En Medievo las sustancias activas de las plan- logenético. Se halla en estrecho contacto
cambio, si hemos de creerla, la esencia tas para prevenir las temibles epidemias. con el centro cerebral de las sensaciones.
de lavanda alivia los dolores de parto. En el estrago de la peste, los médicos Según Hanns Hatt, de la Universidad de
Unger imparte su doctrina entre los asis- se protegían del contagio portando una Bochum, el sistema olfativo posee acce-
tentes a un seminario sobre homeotera- máscara sobre el rostro que acaba en so directo al sistema límbico, esto es, a
pia; las comadronas presentes no parecen pico de ave. Colocaban allí una espon- la estructura cerebral donde surgen los
reacias a combatir dolores, contracturas, ja empapada con sustancias aromáticas, sentimientos y las necesidades básicas
náuseas o mareos con la ayuda de los que se suponía libraba del contacto con (hambre y sed). En el sistema límbico,
olores. De hecho, muchas mujeres decla- los miasmas infectados. Ignoraban, por que opera incluso durante el sueño, se
ran que los aceites aromáticos facilitaron supuesto, las propiedades antibacterianas originan también determinadas reaccio-
el nacimiento de su prole. de determinados extractos vegetales. nes emocionales y sexuales.
Desde los años noventa, los aceites Hatt sometió a ensayo, en su labora-
volátiles o aceites esenciales se han La cabeza está libre torio, los efectos de más de 100 olores
puesto de moda fuera incluso de las El concepto de “aromaterapia” fue acuña- sobre el latido cardíaco, la frecuencia res-
salas obstétricas y de los paritorios. do por René Maurice Gattefossé en 1928. piratoria y el sueño. Mientras dormían,
Hace un cuarto de siglo, la aromate- Desde entonces, se ha corroborado en nu- dispersó en el ambiente olores fecales
rapia despertó un enorme atractivo, en merosas ocasiones la eficacia de las esen- y comprobó que se les entrecortaba la
particular gracias al efecto terapéutico cias vegetales. Pero no se ha conseguido respiración y se les aminoraba el pulso
del aceite de la planta del té. Los te- todavía sistematizar en un corpus ese ba- cardíaco. Un número significativo de los
rapeutas recurren ya de forma rutinaria gaje de conocimientos dispersos. Sólo hay voluntarios informaron, cuando se des-
a sus métodos. Se recomiendan aromas unanimidad en admitir que los aceites aro- pertaron, de diversas pesadillas durante
esenciales para la relajación y sentido máticos afectan al cuerpo y a la mente. el mismo. Otro grupo, a cuyos compo-
de bienestar. Las clínicas psiquiátricas Las moléculas aromáticas, luego de nentes se les hizo oler aroma de naranja,
aplican la aromaterapia y ponderan sus atravesar las mucosas de nariz y bron- durmieron un sueño contento y tranquilo.
Los terapeutas que emplean los aromas
u odoterapeutas suelen apelar a ese tipo
1. TODAS LAS PLANTAS TIENEN UTILIDAD. Desde de resultados, que les permiten subrayar
hace más de 3000 años el hombre viene utilizando los efectos calmantes del estrés y de la
esencias vegetales para sanar el cuerpo y la mente. La angustia de la aromaterapia, así como
sus propiedades vitalizantes.
lavanda, por ejemplo, tiene un efecto tranquilizante.
A comienzos de los años noventa,
Gerhard Buchbauer, de la Universidad
de Viena, sometió a comprobación expe-
rimental estos efectos en ratas cuya activi-
dad corporal controlaba mediante barreras
fotoeléctricas instaladas en el interior de
las jaulas. A unos animales de la muestra
los estimuló con cafeína; colocó a otros
en un estado de letargia, administrándoles
el psicofármaco diazepam.
En un segundo paso, se aprestó a
tranquilizar a las ratas estresadas con
vaporizaciones de esencia de lavanda,
de madera de sándalo y de neoli. Y esti-
mular a las ratas flemáticas con esencia
de jazmín, de hierbabuena y de pachulí.
WILDLIFE

Las mediciones realizadas en las jaulas

48 Mente y cerebro 20/2006


dotadas de barreras fotoeléctricas mos-
traron el éxito, en líneas generales, de
2. UN REMEDIO ANTIESTRES CON UNA FORMA
PERFECTA. De “armonizante y afrodisíaco” califican los
las medidas tomadas. El investigador
demostró, además, la presencia de las aromatólogos al jazmín, pese a que no contamos todavía
respectivas sustancias aromáticas en la con la demostración científica de estos efectos ni de los
sangre de los animales. Pudo, pues, con- de muchas otras esencias.
cluir que los cambios observados en la
conducta de los animales de laboratorio
dependían de la incorporación en su naranja y manzanilla aliviaban la sensa-
organismo de las sustancias volátiles ción de estrés, aunque sus efectos duraban
estimulantes o relajantes. en la mayoría de los casos sólo breve
Un equipo de la Universidad de Mia- tiempo. El efecto de las esencias desa-
mi en Florida dio a conocer en 1998 parecía con bastante rapidez. Para Ernst,
los resultados de su estudio sobre la la aromaterapia no puede, de momento,
incidencia de la esencia de romero y competir con otras formas de terapia para
lavanda sobre nuestro organismo. En el la tensión o la angustia.

PHOTOALTO / MICHELE CONSTANTINI


curso de la investigación analizaron las
corrientes cerebrales de 40 probandos. Todas las indicaciones sin garantía
Observaron que el aroma de lavanda El equipo de Sandra Sgoutas-Emch, de la
retardaba el patrón de ondas eléctricas Universidad de San Diego en California,
de los probandos, señal de un estado de dividió en cuatro grupos los 60 volunta-
adormecimiento, mientras que los valo- rios de su ensayo. A los dos primeros se
res electrocardiográficos de los proban- les dio a oler aroma de lavanda; pero sólo
dos abanicados con romero indicaban un a uno de ellos se le informó del olor que A resultados semejantes se ha llega-
estado de ánimo sumamente despierto. iban a recibir. Los otros dos grupos de do en otro estudio, ahora con mujeres
Los sujetos que habían olido el rome- probandos no recibieron ningún tipo de en la edad del climaterio. Los masajes
ro solucionaron también un examen de aromaterapia, aunque con uno de ellos se aromáticos calman el dolor y mejoran
matemáticas con presteza mayor que fingió que sí lo recibía. A continuación el estado de ánimo. Y en una reciente
los que no lo habían olfateado, aunque cada probando pasaba a una habitación investigación, realizada sobre pacientes
cometieron la misma cantidad de erro- donde, en un tiempo determinado, debía aquejados de Alzheimer, cuyas manos
res que los realizados por el grupo de resolver un ejercicio de cómputo. Mien- eran frotadas regularmente con aceite de
comparación (sin tratamiento aromaterá- tras lo realizaban, y a su término, se les lavanda, se registró un retroceso palma-
pico). No parece, en consecuencia, que medía la tensión arterial y la frecuencia rio de la angustia y de las agresiones; en
el romero estimule la concentración. cardíaca. Los probandos tenían, además, lo relativo a las capacidades de apren-
Todo indica, asimismo, que las ex- que responder un cuestionario en don- dizaje y de memoria, los probandos no
pectativas del voluntario repercuten en de se les preguntaba la intensidad del experimentaron ninguna mejoría.
la reacción de su organismo. No cabe, estrés que habían experimentado en la En conclusión: hay indicios fiables
cierto, un ensayo ciego: los olores inten- resolución del ejercicio matemático. El de que los aceites esenciales vegetales
sos son inmediatamente reconocidos por resultado fue el siguiente: los cuatro no sólo mejoran nuestras sensaciones
todos los participantes. Para salvar esa grupos obtuvieron una misma puntua- psíquicas y emocionales, sino que ade-
aporía Gerhard Buchbauer ha propuesto ción, buena, en el test de matemáticas. más calman el dolor y alivian la desa-
trabajar sobre anósmicos, personas priva- También la presión arterial y el latido zón interior. Afirmación que hemos de
das del sentido del olfato. Pero la tasa cardíaco aumentaron para todos los parti- conjugar con el reconocimiento de que
de anósmicos entre la población alcanza cipantes en la misma proporción. El test carecemos de pruebas tajantes del efecto
sólo el cinco por ciento, por lo que resul- de matemática, demasiado elemental, no de la aromaterapia en general.
ta difícil poder realizar con ellos estudios fue capaz de provocar ninguna sensación
equivalentes a los llevados a cabo con de angustia, reconoció Sougtas-Emch.
personas con el sentido olfatorio intacto. Un equipo de neurólogos de la Clínica JÖRG ZITTLAU es filósofo y docente en la
Por otro lado, los odoterapeutas mantie- de Dolor de Kiel descubrieron en 1996 Escuela Superior de Administración Pública
nen que los aspectos olfativos intervienen que no era la inhalación sino el masaje de Wuppertal.
en el alcance de los efectos de los aceites con los extractos de plantas benéficas
esenciales. Si se descartan estos aspectos, lo que proporcionaba efectos mensu- Bibliografía complementaria
afirman, se arrebata ya de entrada a la rables. Según Hartmut Göbel, experto DIE P SYCHO -S ZENE. C. Golner. Alibri;
terapia su poder de penetración. en migrañas, la extensión de aceite de Aschaffenburg, 2000.
¿Se puede medir la eficacia terapéutica hierbabuena sobre la frente y las sienes
SIND ÄTHERISCHE ÖLE WIRKSAME ARZNEIMITTEL?
de las esencias aromáticas con las escalas de los probandos con cefaleas de tensión E. Ernst en MMV — Fortschritte der Medizin,
al uso en la investigación medicamento- ejercía un efecto equivalente al produ- vol. 9, págs. 47-48; 2001.
sa? Edzard Ernst, de la Universidad de cido por la ingesta de 1000 miligramos
DANIELE RYMAN’S AROMATHERAPY BIBLE. AN
Exeter, tras plantearse la cuestión, aco- de paracetamol. La razón de este efecto ENCYCLOPEDIA OF PLANTS AND OILS AND HOW
metió un rastreo exhaustivo en los bancos estribaría, afirma, en que el aceite de THEY HELP YOU. D. Ryman. Piatkuts Books;
de datos pertinentes. Encontró al menos hierbabuena produce un agradable enfria- Londres, 2002.
seis estudios clínicos publicados entre los miento de la piel y, así, inhibe el efecto PRAXIS AROMATHERAPIE. GRUNDLAGEN, STECK-
años 1993 y 2000 que acreditaban a la de la sustancia P y de la serotonina, BRIEFE,INDICATIONEN. M. Werner y R. von
aromaterapia un efecto relajante. Sobre que son los mensajeros que llevan la Braunschweig. Haug; Stuttgart, 2005.
todo los masajes con aceites de lavanda, sensación dolorosa al cerebro.

Mente y cerebro 20/2006 49


Percepción intuitiva
La percepción intuitiva de la solución de los problemas tiene que ver con una aproximación
a los mismos desde una perspectiva diferente

Günther Knoblich y Michael Öllinger función de nuestro desplazamiento con propia de una vivencia casual. Mas, a
relación al suceso observado. El con- partir de los años ochenta, la psicología

‘‘D
octor Einstein, ¿cómo lo cepto de simultaneidad pierde su valor de la cognición puso de nuevo la mira
consiguió?”, insistía una absoluto. Con este suceso casual tejió en el estudio de la percepción intuitiva.
y otra vez Max Werthei- Einstein nuestra concepción actual del Desde entonces han ido descubriéndose
mer ante el creador de espacio y del tiempo y fundó la teoría numerosos tipos nuevos.
la teoría de la relatividad en 1916. El de la relatividad. Todos sabemos, por propia expe-
psicólogo de la forma (Gestalt) deseaba Además, fecundó la investigación riencia, que la solución a un problema
saber cómo pensaba un hombre insatis- sobre captación intuitiva, un dominio puede emerger repentina e inesperada
fecho con la mecánica clásica. ¿Tenía de psicología de la forma. Nos refe- en la conciencia. El nudo se deshace,
Einstein más conocimientos que los de- rimos al golpe de intuición perceptiva la moneda se cae, se enciende una luz
más? La lógica esperaría una respuesta (insight en inglés, Einsicht en alemán), interior y la solución nos resulta tan sen-
afirmativa. ¿Acaso todo era fruto de la al conocimiento relampagueante que cilla, que nos admiramos y preguntamos
casualidad? precede a algunos avances de la ciencia. cómo es posible que no se nos hubiera
El físico le contó al psicólogo que, Wertheimer sabía que la intuición de ocurrido antes. ¿Cómo generar de forma
cuando reflexionaba sobre el espacio, Einstein tenía que ver con sus cono- sistemática estos rayos del ingenio e
el tiempo y la velocidad, se imagina- cimientos sobre física y su capacidad investigarlos a través de experimentos
ba cabalgando a lomos de un rayo de de pensamiento lógico. Sin embargo, psicológicos? Todo un reto.
luz o corriendo a su lado. Se había, el hecho determinante fue su capacidad Analicemos la tarea utilizada ya por
además, preguntado si la luz se pararía para contemplar los objetivos físicos Max Wertheimer: se presenta un cua-
cuando alguien corriera a su lado con de manera diferente y apartarse de los drado y, sobre él, un paralelogramo. Se
la misma velocidad. Por extravagante principios trillados, considerados irre- indican las longitudes de ambos lados
que nos parezca, ahí residía el secreto futables. En una palabra, Einstein era a y b. Se trata de hallar la suma de las
del éxito de Einstein. un maestro en la reestructuración de dos superficies internas. Intente el lector
Durante años, ese físico originario de los problemas. resolver el problema y experimentar una
Ulm había cavilado sin resultado. Su En la primera mitad del siglo XX, percepción intuitiva repentina.
intuición le decía que algo chirriaba en Wertheimer, Wolfgang Köhler, Karl ¿Lo ha logrado? En caso afirmativo,
la descripción clásica de la física del Duncker y Kurt Koffka, entre otros psi- ¿cómo ha procedido? Probablemente
mundo. Pero no atinaba a descubrirlo. cólogos de la forma, no sólo aplicaron haya utilizado las fórmulas conocidas
Hasta que, de pronto, resolvió el proble- el concepto de reestructuración a las para el cálculo del área. Es probable
ma por medio de un experimento mental ideas geniales y a los descubrimientos que haya podido calcular de inmediato
propuesto en el lugar correcto: cuando trascendentales, sino que se mostraban el área del cuadrado (a × a). Algo más
dos rayos un tanto separados caen al además convencidos de que se trataba complicado resulta calcular la superfi-
mismo tiempo, sobre una vía de tren, de un proceso ideatorio fundamental cie del paralelogramo. Puede intentarlo,
¿podemos percibirlos simultáneos? Sí, por el que cualquier persona llegaba a aunque siempre le faltará un valor. No
siempre y cuando nos alejemos hasta la una captación inmediata original. Tal llegará a ningún resultado y la solución
misma distancia de los dos lugares de penetración intuitiva permite encajar de le parecerá imposible.
caída. Pero si viajáramos en un tren y golpe las piezas de un rompecabezas y
pasásemos entre los dos rayos, veríamos obtener con ello una “forma buena”; ¡Mírese con otra perspectiva!
primero un rayo y, al poco, el otro, aun este concepto dio nombre a toda una En esta fase, el lector se encuentra sin
cuando nos encontrásemos en el punto escuela de psicología. salida, en un fondo de saco. Le falta la
medio entre los dos. Sin embargo, desde los años cin- idea luminosa: no se trata de calcular
cuenta, consolidada ya la doctrina de por separado la superficie del cuadrado
La luz del terraplén la psicología de la forma, los teóricos y el paralelogramo. Antes bien, hay que
Nuestra observación no depende del del pensamiento se ocuparon de otros fe- abordar el problema desde un enfoque
momento en el que nos encontremos nómenos. Se hallaban fascinados por los absolutamente diferente: cual si nos en-
en un determinado lugar, sino de nuestro procesos cognitivos que discurrían por frentáramos a dos triángulos rectangula-
movimiento. Sólo entonces puede ha- pasos obligados, así el ordenador, y no res que, tras un ligero desplazamiento,
blarse de “simultaneidad”; es decir, en de una manera repentina e imprevisible, dibujan un rectángulo (véase el recuadro

50 Mente y cerebro 20/2006


1. EL MOMENTO DE LA ILUMINACION.
Los sucesos casuales no se pueden forzar.
BILDAGENTUR-ONLINE

Es mucho mejor dar rienda suelta a los


pensamientos y, entonces, sobreviene de
golpe la percepción intuitiva.

Mente y cerebro 20/2006 51


BJÖRN PERTOFT

2. EINSTEIN, DOS RAYOS. ¿Caen los dos a la vez? Depende del observador, confesó el
físico. Y sobre ello levantó la teoría de la relatividad. sidad de Illinois en Chicago, al con-
templar un problema producimos una
representación mental —es decir, una
“Primera solución”). La solución es, Así lo demuestran las investigaciones especie de visualización interna— en la
por tanto: a × b. de Janet Metcalfe, de la Universidad de que sólo inciden determinados aspectos.
La reestructuración necesaria, la nue- Columbia en Nueva York. Buscó que los De forma análoga al plano de la red
va visión de las cosas, no se alcanza a voluntarios de sus ensayos afrontaran suburbana de metro, nos da la secuen-
través del pensamiento lógico, sino que problemas de percepción intuitiva; les cia de las estaciones de parada y las
se presenta de manera inconsciente. La pidió que indicaran, con las palabras posibles estaciones de trasbordo. Pero
percepción de los elementos del pro- “caliente” o “frío”, si consideraban que las distancias entre las estaciones no
blema se da de repente: un cuadrado estaban cerca o lejos de la solución. están dibujadas a escala. Sólo se realzan
y un paralelogramo se transforman en Llegó al resultado siguiente: instantes ciertos aspectos de la realidad, importan-
dos triángulos rectangulares que dibujan antes de que sucediera el impulso casual tes para utilizar el metro. El plano del
un rectángulo. del ingenio, los probandos seguían tan metro apenas nos ayuda a orientarnos
La vivencia subjetiva especial que in albis como al principio. Ese es un por las calles de la ciudad.
acompaña a un episodio intuitivo es rasgo de los problemas de percepción De forma análoga, la representación
única. Si se logra la reestructuración, intuitiva. inicial de un problema selecciona deter-
la persona queda sorprendida ante “La intención y la acción nos sor- minados aspectos y lo hace de manera
su propia solución. Tal estado suele prenden totalmente despistados cuando automática: la “coloración” no se puede
asociarse a un sentimiento intenso de surge la chispa intuitiva”, expone Danil regular. En general, las nuevas tareas las
¡ajá! Arquímedes iba desnudo por las M. Wegner, de Harvard. La “acción” contemplamos con el prisma del conoci-
calles de Siracusa gritando “Eureka” sería, en este caso, la aparición de la miento acumulado con anterioridad. Tal
tras descubrir el concepto de densidad idea; nuestro grito de “¡Eureka!” refleja conocimiento puede incluso bloquear
y demostrar, con ello, que la nueva que no teníamos previsto la percepción el juicio e impedir un examen de la
corona del rey Hierón II no se había intuitiva. Nos da la impresión de que cuestión desde una óptica diferente.
fabricado con oro. La bisutería bara- no hemos sido nosotros quienes hemos Cuando llegamos al fondo de saco,
ta de imitación tenía el mismo peso, hecho llegar esa idea luminosa, aunque nos sentimos frustrados y desanima-
aunque menos densidad, que las barras nos sintamos responsables de nuestro dos. Las ideas circulan libremente y
de oro. propio conocimiento. cada vez empleamos menos tiempo en
Así pues, los rayos del ingenio nada ¿Por qué parece inintencionada seme- ensayos sistemáticos de soluciones o
tienen que ver con la solución com- jante captación intuitiva? ¿En qué nos derrochamos la capacidad de pensar con
puterizada, gradual, de los problemas. apoyamos para afirmar que no se trata intentos vanos. Una situación en la que
El ingenio aparece de repente, ininten- de nuestro propio esfuerzo de pensa- no sabemos qué hacer. Un fracaso repe-
cionado. No es como el cálculo, en el miento voluntario? ¿Por qué nos parecen tido que representa, según Ohlsson, la
que sabemos cuántos pasos nos quedan en principio insolubles estos problemas, fuerza impulsora de la reestructuración.
para llegar al resultado. Después de cada a pesar de que, en teoría, disponemos Pone en marcha procesos inconscientes
cómputo podemos estimar cuánto falta de los conocimientos necesarios para que modifican la nueva representación
para llegar al objetivo. Cuando un pro- resolverlos? interna del problema. De repente se
blema precisa un golpe de intuición hay Si atendemos a la explicación que abren posibilidades inéditas. Y se nos
que actuar de otra manera. aporta Stellan Ohlsson, de la Univer- hace la luz; se presenta la solución que,

52 Mente y cerebro 20/2006


Primera tarea
Problema del cuadrado y el paralelogramo: el observador
ve un cuadrado y sobre él un pequeño paralelogramo. Se
conocen los datos a y b. ¿Cómo se podría calcular la super-
ficie total de ambas figuras? La solución se da en la página
siguiente.
b

muy pronto, se nos antojará asombro- efectos nocivos se manifiestan sólo si la rillas o chinchetas. Ambos adminículos
samente trivial. experiencia se fosiliza hasta el extremo se requerían porque se trataba de que
Pero, ¿no resulta demasiado rebus- de bloquear las ideas nuevas. los probandos “cayeran en la cuenta”
cada la suposición de Ohlsson de que el de fijar a la pared con chinchetas las
conocimiento previo impide resolver ¿Cómo se enciende la luz? cajas de cerillas, que servirían de base
el problema? No se trata de adquirir En una serie de estudios muy inge- para las velas. Aquí, la reestructuración
los menores conocimientos posibles. niosos, Karl Duncker demostró en los estribaba en dejar de lado la función
A Einstein no le habría servido una años veinte que el uso habitual de un habitual de las cajas de cerillas, la de
estrategia semejante. Ni que decir tiene objeto limitaba una posible utilización ser contenedores.
que el conocimiento es imprescindible, alternativa. En determinado ensayo, los Los voluntarios llegaban antes a la
sobre todo para la elaboración eficaz y voluntarios debían fijar velas finas sobre resolución de la tarea si se les colocaban
sistemática de tareas dominadas. Los la pared del laboratorio con cajas de ce- juntas sobre la misma mesa las cajas

Segunda tarea
A los psicólogos les gusta la aritmética de las cerillas: resuelva primero el problema inicial y luego el segundo. En los dos
casos sólo tiene que mover una cerilla para que resulte correcta la ecuación.

JOACHIM HOLLATZ

Mente y cerebro 20/2006 53


Primera solución
Para resolver el problema del
cuadrado y el paralelogramo,
es necesario ver las cosas de
distinta manera. No contemple
la figura como un cuadrado y
un paralelogramo, sino como
dos triángulos que se desplazan b
sobre sí mismos. Si logra juntar
b
los dos obtendrá un rectángulo
con los lados a y b. La superficie
interna que se busca se calcula
fácilmente: a × b.

a a

y las chinchetas —las cajas estaban mera se buscaba una palabra inglesa minarla— de suerte tal, que se obtuvie-
vacías— que si las cajas contenían las que se combinara con “plate” (placa, ra una ecuación aritmética correcta. La
chinchetas. Esta última situación subra- disco), “broken” (roto) y “rest” (des- solución sólo podía contener números
yaba la función habitual de contenedor canso); “plate” evocaba reminiscencias romanos y los operadores más, menos o
y dificultaba un uso alternativo. En ese claras del béisbol. La palabra inglesa el signo igual. Intente el lector resolver
fenómeno del “vínculo funcional” se buscada era “home”: “home plate” es el los problemas. Examine cuál de estas
identificó la primera prueba de que el último disco que debe tocar un jugador dos ecuaciones le resulta más fácil.
conocimiento previo limitaba la flexi- de béisbol, al correr por el campo, para A nuestros voluntarios, el primer pro-
bilidad del pensamiento. ganar. “Broken home” y “rest home” blema les pareció sencillo; casi todos
Abraham Luchins, alumno de Werthei- son también combinaciones léxicas con lo habían resuelto en menos de 2 mi-
mer, demostró que la ejecución repetida significado (“casa paterna rota”, “des- nutos. El segundo problema les resultó
de los mismos pasos de una solución cansar en casa”). bastante más difícil: sólo un tercio de
sofocaba las demás estrategias, a veces En la segunda tarea se cambiaba la los probandos lo resolvieron en menos
más sencillas. Una vez que sus proban- tercera palabra: “plate”, “broken” y de 2 minutos. A los 5 minutos, una
dos habían resuelto tareas parecidas, “shot” (tiro). La palabra buscada era cuarta parte de los probandos seguía
utilizaban siempre el mismo procedi- “glass” (vidrio): “plate glass” (vidrio torturándose con la solución. ¿A qué
miento, aun cuando existiera otra solu- plano), “broken glass” (vidrio roto) y obedece esa disparidad?
ción más sencilla. Luchins lo denominó “shot glass” (copa de licor).
“problema de actitud”: el talante ante un Se comprobó que a los expertos en El igual se convierte en menos
determinado método nos ciega frente a béisbol les costaba más ejecutar la se- De manera inconsciente, ponemos en
un procedimiento más eficiente. gunda tarea que a los inexpertos. Por marcha nuestros conocimientos adqui-
En cierto trabajo acometido en 1998, lo que parece, los familiarizados con ridos. Todos hemos aprendido en la es-
Jennifer Wiley, de la Universidad de el deporte asociaban mentalmente de cuela que, para resolver los problemas
Pittsburgh, examinó la cercanía entre tal forma la palabra “plate” al dominio aritméticos, hay que manipular sobre
el conocimiento y la ceguera comer- del béisbol, que les resultaba difícil lle- todo las cifras. Por eso, los probandos
cial. Los probandos debían encontrar gar a la palabra “glass”. Dicho de otra intentaron mover sólo las cerillas que
conceptos que, combinados con otros manera, el conocimiento previo impedía representaban los valores. En el pri-
tres, encerraran algún significado. Por la percepción intuitiva. mer caso, el asunto no admite reparos.
citar un ejemplo difundido: ¿qué pala- Este asunto guarda estrecha relación Enseguida se entiende que las cerillas
bra alemana une los conceptos “Baum” con otra cuestión: ¿Hasta qué punto im- de los números romanos IV y VI se
(“árbol”), “Tür” (“puerta”) y “Meister” pide el conocimiento previo definir el pueden intercambiar, con lo que la cosa
(“maestro”)? La palabra alemana que se objetivo para resolver el problema, es se aclara pronto: VI = III + III.
busca es “Haus” (“casa”): “Baumhaus” decir, saber en qué lugar se encuentra Una estrategia que fracasa, empero,
(casa de madera), “Haustür” (puerta de la solución? Un dato tan importante con el segundo problema: la limitación
la casa) y “Hausmeister” (portero). al menos como la atención prestada preconcebida del objetivo, basada en la
a los aspectos críticos del problema. idea de que los operadores más, menos
Dilema de expertos Para investigarlo, nosotros elaboramos e igual no se pueden mover, lleva pre-
La mitad de los probandos de Wileys diferentes problemas aritméticos con ce- cisamente a un callejón sin salida. Sólo
conocía el juego del béisbol y la otra rillas que los probandos debían resolver cuando se amplía la representación del
mitad no. Cumplía a los voluntarios (véase el recuadro “Segunda tarea”). Se objetivo, se abren nuevas posibilidades de
resolver dos tipos de tareas. En la pri- trataba de desplazar una cerilla —no eli- solución. Si se retira una cerilla del sig-

54 Mente y cerebro 20/2006


Tercera tarea
El problema del tumor de Duncker, así
llamado por Karl Duncker (1903-1940),
psicólogo de la forma: los médicos de-
sean extirpar por medio de la radiación TEJIDO SANO
el tumor maligno del estómago de un
paciente. Sin embargo, si la intensidad
de la radiación es suficiente, puede
dañar el tejido circundante. ¿Cómo se TUMOR
podría destruir el tumor sin afectar al
tejido vecino sano? La solución se da
en la página siguiente.

PIEL

BJÖRN PERTOFT
no igual de la izquierda y se lleva al se quedaban detenidos, con su mirada, a los operadores aritméticos, acababan
signo menos de la derecha, se obtiene en el fondo de saco. resolviendo el acertijo, sujetos que mos-
la expresión correcta. Además, el diagrama de la mirada se- traban también la sensación inicial de
Como sucede con la percepción del paró a los probandos que acertaban con que se trataba de un problema irreso-
problema del cuadrado y el paralelogra- la solución de los que fracasaban. Quien luble, lo que revela que la percepción
mo, la concepción previa del objetivo más tiempo contemplaba las cifras, no intuitiva se produce a través de procesos
no se puede ampliar de manera cons- lograba resolver el problema. Quienes inconscientes. Si esa intuición se basara
ciente; la persona que intenta resolver dirigían, sin embargo, más la mirada en decisiones conscientes, el patrón de
el problema no sabe qué posibilidades
está omitiendo. Sólo las reconoce en
el momento en que encuentra la so-
lución.
En nuestros experimentos medimos,
además, qué movimientos ejecutaban
con la mirada los voluntarios para re-
solver el problema. En el ejemplo de
los problemas de aritmética con las
cerillas se comprobó que las personas
miraban, al principio, muchas más ve-
ces y durante más tiempo los valores
de la ecuación y dejaban de lado los
operadores.
Cuando se convencían de que la ta-
rea no se podía resolver manipulando
BJÖRN PERTOFT

los valores, disminuían paulatinamen-


te los movimientos de la mirada. En
algunos casos, los probandos fijaban
la atención en el mismo lado de la
pantalla durante 5 a 10 segundos,
cuando normalmente los ojos cam-
bian el punto de fijación tres veces
por segundo. Así pues, los probandos

3. SOLO TIENEN EL BEISBOL EN LA


CABEZA. El conocimiento impide la
percepción intuitiva: quien lo sabe todo de
su deporte favorito, se queda bloqueado
ante algunas tareas sencillas.

Mente y cerebro 20/2006 55


Bien dormido y con mejor humor
La percepción intuitiva nos ayuda a menudo a resolver pro- estrategia mucho más simple. Los probandos elaboraron
blemas cotidianos. Pero no podemos forzarlo. Los psicólogos multitud de estas tareas; se midió cuántos habían descu-
nos dan un par de consejos: si después de cavilar largo bierto la estrategia más favorable. Si se interrumpía a las
tiempo, nota que no hay ninguna posibilidad de continuar personas antes de que descubrieran la regla y se las enviaba
el camino, es muy probable que se encuentre cerca de la a dormir durante unas horas, regresaban más veces con la
solución del problema. La investigación enseña que las vi- solución que si los directores del experimento prohibían
vencias casuales de la captación intuitiva van precedidas por las pausas para el sueño.
una sensación de atasco. Los autores explican esta diferencia pasmosa por los
Pero si el lector no llega a ningún sitio o no deja de procesos de consolidación que discurren en el hipocampo
darle vueltas a la misma solución, descanse y duerma si es durante el sueño: la información recién llegada se asocia
preciso. En la realidad se ha comprobado que las mejores
intuiciones se dan durante el sueño o después de una
buena siesta. Así, se cuenta que el famoso químico ale-
mán Driedrich August Kekulé von Stradonitz (1829-1896)
descubrió la estructura anular del benceno al soñar con
una serpiente que se mordía la cola.
El sueño fomenta los procesos de percepción intuitiva,
según aparece corroborado en un trabajo realizado en las
universidades de Lübeck y Colonia por Ullrich Wagner
y su equipo. Los científicos presentaron una serie de
símbolos sencillos a los probandos que debían reaccionar
pulsando unas teclas, de acuerdo con dos reglas lógicas.
Las secuencias de símbolos se eligieron de forma tal,
que las tareas pudieran también resolverse mediante una

con el conocimiento almacenado desde tiempo antes en


la memoria. Así, se explica también el descubrimiento de
estrategias más sencillas de solución a los problemas.
Cuando no se puede tomar ni siquiera la siesta, vale
la pena dar rienda suelta a las ideas. O dedicarse a algo
estimulante, como tomar un helado o jugar al ping-pong.
En nuestras investigaciones hemos comprobado que el
buen humor ayuda a examinar, de forma inconsciente, un
problema con otra perspectiva y, por ende, a resolverlo.
Y si nada de esto sirve, escojan la variante clásica: am-
plíen sus conocimientos. Es posible que, para resolver el
problema, no disponga todavía de suficientes datos. Los
BJÖRN PERTOFT

científicos como Kekulé y Einstein tampoco pudieron


eludir esta estrategia.

los elementos relevantes del problema de radiaciones. Si la intensidad es lo veces en la piel circundante, mientras
debería correr parejo con la sensación suficientemente alta, la radiación puede que los que fracasaron se ceñían al
de acercamiento a la solución. dañar los tejidos. ¿Cómo se puede des- tumor.
Elizabeth Grant y Michael Spivey, truir el tumor sin dañar el tejido corporal Si el lector no ha encontrado to-
de la Universidad de Cornell, obtu- sano?” ¿Qué opina el lector? davía la solución, dirija su atención
vieron resultados asombrosos en 2003 Los voluntarios evaluaron un proble- hacia la piel. Como se demostró en
con otro estudio sobre los movimientos ma parecido al de la tercera tarea (véa- un segundo experimento, la tasa de
de la mirada. En los ensayos acome- se el recuadro “Tercera tarea”). Había aciertos se multiplica exponencialmen-
tidos, exponían los voluntarios ante el grandes diferencias entre los patrones te con una ligera atención hacia el
“problema tumoral” , empleado ya por de movimiento de la mirada de las contorno de la piel y la mirada de los
Karl Duncker: “Los médicos buscan un personas que resolvieron el problema probandos se aleja de la tumoración.
método para extirpar una tumoración y los de quienes fracasaron. Los ojos De nuevo, el mayor escollo ante el
inoperable del estómago con la ayuda de los acertantes se sumergieron más problema del tumor resulta de una

56 Mente y cerebro 20/2006


Tercera solución
INTENSIDAD PLENA
El truco para resolver el problema tu-
moral de Duncker consiste en utilizar
varias fuentes de radiación, reguladas
con una intensidad baja. De esta ma-
nera, no se dañan la piel ni los tejidos
vecinos. Todas ellas se reúnen en el
tumor donde suman toda su intensidad
y liberan al enfermo de estómago de PRIMERA FUENTE
DE RADIACION
su mal. Quien, al meditar la solución,
se concentra más en la piel que en el
tumor, resuelve antes la tarea.
MEDIA INTENSIDAD

SEGUNDA FUENTE
DE RADIACION

BJÖRN PERTOFT
concepción restrictiva: el rayo debe tervienen multitud de procesos cog- En sus experimentos, ambos inves-
dirigirse con toda su intensidad sobre nitivos. Por eso, a través de métodos tigadores se apoyaron en que el ojo
el tumor para destruirlo. Si el proban- indirectos se ha intentado averiguar izquierdo envía sus imágenes al he-
do no logra escapar a esta limitación, qué regiones cerebrales se encargan misferio derecho y el derecho, al iz-
creerá siempre que también se dañará de la reestructuración y la percepción quierdo. Mostraron brevemente a los
el tejido vecino. intuitiva. probandos la solución a los problemas
La solución consiste en dirigir sobre Marc Jung-Beeman y Edward Bow- de percepción intuitiva, frente a los que
el tumor varias fuentes de radiación, den, de la Universidad Noroccidental habían fracasado antes, de manera que
de menor intensidad, que se solapen de Chicago, examinaron hace poco si la imagen se formara una vez en el ojo
dentro del tumor, se sumen y lo des- los dos hemisferios cerebrales se com- izquierdo y la otra en el derecho. Se
truyan. La intensidad baja de cada ra- portaban de modo diferente. Su hipó- observó que las soluciones se recono-
diación preserva el tejido vecino (véase tesis parte del supuesto según el cual cían con redoblada frecuencia cuando
el recuadro “Tercera solución”). Para el hemisferio izquierdo se ocupa, de la imagen del ojo izquierdo llegaba
resolver el enigma es necesario abando- preferencia, de la elaboración consciente al hemisferio derecho. Al parecer, los
nar mentalmente el centro aparente del del lenguaje, mientras que el derecho procesos inconscientes que llevan a la
problema. Sólo el que contempla varias guardaría una relación mayor con la percepción intuitiva se desarrollan sobre
posibilidades de colocar una fuente de atención espacial inconsciente. De la el hemisferio derecho.
radiación fuera del cuerpo, se da cuenta investigación cerebral reciente se infiere
de que también pueden dirigir varios que semejante separación rígida entre
rayos de menor intensidad contra el el hemisferio izquierdo consciente y el GÜNTHER KNOBLICH enseña en la Universi-
tumor. El alejamiento de la atención derecho inconsciente dista de hallarse dad de Rutgers. MICHAEL ÖLLINGER trabaja
puesta en el tumor ayuda a pensar en asentado, aunque se admita cierto re- en el Instituto Max Planck de Ciencias de la
estas ideas. parto de las tareas. Cognición y Neurociencias de Múnich.
Jung-Beeman y Bowden admitían
“Eureka” del hemisferio cerebral que la solución escalonada de pro- Bibliografía complementaria
derecho blemas conocidos ocurría, sobre todo, AN EYE MOVEMENT STUDY OF INSIGHT PRO-
Los investigadores de la cognición se en el hemisferio izquierdo, a través BLEM SOLVING. G. Knoblich, S. Ohlsson y
ocupan también de seguir el rastro de la del uso consciente de reglas lógicas. G. E. Raney en Memory & Cognition, vol. 29,
percepción intuitiva dentro del cerebro. El hemisferio derecho cumpliría una n.o 7, págs. 1000-1009; 2001.
Es una tarea difícil, porque los métodos misión crítica para resolver los pro-
tradicionales —electroencefalografía blemas de percepción intuitiva. En su SLEEP INSPIRES INSIGHT. U. Wagner, S. Gais,
(EEG) y resonancia magnética funcional opinión, la intuición rauda sorprende H. Haider, R. Verleger y J. Born en Nature,
(RMf)— se ven obligados a medir pro- al que trata de resolver el problema, vol. 427, págs. 352-355; 2004.
cesos neuronales que ocurren en plazos porque la reestructuración corresponde NEW APPROACHES TO DEMYSTIFYING INSIGHT.
de milisegundos a segundos. al hemisferio derecho. Sólo cuando E. M. Bowden, M. Jung-Beeman, J. Fleck
Sin embargo, las soluciones a los se transmite el resultado al hemis- y J. Kounios en Trends in Cognitive Sciences,
problemas duran, a menudo, minutos ferio izquierdo, se enciende la luz vol. 9, n.o 7, págs. 322-328; 2005.
o incluso horas. Además, en ellas in- repentina.

Mente y cerebro 20/2006 57


Las claves
del altruismo
¿Es usted altruista por naturaleza o forzado por las circunstancias? Según experimentos científicos
recientes, los comportamientos altruistas se pueden estimular (o inhibir) a discreción con pequeños
detalles: una sonrisa, el ejemplo de un amigo compasivo o un parte meteorológico sombrío

Nicolas Guéguen censo sistemático de las conductas de interés para la publicidad humanitaria.
ayuda en función de la mayor densidad Bastaría que el espectador viera, en un

I
maginemos, por un momento, de población. Parece que el anonimato contexto corriente, a una persona que le
que el mundo está habitado por de las grandes urbes reduce notable- parece realizar un acto generoso para
altruistas, por madres Teresa y mente la frecuencia de comportamientos que cambie su propio comportamien-
abbés Pierre. No habría miserias altruistas. to. Por el contrario, numerosos hechos
ni guerras; reinaría la bondad planetaria ¿Son más egoístas los habitantes de muestran con frecuencia la indolencia
y la fraternidad entre los pueblos. Pero grandes urbes que los de los pueblos? de personas que asisten a escenas en
el hombre es también un lobo para el Stephen Bridges y Neil Coady, de la las que su intervención sería necesaria,
hombre, nos recordaba Hobbes. De ahí Universidad de Florida, demostraron, escenas tales como robos, agresiones,
la conclusión, a veces apresurada, de dejando caer por la acera cartas fran- violaciones... También aquí se puede
que la humanidad se repartiría entre dos queadas, que son más los transeúntes apostar que la primera persona que
tipos de personas: los de noble corazón, de los pueblos que recogen las cartas y intervenga será seguida por otras; lo
entregados espontáneamente a las causas las echan en los buzones de correos que que podría restar gravedad a las con-
humanitarias, y la masa de cínicos, mez- los de las capitales. La aglomeración secuencias.
quinos y egoístas. Conclusión precipitada urbana conduciría a no responsabilizarse ¿Por qué no se tiene una tendencia
y desprovista de fundamento. Los estu- e inhibiría el altruismo. natural a auxiliar a la persona que busca
dios más recientes en psicología dejan sus lentes de contacto? ¿Por qué se espe-
entrever que nadie nace altruista. Al El altruismo conformista ra a que otro dé el primer paso para de-
contrario, todos pueden lograrlo o dejar Sin embargo, en cuanto un individuo cidirse? A tenor de la psicología social,
de serlo. La ciencia nos aclara que son da el primer paso, los otros siguen su la ausencia de un comportamiento de
las circunstancias las que transforman ejemplo, en una suerte de conformis- ayuda al prójimo no provendría de una
el lobo en cordero o, al contrario, la mo mimético. Al presenciar que alguien indeferencia ante nuestros semejantes o
calabaza en carroza. adopta una conducta altruista, los que de un alza del individualismo, sino de la
El altruismo depende bastante de la están cerca tienden a comportarse de carencia de “pautas conductuales”.
mirada del prójimo. Según el novelista la misma manera. Abraham Ross, de la
Hervé Bazin, “cuando la generosidad ya Universidad de Terranova en San Juan, Las pautas conductuales:
no es un espectáculo, cree perderse”. estudió la conducta de los individuos una clave para actuar
En otras palabras, nos gusta mostrarnos cuando alguien ha perdido sus lentes Las pautas conductuales son representa-
generosos para producir una buena im- de contacto en la acera. En este experi- ciones típicas de la acción que es posi-
presión en nuestro entorno. Si es verdad mento, otro confabulado con él hacía ver ble emprender en una situación dada y
que la “visibilidad social” de un acto que ayudaba al infortunado transeúnte bien caracterizada. Solemos actuar en
altruista hace que algunas personas se agachándose y buscando también las función de tales pautas. Por ejemplo,
muestren más generosas, en la masa lentillas. En estas circunstancias, los cuando un amigo nos invita a su casa,
se puede generar el comportamiento demás transeúntes se paran y se ponen la pauta conductual nos dicta que hay
inverso, la indiferencia. a colaborar. El mimetismo constituye, que estrechar la mano, dar los buenos
Philippe Rushton, psicólogo de la pues, una clave del altruismo. Guy días, seguir al anfitrión a la sala donde
Universidad de Western Ontario, abor- Begin, de la Universidad de Laval en nos ofrece asiento, entablar conversa-
dó en la calle a más de 2500 personas, Québec, ha mostrado que se es más ción, etcétera. Esto explica por qué no
pidiéndoles la hora, una dirección o algo propenso a firmar una petición a favor siempre sabemos cómo reaccionar, en
de dinero. Los transeúntes abordados de una causa humanitaria si hemos visto especial delante de una persona en apu-
vivían, en unos casos, en pueblos, en que otros firman la propuesta. Actua- ros. Una agresión o un accidente son
otros, en capitales (Toronto o Nueva mos en función de “modelos altruistas”. situaciones poco frecuentes, para las
York). Los resultados revelan un des- Semejante observación reviste particular que no tenemos el reflejo comporta-

58 Mente y cerebro 20/2006


GINA GORNY

1. SABER LO QUE HAY QUE HACER. Los psicólogos suponen que, en muchas
situaciones que requieren ayuda, nos falta una pauta adecuada de conducta. En estos la conducta de esta persona sirve enton-
casos sólo vale una cosa: practicar. ces de referencia para crear una pauta
conductual; el sujeto dispone entonces
de una información que le faltaba para
evaluar la situación y poder comportar-
mental, ni los esquemas cognitivos que se mueve, deduce que la situación no se, por mimetismo, de manera ajustada.
nos ayudarían a decidir cómo actuar. es, quizá, tan grave como cree y que, El sujeto exterior se basaría sobre este
En estos casos, el sujeto observa cómo en cualquier caso, la ambulancia está en modelo para construir la pauta conduc-
reacciona su entorno. Si ve que nadie camino. Al contrario, si alguien actúa, tual adecuada.

Mente y cerebro 20/2006 59


GINA GORNY

2. ES TAMBIEN UNA CUESTION DE MENTALIDAD. En las culturas hispánicas es de


Otro factor susceptible de pesar buen tono hacer pequeños favores a los semejantes.
sobre nuestros comportamientos al-
truistas es el humor del momento.
Michael Cunningham, de la Univer-
sidad Elmhurst, demostró que los Bruce Rind, de la Universidad Tem- llueve, para que esta información haga
clientes de bares y restaurantes dan ple en Philadelphia, probó que basta variar la cantidad que deja de propina.
más propinas a camareros y cama- comunicar a un cliente de hotel, que Bien es verdad que el color del cielo
reras si hace buen tiempo que si el se acaba de despertar y que aún no ha no es lo único que influye en nuestra
día es desapacible. visto el cielo, que hace buen tiempo o generosidad. A veces, basta un insignifi-

60 Mente y cerebro 20/2006


cante suceso agradable, una información
positiva, un detalle gracioso; uno está
3. EL ALTRUISMO no se ve estimulado por
las relaciones anónimas de las grandes urbes. Las
más predispuesto a ofrecer su ayuda a 100
otro, si acaba de oír buenas noticias. personas, a las que se les pide una información,

Personas que dicen la hora (porcentaje)


90 responden más en un pueblo que en una capital.
82
Buen humor y sonrisa: 80 76
dos parámetros del altruismo
70 67
Hace unos años se volvió a repetir, con
variantes, el experimento de las lentillas; 60
eran universitarios los que ayudaban (o
50
no ayudaban) al transeúnte a encontrar
sus lentes de contacto. Los estudiantes 40
que acababan de oír en la radio del 30
campus noticias de tipo optimista (por
ejemplo, la inminente puesta a punto de 20
un medicamento contra el cáncer o una 10
bajada de precios) evidenciaban mayor
predisposición a ayudar en la búsque-
da de las lentillas que los estudiantes Villa Ciudad mediana Gran urbe
que habían oído noticias desazonadoras
(incremento de los casos de cáncer o
el aumento del coste de la vida). Se El poder de la sonrisa no tiene lími- terfieren con los comportamientos al-
puede pensar que si unos segundos de tes. En un experimento reciente, soli- truistas. Los medios de comunicación
atención ejercen un efecto tan aprecia- citamos a una joven, que bajaba por y los educadores se beneficiarían si
ble, el impacto de las informaciones una escalera, que sonriera a los que lo tuvieran en cuenta; según difundan
difundidas por los telediarios (guerras, subían. Al llegar arriba, estas personas mensajes de esperanza o mensajes que
atentados, muertes, epidemias) fomen- se cruzaban con un “confabulado”, que suscitan miedo y confusión, influirán
ta una tendencia a replegarse sobre sí “accidentalmente” dejaba caer al suelo en que las personas se replieguen sobre
mismo y reduce las conductas altruistas. un paquete de disquetes de ordenador. sí mismas, o, al contrario, se abran y
La sociedad de “cada uno para sí”, ¿es Quedó demostrado, después de realizar deseen mantener buenas relaciones con
la sociedad de la angustia? el experimento con unos 800 hombres sus prójimos.
En 1979, Gregory Batson y su equi- y mujeres, que las personas, a las que En un clima de ruda competencia
po, de la Universidad de Kansas, es- se les ha sonreído unos segundos antes, económica y social, en una sociedad
tudió el comportamiento de quienes, eran más propensas (un 45 por ciento en la que el mensaje mediático domi-
saliendo de una cabina telefónica, se más) a ayudarle a recoger sus disque- nante pone el acento en informacio-
cruzaban con un “conchabado”, al que tes que aquellas a las que la joven no nes inquietantes (terrorismo, pedofilia,
“casualmente” se le caían al suelo un les había sonreído. La sonrisa genera calentamiento climático, globalización
montón de documentos. En algunos ca- cierto bienestar y puede ser también y deslocalización), las observaciones
sos se había dejado antes en la cabina una revaloración personal (si alguien le precedentes dejan prever que los indi-
una moneda. Se comprobó que quienes sonríe, se refuerza su autoestima). Una viduos tenderían a privilegiar una con-
habían encontrado la moneda ofrecían vez instaurado el estado de ánimo, el ducta egocéntrica, haciendo más raras
su ayuda con mucha más frecuencia individuo se esforzará lógicamente (pero sus relaciones altruistas con los demás.
que los que no la habían encontrado. inconscientemente) por mantenerlo. Si En este tema parece que se da una es-
Según los psicólogos que realizaron se presenta la ocasión de ayudar a al- piral. Que esta espiral sea de confianza
el estudio, el hecho de encontrar una guien, esta conducta altruista mantendrá y no de desconfianza depende, quizá,
moneda suscitaría en quienes pasaban la imagen positiva que se tiene de sí de una mínima variación en la manera
por la cabina un estado de bienestar y mismo. Por último, todas estas expe- de ver a los otros.
satisfacción. El hecho de prestarse a riencias muestran que se “depende del
socorrer a la persona que ha dejado caer buen humor” y que uno de los medios
sus papeles les permitiría mantener este de seguir de buen humor es mostrarse NICOLAS GUEGUEN, docente de psicolo-
estado de bienestar, realzando la estima altruista. gía social en la Universidad de Bretagne-Sud,
que cada uno tiene de sí mismo. Una sonrisa, una chispa de humor, dirige el grupo de investigación en ciencias
Una punta de humor es, por supuesto, la conducta de una persona generosa... de la información y del conocimiento en
muy provechosa. En un experimento, y uno se hace más altruista. Los com- Vannes.
realizado en un restaurante, Bruce Rind portamientos orientados hacia los otros
y Prashant Bordia, de la Universidad de son, por eso mismo, actos sociales que Bibliografía complementaria
Temple, comprobaron que, si una cama- dependen ante todo del contexto social. PROSOCIAL BEHAVIOUR. H.-W. Bierhoff. Psy-
rera dibuja una sonrisa pícara al dejar Todas las experiencias realizadas sobre chology Press; Londres, 2002.
la cuenta, recibe un 17 por ciento más este tema indican que se puede favore-
de propina. Asimismo, nuestro equipo cer la ayuda mutua, la generosidad y PSYCHOLOGIE DE LA MANIPULATION ET DE
LA SOUMISSION.N. Guéguen. Dunod; París,
ha constatado que unas palabras con el auxilio al prójimo, a condición de
2004.
chispa escritas en la carta incita a los conocer los detalles del engranaje de
clientes de los bares de una estación de la psicología social (la psicología de las THE SOCIAL PSYCHOLOGY OF GOOD AND
balnearios a dejar con más frecuencia relaciones entre los individuos en la EVIL. A. G. Miller. Guilford Press, 2004.
una propina al camarero. sociedad) y la manera en la que in-

Mente y cerebro 20/2006 61


Siempre guiados
por las antenas
Se prepara un robot volador que se orienta olisqueando el entorno.
En un futuro inmediato, estará capacitado para detectar de forma autónoma
incendios forestales y contaminaciones del entorno. Se construye a imagen
de cierta mariposa nocturna que posee el sentido del olfato más fino del reino animal

Paul F. M. J. Verschure, Tim C. Pearce, Bill S. Hansson y Eric Chanie

62 Mente y cerebro 20/2006


N
ervioso, el macho de maripo- ción ambiental ponzoñosa o descubran los autores, Bill S. Hansson, de la Uni-
sa nocturna revolotea de minas contra personas. versidad de Ciencias Agrarias de Al-
aquí para allá. Como un A este perfil responde “Amoth”, un narp, ha investigado el modelo natu-
péndulo agitado va de lado a objeto volador con forma de zeppelín ral de vuelo de S. littoralis. Mientras
lado hasta que, de pronto, retoma el rum- del tamaño de un brazo que está sus- abordábamos la construcción del robot,
bo que le lleva hacia la hembra deseada, pendido sobre el laboratorio de neu- ahondábamos en el comportamiento
quien, para atraerlo, ha creado una nube rorrobótica de Paul F. M. J. Verschure de la naturaleza. Nos interesaba saber de
aromática de feromonas. Al macho le en Zúrich. El hermano mayor de este qué modo el macho del “taladro del
bastan unas cantidades insignificantes, ingenio artificial, de más de tres me- tomate” (Helicoverpa armigera) detec-
percibidas por sus antenas, para seguir tros de longitud, se ha adentrado ya taba el olor seductor de la hembra, a
el rastro de la elegida. en espacio abierto: se alza delante del kilómetros de distancia. ¿De qué forma
Nuestra mariposa nocturna pertene- edificio del centro helvético y, pese a su cerebro, del tamaño de un milímetro
ce a la especie Spodoptera littoralis, su tamaño, cambia de dirección, evita cúbico, procesaba tales informaciones y
miembro del selecto grupo de artistas obstáculos y se abre camino husmeando las transformaba en movimiento?
del olfato. De ahí que el interés que en el mundo invisible de los olores. Con la creación de un prototipo arti-
despierta ese animal trascienda el ámbi- Aunque no se parece a una mariposa ficial podemos estudiar tales complejos
to de la zoología. Importa sobremanera nocturna, refleja un profundo conoci- sistemas a partir de modelos más sen-
para neuroinformáticos y especialista en miento de su modelo biológico. Zoó- cillos. Para los expertos en robótica, el
sensores, que aspiran a construir “nari- logos, etólogos, psicólogos e inves- reto estriba en que Amoth debe procesar
ces artificiales” capaces de percibir con tigadores neurocientíficos, dentro del la entrada simultánea de estímulos de
una sensibilidad muy superior a la del consorcio europeo Amoth, nos hemos fuentes diferentes: lo que “huele” y lo
hombre. El objetivo es la creación de inspirado en dicho animal. que “ve”.
objetos voladores no tripulados: robots “Amoth”, contracción de “artificial La naturaleza siempre nos sorpren-
que vuelen sobre bosques y detecten moth”, es, en efecto, una mariposa noctur- de. La hembra de mariposa nocturna
incendios, que perciban la contamina- na artificial. Para enseñarle a volar uno de le exige a su amante una sensibilidad
olfatoria fuera de lo común. Para evitar
atraer la atención de enemigos potencia-
OKAPIA

MIKAEL A. CARLSSON
les, distribuye su sustancia atrayente en
cantidades del orden de la millonésima
de gramo.
El primero en describir la función de
reclamo sexual de dichas sustancias fue
Adolf Butenandt en 1959. Este premio
Nobel de química trabajó sobre Bombyx
mori, la mariposa del gusano de seda de
hábitos nocturnos color gris claro, que
libera bombikol. Por su parte, la hem-
bra de Spodoptera littoralis (“rosquilla
negra”), de apenas dos centímetros de
tamaño, exhibe un comportamiento en
el vuelo harto peculiar: vuela contra el
viento y suelta un “deshilachado” ras-
tro oloroso. Para captar esta escurridiza
pista el macho debe moverse en zig-
zag. Una vez capta el rastro, lo sigue:
junto con la quimiotaxis, orientación
según los olores, debe dominar también
la anemotaxis, la orientación según la
dirección del viento.
Cada especie de mariposa posee su
olor característico. Los machos distin-

1. CAMPEONES DEL MUNDO


EN SENSIBILIDAD OLFATORIA. En la
página precedente, mariposa del gusano
de seda (Bombyx mori) sobre su capullo.
Utiliza sus largas antenas para detectar
olores. Sólo bajo el microscopio elec-
trónico cabe observar los sensilios, donde
se alojan, por decenas de miles, neuronas
receptoras de la mariposa nocturna
Spodoptera littoralis, el mejor especialista
en la percepción de olores (derecha).

Mente y cerebro 20/2006 63


hecho de que en la mariposa nocturna,
igual que en otros insectos con potentes
Resumen/Narices artificiales olfatean el aire sentidos del olfato, los receptores de
un tipo envían las señales correspon-
• Las mariposas nocturnas poseen el órgano olfatorio más fino del reino dientes a un glomérulo particular (véa-
animal, mucho más sensible que el de los humanos. Basta la llegada de se la figura 4). Ello significa que, en
un número escaso de moléculas de reclamo sexual químico a sus largas un mismo nódulo nervioso, convergen
antenas para aumentar el ritmo cardíaco del macho. numerosas señales. Tendría que darse,
• Un equipo europeo formado por neuroinformáticos, zoólogos e ingenieros pues, una agregación de la información,
tomó la biología como modelo y construyó el robot volador “Amoth”. Sus a la manera en que en la administración
sensores y su cerebro operan como si se tratara de una mariposa nocturna. pública las peticiones de los ciudadanos
El artilugio volador de varios metros de largo y con forma de zeppelín se se agrupan y trasladan a los corres-
orienta según el rastro de sustancias olorosas. pondientes niveles jerárquicos cuando
• En el futuro, habrá enjambres de “Amoth” que sobrevolarán zonas des- se han recibido suficientes quejas. Si
pobladas con el fin de detectar incendios forestales o la contaminación cada estímulo sensorial se transmitiera
del entorno, así como para colaborar en la búsqueda de minas contra directamente al cerebro, éste no reac-
personas.
cionaría. Tan sólo la agrupación de
docenas de un mismo tipo de seña-
les activa el lóbulo de las antenas, lo
que provoca la aceleración del ritmo
guen con exacta precisión entre diferen- mación química del olor se transforma cardíaco de la mariposa macho y que
tes olores. Quien mejor consiga seguir el en señales eléctricas. Estas llegan al el animal se lance en búsqueda de la
rastro del reclamo oloroso alcanzará el cerebro de la mariposa a través de vías hembra.
destino y se reproducirá. A tal presión nerviosas. Allí, la primera estación de Otras mariposas, así la especie Heli-
de selección obedece que los machos procesamiento de los olores es el lóbulo coverpa armigera, desarrollan un com-
posean órganos olfatorios de extraor- de las antenas. Consta de nódulos neu- portamiento muy eficiente en cuanto
dinaria finura. ronales, los glomérulos, responsables a la orientación por olores gracias a
en los insectos del tratamiento de las su inmunidad al “ruido aromático”:
Más sensibles que el sensor señales olfatorias. El cerebro del macho de los numerosos olores del entorno
Las moléculas olorosas aterrizan sobre de Spodotera littoralis dispone de una seleccionan los que convienen a su
las antenas de los machos, densamente dotación adicional de estos glomérulos, particular objetivo. Pero no todas al-
pobladas de sensilios, pelos sutilísimos los complejos macroglomerulares, que canzan el grado de especialización que
y perforados con miles de poros a través le permiten desarrollar su sorprendente evidencian los receptores de bombikol
de los cuales penetra el aire. Cada an- capacidad olfatoria. del bómbice.
tena aloja diez mil neuronas receptoras De hecho, la frecuencia cardíaca Hay receptores químicos en los que
del olor. Contienen sustancias químicas del macho de mariposa nocturna se encaja un gran número de claves con
que reaccionan de forma específica y incrementa ya cuando el animal entra diferentes niveles de rendimiento. He-
exclusiva con las moléculas olorosas, a en contacto con sólo 10–18 gramos de mos de añadir que en estos sistemas
la manera de la llave y la cerradura. Por feromona. Pero no deja de resultar sor- generalistas ninguna neurona acostum-
esa razón Hansson pudo demostrar que prendente que las neuronas receptoras bra trabajar igual que la siguiente, lo
S. littoralis posee el sistema olfatorio del olor no sean tan sensibles en su que permite compensar la desventaja
más sensible de cuantos se conocen. campo de percepción periférico: requie- de su escasa capacidad de discrimi-
La recepción de cinco moléculas de ren una cantidad superior de sustancia nación: si bien es cierto que un re-
feromona de este tipo por segundo en olorosa, por lo menos 10–7 gramos para ceptor generalista considera numerosos
el sensilio basta para que aumente la reaccionar. olores como uno solo, la agrupación
frecuencia cardíaca del macho. Eso llevó a Hansson a pensar en de receptores que perciben de forma
Si un aroma encaja en la cerradura una suerte de función amplificadora ligeramente diferenciada unos olores
receptora, la célula se activa y se ge- del cerebro de la mariposa nocturna. de otros es capaz de, gracias a un sis-
nera un potencial de acción: la infor- Probablemente tiene relación con el tema de compensación, distinguir una
SIGANIM, SEGUN HILDEBRAND, ISHIDA, MORIIZUMI

1. Macho 2. Macho

Viento
2. EN BUSCA DE PAREJA. Los machos
de mariposa nocturna siguen la nube Hembra
Rastr
aromática de la hembra en dirección od
e fe
contraria a la del viento. El ejemplar romonas
n.o 1 tiene éxito, mientras que el n.o 2 debe
detectar primero el rastro de feromona
mediante un vuelo pendular.

64 Mente y cerebro 20/2006


F. M. J. VERSCHURE
3. ZEPPELIN AUTONOMO. El helio
cantidad enorme de olores, incluidos En un sistema artificial, la “nariz eleva a “Amoth” en el aire. Allí, sus
algunos nuevos y para los cuales la electrónica” cumple la función de oler. sensores se encargan de olisquear los
evolución no ha desarrollado sensores A imagen de su modelo animal, posee
distintos aromas que utiliza su cerebro
especializados. aquél una estación receptora de sus-
tancias olorosas. Su sensor dispone de para indicarle el camino a seguir.
Nariz electrónica una membrana químicamente activa,
Mediante un modelo matemático, Tim que puede reaccionar con las sustancias
Pearce, adscrito al Centro de Bioinge- volátiles. Para Amoth, Eric Chanie, de una vez más, en el ejemplo de la natura-
niería de la Universidad de Leicester, la compañía Alpha-MOS de Toulouse, leza. En su planteamiento, los sensores
demostró que la forma generalista de desarrolló un sensor a medida. Consta de los órganos olfatorios son sensibles
procesamiento de los olores antedicha de una banda de óxido de metal con a diferentes olores, aunque de forma
era más indicada que la especializada un sistema calefactor, situado bajo la ligeramente diferenciada entre ellos.
cuando se trata de organismos someti- membrana, que se encarga de la sepa- Las señales se envían a un “lóbulo de
dos a presión de adaptación, pues se ración de moléculas para posibilitar su las antenas” y llegan a los glomérulos.
desenvuelven con mayor soltura en el análisis individual. Cuando se produce La reacción de estos nódulos nerviosos
nuevo entorno. una reacción ante la sustancia oloro- artificiales es procesada, a su vez, por
Desde distintos enfoques se arri- sa en la membrana, la información se una zona superior del cerebro artificial.
bó así al diseño y construcción de transforma en una señal eléctrica, que Esta determina qué componente oloroso
Amoth. A los órganos olfatorios de se retransmite. se halla presente y en qué concentración.
nuestra mariposa artificial los dotamos A partir de ese momento comienza Es decir, la mariposa artificial no se
de sensores, que reaccionan ante múl- el procesamiento digital. La inteligencia limita a contrastar un patrón captado
tiples estímulos olorosos. Los hemos artificial tradicional operaría de acuerdo mediante sus sensores con un mode-
configurado para que gocen de am- con la siguiente pauta: las diferentes lo archivado internamente, sino que el
plitud de percepción. De la zoología señales olorosas procedentes de las proceso parte, además, de una clasifi-
hemos extraído también el concepto distintas fuentes de sensores se suman cación y ponderación de la información
de redundancia. Con otras palabras: y configuran un patrón. Este patrón se sensorial a través de diferentes capas
se han dispuesto baterías de sensores analiza en un aparato reconocedor de de procesado. Ello permite afinar la
que recogen informaciones parecidas patrones, mecanismo que consulta, a su percepción.
del entorno. Y utilizamos el modelo vez, en una base de datos si se conoce el A continuación se trata de modelar,
de convergencia: el cerebro de Amoth olor en cuestión. Acude a su “memoria” con la información ahora disponible,
acumula las señales. En breve, el peso para saber si tal olor ha pasado ya por el comportamiento del robot volador.
de la tarea de reconocimiento de los su nariz alguna vez. Debe detectar olores y seguirlos. En
olores no recae de forma exclusiva en Ahora bien, Paul Verschure y su este aspecto sólo podemos confiar en
los sensores de la periferia, sino que la grupo de Zúrich han desarrollado para nosotros mismos; hasta el momento, la
central tiene también su parte. Amoth una nueva estrategia, inspirada, investigación no ha conseguido descifrar

Mente y cerebro 20/2006 65


4.
SIGANIM, SEGUN TIM C. PEARCE

AMPLIFICADOR DE AROMAS. Los


Aroma
aromas adecuados (en amarillo) se acoplan
a neuronas receptoras que transmiten la
Neurona receptora
señal a los nódulos de células nerviosas del
cerebro (glomérulos). Si llegan suficientes
Glomérulo señales indicadoras de presencia de
determinados aromas, el glomérulo las
reenvía y la mariposa nocturna reacciona.

Receptores

de qué modo el cerebro de los insectos y saltamontes, cuya percepción visual Con el propósito de que nuestro
convierte las informaciones del sistema ha sido mejor estudiada que la de las animal artificial sea autónomo en la
olfatorio en un comportamiento de vuelo mariposas. toma de decisiones sobre dirección y
determinado. Diríase que procedemos a Todo ojo artificial debe operar de for- velocidad de vuelo, le implantamos
la inversa: construimos una mariposa ma sincronizada con el “flujo óptico”, módulos de control. De nuevo, nos
artificial para entender la conducta del o sea, con la sucesión de imágenes que inspiramos en la naturaleza. Se trata
modelo. una tras otra inciden en la retina a me- de conjugar presiones del entorno con
Pese a ella, había que tomar algunas dida que el organismo se mueve. Antes actuaciones del robot, de suerte que
decisiones técnicas. ¿Cómo lograr que de dejar que Amoth se mueva libre por en lo posible aumente su capacidad de
vuele nuestra nariz artificial? Nos opu- el espacio abierto, comprobamos, en aprendizaje. La dirección se produce
simos a un helicóptero y optamos por un espacio cerrado, si utiliza los datos en dos etapas. Uno de los dos módulos
una suerte de globo relleno de helio. Los visuales correctamente para estabilizar se ocupa de que Amoth vuele a la
zeppelines ofrecen la decisiva ventaja de su vuelo. La estancia es un laboratorio altura adecuada y con la dirección y
ser capaces de seguir el rastro de una con las paredes pintadas en ajedrezado; velocidad correctas. Recoge informa-
nube de sustancias olorosas sin generar Amoth debe reconocer esquinas y cantos ciones y supervisa el vuelo mediante
remolinos, que es lo que harían las palas y apartarse. Para su funcionamiento en técnicas estándar como GPS, brújula
del rotor del helicóptero. el exterior porta un sistema de posi- o altímetro.
cionamiento global (GPS), instalado a
El modelo del cerebro modo de grabador de rutas para regis- La nariz necesita ojos también
de la mariposa trar el camino recorrido; no dirige los El segundo módulo de control es el
Cuatro motores impulsan nuestra Amoth movimientos futuros, puesto que éstos auténtico cerebro, poseedor de autono-
y la mueven mediante cuatro pequeños deben ser determinados a partir de infor- mía en la toma de decisiones. Procesa
propulsores introducidos bajo la panza. maciones sensoriales, tal y como hace informaciones de origen químico y óp-
Alcanza una velocidad de desplazamien- la mariposa. tico y le transfiere al módulo anterior
to de hasta seis kilómetros por hora. El cerebro del robot procesa la infor- sus objetivos. El sistema que opera en
En un segundo asciende o desciende mación con el programa IQR, desarro- este módulo recibe la denominación de
un metro, de una forma suave. Imita, llado por el equipo de Paul Verschure control adaptativo distribuido. Represen-
además, los dos comportamientos de en Zúrich. Se trata de un programa que ta la ejecución práctica de nuestra teoría
vuelo de la mariposa: el zigzagueo en la remeda el funcionamiento de redes neu- acerca del proceso de cognición en los
búsqueda de un olor y el vuelo rápido ronales complejas con la máxima pre- sistemas biológicos, aquí manifestada en
en línea recta. cisión posible. En ese sistema, pues, se forma de un comportamiento de vuelo
Hasta que se agotan sus pilas, Amoth “excitan” neuronas y se activan otras autónomo que responde ante estímulos
goza de una hora de autonomía de vue- conectadas. Estas células nerviosas arti- sensoriales.
lo. Un sistema inalámbrico le mantiene ficiales, al igual que su modelo natural, El control es “distribuido” porque
unido a la estación de tierra, lo que forman poblaciones, esto es, asociaciones se basa en múltiples patrones de com-
permite también su control remoto en dedicadas a una misma tarea. Reciben portamiento diferentes que reaccionan
caso de duda, aunque debería orientarse la señal de otro “grupo de neuronas”, la entre sí y pueden también competir
siempre por sí solo. Para ver, se sirve procesan y la transmiten al siguiente, y unos frente a otros. Es “adaptativo”
de dos cámaras. Mediante una adecua- así hasta conformar la orden generada: porque puede ajustarse a su entorno:
da programación le enseñamos cómo en el caso de Amoth, una orden a los mientras Amoth vuela, evita obstáculos
detectar obstáculos y sortearlos. Por motores para que arranquen a volar en o sigue el rastro de los olores, acumula
modelos biológicos escogimos moscas una dirección determinada. experiencias cuya relevancia contras-

66 Mente y cerebro 20/2006


ta y, si procede, los almacena en su tóxicos letales. Pero todavía queda
memoria. mucho camino por recorrer. De mo-
Funciona de la siguiente manera: mento estamos entrenando a Amoth
Amoth recibe como dotación básica un en el reconocimiento de determinadas
sencillo patrón de estímulo-respuesta, sustancias olorosas (por ejemplo, eta-
a la manera del perro de Pavlov que nol), para dotarle de orientación basada
comenzaba a salivar y babear cuando en el olfato. Con el tiempo, deberá
veía la comida. Determinadas entradas percibir también olores desconocidos
sensoriales se asocian a acciones mo- y registrarlos en su memoria, para re-
toras automáticas. (El robot se desvía mitir toda la información al personal
inmediatamente cuando aparece ante de tierra.
sí una pared.) Todas las impresiones
sensoriales captadas durante el suce- La naturaleza es más sabia
so son almacenadas por el sistema, En el ínterin, siguiendo las enseñan-
para su aprovechamiento en futuras zas que nos ofrecen la zoología y la
ocasiones, pese a quedar retenidas en etología, tendremos que avanzar en el
el sistema de almacenamiento de me- conocimiento de la interconexión neu-
moria a corto plazo. Cuando Amoth ronal interna de la mariposa nocturna.
alcanza un objetivo actuando de una De los modelos naturales deberemos
forma determinada —o también cuando aprender aspectos relativos a la peri-
finalmente colisiona contra un obje- feria, a los sensores. En este campo
to— entonces se almacena el suceso la naturaleza nos lleva ventaja: los
en la memoria a largo plazo. El robot receptores neuronales de las antenas
volador “aprende” cuál de los patrones de la mariposa se regeneran tras ha-
de actuación incorporados que posee ber reaccionado con un olor. El sensor
y qué estímulos externos (olores) le natural se autorrepara. Los sensores
llevan hacia su objetivo y cuáles no. artificiales de Amoth, por el contrario,
En este proceso aprende también a se van consumiendo con el tiempo;
armonizar las diferentes percepciones debemos cambiar periódicamente las
sensoriales. Cuando se encuentre ante células artificiales. Aunque no hemos
un olor determinado, ¿deberá seguirlo dado todavía con la solución, la cola-
incondicionalmente o sería preferible boración del equipo multidisciplinar
esquivar el árbol que aparece de pronto formado por biólogos, informáticos e
en el objetivo de su cámara? ingenieros cosechará muy pronto éxitos
Amoth vincula las informaciones que en este nuevo ámbito de la “cognición
le llegan de fuentes diferentes para ha- sintética” en el que nos apoyamos en la
cerlas confluir todas en las neuronas técnica para comprender la naturaleza.
motoras, encargadas de ejecutar la ac- Y, merced a esa intelección, mejoramos
ción. Si existen múltiples fuentes de la técnica.
información que apuntan a un cambio
de dirección concreto, nuestro robot
deberá decidir por sí mismo. Se com- Los autores se han asociado para el proyec-
probó que las decisiones así tomadas to europeo Artificial-Moth (Amoth). PAUL
por mayoría en el cerebro artificial eran F. M. J. VERSCHURE es investigador en el
óptimas para un comportamiento del Instituto de Neuroinformática de la Univer-
organismo acorde con las circunstan- sidad de Zúrich. TIM C. PEARCE pertenece
cias. Nos parece, en conclusión, que al claustro de la facultad de ingeniería de la
nuestro robot constituye un modelo Universidad de Leicester. BILL S. HANSSON
que describe correctamente los proce- trabaja en la Universidad de Ciencias Agra-
rias de Alnarp. ERIC CHANIE desarrolla
sos cerebrales de la mariposa nocturna
técnica aplicada a sensores para la empresa
auténtica.
AlphaMOS-Multi Organoleptic Systems en
Ello no obsta para que sigamos vi- Toulouse.
gilando de cerca las decisiones toma-
das por nuestra creación: cuando el
equipo humano de tierra detecta que Bibliografía complementaria
Amoth vuela en una dirección errónea, SPATIAL REPRESENTATION OF ODOURS IN
toma el control, desautoriza al “cere- THE ANTENNAL LOBE OF THE MOTH SPODOP-
bro” del robot y le da consignas de TERA LITTORALIS (LEPIDOPTERA: NOCTUIDAE).
vuelo al módulo de direccionamiento M. A. Carlsson et al. en Chemical Senses,
subordinado. vol. 27, n.o 3, págs. 231-244; 2002.
Está previsto que Amoth se presente,
ENVIRONMENTALLY MEDIATED SYNERGY
en el futuro, integrado en un enjambre BETWEEN PERCEPTION AND BEHAVIOUR IN
de múltiples objetos que sobrevuelen, MOBILE ROBOTS. P. F. M. J. Verschure et al.
con plena autonomía, las áreas infec- en Nature, vol. 425, págs. 620-624; 2003.
tadas o zonas inhóspitas en busca de

Mente y cerebro 20/2006 67


La erradicación
de los recuerdos
La memoria a largo plazo, en particular los recuerdos desagradables, podría borrarse con la administración
de ciertos fármacos en el momento adecuado durante la evocación de la situación traumática

R. Douglas Fields
raciones digestivas y el dolor crónico y escapamos por los pelos. La mañana

E
scondido tras unas gafas oscu- sin causa aparente. El sueño nocturno siguiente, y en adelante, tomamos el
ras, el agente Kay levanta con dista incluso de suponer un descanso; a camino más largo para ir a la escuela.
la mano un misterioso artilu- menudo los acontecimientos causantes Si al cabo de unos años volvemos al
gio ante una multitud atónita del malestar se presentan en forma de lugar, el corazón torna a acelerarse, aun
de neoyorquinos. De pronto, el aparato pesadillas, vívidas y recurrentes. cuando el viejo Dugan ya no está. Y
emite un flash de luz intensa que borra Existe un interés creciente en el posi- desde el día del incidente hemos desa-
de las mentes de los aterrorizados terrí- ble tratamiento del TEPT que se genera rrollado una fobia hacía los perros que
colas cualquier recuerdo del violento en situaciones como los ataques a las durará toda la vida.
ataque alienígena que acaban de presen- Torres Gemelas, la guerra del Golfo, A veces no hace falta que nos repitan
ciar horrorizados. Ese “pequeño trasto el huracán Katrina y acontecimientos las cosas dos veces. La repetición es
de luz”, como le llama el personaje de traumáticos similares. Los psiquiatras necesaria para aprender que seis por
Will Smith en la escena descrita de la creen que la duración de la guerra de siete son cuarenta y dos, pero una sola
película Hombres de negro, no forma Irak supondrá que miles de soldados, experiencia puede grabar el miedo a
parte de la ciencia ficción. Los neuro- candidatos a sufrir trastorno de estrés los perros y al jardín de Dugan en el
científicos saben cómo borrar recuerdos postraumático, hayan de pasar por ex- cerebro de una persona. ¿Por qué? Por-
de un pasado reciente, mientras dejan periencias terribles. La psicoterapia y que desde una perspectiva evolutiva la
intactos otros recuerdos bien consolida- los sedantes pueden aliviar los síntomas, memoria tiene que ver con el futuro.
dos. La investigación reciente pone de pero estos tratamientos no han tenido Para la supervivencia no es útil tener
manifiesto que puede incluso eliminarse hasta ahora mucho éxito. El mejor un sistema cerebral de grabación que
la memoria a largo plazo de un hecho antídoto podría ser atacar la raíz del retenga con detalle cada situación y ex-
o vivencia. problema, borrar los horribles recuer- periencia sensorial. (Cualquier persona
El borrado de los recuerdos de acon- dos almacenados. En principio no es que intenta organizar su correo electró-
tecimientos negativos podría constituir ninguna idea descabellada. Nosotros nico sabe que la solución no es una
una medida terapéutica extraordinaria. olvidamos cosas constantemente; con carpeta de entrada mayor, sino borrar
Muchas personas viven obsesionadas frecuencia, la pérdida de memoria es los mensajes que ya no se utilizarán.)
por experiencias traumáticas que les una secuela de un accidente con resul- El truco que utiliza nuestro cerebro es
crean problemas psicológicos durade- tado de lesión craneal. evaluar nuestras experiencias minuto a
ros. El 49 por ciento de las víctimas La ciencia está polarizando la aten- minuto y escoger cuáles retener y cuáles
de violaciones sufren un trastorno de ción hacia esa vía terapéutica. Por ello desechar.
estrés postraumático (TEPT), así como se busca desentrañar de qué modo El valor de ciertas situaciones para
el 17 por ciento de las personas que so- nuestro cerebro recuerda y olvida los la supervivencia o para la reproducción
breviven a un grave accidente de tráfico acontecimientos. Y todavía más, im- son evidentes de forma inmediata, y la
y el 14 por ciento de las que conocen porta averiguar si pueden borrarse los memoria de estas experiencias se graba
la pérdida repentina de un ser querido, recuerdos desagradables sin alterar la de forma permanente; tras el episodio
según datos de la norteamericana Liga memoria de lo bueno o necesario. con el viejo Dugan siempre reconocerás
para Trastorno de Estrés Postraumáti- el ladrido de un perro al ataque. Cual-
co. Los sentimientos incontrolables de Qué retener quier situación que despierte miedo o
miedo y horror pueden abrumar a las El atajo hacia la escuela pasa por el pasión, cualquier experiencia realmente
personas que sufren este síndrome. Las jardín del señor Dugan. Nada más po-
consecuencias sociales y psiquiátricas ner los pies en su propiedad, Dugan
pueden resultar devastadoras; llevan abre la puerta de su casa y dos enormes
a la depresión, el suicidio, el alcoho- pitbulls corren hacia nosotros ladrando 1. ¿PUEDE EL CEREBRO SUPRIMIR
lismo y la drogadicción. También son con su bocado abierto y amenazador. recuerdos traumáticos, como el del terrible
comunes la fatiga persistente, las alte- Por la cuenta que nos trae, corremos encuentro con un perro agresivo?

68 Mente y cerebro 20/2006


STEFANIE SCHMITT

Mente y cerebro 20/2006 69


Creación de recuerdos
Se genera un recuerdo cuando las RECORRIDO DE LA SEÑAL. Los mensajes empiezan a viajar entre neuronas cuando,
neuronas de un circuito incrementan en una neurona, un potencial de acción desciende axón abajo y cruza un breve
la intensidad las sinapsis. En el caso de intervalo, o sinapsis, que separa dicho axón de la dendrita de otra neurona.
una memoria a corto plazo el efecto
dura entre minutos y horas; en una
memoria a largo plazo, las sinapsis per-
sisten permanentemente reforzadas.
Potencial de acción
SALVANDO EL HIATO (abajo). Un
pulso eléctrico causa que las vesículas
sinápticas del terminal axónico liberen
neurotransmisores en la hendidura Neurona
sináptica que existe entre el axón y
la dendrita. Los neurotransmisores se
enlazan con los receptores de las den- Axón
dritas, generando una despolarización Sinapsis
local de la membrana celular: una ex- Dendrita
citación sináptica.
Neurona
REFORZAMIENTO (izquierda). Tras
una activación de la sinapsis en pulsos
cortos y frecuencia elevada, la sinapsis
se torna más sensible, generando ma-
yores cambios de voltaje en respuesta a
señales posteriores. Este fortalecimien-
to transitorio de la sinapsis constituye
la base de la memoria a corto plazo.
El fortalecimiento permanente para la
formación de la memoria a largo plazo
requiere la síntesis de proteínas. Estas
nuevas proteínas pueden ser nuevos
receptores, remodelar la región post-
sináptica de la propia sinapsis o incluso
influir en la respuesta de la neurona
presináptica.
Célula presináptica

Potencial de acción

Axón

Neurotransmisor
Despolarización Receptor
Hendidura
postsináptica

sináptica
Célula

Receptor Proteínas para


Dendrita el fortalecimiento sináptico
SIGANIM

nueva, cualquier cosa que pongas en tu plazo se asientan sobre conexiones entre consolidar todavía más, puede debilitar-
boca y sepa repugnante o deliciosa, cada neuronas, sobre las sinapsis; en tales se o incluso puede romperse.
una de estas situaciones tiene una gran hendiduras el axón de una neurona, emi- El reto de manipular la memoria pue-
probabilidad de ser recordada como un sor de señales, envía un mensaje hasta de convertirse en una tarea imponente.
suceso importante para el futuro. una dendrita de otra neurona, receptora La dendrita de una neurona puede estar
Conocer cómo se codifica la memo- del mensaje. La memoria se crea cuando rodeada por entre 10 y 100.000 axones,
ria proporciona pistas para saber cómo una red de sinapsis se fortalece, tem- y el cerebro humano contiene más de
podríamos borrarla. Los recuerdos no se poralmente en el caso de la memoria 10.000 millones de neuronas.
almacenan en el interior de las neuronas, a corto plazo y de forma permanente Una de las maneras en que los neu-
las principales células del cerebro. Lo para la memoria a largo plazo. Con el rocientíficos intentan entender las redes
mismo la memoria a corto que a largo tiempo la red de conexiones se puede mnémicas es el estudio de finos cortes

70 Mente y cerebro 20/2006


de tejido cerebral de un animal de la-
boratorio, que mantienen artificialmente
con vida en una placa de laboratorio. Axones desenredados
Los científicos envían a las neuronas
pulsos eléctricos que causan el envío Para formar una memoria a largo plazo, se requiere la activación génica que
de ciertas señales a través de varias promueva la síntesis de nuevas proteínas encargadas de recomponer las co-
sinapsis. Electrodos de registro recogen nexiones de los axones con otras neuronas. Cuando el autor bloqueó estos
el patrón de descargas y las muestran genes mediante la aplicación de una corriente eléctrica en neuronas de ratón
en la pantalla de un ordenador. mantenidas en una placa de laboratorio, los axones comenzaron a desenredarse.
Las “descargas” son la respuesta a un Algunas sustancias podrían bloquear los genes justo después de que el cerebro
neurotransmisor, una molécula liberada aprendiera algo nuevo; se evitaría así que la experiencia quedara fijada en la
por el axón, cruza la sinapsis y se une memoria a largo plazo.
a canales proteicos de la dendrita del
otro lado de la sinapsis. Los canales
facilitan un flujo restringido de iones
(moléculas con carga eléctrica) y así mo se degradan y se reemplazan sin camento indicado para el tratamiento
rebajar el voltaje de la neurona recep- cesar en cuestión de horas o días. Para de los déficits de atención) o el sua-
tora. Cuando el voltaje disminuye lo reforzar conexiones neurales que duren ve y pasajero efecto positivo sobre la
suficiente —porque varias sinapsis se toda una vida, deberá intervenir algún cognición de la cafeína o la nicotina.
están activando simultáneamente— la proceso más que potencie la estructura En la actualidad se realizan ensayos
neurona envía un impulso a lo largo de física de una sinapsis o para que es- clínicos para tratar de mejorar la con-
su propio axón y transmite la señal hasta tablezca sinapsis adicionales entre las solidación de la memoria en enfermos
la siguiente neurona de la red. neuronas implicadas. de Alzheimer mediante la aplicación de
En 1973 Tim Bliss y Terje Lomo, de El paso de la memoria temporal a la parches de nicotina y fármacos más po-
la Universidad de Oslo, descubrieron permanente se denomina consolidación. tentes. Pero, ¿qué pasa si se utilizan
que si administraban un breve tren de En numerosos ensayos se ha puesto de sustancias para inhibir estos circuitos
pulsos a la frecuencia adecuada, aproxi- manifiesto que la consolidación requiere neurales? Se debilitaría la persistencia
madamente 100 hertz, la magnitud de la horas y puede ser mejorada o bloqueada de la memoria.
respuesta sináptica aumentaba y perma- de diversas maneras. En mi época de Ciertos experimentos recientes, reali-
necía en este estado potenciado cuan- joven escalador me maravillaba ante la zados en ratas por Volver Korz y Julieta
do se medía minutos más tarde. A ese memoria de los veteranos a propósito U. Frey, del Instituto Leibniz de Neu-
fenómeno lo denominaron potenciación de sus ascensos en el californiano va- robiología en Magdeburgo, muestran
a largo plazo (PLP). Una señal sináp- lle de Yosemite. Recordaban con todo exactamente este efecto. Mediante la
tica mayor supone que se ha formado detalle cada centímetro de una escalada implantación de electrodos en el hipo-
una conexión funcional más intensa de cientos de metros; con minuciosi- campo, un centro crítico de la memoria
entre las dos neuronas, un fragmento dad micrométrica relataban dónde se en el cerebro del roedor, observaron que
de memoria. encontraban las presas ocultas de cada las sinapsis podían fortalecerse de forma
Conviene advertir que, tras una se- secuencia y cómo mover el cuerpo para más permanente si a los animales los
rie breve de estimulaciones, la sinapsis encadenar el siguiente movimiento. Más sometían a experiencias estresantes o
persiste en un estado “más fuerte” du- tarde, aprendí que yo también podía retadoras desde el punto de vista cog-
rante varias horas. Luego, poco a poco, hacer lo mismo. Si los 10 segundos nitivo; por ejemplo, encontrar el camino
el voltaje va remitiendo hasta su nivel inmediatos pueden ser los últimos de tu en un laberinto. Este tipo de situaciones
original. Pero si se administran tres se- vida, los recordarás, incluso si van se- aumentaban los niveles de hormonas
ries de estimulaciones con un intervalo guidos por otros 10 segundos cruciales, relacionadas con el estrés y provocaban
de 10 minutos entre ellas, la sinapsis y así durante las horas o días que puede que la potenciación a largo plazo in-
se mantiene potenciada de forma per- durar la escalada. Un estado realzado ducida mediante estimulación eléctrica
manente. La experiencia de tratar de de atención, estrés y novedad estimula no perdiera intensidad con la presteza
recordar el nombre de alguien la primera la consolidación de la memoria. con que suele hacerse en condiciones
vez que nos es presentado nos dice que Se conoce ya el mecanismo de la normales. Más tarde, los investigadores
la repetición es necesaria para pasar consolidación. Una concentración ele- pudieron bloquear esta consolidación
información desde la memoria a corto vada de adrenalina libera un torrente de utilizando sustancias que obstruían la
plazo hacia la memoria a largo plazo. hormona del estrés y de neurotransmi- acción de hormonas y neurotransmiso-
Repetir el nombre de la persona tres sores que activan la amígdala, la región res. El grupo de Frey y otros han mos-
veces justo después de sernos presen- cerebral que procesa las emociones y el trado que podía minarse el incremento
tada no es tan eficaz como repetirnos miedo. La amígdala, puesta en conexión perdurable de la fuerza de las sinapsis.
el nombre cada 10 minutos. Desde un con otras regiones donde se almace- ¿Cómo? Administrando bloqueantes de
punto de vista evolutivo, un estímulo nan otros tipos de recuerdos, potencia la síntesis de proteínas sinápticas y que
que nos encontremos a menudo será, a la entrada de información de impacto con ello arruinan la memoria.
buen seguro, importante. emocional. Cabe, pues, la posibilidad de
que la consolidación reciba la ayuda Olvidar más rápidamente
Fijación de la memoria de unos niveles mayores de las hormo- Así pues, una posible aproximación para
Hay, sin embargo, un problema. Las nas y neurotransmisores aludidos. En el tratamiento del trastorno de estrés
moléculas que establecen el flujo de esa hipótesis se funda la administración postraumático sería la administración de
corriente en las sinapsis son proteínas. de sustancias que favorecen la memoria, fármacos bloqueantes inmediatamente
Todas las proteínas de nuestro organis- como el uso ilícito del Ritalin (medi- después del episodio traumático. Dicho

Mente y cerebro 20/2006 71


2. LA AMIGDALA constituye una haya un hilo conductor: los genes. En
2004, el equipo encabezado por Chiara
estructura decisiva de la instalación
Cirelli, de la Universidad de Wisconsin
en la memoria de recuerdos de interés en Madison, halló un aumento en la
emocional. Por su parte, el hipocampo actividad de un centenar de genes du-
HIPOCAMPO ejerce una función determinante en la rante el sueño. Algunos de estos genes
conversión de la memoria a corto plazo son los mismos que se activan cuando
en memoria permanente. la memoria a corto plazo se convierte
en memoria a largo plazo. El estudio
de Lutz sobre cannabinoides y ratas
AMIGDALA confirmó también que la predisposición
alguna forma de potenciar sólo en la genética a experimentar miedo y a sufrir
amígdala el sistema cannabinoide, este TEPT variaba de un individuo a otro.
aumento podría ayudar a la gente que (Una posible implicación puede ser que
sufre TEPT a dejar atrás, muy pronto, algunos de los casos de abuso de al-
sus malos recuerdos. (La amígdala es cohol y otras drogas que se presentan
el centro cerebral del miedo.) Conviene en este tipo de personas es quizás un
señalar que el objetivo no se consigue intento de automedicarse, aunque con
fumando marihuana. las sustancias inapropiadas.)
tratamiento impediría que la memoria La comprensión de los mecanismos Desde loa años sesenta del siglo
a corto plazo se consolidara en memo- del sueño restaurador nos ofrece otra pasado se sabe que la activación de
ria a largo plazo. Hay fármacos legales vía plausible sobre la eliminación de los los genes guarda cierta relación con
que operan sobre los receptores de los recuerdos traumáticos. Contamos con un la perdurabilidad de la memoria. Por
neurotransmisores; por ejemplo, el pro- número creciente de pruebas que abona- una razón de peso: los genes les indican
pranolol, que se indica en individuos rían la idea siguiente: la consolidación de a las células la síntesis de proteínas, y
con determinadas cardiopatías. la memoria continúa mientras dormimos las nuevas proteínas deben sintetizarse,
Sin embargo, este enfoque no su- (“off-line”); en parte, porque el sueño en los circuitos neurales, en cuestión
pondría ninguna ayuda para todas las implica ráfagas periódicas de algunas de de minutos tras una experiencia para
víctimas con TEPT cuyos recuerdos las hormonas y neurotransmisores que que ésta quede codificada en forma de
horribles han quedado consolidados en se activan en situaciones novedosas y memoria. A mediados de los sesenta,
una memoria permanente. Pero existen estresantes. En 2001 Kenway Louis, ac- Bernard Agranoff, de la Universidad de
otros métodos prometedores. Así, una tualmente en la Universidad de Nueva Michigan en Ann Arbor, aplicando una
opción sería poner en marcha un pro- York, y Matthew A. Wilson, del Instituto leve descarga eléctrica como castigo,
ceso psicológico de extinción. En su de Tecnología de Massachusetts, obser- entrenó a unos peces de colores a nadar
desarrollo, los terapeutas solicitan del varon en ratas de laboratorio que, en el hacia un lado de la pecera cuando se
paciente que recuerde de forma repetida hipocampo —vital para el aprendizaje—, encendía una luz. Si inyectaba antes
la situación causante del estrés, pero el patrón de excitación registrado du- en un pez una droga que bloqueaba la
bajo unas condiciones de seguridad y rante el aprendizaje se repetía durante síntesis de proteínas, el animal no de-
calma. La repetición apaciguada parece el sueño REM. jaba de aprender la tarea con idéntica
indicarle al cerebro que el recuerdo en En el año 2004, Philippe Peigneuz, celeridad; ahora bien, cuando se com-
cuestión ha dejado de estar vinculado de la Universidad de Lieja, mostró en probaba la retención tres días después,
a una situación de peligro y, por tanto, un estudio de tomografía por emisión de se comportaba como si fuera la primera
que debe desvanecerse. positrones realizado en humanos que las vez que se enfrentara a la situación.
Los animales de laboratorio que reci- áreas hipocampales activadas mientras Aunque el pez en cuestión podía rea-
ben una descarga eléctrica en sus jaulas los sujetos aprendían un camino a través prender de nuevo la tarea con la misma
mientras oyen un determinado tono se de una ciudad virtual, se reactivaban prontitud que los demás, la memoria a
quedan luego paralizados de miedo al durante el sueño no-REM subsiguiente. corto plazo nunca se convertía en me-
oír de nuevo dicho tono. Si posterior- Además, una mayor actividad cerebral moria a largo plazo.
mente el tono se repite varias veces sin durante el sueño guardaba correlación Otros científicos han llegado a resul-
ninguna consecuencia, los ratones olvi- con mejores puntuaciones en la prue- tados similares con tareas de aprendizaje
dan esa mala experiencia. En 2002 Beat ba realizada al día siguiente en la que muy diversas y especies animales dife-
Lutz, actualmente en la Universidad Jo- los sujetos debían encontrar el camino. rentes. Pero hasta hace escasos años no
hannes Gutenberg de Maguncia, mostró Su trabajo ilustra que la consolidación se aprehendió de qué modo los genes
que los ratones transgénicos carentes de la memoria requiere clasificar los dirigían la formación de la memoria.
de receptores cerebrales de los canna- recuerdos recientes, integrarlos con Para sintetizar una proteína, se requiere
binoides —moléculas que se parecen al otros y enviarlos a diferentes regio- que un segmento del ADN alojado en
principio activo de la marihuana— se nes cerebrales para su almacenamiento el núcleo de la neurona se transcriba
mostraron incapaces de olvidar con la perdurable. Cualquier memoria a corto en ARN mensajero (ARNm). Esta mo-
presteza mencionada. De acuerdo con plazo que se considere prescindible, se lécula sale del núcleo hacia el soma
la doctrina vigente, la propia “marihua- descartará. celular, donde su información codificada
na” cerebral calma los circuitos neurales se traduce en una proteína. Diversos
implicados en el miedo, permitiendo El papel de los genes experimentos muestran que el bloqueo
que el animal se relaje más rápidamente ¿Cómo nos podrían auxiliar esa gavilla de la transcripción de ADN en ARNm
cuando aprende que al tono no le si- de observaciones en la creación de una o de la traducción de este último en
gue una descarga eléctrica. Si existiera estrategia para borrar recuerdos? Tal vez una proteína no afecta a la memoria a

72 Mente y cerebro 20/2006


corto plazo, si bien impide la retención proteínas en la amígdala del cerebro de impedir la reconsolidación y arruinar,
a largo plazo. las ratas pueden bloquear la reconsolida- por tanto, un recuerdo traumático. En
Pero, ¿por qué se activa la transcrip- ción de la memoria si se aplican justo 1994, James L. McGaugh, Larry Cahill
ción del ADN en un primer momento? después de evocar el recuerdo. y sus colaboradores de la Universidad
Los neurocientíficos han observado que Unos pocos neurocientíficos están de California en Irvine, mostraron que
cuando dos neuronas se excitan conjun- empezando a extrapolar estos trabajos el propranolol, que bloquea los recep-
tamente de forma repetida e intensa, el en animales al campo de los humanos, tores beta-adrenérgicos, hacía que los
calcio entra en su interior y activa la que quizás algún día podrían medicar- sujetos experimentales olvidaran antes
transcripción génica. A partir del ARNm se durante un episodio de TEPT para una historia estresante con un alto con-
generado se sintetizan nuevas proteínas
que consolidan las conexiones sinápticas
a corto plazo para convertirlas en co-
nexiones sinápticas a largo plazo. 3. EL 49 % DE LAS PERSONAS VIOLADAS sufren un trastorno de estrés
postraumático. La ciencia busca un tratamiento farmacológico para evitar la
Sin miedo consolidación de los recuerdos destructivos.
Si pudiéramos encontrar la manera
de bloquear la síntesis de proteínas
justo tras una situación traumática,
la memoria no se consolidaría y las
visiones horribles desaparecerían. El
tratamiento mediante choques electro-
convulsivos ejerce su efecto en anima-
les de laboratorio. Pero como en el
caso de los inhibidores de la síntesis
de proteínas, el choque debe aplicarse
en el momento adecuado. Y como el
“neuralizador” en Hombres de negro,
el choque no afecta a los recuerdos
bien establecidos (los que perduran ya
más de 24 horas), que se consideran
memoria consolidada.
Sin embargo, un mecanismo similar
podría quizá borrar una experiencia
que ya estuviera grabada en la memo-
ria a largo plazo. Las pistas sobre esta
posibilidad las debemos buscar en un
trabajo publicado en 1968 en Science
por James R. Misanin y su grupo, de
la Universidad Rutgers. Descubrieron
que la memoria consolidada podía ser
borrada si una rata de laboratorio recibía
una descarga de choque inmediatamente
después de haber sido forzada a recor-
dar una experiencia. El tratamiento de
choque podría hacernos olvidar el miedo
a los perros si se nos aplicase justo
después de volver a visitar el jardín del
viejo Dugan. En el caso de la rata, la
recuperación de la información almace-
nada tornó vulnerable dicha memoria.
A ese fenómeno se le designa con el
término reconsolidación.
La investigación posterior ha generali-
zado estos resultados a otros tipos de re-
cuerdos sustentados por varias regiones
cerebrales, en diferentes animales y en
respuesta a un amplio abanico de sustan-
cias. Estas incluyen inhibidores de la
síntesis de proteínas y de la activación
de los genes así como neurotransmisores
y sustancias que los afectan. El trabajo
reciente del equipo liderado por Joseph
STEFANIE SCHMITT

E. LeDoux, de la Universidad de Nueva


York, ha mostrado que la microinyec-
ción de inhibidores de la síntesis de

Mente y cerebro 20/2006 73


4. LA MEDICACION podría acelerar
la terapia de extinción. Durante la
aplicación de ésta, el paciente evoca
de forma reiterada el recuerdo de una
experiencia traumática en unas condiciones
de seguridad que se proponen convencer
al cerebro de la necesidad de diluir esa
memoria.

constituye un fenómeno perfectamente


acotado, hay quienes defienden que las
raíces de los viejos recuerdos crecen
a medida que tienden conexiones con
otras experiencias y recuerdos, lo que
dificultaría su remoción. Otros autores
opinan, sin embargo, que los recuerdos
se renuevan cuando se recupera la in-
formación para integrarse en una nueva
experiencia y, por tanto, es temporal y
vulnerable al olvido.
En cualquier caso, las complicaciones

GETTY
pueden resultar un problema. Puesto
que los recuerdos entrañan una remo-
delación física de las sinapsis, entra
tenido emocional, sin repercutir en la el TEPT podría hacerlos especialmente dentro de lo posible que cada nuevo
memoria de una situación placentera. vulnerables al tratamiento. recuerdo repercuta en sinapsis que codi-
Roger K. Pitman, de la facultad de Existe, por supuesto, un lado oscuro fican una memoria vieja. La eliminación
medicina de Harvard, realizó en 2002 en la erradicación del recuerdo. Hay de una imagen dolorosa podría alterar
experimentos a pequeña escala con este personas que recelan de esas técnicas, otras imágenes que el cerebro necesita
fármaco; lo administró a personas in- por miedo a que desemboquen en nue- en estos momentos. En Hombres de ne-
mediatamente después de haber vivido vos tipos de control mental. El lava- gro, el personaje de Will Smith advierte
una situación traumática, con la espe- do de cerebro cambia las convicciones a su colega sobre el uso excesivo del
ranza de que, al reducir la respuesta de una persona mediante el adoctri- neuralizador diciéndole “No serás feliz
al estrés, atenuaría la consolidación namiento intenso y la propaganda, a hasta que le frías el cerebro a alguien”.
de la situación. Tres meses después, menudo sirviéndose del aislamiento, No es probable que ninguna técnica de
los pacientes que fueron tratados con la humillación y la tortura. Pero nunca borrado de memoria pudiera dañar el
propranolol tenían una probabilidad se había dispuesto de una forma de cerebro, pero, ¿no estamos en la bús-
de padecer TEPT menor que los que “lavar” literalmente la memoria. Si los queda de una segunda oportunidad para
no recibieron el fármaco. El siguiente científicos terminan por desarrollar una seleccionar nuestros recuerdos abriendo
paso sería ver si la misma sustancia vía para liberar a las víctimas de los la caja de Pandora?
podría ayudar a la gente que ya pade- recuerdos que las encadenan, habrán
ce TEPT, pidiéndoles que la tomaran forjado una espada de doble filo. Pre-
cuando sufriera un episodio de recuer- feriríamos no tener algunos recuerdos; R. DOUGLAS FIELDS dirige la sección de de-
do involuntario. otros preferirían que nosotros no tu- sarrollo y plasticidad del sistema nervioso del
El borrado de la memoria durante viéramos determinados recuerdos. No Instituto Nacional de Salud Infantil y Desarro-
la fase de consolidación es un hecho cuesta imaginar que podría acudirse a llo Humano, actividad que comparte con la
científico, no una ficción, como sabe drogas con capacidad para borrar re- docencia en la Universidad de Maryland.
cualquiera que haya sufrido amnesia. Un cuerdos en un proceso de espionaje o
accidente de bicicleta me dejó con un en la guerra para exonerar a los agentes Bibliografía complementaria
vacío de 90 minutos en mi memoria. y a sus gobiernos o ser utilizadas por EMOTIONAL AND COGNITIVE REINFORCE-
A pesar de que nunca perdí la conscien- criminales para borrar la memoria de MENT OF RAT HIPPOCAMPAL LONG-TERM
cia, la actividad anormal de mi cerebro testigos. Por desgracia, teniendo en POTENTIATION BY DIFFERENT LEARNING
tras el impacto con el pavimento inte- cuenta los métodos empleados por sec- PARADIGMS. V. Korz y J. U. Frey en Neuron
rrumpió la consolidación normal de los tas, dictadores, criminales y ejércitos Glia Biology, vol. 1, págs. 253-262; 2004.
recuerdos a corto plazo. El borrado de para realizar lavados de cerebro, los FIJACIÓN DE LA MEMORIA. R. Douglas Fields
cualquier memoria a partir de un cierto tratamientos de mañana para liberar en Investigación y Ciencia, n.o 343, págs. 58-65;
momento puede ser problemático, pero del sufrimiento provocado por algunos abril 2005.
es probable que los recuerdos emociona- recuerdos pondrá en acción lo peor de
MEMORY CONSOLIDATION AND RECON-
les puedan eliminarse de forma selectiva la naturaleza humana.
SOLIDATION: WHAT IS THE ROLE OF SLEEP?
porque están codificadas en la memoria Estas lucubraciones pueden o no R. Stickgold y M. P. Walker en Trends in Neuro-
a través de un mecanismo especial. llegar a convertirse en realidad. Aun- sciences, vol. 28, n.o 8, págs. 408-415; 2005.
Y su terrible y vívida recurrencia en que la reconsolidación de la memoria

74 Mente y cerebro 20/2006


Dopaje mental
Ciertas píldoras, que prometen una vida más intensa,
pueden dar lugar a alteraciones somáticas. Conviene aclarar conceptos
y mantener cierta prevención ante los intereses de los laboratorios farmacéuticos

Stephan Schleim del rendimiento mental de un sujeto bebidas o tabletas energéticas se ven-
normal. En la misma onda, el sildenafil den explícitamente recomendadas para

L
a verdadera neurorrevolución (la viagra) ha extendido su uso más allá el dopaje mental. A ellas recurren de
llegó de puntillas. Lejos de la de los pacientes aquejados de disfun- forma rutinaria los alumnos para mante-
atención pública, centrada en ción eréctil. Los medicamentos creados nerse atentos y despejados en las tareas
los escáneres cerebrales y en en su origen contra la enfermedad de académicas. Sin embargo, su grado de
debate sobre el supuesto fin del libre Alzheimer y otras patologías neurode- eficacia es harto limitado. En el caso
albedrío. Empezó cuando los estudian- generativas han ampliado el horizonte de la cafeína se sospecha que la preten-
tes estadounidenses se procuraron esti- de su demanda. dida eficacia se debe a la dependencia
mulantes clandestinos para superar los Se trata de un fenómeno que beneficia o adicción creada.
exámenes y potenciar su retentiva. Se a los intereses de los laboratorios farma-
generalizó cuando turbios proveedores céuticos. La medicación para el estilo Anfetaminas
de fármacos empezaron a vender por de vida opera sobre nuestros hábitos Otro medio estimulante se labró también
Internet “medicamentos para un estilo como si fueran patologías. Nada tiene su camino desde la medicina hasta los in-
de vida”. de extraño que su demanda se multi- dividuos sanos: la anfetamina (AMPH).
La auténtica neurorrevolución se llevó plique. Si en el año 2002 se gastaron Sintetizada por Lazar Edeleanu en 1887
a acabo en la psicofarmacología. El do- 20.000 millones de dólares en píldo- e investigadas sus propiedades terapéu-
paje mental se ha incorporado a la vida ras para aumentar la potencia sexual, ticas en los años veinte, se aplicó un
cotidiana de muchas personas. Y cabe para ayuda en el abandono del hábito decenio después para el tratamiento de la
presumir que muy pronto será algo abso- de fumar y reducir el peso corporal, narcolepsia, trastorno que se caracteriza
lutamente normal el tomar combinados se calcula que en 2007 esa cantidad por ataques de sueño repentinos.
de distintas sustancias psicoactivas en ascenderá 29.000 millones de dólares. El éxito alcanzado despertó el interés
función de los fines precisos que se Algo similar ocurre con los preparados por la utilización militar del estimulante.
quieran conseguir y, por ende, cam- utilizados en el dopaje mental. ¿Cómo Desde la Guerra Civil Española, la an-
biar de estado interno a voluntad. No hay que reaccionar ante esa ofensiva? fetamina se ha integrado en la logística
se puede evitar la atracción que ejerce Echemos primero una mirada impar- militar para potenciar la atención y la
para cualquiera la adquisición de una cial sobre las seducciones del mercado concentración de los soldados. Durante
mayor inteligencia, una memoria más de la potenciación neurocognitiva. Bien la Segunda Guerra Mundial, los solda-
firme, unos sentimientos más intensos asentadas ya, la cafeína y la glucosa son dos norteamericanos ingirieron millones
o un trato más distendido con nuestros ejemplos de sustancias que en forma de de tabletas de anfetaminas. Y, de forma
semejantes; en resumen, el poder dis-
frutar de una vida más colmada.
Las posibilidades y límites de la po-
tenciación neurocognitiva y del dopaje
mental ocupan las páginas de deba- Resumen/Las muletas de la mente
te de las revistas especializadas y se
abordan en congresos. Por otro lado, • Son muchos los individuos que se entregan de forma rutinaria a un dopaje
importa señalar que el dopaje en sanos mental. De una muestra de 10.000 estudiantes universitarios norteamericanos
ha surgido en muchos casos a partir encuestados en el año 2001, 410 tomaban regularmente anfetaminas. Durante
del conocimiento terapéutico de las la guerra de Irak los soldados ingirieron también asiduamente estimulantes.
enfermedades. • Los laboratorios farmacéuticos prevén un gran mercado para los medicamen-
En efecto, las investigaciones sobre tos dopantes; muchos de estos fármacos “para el estilo de vida” se venden
ilegalmente a través de Internet. Además, sus efectos secundarios apenas han
demencia senil promovieron la síntesis
sido investigados.
de medicamentos contra la degenera-
• Si llega a transformarse en algo normal el tomar píldoras para lograr una
ción mental. A partir de ahí, se entrevió memoria más amplia, una vida emocional más profunda o un trabajo más
una oportunidad seductora, a saber, que exitoso, ¿aumentará la presión sobre el individuo, en contra de su voluntad,
la sustancia que mejora la capacidad para que las ingiera?
mnémica de un cerebro enfermo sirve
también para incrementar la capacidad

76 Mente y cerebro 20/2006


SIGANIM
LAS PSICOPILDORAS fomentan la alegría y el buen
humor. ¿Podrían llegar a convertirse en algo tan normal
como lo es hoy una taza de café?

similar, también se doparon con AMPH Metilfenidato derablemente mejores. Robbins llegó
los ejércitos alemanes, británicos y ja- De estructura química afín a la anfe- así a la conclusión de que el Ritalin
poneses. Especialmente en el caso de tamina, el metilfenidato es un medi- aumentaba la capacidad de atención,
vuelos de larga duración y de misiones camento de prescripción generalizada pero inhibía el proceso de aprendizaje
de bombardeo, los pilotos se mantenían en trastornos de déficit de atención e a través del cual se arraiga a la larga
despiertos con esa píldora. A menudo hiperactividad (ADHS). Con el nombre el conocimiento.
había que administrarles fármacos de ac- comercial de Ritalin se ha puesto en
ción antagónica para que conciliaran el cuestión su idoneidad [véase “Síndrome De la oxitocina al prozac
sueño, lo que no siempre se conseguía sin por déficit de atención con hiperactivi- Otras sustancias modifican nuestro
provocarles alucinaciones y psicosis. dad”, por Aribert Rothenberger y Tobias comportamiento. Ernst Fehr, de la
Banaschewski; MENTE Y CEREBRO, nú- Universidad de Zúrich, ha corroborado
Modafinilo mero 9]. En 2001 fue consumido ile- la sensación de autoestima que otorga la
El modafinilo, el fármaco de mayor de- galmente por el 4,1 por ciento de un hormona oxitocina. Sin embargo un
manda hoy, no parece comportar graves total de 10.000 alumnos universitarios, exceso de confianza puede llevar en
efectos secundarios, ni entrañar especial encuestados por Sean Esteban McCabe, el peor de los casos a que el sujeto
peligro de adicción. A los soldados nor- de la Universidad de Michigan en Ann sea incapaz de valorar correctamente
teamericanos se les administró durante Arbor, en un estudio que abarcó la na- la capacidad de su oponente.
la guerra de Irak para realizar misio- ción norteamericana entera. Un problema semejante ocurre tam-
nes de 48 horas seguidas sin padecer Está demostrada la influencia del me- bién en el caso del MDMA (éxtasis).
después el temible efecto rebote, que tilfenidato sobre la circulación cerebral. Esta droga refuerza la receptividad y los
se manifiesta por la aparición de un Un experimento del grupo dirigido por sentimientos por las otras personas, por
extremo agotamiento. Para los planifi- Trevor Robbins, de la Universidad de cuya razón se la denomina “droga del
cadores de la guerra resultaba además Cambridge, puso de manifiesto que esta amor”. Actúa de una forma totalmente
muy interesante el que los soldados, tras sustancia sólo parecía incrementar el inespecífica. El MDMA no mejora la
ocho horas de sueño y una nueva toma rendimiento del trabajo en los jóvenes capacidad de enjuiciar objetivamente al
del fármaco, estuvieran de nuevo listos probandos en los primeros momentos contrario, sino que induce a valorarlo
para otra misión de larga duración. transcurridos tras su ingesta. Cuando de forma positiva. Debido a esa carac-
El modafinilo se desarrolló en su ori- se procedía a repetir las tareas, los terística se recetaba en los años setenta
gen para tratar la narcolepsia y otros rendimientos del grupo de control, para apoyar el tratamiento psicoterápico;
trastornos del sueño. Se desconoce su cuyos miembros no habían tomado la facilitaba a los pacientes muy encerra-
exacto mecanismo de acción. medicación, obtenían resultados consi- dos en sí mismos la confianza en el

Mente y cerebro 20/2006 77


médico. Tras una incierta carrera como secundarios. Ni siquiera del Ritalin se co- dopamina. En síntesis, el que una inter-
droga favorita de fiestas y discoteca, fue nocen los riesgos colaterales que acarrea vención farmacológica reporte beneficio
prohibida por muchos gobiernos. un consumo prolongado durante años. a determinados enfermos, no significa
A los sujetos que padecen una extre- Terry Robinson, de la Universidad de que beneficie a los sanos. Sin olvidar que
mada timidez o una fobia social pue- Michigan en Ann Arbor, ha demostrado, las investigaciones suelen centrarse en
de serles de ayuda la fluoxetina, cuyo en investigaciones sobre ratas, que la evitar efectos secundarios, no en la me-
medicamento comercial más conocido anfetamina, incluso tras pocas ingestas, jora de las cualidades mentales.
es el famoso prozac, prescrito princi- cambia la morfología de las dendritas, es A primera vista, la potenciación
palmente como antidepresivo. El prozac decir, de las prolongaciones neuronales neurocognitiva aparece como deseable.
mejora el estado de ánimo. Con ese fin que sirven para recoger la información Mas, si ahondamos en la cuestión, ob-
lo consumen millones de personas de trasmitida a través de las sinapsis. El servaremos que los riesgos superan las
todo el mundo. consumo de este fármaco deja tras de ventajas. ¿Quién pondría en peligro la
sí huellas en el cerebro que muy pro- salud a largo plazo de su cerebro por
Relajación bablemente perduran durante el resto de una ventaja a corto plazo? El dopaje
Para sentirse mejor, o para relajarse, se la vida y cuyas consecuencias a largo mental solamente sería recomendable
ofrecen en el mercado fármacos muy di- plazo todavía desconocemos. si los efectos negativos pudieran ser
versos. Uno, la amineptina, que restringe excluidos o al menos mitigados. Ello
la recepción de dopamina en el cerebro, Una intervención agresiva exigiría conocer con precisión el meca-
dando lugar así a una estimulación de Robinson encontró también efectos nismo de acción de cada sustancia.
la psique. Otro, la selegilina, que inhibe semejantes con la cocaína: su consumo
selectivamente la enzima monoamino prolongado ocasionaba que en determi- Mecanismo desconocido
oxidasa B (MAO B). En su origen se nadas zonas del cerebro se tendieran Sin embargo, los resultados cosechados
prescribía en las etapas iniciales de la menos conexiones neuronales nuevas; se son bastante desalentadores. Ni siquiera
enfermedad de Parkinson. Desde 2004 perdía, pues, plasticidad. A esa pérdida en el caso de las anfetaminas, cuyos
se ha sumado a los antidepresivos. Se podrían atribuírsele el déficit cognitivo y efectos se vienen estudiando desde hace
abusa del metilfenidato, en combinación los cambios de conducta que acarrea el más de un siglo, la investigación está
con alcohol, para provocar ese “subidón” consumo dilatado de esa sustancia. cerrada. No cesan de surgir nuevas pre-
de sensaciones que tan bien conocen Parece razonable, por tanto, mostrar guntas o, si se prefiere, viejas preguntas
los consumidores de cocaína por inha- una cierta prevención con el dopaje men- con nuevas formas.
lación. Algunos incrementan el efecto tal, aunque sólo sea porque muchos de ¿Qué sucedería en una sociedad donde
desmenuzando las tabletas de Ritalin e los principios activos empleados con di- todos empezáramos a tomar píldoras para
inhalando el polvo por la nariz. cha finalidad interfieren en el equilibrio pensar, aprender y trabajar de una manera
enzimático del cerebro; por ejemplo, más eficiente? Judy Illes, directora del
Cuestiones éticas a través de la inhibición del receptor Centro de Bioética de la Universidad de
El dopaje mental ofrece, pues, un muestra- de dopamina. La disminución de los Stanford, ha subrayado el problema que
rio amplio de posibilidades. Pero, ¿debe- niveles de dopamina puede ocasionar entraña la coacción competitiva. ¿Qué
mos hacerlo? ¿Debemos mejorar nuestro trastornos motores, como los que se pasaría si solamente pudiera encontrar
mundo emocional y cognitivo? Para tomar presentan en la enfermedad de Parkin- un trabajo aquel que practicara el do-
una decisión puede sernos de ayuda echar son, patología que se caracteriza por paje mental? Semejante coerción puede
un vistazo a los riesgos y a los efectos el déficit de neuronas productoras de revestir muchas formas.

¿Dónde acaba la terapia y dónde empieza el dopaje mental?


Sigmund Freud recomendaba el uso de la cocaína. El mismo sentido afirmativo o negativo depende del grado de sufri-
la tomó por un tiempo. Con los nuevos medicamentos se miento subjetivo que este trastorno ocasione.
han venido limitando los efectos secundarios. Cabe, pues, Los efectos secundarios no tienen por qué exteriorizarse
preguntarse si pueden tratarse con tales fármacos los “síndro- siempre de forma corporal: algunos pacientes depresivos dejan
mes sombra”: trastornos psíquicos cuya naturaleza esquiva de tomar la medicación que necesitan para su alteración porque
impide poder emitir un juicio diagnóstico tajante. A favor con su ingesta pierden el sentido de la propia identidad. Por el
de esa opción se declara John F. Ratey, de la Universidad de contrario, otros pacientes relatan que sólo bajo el tratamiento
Harvard, que padece él mismo de un trastorno de la atención medicamentoso “ha hecho aparición” su verdadero ser.
de perfiles indefinidos. La estructura multifuncional surgida de un proceso evolutivo
Los médicos deben, en este caso como en todos, ponderar que es nuestro cerebro impide que pueda darse el dopaje
los efectos deseados y los indeseados. Sigue siendo válido mental sin que se produzcan efectos colaterales. Incluso cuan-
el viejo adagio clásico de que “no hay efecto sin efecto do parece que no hay ninguno, lo más probable es que se
secundario”. Los medicamentos operan en el circuito regu- deba a que no hemos sabido mirar bien o a que el fármaco
lador neurobiológico. El antidepresivo Prozac, por ejemplo, todavía no se ha tomado durante el tiempo suficiente.
ocasiona con frecuencia alteraciones de la función sexual.
Sin embargo, lo que es nocivo para unos, para otros resulta
beneficioso: con el Prozac se trata también la eyaculación HENRIK WALTER es profesor de psiquiatría biológica en la Universidad
precoz. Pero, ¿constituye una enfermedad? La respuesta en Johann Wolfgang Goethe de Frankfurt.

78 Mente y cerebro 20/2006


Ideas magnéticas
También se consiguen resultados sin usar píldoras. Quien
quiera influir en su cerebro positivamente, podría, en un
futuro próximo, recurrir a la Estimulación Magnética Trans-
craneana (EMT). Desde mediados de los años ochenta, los
científicos conocen la posibilidad de estimular directamente
el cerebro humano mediante corrientes eléctricas.
Con la técnica del EMT se produce una corriente alterna
mediante una bobina magnética de cobre. La bobina crea un
campo magnético. Al mantenerla sobre la superficie craneana,
se consigue que las ondas se expandan unos centímetros en el
interior del cerebro, estimulando de esta forma las neuronas
que se encuentran en este campo determinado. Con ese méto-
do, podemos estimular selectivamente distintas áreas corticales.
La EMT se ha empleado ya con éxito en el tratamiento de
depresiones severas. Se investiga su utilidad en epilepsia, Par-
kinson y otros. Según parece, los trastornos obsesivos pueden
encontrar mejoría con la bobina magnética de la EMT.
Mark S. George, de la Universidad de Carolina del Sur,
investiga la posibilidad de que la EMT mantenga alerta a los
soldados, para que cometan menos errores. Allan Snyder, del
Centro sobre Investigaciones Mentales de Canberra, está traba-
jando en un casquete magnético que proporcione en los sujetos
sanos impulsos en el terreno de la creatividad. Para ello se ha
inspirado en los llamados “idiots savants”, esto es, personas
con déficits psíquicos que poseen un extraordinario talento en
algún campo específico, como por ejemplo las matemáticas o
la música. En estos sujetos el cerebro izquierdo se encuentra
menos activo que en las personas no impedidas. Snyder extrae
de estas circunstancias la conclusión de que también en el
caso de los sujetos sanos pueden hacerse manifiestas facultades
insospechadas si se inhibe en ellos, EMT mediante, la actividad
BSIP / SUPERBILD

del cerebro izquierdo. De hecho, algunos probandos modifica-


ron su estilo de dibujo cuando el campo magnético estimuló
la región anterior del lóbulo temporal izquierdo.

Por otro lado, nuestro juicio sobre tamos tácitamente las actuales desigual- consumidores potenciales de los in-
la moralidad o inmoralidad del dopaje dades en los campos de la educación y tereses de escueta rentabilidad comer-
parece depender del grado de accesibili- de la alimentación, no habría tampoco cial. A través de la venta ilegal por
dad que posea la sustancia en cuestión. que esperar que en la época del dopaje Internet los laboratorios podrían estar
Nadie objeta que alguien tome cafeína mental se llevara a cabo un reparto más efectuando un ensayo masivo con los
y adquiera entonces cierta ventaja en un justo de oportunidades. estimulantes.
examen. En esa línea, si un potenciador A ello cabría objetar que la farma-
cognitivo como el Ritalin estuviera li- cología podría, justamente, acabar con
bremente disponible nadie consideraría viejas desigualdades. Además, las habi- STEPHAN SCHLEIM investiga en el laboratorio
injusto su ingestión en una situación de tuales excusas de los laboratorios sobre de neurofisiología clínica y neuroimagen de la
competición. la obligada carestía de las medicinas en Clínica Universitaria de Frankfurt.
razón de la inversión en investigación
Potenciación cognitiva, y desarrollo, carece de fundamento en Bibliografía complementaria
¿sólo para ricos? muchos casos. Así ocurrió con el Taxol, COSMETIC NEUROLOGY. THE CONTROVERSY
La capacidad de acceso es un asunto fármaco antitumoral empleado en todo OVER ENHANCING MOVEMENT, MENTATION,
delicado en el ámbito del dopaje mental. el mundo, o con el Epogen, fármaco AND MOOD. A. Chatterjee en Neurology, vol.
¿Se reservaría a los ricos permitirse estos contra la anemia. Estos y otros medi- 63, págs. 968-974; 2004.
medios para mejorar la capacidad cogni- camentos fueron descubiertos con in-
NEUROCOGNITIVE POTENCIACIÓN: WHAT
tiva y los resultados consiguientes a fin vestigación subvencionada por el erario
CAN WE DO AND WHAT SHOULD WE DO?
de hacerse todavía más ricos? ¿O podrán público. Los laboratorios farmacéuticos M. J. Farah et al. en Nature Reviews Neroscience,
también los pobres sacar provecho de la se hicieron luego con la patente y los vol. 5, págs. 421-425; 2004.
potenciación cognitiva? Anjan Chatter- vendieron a precios elevados. La socie-
jee, de la Universidad de Pennsylvania dad pagó dos veces. OXYTOCIN INCREASES TRUST IN HUMANS.
en Philadelphia, concede a esta reflexión Ante la atracción que ejerce el M. Kosfeld et al. en Nature, vol. 435, págs.
un mero valor académico: dado que acep- dopaje mental, urge proteger a los 673-676; 2005.

Mente y cerebro 20/2006 79


Parámetros indicativos
de neurodegeneración
Con determinados tratamientos farmacológicos, los pacientes con esquizofrenia podrían perder
materia gris cerebral en exceso, no así neuronas. La merma pudiera ser parcialmente reversible

Vicente Molina decir, como un incremento de la magni- Parámetros neurodegenerativos


tud de los déficit estructurales regionales El procedimiento habitual para evaluar

L
as enfermedades psiquiátricas cerebrales vinculado a la duración de un proceso neurodegenerativo es el aná-
se han venido considerando la enfermedad. La hipótesis neurode- lisis al microscopio de muestras de te-
funcionales hasta fecha muy generativa no implica que haya una jido presumiblemente enfermo. A tenor
reciente. Con el advenimien- mortandad neuronal en la esquizofrenia, de un protocolo clásico, la presencia de
to de las técnicas de formación de fenómeno que sí caracteriza a otras pa- gliosis (incremento de la densidad de
imágenes se empezó a descubrir alte- tologías neurodegenerativas. El modelo células gliales) unida a pérdida de ele-
raciones cerebrales subyacentes. Sea neurodegenerativo de la esquizofrenia mentos neuronales revela la existencia
por caso la esquizofrenia: las imágenes podría incluso aplicarse a otras patolo- del proceso patológico.
muestran una menor capacidad de ac- gías mentales; en efecto, hay pruebas Pero en la esquizofrenia no se ha
tivación frontal en la realización de de la existencia, en las enfermedades observado ese tipo de alteración. De
tareas cognitivas, así como la presencia afectivas, de ciertas alteraciones regio- ahí la renuencia clásica a encuadrarla
de alteraciones estructurales, de escasa nales similares, además de un deterioro entre las enfermedades neurodegene-
magnitud aunque situadas en regiones clínico progresivo. rativas. De hecho, en la esquizofrenia
clave para las funciones cerebrales su-
periores.
Dado el deterioro progresivo que su- 1. METODO DE SEGMENTACION Y CUANTIFICACION de imágenes de resonancia
fren muchos de los enfermos diagnosti- magnética nuclear para el estudio del líquido cefalorraquídeo. Sobre la imagen se aplica
cados de esquizofrenia se le atribuyó un un programa que, en función de la intensidad de los grises, clasifica cada punto como
origen neurodegenerativo. En el marco
materia gris, blanca o líquido. Se reconstruye la “máscara” con cada uno de los tejidos
de esta hipótesis, las alteraciones cere-
brales estructurales subyacentes habrían (aquí se muestra el LCR, a la derecha) y se aplica una malla anatómica, basada en el atlas
de aumentar con la duración de la en- de Talairach, que permite cuantificar regionalmente su volumen sumando los valores
fermedad. Ese incremento constituiría contenidos en cada una de las casillas que componen la estructura a estudiar. Este
el sustrato del deterioro clínico. Así método posibilita que la malla se adapte a la forma y tamaño de cada cerebro.
ocurriría, al menos, en los pacientes
con un notable deterioro clínico, fun-
cional o ambos.
Con la anterior competiría una hipó- A A
tesis alternativa. Llamada del “neurode-
sarrollo”, postula que las alteraciones B B
cerebrales observadas en la esquizofre- C C
nia serían estáticas y aparecerían en las
fases tempranas de la patología, aunque D D
los síntomas se manifestarían en las eta- E11 E1
pas finales. E22 E2
Otras hipótesis, más recientes, se es- E33 E3
fuerzan por integrar ambas posibilida- F F
des. Proponen un “trastorno progresivo
del neurodesarrollo”, que consistiría en G G
la presencia inicial de trastornos cere-
brales que condicionarían la progresión H H
posterior de alteraciones estructurales.
VICENTE MOLINA

I I
Indiquemos que el componente neu-
rodegenerativo de la esquizofrenia debe d c b a a b c d d c b a a b c d
entenderse en un sentido relativo, vale

80 Mente y cerebro 20/2006


VICENTE MOLINA
1 NAA

A A
Agua

R L A P
Cho Cr
<<
Cr

R L
5 4 3 2 1
ppm

2. ESPECTROSCOPIA POR RESONANCIA MAGNETICA de un vóxel. Con esta


encontramos un aumento de la densidad técnica podemos determinar la señal y, por tanto, la concentración de sustancias de
neuronal, no su reducción, sobre todo interés biológico. Desde el punto de vista de la neurodegeneración, importa el estudio
en la región prefrontal.
del N-acetil-aspartato (NAA), marcador cuantitativo de elementos neuronales viables.
¿Cabe, en cambio, atribuir la esqui-
zofrenia a una merma de las conexiones El área bajo su pico (a la derecha) representa la concentración de NAA en el volumen
entre neuronas, incluidas en el neurópi- estudiado (vóxel, a la izquierda, en este caso en la región prefrontal, donde se presenta como una
lo? Una pérdida de conexiones repercute figura geométrica en cada corte).
en el normal funcionamiento de las es-
tructuras cerebrales. De acuerdo con las
pruebas experimentales disponibles, la tación se aplica una malla anatómica el caso de una patología neurodege-
enfermedad podría, en efecto, deberse a que permite la cuantificación de cada nerativa, se vería acompañada de una
una suerte de “poda sináptica excesiva”. tejido en estructuras compuestas por un disminución de la señal de PME (se
(Se da poda selectiva de las conexiones determinado número de vóxeles (unida- admite que su señal procede de mem-
establecidas entre neuronas cuando, en des de volumen) de la malla. branas celulares “estables”). Justamente
el curso del desarrollo, se eliminan las La resonancia magnética permite, ade- el descubrimiento de un exceso de PDE
conexiones sin utilizar.) En un proceso más, la adquisición de datos por espec- y déficit de PME en las primeras etapas
patológico, la poda podría persistir a lo troscopía relacionados con los procesos de la esquizofrenia refuerza la tesis de
largo del curso de la enfermedad y, pues- degenerativos. Con esta técnica podemos que sería en estos primeros años cuando
to que las conexiones ocupan espacio, obtener cuantificaciones de compuestos progresaría el daño estructural.
la disminución progresiva de éstas se de interés biológico. Así, la espectros-
reflejaría en una pérdida de volumen. copía de protones (basada en el átomo Polimorfismos genéticos
Otros procedimientos cuyos valores de hidrógeno) puede valorar la concen- Hay más procedimientos de interés. Así,
pueden servir de parámetros neurodege- tración de n-acetil-aspartato, una sustan- los estudios genéticos. El genoma define
nerativos en esquizofrenia son las téc- cia presente exclusivamente en neuronas la individualidad de cada sujeto. Suele
nicas de neuroimagen, en particular, la viables. La caída de su concentración haber variantes de cada gen —polimor-
resonancia magnética nuclear. Con ese sería compatible con un menor número fismos genéticos— que determinan, a su
método se han estudiado dos paráme- de neuronas o con una menor cantidad vez, una variabilidad proteica. Algunos
tros: la disminución de la materia gris de elementos neuronales viables (por genes se relacionan con mecanismos
y el aumento de líquido cefalorraquídeo. ejemplo, procesos sinápticos). de autorregulación del sistema nervio-
Este fluido rellena los espacios dejados En vez del hidrógeno, la técnica de so, como la poda sináptica o la muerte
por una atrofia de la materia gris. la espectroscopía por resonancia mag- celular programada. (A través de esta
Puesto que las alteraciones operadas nética puede también fundarse en el apoptosis se eliminan neuronas.) El gen
en la esquizofrenia alcanzan una magni- fósforo, en cuyo caso los compuestos p53 se halla relacionado con la apop-
tud moderada, podemos cuantificar las de mayor interés para el estudio de la tosis; con la neurodegeneración, el gen
imágenes. Se han desarrollado muchos patología degenerativa serían los fosfo- que determina la proteína de la inter-
sistemas de análisis. En el aplicado por monoésteres (PME) y los fosfodiéste- leucina 2, proteína clave tanto para el
nuestro grupo (figura 1) se realiza una res (PDE). Se admite que la presencia desarrollo como para la inflamación o
“segmentación” de las imágenes en sus detectable de PDE aumentada refleja daño en el sistema nervioso.
componentes (sustancia gris, sustancia la presencia de un proceso acelerado La interacción entre polimorfismos gé-
blanca y líquido). Sobre esta segmen- de destrucción de membrana, que, en nicos y la enfermedad puede explicar, al

Mente y cerebro 20/2006 81


exceso de líquido cefalorraquídeo cortical 40 3. RELACION EN UN GRUPO DE mostradas en fases avanzadas. Eso es

VICENTE MOLINA
lo que se ha observado: cuando en un
PACIENTES con esquizofrenia entre el
30 comienzo hay anomalías estructurales,
exceso de líquido cefalorraquídeo cortical la distribución e intensidad es menor
20 (eje de ordenadas) y la duración de la que en etapas posteriores. Nuestro grupo
enfermedad (eje de abscisas). Por exceso comparó los valores medios del grado de
10 debe entenderse el residuo que supera atrofia cortical en pacientes que se ha-
el esperado para su edad y volumen llaban en distinta fase de la enfermedad.
0
intracraneal, a partir de lo hallado en un Inferimos que la atrofia se desarrollaba
en torno a los primeros 5-10 años de la
−10 grupo de sujetos normales. Cuanto más
enfermedad, período que coincide con
dura la enfermedad, mayor es el exceso de la época de deterioro clínico. Nuestros
−20
0 10 20 30 40 liquido cefalorraquídeo. Este efecto puede datos son coherentes con los estudios
duración ser más acusado en varones. longitudinales de otros grupos que han
observado, en pacientes tratados con
antipsicóticos clásicos, una mayor pér-
menos en parte, por qué algunos pacien- entonces podemos sospechar la existen- dida de volumen de materia gris que el
tes de esquizofrenia muestran procesos cia de una relación entre duración de la esperado en controles de su edad.
neurodegenerativos y otros no. En este enfermedad y exceso de LCR. También la espectroscopía por re-
contexto, nuestro grupo ha mostrado que El aumento de LCR cortical resul- sonancia magnética abunda en la tesis
la dilatación de los ventrículos laterales ta patente en la esquizofrenia, sobre de la progresión del daño estructural.
en la esquizofrenia podría guardar rela- todo en las regiones frontal y temporal. Mediante espectroscopía de protones se
ción con la presencia de un polimorfismo Nuestro grupo ha encontrado un exceso ha encontrado una disminución de los
determinado para el gen que codifica el de LCR cortical junto con una rela- valores del N-acetil-aspartato (un mar-
antagonista de la interleucina 2. ción significativa entre la duración de cador de elementos neuronales viables)
También el estudio de las células in- la enfermedad y el incremento de LCR en la corteza cerebral de pacientes con
flamatorias en el líquido cefalorraquídeo (figura 2). Conviene advertir, sin em- esquizofrenia crónica. Conviene, no obs-
arroja datos de interés sobre la esquizo- bargo, que nuestros resultados y los de tante, matizar que los valores de esta
frenia. En efecto, la detección de una otros autores son coherentes tanto con sustancia no aparecen disminuidos en
cantidad elevada de células inflamatorias la progresión como con la no progresión las primeras etapas de la enfermedad. En
se refleja en episodios psicóticos. de las alteraciones cerebrales. ese contexto, nuestro grupo ha mostrado
Quizá los procesos degenerativos de la que los valores del N-acetil-aspartato
Líquido cefalorraquídeo esquizofrenia dependan del sexo de los en la corteza prefrontal están signifi-
y esquizofrenia pacientes. Se ha observado que la se- cativamente disminuidos en pacientes
Una de las alteraciones habituales en el veridad de las alteraciones estructurales crónicos, pero no en primeros episodios
cerebro de los pacientes con esquizo- y del deterioro suele ser mayor en los adultos con esquizofrenia. Hemos com-
frenia es la dilatación de los espacios varones. Para explicarlo se esgrime el probado, además, que existe una rela-
corticales de líquido cefalorraquídeo efecto neuroprotector reconocido en los ción entre la duración de la enfermedad
(LCR). Estos espacios aumentan su estrógenos. y los niveles de N-acetil-aspartato en un
volumen si, después del cierre de las grupo de duración media moderada.
suturas craneales, que ocurre durante Datos
la adolescencia, el cerebro sufre una De acuerdo con la hipótesis neurodege- Efectos de la medicación
regresión, se encoge. Se da por supuesto nerativa de la esquizofrenia, los pacien- Una cuestión aún no resuelta es el efecto
que, ante un exceso de LCR, se produce tes evidenciarían, en las primeras etapas de la medicación sobre las alteraciones
una pérdida de volumen cerebral. Si la de la enfermedad, alteraciones de tipo estructurales. Se ha descrito que los
dilatación de los espacios de líquido anatómico de menor severidad que las antipsicóticos típicos podrían inducir
cefalorraquídeo aumenta en el curso de apoptosis neuronal o disminuir la den-
una patología, fenómeno habitual en la sidad sináptica. Al parecer, el haloperi-
enfermedad de Pick o la de Alzheimer, 4. COMPARACION DE UNA dol puede reducir el factor neurotrófico
MEDIDA que cuantifica el grado BDNF, y hacerlo en mayor grado que
10 individual de atrofia cortical (déficit la risperidona. Se sabe, además, que los
VICENTE MOLINA
grado de atrofia cortical frontal

de volumen respecto a lo esperado


fármacos antipsicóticos aumentan el vo-
lumen de los ganglios basales. Asimis-
0 en cerebros normales para su edad y
mo, una mayor exposición acumulativa
volumen intracraneal) entre pacientes a neurolépticos va asociada a menores
−10
con un primer episodio de esquizofrenia, dilataciones ventriculares. Se ha encon-
y pacientes con evolución corta y trado que el déficit volumétrico del giro
prolongada de este diagnóstico. En el temporal superior en un primer episodio
−20 psicótico puede revertir con tratamiento.
eje de ordenadas, el 0 indica ausencia
de atrofia. Como puede apreciarse, los
Pero no contamos con información sufi-
−30 ciente para atribuir a los psicofármacos
N= 45 22 33 31 pacientes parecen desarrollar el grado de
la degeneración cerebral.
controles 1-5 años atrofia mostrado en un período que oscila El tipo de antipsicótico puede resul-
primeros episodios > 6 años alrededor de los primeros 5 años, ya que tar determinante en la investigación de
grupo
después no se incrementa. su influencia sobre los déficits cortica-

82 Mente y cerebro 20/2006


NN pacientes, frontales NN controles, frontales
30 30

20 20
porcentaje de cambio

porcentaje de cambio
10 10

0 0

−10
−10

VICENTE MOLINA
−20
−20
−30
M M M M M M M M F −30
M M M F F M M F F M F F M M F M M F M

5. CAMBIOS DE MATERIA GRIS (línea continua) y materia blanca (línea hueca) frontales
al cabo de 2 años en primeros episodios con esquizofrenia tratados con un fármaco
atípico (izquierda) y en un grupo control. Los controles muestran lo esperado en esa
edad: una leve pérdida de materia gris y un pequeño incremento de materia blanca.
En cambio, los pacientes manifestaron una significativa ganancia de materia gris,
proporcional al grado de atrofia previa. Estos datos se replicaron en otro grupo de
pacientes crónicos, resistentes al tratamiento, que recibieron otro antipsicótico atípico.
De los resultados se infiere que habría cierta reversión de las alteraciones estructurales de
la esquizofrenia con tratamiento atípico.

les. En estudios longitudinales se ha ser reversible con ciertas medicaciones.


observado que los pacientes tratados Y se ha detectado una vinculación entre
con fármacos atípicos pierden menos el déficit de materia gris frontal y la hi-
volumen cortical que los pacientes so- peractividad metabólica en el hipocampo.
metidos a un tratamiento clásico. La El incremento del tono metabólico refle-
espectroscopía ha corroborado que los jaría una hiperactividad glutamatérgica,
niveles de N-acetil-aspartato aumentan capaz de producir una poda sináptica
con el tratamiento atípico. excesiva, aunque no muerte neuronal.
Al abordar la evolución de pacientes
tratados con fármacos atípicos, nuestro
grupo comprobó que no perdían materia VICENTE MOLINA, doctor en medicina y ci-
gris, sino que la ganaban en una cuantía rugía por la Universidad Complutense, trabaja
proporcional al grado de atrofia inicial. en la Unidad de Hospitalización Breve de Psi-
El fenómeno se observa también en pri- quiatría en el Hospital Clínico de Salamanca.
meros episodios, sin exposición previa a
psicofármacos (figura 5). Parece, pues, Bibliografía complementaria
plausible cierto grado de reversibilidad IS SCHIZOPHRENIA A PROGRESSIVE NEURODE-
de las alteraciones estructurales en la es- VELOPMENTAL DISORDER? TOWARD A UNI-
quizofrenia, reversibilidad coherente con TARY PATHOGENETIC MECHANISM [see com-
la formación de nuevas sinapsis, sin que ments]. B. T. Woods en The American Journal of
pueda descartarse un papel de cambios en Psychiatry, vol. 155, págs. 1661-1670; 1998.
la glía producidos por el tratamiento.
A REVIEW OF MRI FINDINGS IN SCHIZOPHRE-
NIA. M. E. Shenton, C. C. Dickey, M. Frumin
Conclusiones
y R. W. McCarley en Schizophrenia Research,
Sin tratamiento, o bajo un tratamiento
vol. 49, págs. 1-52; 2001.
atípico, de la esquizofrenia pueden pro-
gresar algunas alteraciones estructura- MULTIMODALITY NEUROIMAGING STUDIES
les y bioquímicas en áreas relacionadas AND THE NEURODEVELOPMENTAL HYPOTHE-
con las funciones mentales superiores. SIS OF SCHIZOPHRENIA. V. Molina, S. Reig,
Ese proceso neurodegenerativo podría M. Desco, et al. en Neurotoxicity Research, vol.
ir acompañado de un deterioro clínico 4, págs. 437-451; 2002.
y funcional. LOWER PREFRONTAL GRAY MATTER VOLUME
A diferencia de lo descrito en las IN SCHIZOPHRENIA IN CHRONIC BUT NOT
enfermedades de Pick, Hungtington o IN FIRST EPISODE SCHIZOPHRENIA PATIENTS.
Alzheimer, la merma de sustancia gris V. Molina, J. Sanz, F. Sarramea, C. Benito
en la esquizofrenia podría no deberse y T. Palomo en Psychiatry Research, vol. 131,
a una pérdida neuronal, sino a las co- págs. 45-56; 2004.
nexiones sinápticas. Este proceso podría

Mente y cerebro 20/2006 83


El mal sagrado
de Dostoievski
La obra de Dostoievski está constelada de signos que revelan la enfermedad que padecía: la epilepsia.
Sus personajes manifiestan síntomas bien conocidos, como “el aura extática”, que suscita la impresión de tocar
durante algunos segundos lo absoluto divino, o una intensa preocupación por la moral, Dios o el destino

Sebastián Diéguez alucinación auditiva, afonía transitoria correspondencia y que consignan los in-
y cefalalgias. formes médicos del médico tropero. Una

F
iodor Mijáilovich Dostoievski vez liberado, tendrá todavía que servir
(1821-1888) padeció desde los Todo un cortejo de desgracias en un regimiento de infantería en lo más
comienzos de su carrera de Por otra parte, Dostoievski conocía ya profundo de la hostil Siberia. Al cabo
escritor una epilepsia, causa la miseria económica. Se esfuerza con de este exilio forzado de una decena de
de incesante fascinación tanto de los brío en escribir, y a los 25 años publica años, podrá por fin volver a escribir. Pero
críticos literarios como de los médicos. su primera novela, Pobres gentes, que en el plano personal, las cosas apenas
Al recorrer su obra, el lector atento re- conoce inmediatamente un gran éxito. mejoran: miseria, muerte de su primera
conocerá las huellas dejadas por la epi- Desdichadamente, sus siguientes publi- esposa, muerte de Michel, su hermano y
lepsia, el “gran mal”, como antaño era caciones resultaron ser fracasos, incluso confidente, enredos sentimentales, peleas
denominada. Dostoievski, que escribió su notable novela El doble. Cargado de familiares, pasión ruinosa por el juego,
en una época en la que esta enfermedad deudas, cae en la depresión. acreedores que le persiguen, muerte de
era pobremente comprendida, ofrece, Todavía peor, es detenido y encarce- dos hijos y desde luego, una salud cada
a través de algunos de sus personajes, lado por la policía del zar en compañía vez más delicada, con crisis cada vez
una descripción notablemente precisa de los demás miembros de un minúscu- más graves y frecuentes.
de los síntomas más extraños que esta lo grupo de estudiantes de ambiciones Decir que Dostoievski dio a la luz
enfermedad suscita y, en especial, de las revolucionarias que Dostoievski fre- su obra estando sometido al sufrimiento
crisis místicas. En justa reciprocidad, cuentaba a la sazón, y esto a pesar más abrumador es poco decir, sufrimien-
los conocimientos modernos sobre el de ser totalmente inocente. Tras ocho to que sin duda devolvería la sonrisa a
tipo de epilepsia que verosímilmente él meses de prisión, cae el veredicto: ha algunos de nuestros más “torturados”
sufría, la epilepsia del lóbulo temporal, sido condenado a muerte. El día de la escritores contemporáneos...
alumbran con la luz de un nuevo día la ejecución, los condenados son atados
personalidad del autor y el contenido de a los postes de ejecución, los solda- La epilepsia: ¿una enfermedad
su obra. En definitiva, como veremos, dos les apuntan... pero no disparan. salvadora?
hablar de la epilepsia de Dostoievski Un ayuda de campo anuncia que el ¿Qué lugar ocupa la epilepsia en este
equivale a establecer una dialéctica entre zar ha conmutado la pena de muerte cortejo de desgracias y golpes de mala
el escritor, su obra y su enfermedad. por la de trabajos forzados. Esta falsa suerte? Paradójicamente, es posible que
Hijo de un padre despótico y violen- ejecución no era más que una esceni- esta enfermedad haya salvado a Dos-
to, médico militar, y de una madre sin ficación. Podemos imaginar el impacto toievski de la destrucción mental. Ha
distinción y enferma de tuberculosis, el que un simulacro tan siniestro tuvo sido posible reconstruir la influencia que
joven Dostoievski recibió una educación sobre la vida de un ser ya frágil. Le
sumamente estricta antes de ser inscri- esperan entonces cuatro años de presi-
to, con 16 años, en la Escuela Militar dio siberiano, años que describirá como
Superior de San Petersburgo. Se formó “un tiempo en el que estuve enterra- 1. EN LA TRANSFIGURACION DE CRISTO, de
en ella como ingeniero militar. Su padre do en vida y encerrado en la tumba”. Rafael, un adolescente (abajo, a la derecha) es
murió por entonces, presumiblemente, Allí descubrirá la promiscuidad con sostenido por su padre mientras sufre una
de apoplejía, aunque hubo tenaces rumo- los otros detenidos, y esa “alma rusa” crisis de epilepsia durante una aparición
res que daban a entender que el tirano que no dejará de explorar en sus obras. divina. “Maestro, te he traído a mi hijo, que
fue asesinado por sus siervos. Aunque También allí descubrirá a Dios, pues
tiene un espíritu mudo, y dondequiera que
el joven estudiante no padece todavía la única lectura que se consiente a los
crisis epilépticas, su salud es frágil. Es forzados son los Evangelios. se apodera de él, le derriba y le hace echar
emocionalmente inestable, hipocondría- Conocerá en esta época sus primeras espumarajos y rechinar los dientes, y se
co, presenta al menos un episodio de crisis generalizadas, que refiere en su queda todo rígido”. Marcos 9, vers. 17-18.

84 Mente y cerebro 20/2006


MUSEOS VATICANOS

Mente y cerebro 20/2006 85


2. FIODOR M. DOSTOIEVSKI
(1821-1888) expuso en sus novelas sus
propias experiencias epilépticas.

durante las cuales el paciente puede per-


manecer consciente y en pie, son deno-
minadas “crisis focales” o “parciales”.
Los síntomas observables dependen en
estos casos de las regiones perturbadas
y presentan una gran variedad: alucina-
ciones auditivas, olfativas o visuales,
acciones involuntarias, dolores, sensa-
ciones en las vísceras, embotamiento,
parálisis, dificultades en la elocución
e incluso orgasmos.
Uno de los grandes méritos del neu-
rólogo británico John Hughlins Jack-
son, de mediados del siglo XIX, fue
la confección de un repertorio de las
epilepsias cuyas repercusiones son ex-
clusivamente de orden psicológico: el
paciente permanece consciente, pero
experimenta alteraciones asombrosas en
los procesos de pensamiento. El pacien-
te puede encontrarse en una situación
de ensoñación despierta o sometido a
episodios de déjà-vu, o paramnesia. Sus
ideas pueden huir con tanta rapidez
como le sobrevienen, o inversamente,
su campo de conciencia puede hallarse
implacablemente focalizado sobre una
idea o un problema obsesionante. En
tal estado, las preocupaciones del pa-
ciente son exclusivamente de naturaleza
intelectual o moral. La vida afectiva
no encuentra reposo, pudiendo aparecer
asimismo sensaciones muy negativas de
tuvieron sus crisis sobre su filosofía y células nerviosas, que puede ser debida miedo, de cólera o de angustia.
su obra gracias a numerosas fuentes. Su a diversas causas: predisposición ge- Más recientemente fueron determi-
correspondencia, su diario, los testimo- nética, consecuencias de traumatismos, nadas con precisión las sensaciones
nios de sus íntimos y de los médicos alcoholismo, tumores, etc. positivas de alegría, de plenitud y de
que le examinaron proporcionan eviden- satisfacción existencial, acompañadas a
temente informaciones preciosas, pero Una tormenta cerebral menudo de una nítida connotación místi-
las indicaciones más reveladoras proce- Las neuronas, normalmente, poseen pro- ca o religiosa. Se habla en tal caso de una
den verosímilmente de los personajes piedades de excitación e inhibición que crisis de aura extática; el término aura
que pueblan sus novelas, personajes a les permiten comunicarse y organizarse designa fenómenos que anuncian el inmi-
través de los que oímos su voz, y que en redes complejas. Durante una crisis nente advenimiento de una crisis. Fueron
nos permiten intuir el carácter salvador epiléptica, el proceso de excitación se precisamente estas sensaciones positivas
que tuvo su enfermedad. embala y la transmisión se propaga de las que mejor describió Dostoievski en
Para comprender el impacto de la una neurona a otra sin que nada pueda su obra, y podemos sin duda atribuirle el
epilepsia sobre la vida de Dostoievski detenerla. Se sigue una sincronización mérito de haber llamado la atención de
recordemos en qué consiste esta en- deletérea, una “tormenta cerebral” de la los médicos sobre ellas. Por lo general,
fermedad. La epilepsia no se reduce actividad cortical, que si se extiende a estas auras preceden a una crisis de gran
a una simple pérdida de conocimiento todo el cerebro, provoca una crisis ge- mal, a la que en este caso se califica de
acompañada de convulsiones y de es- neralizada, con pérdida de conocimiento secundariamente generalizada.
puma en los labios. Se trata de “cri- e incluso caída en coma. El cerebro no He aquí la descripción que hace Dos-
sis generalizadas”, llamadas a menudo puede soportar que un número dema- toievski de las auras del príncipe Mich-
“crisis de gran mal”, de las que Dos- siado importante de sus constituyentes kin, el personaje central de El idiota, y
toievski sufría efectivamente, pero que funcionen al mismo tiempo. Son muchas seguramente el epiléptico más célebre
no constituían el aspecto más original las crisis que sin llegar a la tormen- de toda la literatura: “El evocaba entre
de su patología. De forma general, la ta generalizada, son consecuencia de otras la fase por la que se anunciaban
epilepsia representa una disfunción de sincronizaciones parciales, limitadas a sus ataques de epilepsia cuando éstos
los mecanismos de transmisión de las ciertas regiones del cerebro. Estas crisis, le sorprendían en estado de vigilia. En

86 Mente y cerebro 20/2006


3. JOHN HUGHLINS JACKSON
(1835-1911), un neurólogo evolucionista
influido por las ideas de Herbert Spencer,
confeccionó un repertorio de las epilepsias.

plena crisis de angustia, de alelamiento,


de opresión, le parecía de pronto que su
cerebro se inflamaba y que sus fuerzas
vitales recuperaban un vigor prodigioso.
Durante esos instantes, fugaces como el
relámpago, el sentimiento de la vida y
la consciencia se decuplicaban en él,
por así decirlo. Su espíritu y su corazón
se iluminaban con una claridad inten-
sa; todas sus emociones, todas sus dudas,
todas sus inquietudes se calmaban a la
vez para convertirse en una serenidad
soberana, hecha de alegría luminosa, de
armonía y de esperanza, a favor de la
cual su razón se elevaba hasta la com-
prensión de las causas últimas [...] Tales
instantes, por definirlos con palabras,
se caracterizaban por una fulguración
de la consciencia y por una suprema
exaltación de la emotividad subjetiva.
Si en este segundo, en el último pe-
ríodo de consciencia previo al acceso,
hubiera tenido tiempo de decirse clara
y deliberadamente: ‘Sí, por este instante
se daría toda una vida’, es que para él
solo, este crítico momento bien valía,
en efecto, por toda una vida”.

Unos segundos de plenitud


Más avanzada la novela, su enfermedad
llegará incluso a salvar a Michkin de ser
asesinado. En el instante en que su rival La naturaleza entera es percibida de del todo parecido a los que pone en
Rogoyin va a asestarle la puñalada mortal, un solo golpe y uno se dice: “Sí, así boca de Michkin y de Kirilov, insistien-
Michkin cae fulminado por una crisis. es como es, es verdad”. No se trata de do en el hecho de que, durante “esos
Rogoyin, desconcertado, huye entonces un enternecimiento... es otra cosa, es la instantes”, él podía “sentir verdadera-
“como un loco”. Como vemos, la epilep- alegría [...] Tampoco es el amor; ¡oh! es mente la presencia de Dios”, se sentía
sia que sufren algunos de sus personajes superior al amor. Lo más terrible es su “en perfecta armonía consigo mismo
no es una anécdota pintoresca, sino que aterradora claridad. ¡Y junto a ella, una y con el universo entero”, reiterando
interviene plenamente en la trama. Asi- alegría tan inmensa! Si durase más de la célebre comprobación de que daría
mismo, en Los hermanos Karamazov, cinco segundos, el alma no la soportaría toda una vida a cambio de esos pocos
Smerdiakov asesina a su padre mientras y tendría que desaparecer. En esos cinco segundos de plenitud.
finge una crisis que le servirá de coartada. segundos yo vivo toda una vida, y por Los neurólogos están de acuerdo en
Pero tras cometer su fechoría, sufrirá una ellos la daría toda, porque los valen”. nuestros días en diagnosticar a Dos-
crisis verdadera y muy violenta, será presa Su interlocutor, un tanto perplejo, le toievski una epilepsia del lóbulo tem-
de la locura, y se suicidará. pregunta entonces: “¿No serás un epi- poral con crisis secundariamente ge-
Otro personaje notable, Kirilov, el léptico?”. Kirilov le responde que no, neralizadas. Las descargas sincrónicas,
ateo místico y suicida de Demonios, pero el otro le advierte: “Vas a serlo. Ten que en un principio empiezan afectan-
hace la revelación siguiente: “Hay cuidado, Kirilov: he oído decir que era do a partes profundas de los lóbulos
instantes, que duran unos cinco o seis precisamente así como empieza la epi- temporales, serían las responsables del
segundos, en los que se experimenta lepsia. Un epiléptico me ha descrito con aura extática, amén de otros síntomas,
súbitamente la presencia de la armonía detalle las sensaciones que precedían a y se propagarían seguidamente al res-
eterna, uno siente que la ha alcanza- sus crisis: son exactamente iguales que to del cerebro, provocando la pérdida
do. No es una cosa terrena. No quiero tu estado. El hablaba también de cinco de la consciencia y las convulsiones.
decir que sea algo celestial, sino que segundos y decía que le era imposible La epilepsia de origen temporal puede
el hombre bajo su aspecto terrestre es soportar aquello más tiempo [...] Kirilov, producir efectos muy diversos. Se ra-
incapaz de soportarla. Ha de transfor- ten cuidado con la epilepsia”. tifica en las “crisis de toda clase” que
marse físicamente o morir. Es un sen- Diversas fuentes confirman que el pro- dice sufrir Dostoievski en carta a su
timiento claro, indiscutible, absoluto. pio Dostoievski debió tener un discurso hermano. Podemos destacar entre ellas

Mente y cerebro 20/2006 87


los extraños fenómenos de automatismo, ciertos neurólogos hablan de “epilepsia La patología de las sensaciones
durante los cuales el paciente realiza ac- de Dostoievski”, caracterizada por una y la fuerza creadora
ciones complejas sin percibirse de ello. excesiva adherencia a ciertas ideas, de- Henri Gastaut, pionero de la epilepto-
Resulta así que Dostoievski, en un es- talles o personas; tendencia compulsiva logía francesa, era, por su parte, su-
tado próximo al del sonambulismo, era a escribir; alto sentido de la moralidad mamente escéptico sobre la existencia
capaz de liar varios cigarrillos seguidos, y preocupación al respecto de las cues- real de auras extáticas. Llegó incluso
o de levantarse para abrir una ventana. Y tiones éticas concernientes al bien y el a proponer que los médicos se habían
en una extraña escena de Demonios, el mal, acompañada de ideas místicas y apropiado de las descripciones, ente-
conspirador Stravroguin ase de repente de religiosidad; seriedad excesiva; sen- ramente ficticias, de Dostoievski, e in-
por la nariz a un anciano respetable, timientos de culpabilidad y de persecu- tegradas desde entonces en el folclore
y lo arrastra de este modo hasta una ción; gran emotividad; falta de interés médico sin que nadie soñara en discu-
recepción mundana, acto absurdo que por la sexualidad; convicción de que el tírselas. Dostoievski, por el contrario,
luego es incapaz de explicar. destino personal propio está fuera de era perfectamente consciente del posible
Como hemos visto, ciertas manifes- lo común. origen mórbido de sus ideas. He aquí las
taciones pueden aparecer incluso antes palabras que puso en boca del príncipe
de que se presente una crisis. No se Una temática recurrente Michkin a este respecto: “¿Qué importa
excluye que, además del aura extáti- La obra de Dostoievski abunda en que mi estado sea mórbido? ¿Qué impor-
ca, Dostoievski hubiera sufrido otras preocupaciones de orden superior, de- ta que esta exaltación sea un fenómeno
manifestaciones neuropsiquiátricas, que talladas hasta el extremo y repetidas anormal, si el instante que ella hace
describe a la perfección en su obra. obsesivamente, a menudo en términos nacer, al ser evocado y analizado por
Encontramos en ella experiencias alu- idénticos de un libro a otro. Los te- mí cuando retorno a la salud, certifica
cinatorias diversas, confusiones sobre la mas explorados por el autor son los que se ha alcanzado una armonía y una
identidad de las personas, impresiones que le obsesionaron toda su vida: el belleza superiores, y que si este instante
de desdoblamiento y la ilusión de hallar- bien y el mal, Dios y el ateísmo, la me procura, en grado inaudito, insos-
se poseído por fuerzas demoníacas. En libertad y la responsabilidad, el crimen pechado, un sentimiento de plenitud,
un episodio fascinante de El idiota, en y el castigo, la pureza y la crueldad. Su de medida, de serenidad y de fusión,
el que el príncipe Michkin camina sin asombrosa producción puede, sin duda, en un impulso de oración, con la más
rumbo por las calles de San Petersburgo, ser calificada de hipergráfica, aunque su excelsa síntesis de la vida?”
el escritor proporciona un excelente aná- calidad supera con mucho la de otros Y más adelante: “Su conclusión, es de-
lisis clínico de las distorsiones de pen- pacientes epilépticos. Sus personajes, cir, el juicio que él tenía sobre el minuto
samiento que padecen ciertos epilépticos testigos del síntoma “elevado sentido de en cuestión, era erróneo sin remedio, pero
temporales antes de una crisis: estado la moralidad”, están permanentemente no por eso se hallaba menos turbado por
segundo, presentimientos, convicción, dominados por fuerzas que les supe- la realidad de su sensación. ¿Qué hay,
ideas repentinas, obsesión, impulso de ran, como si estuvieran impulsados por en efecto, más probatorio que un hecho
fervor, claridad efímera, etc. Se trata en un destino ineluctable; son muchas las real? Ahora bien, el hecho real estaba
todos los casos de impresiones “nudas”, páginas que dedica a la tortura mental ahí: durante este minuto, había encontra-
que son vividas como tales, sin que a de sus personajes, que agonizan entre do tiempo para decirse que la felicidad
ellas pueda serles aplicado contenido el bien y el mal, entre lo lícito y lo inmensa que este minuto le procuraba,
definible alguno. Se sabe asimismo por prohibido, en la elección entre el perdón bien valía toda una vida”. He aquí zan-
fuente segura que Dostoievski emitía y la venganza, etc. Y lo que es más, jada la cuestión, el origen de su fuerza
siempre un grito extraño antes de perder ni el humor ni el deseo carnal tienen creadora: que sea de origen epiléptico o
el conocimiento, un prolongado estertor, lugar preponderante en su obra. no, poco importa. Incluso aunque fuera
que aterrorizaba a su esposa más que ¿Será necesario, pues, reducir el genio legítimo preguntarse cuánto nos quedaría
cosa alguna, y que ella calificaba de de la lengua rusa a descargas sincrónicas de Dostoievski de haber vivido con plena
inhumano. en sus lóbulos temporales? El propio salud, lo que cuenta, en definitiva, es la
A menudo necesitaba varios días Dostoievski tenía su opinión sobre este realidad del hecho vivido, esta experien-
para reponerse por completo de una asunto. Para empezar, desconfiaba en cia que es imposible dejar atrás, capaz
crisis, y durante ese tiempo sufría de todo dominio de las tentativas de ex- de cambiar vidas y, más raramente, de
síntomas que denominamos posticta- plicación simplista. En Los hermanos crear obras inmortales.
les. En esos trances solía encontrarse Karamazov, por ejemplo, un abogado
confuso, fuera de contacto, incapaz sostiene en su alegato que la psicología
de expresarse o de escribir correcta- es un “arma de doble filo”, en el sen- SEBASTIAN DIEGUEZ es neuropsicólogo en el
mente. Por otra parte, padecía fallos tido de que, con un poco de habilidad, Servicio de Neurología del centro hospitalario
de memoria y una intensa depresión, un mismo principio puede servir para Vaudois, en Lausana.
explicable tal vez como un horroroso explicar todo y su contrario. Otro tan-
“contragolpe” o “rebote”, tras haber to vale para la neurología. ¿Acaso no Bibliografía complementaria
conocido el éxtasis definitivo. pensaba Freud que Dostoievski sufría TEMPORAL LOBE EPILEPSY: A SYNDROME OF
Se sabe ahora que existe también una de epilepsia histérica, es decir, de una SENSORI-LIMBIC HYPERCONECTION. D. M.
sintomatología interictal, un conjunto de dolencia puramente neurótica, que no Bear en Cortex, vol. 15, págs. 357-384; 1979.
síntomas que se manifiestan entre las afectaba al sistema nervioso, fundán-
DID FYODOR MIKHAILOVICH DOSTOEVSKY
crisis, que definen un perfil de personali- dose en que un verdadero epiléptico no
SUFFER FROM MESIAL TEMPORAL LOBE EPI-
dad típico de la epilepsia temporal. Esta podía alcanzar tal genialidad, y que los
LEPSY? C. R. Baumann, V. P. I. Nobikov,
noción, aunque sigue siendo motivo de males que padecía se debían, en cambio, M. Regard y A. M. Siegel, en Seizure, vol. 14,
controversia, le ha sido aplicada muchas a una homosexualidad reprimida y al págs. 324-330; 2005.
veces al autor ruso, hasta el punto de que deseo de asesinar a su padre?

88 Mente y cerebro 20/2006


SYLLABUS

Neurodidáctica
Pedagogos y políticos esperan de la investigación cerebral indicaciones prácticas para mejorar
la enseñanza en la escuela. ¿Qué nos puede aportar esa línea de investigación?

Ralph Schumacher

‘‘P
ara penetrar en el espíritu hu-
mano, lo mejor es mirar di-
rectamente al cerebro mien-
tras funciona.” Esa declaración se ha
convertido en divisa de la investigación,
desde que el advenimiento de técni-
cas de formación de imágenes —así,
la tomografía de emisión de positro-
nes (PET) o la tomografía funcional
de resonancia magnética (fMRT)— nos
faculta para adentrarnos en un cerebro
activo.
Se han depositado grandes esperanzas
en los métodos de los neurólogos. Si
algún día se descifran las bases bioló-
gicas del pensar, aprender y olvidar,
podremos pensar en el paso siguiente:
remediar las dificultades de aprendizaje
de los niños y, en general, configurar
con más eficiencia las clases. En la
neurodidáctica confían padres, maes-
tros y políticos para salir del retraso
de la educación.
¿Qué conclusiones cabe en realidad
extraer de la observación de los pro-
cesos neurofisiológicos? ¿Puede acaso
la investigación aportar indicaciones
concretas de cómo hay que configurar
un aprendizaje óptimo y de cuál es la
mejor manera de transmitir el saber y
las destrezas?

Niveles de consideración
Un mismo objeto puede estudiarse des-
de distintos puntos de vista. Sea, por
ejemplo, un ordenador, con el que juga-
mos al ajedrez. Podemos considerarlo, al
menos, en tres niveles diferentes: físico,
funcional e intencional.
En el primer aspecto se trata de los
estados eléctricos de tensión cambiante
del aparato, en los que rigen las leyes
físicas. Desde una perspectiva funcional,

1. METODO MANUAL. Contar con los


STEFANIE SCHMITT

dedos, ¿fomenta o inhibe la capacidad


infantil de cómputo? La investigación del
cerebro no lo desvela.

Mente y cerebro 20/2006 89


2. ESPIRITU MOLDEABLE. En la época
preescolar, los niños juegan a escribir invertido;

STEFANIE SCHMITT
con el tiempo suele perderse esa habilidad.

estos movimientos de electrones cum- zarse, en principio, de múltiples formas. Un problema, muchas causas
plen unas funciones determinadas, tales El conocimiento de una determinada ¿Reside, pues, la causa de la dislexia
como conexiones lógicas en el cálculo regla del ajedrez se puede representar, en una actividad cerebral mermada? En
del movimiento adecuado en el table- en ocasiones, como modelo de actividad absoluto. No bastan las descripciones
ro de ajedrez. Por último, el aspecto de varios transistores, en otras, como neurofi siológicas. Los problemas de
intencional se ocupa de las estrategias una orden de un lenguaje programado, lectura y escritura pueden tener causas
cognitivas a seguir para superar en astu- y, por fin, como estado del cerebro de muy diversas. El trastorno podría, por
cia al ordenador, no obstante la superior una persona. Cierto es que las trans- ejemplo, hallarse en un procesamiento
capacidad de cálculo de la máquina. formaciones neuronales subyacen bajo alterado de los estímulos visuales o,
Ninguno de estos niveles de conside- fenómenos mentales. Pero estos últimos, quizás, en una deficiente coordinación
ración agota todas las posibilidades, sino por razón de sus múltiples formas de de los fonemas respectivos. Para ayudar
que es función de lo que pueda intere- realización, no se dejan captar plena- a los niños afectados, deberían tomarse
sarnos: el ordenador como un artefacto mente en categorías neurofisiológicas. otras medidas: en unos casos, adiestrar
técnico, como una máquina de jugar o Para expresar esa situación los filósofos en el reconocimiento de letras y pa-
como un contrincante en una partida declaran que los fenómenos mentales labras; en otros, reforzar la capacidad
de ajedrez. Cada descripción demanda “sobrevienen” a los físicos. auditiva y la conciencia fonológica.
sus propios conceptos; cada nivel es, ¿Qué tiene que ver este principio de la Para el diagnóstico de una dislexia
en buena medida, autónomo. filosofía de la mente con nuestro tema? se requiere, por ende, el recurso a con-
Respecto al aprendizaje humano esto Mucho. Los niños con problemas de ceptos psicológicos. En la base de una
significa que, si se quiere relacionar un lectura y escritura suelen encontrar misma deficiencia pueden estar procesos
nivel (por ejemplo, la actividad cerebral dificultades en reconocer, en las pala- cerebrales muy diferentes. Sólo después
medida) con otro (un logro intelectual), bras, fonemas compuestos e incluso en de reconocer y analizar los problemas
se requieren, en cada caso, conceptos de producirlos. Como descubrió Panagiotis concretos de la conducta, se pueden bus-
un nivel superior. He de saber prime- Simos, de la Universidad de Creta, estos car sus causas neuronales. Con todo,
ro qué significa “contar” o “aprender”, niños muestran una actividad cerebral la investigación cerebral abre nuevas
antes de que pueda identificar algunos algo más escasa en determinadas zo- perspectivas. Si la teoría A explica las
sucesos cerebrales como procesamiento nas de los lóbulos temporal y occipital, dislexias-disgrafías como un problema
de números o como procesos de me- cuando han de decidir si unas sílabas de atención visual, y, a su vez, la teoría
moria. Si así no fuera, los sucesos me riman o no. Y a la inversa, las mismas B lo hace como una alteración de la
resultarían opacos. áreas se iluminan en el escáner del ce- comprensión lingüística, entonces una
Aquí entra en juego otro detalle im- rebro, con tanto más intensidad cuanto mirada al cerebro puede ayudar a de-
portante: todo logro mental puede reali- mejor leen los niños. cidir entre estas dos explicaciones al

90 Mente y cerebro 20/2006


dar cuenta de la actividad de las áreas derecho son resultados de un aprendiza-
pertinentes. je privilegiado. Discurre siguiendo pro-
Algo análogo vale para el diagnóstico gramas establecidos en fases sensibles
precoz de las deficiencias cognitivas. de la evolución. Por el contrario, en la
Para identificar posibles trastornos antes adquisición de conocimientos en la es-
de que se manifiesten en la conduc- cuela está en primer plano el aprendizaje
ta de los niños, deberían relacionarse no-privilegiado, en el que los factores
unívocamente estados cerebrales deter- culturales y sociales determinan cuándo
minados en el momento con problemas empiezan los procesos de aprendizaje y
posteriores. Demostrarlo es harina de cómo transcurren.
otro costal. Para técnicas culturales tan recientes
La identificación y explicación de como leer, escribir o contar, nuestro
los trastornos cognitivos es una cosa cerebro no dispone de aprendizajes
y otra distinta la configuración óptima que se disparen automáticamente. Tal
de un aprendizaje “normal”. Atendamos adquisición depende del saber ya dis-
al caso del aprendizaje de los números. ponible. Si los niños han de entender
Según descubrió Stanislas Dehaene, las el concepto físico de densidad, deben
áreas cerebrales que, en los adultos, partir de las ideas de masa y volumen.
participan en el cálculo, evidencian Si han de aprender que las ballenas no
intensa actividad cuando cuentan con son peces, sino mamíferos, habrán de
los dedos. ¿Se trata, pues, de una ca- saber de antemano que los animales no
pacidad matemática preliminar, cuyo se clasifican por su aspecto exterior ni
fomento dirigido mejora la habilidad por el medio donde viven, sino por el
en el cálculo? modo de reproducirse.
Contar con los dedos implica, en los Un aprendizaje no-privilegiado resul-
cerebros infantiles, zonas que, en los ta tanto más fácil cuanto mejor organi-
adultos, llevan a cabo complejas opera- zados se encuentren los conocimientos
ciones de cómputo. Ahora bien, si contar básicos disponibles. Para mejorar la en-
con los dedos en la infancia favorece señanza escolar, los pedagogos deben,
o no los resultados posteriores en ma- pues, conocer qué exigencias, respec-
temáticas, lo habrían de corroborar los to a los conocimientos previos de los
estudios pertinentes sobre el desarrollo. escolares, establecen sus objetivos de
Como sugieren los resultados del equipo aprendizaje y qué ideas usan los niños
dirigido por Burkhart Fischer, es posi- para solventar nuevos problemas. ¿De
ble que los niños “que cuentan con los qué conceptos disponen los niños en su
dedos” sólo dispongan de un concepto manejo de grupos y números, y cómo se
de grupo mal desarrollado. pueden utilizar? Estas cuestiones no son
Por lo que se refiere al éxito en la descriptibles desde la neurofisiología.
escuela, el cerebro representa sólo un Los métodos y conceptos de la psico-
componente más; aunque imprescindi- logía son, pues, imprescindibles.
ble, no suficiente para abarcar todos los Es decir, los investigadores del ce-
aspectos del aprendizaje. La capacidad rebro no consiguen en la investigación
de calcular depende también del contex- de la relación enseñanza-aprendizaje lo
to cultural. La medición de la actividad que logran los físicos en ingeniería.
neuronal no lo tiene en cuenta. Mas la neurobiología puede proporcio-
El sistema del habla influye en el nar puntos de referencia para un diag-
aprendizaje del cálculo. En chino los nóstico y explicación mejorados de los
numerales se forman con más regula- trastornos cognitivos, así como ayudar
ridad (“diez-uno”, “diez-dos”, etc.) que a identificar capacidades precedentes,
en inglés. Por eso, los niños orientales con tal que estén en consonancia con
aprenden antes que los escolares esta- un análisis de la conducta, psicológi-
dounidenses a manejar las cantidades camente fundado.
por encima del diez, según ha inves-
tigado Kevin Miller, de la Universidad
de Illinois en Urbana. Dependiendo RALPH SCHUMACHER es filósofo en la Uni-
de si se nombran primero las decenas versidad Humboldt de Berlín y, desde 2006,
y luego las unidades (como en inglés miembro del claustro de la Academia científica
eighty-two), o al revés (como en alemán hanseática Delmenhost.
zweiundachtzig) o incluso han de domi-
nar una expresión algo más complicada Bibliografía complementaria
(como en francés quattre-vingt-deux),
los maestros se valen de recursos pe- NEUROSCIENCE AND EDUCATION. U. Goswani
dagógicos distintos. en British Journal of Educational Psychology,
El dominio de la propia lengua ma- vol. 74, págs. 1-14; 2004.
terna o también la habilidad de andar

Mente y cerebro 20/2006 91


LIBROS

Neurociencia: génesis
T HE W AR OF THE S OUPS AND THE de las neuronas mediante impregnación ciones de Walter Holbrook Gaskell y
SPARKS. THE DISCOVERY OF NEURO- con nitrato de plata: las neuronas ad- John Newport Langley, discípulos de
TRANSMITTERS AND THE DISPUTE OVER quirían una coloración negra, destacaban Michel Foster en Cambridge.
HOW NERVES COMMUNICATE, por Elliot sobre el fondo y manifestaban íntegros Gaskell cartografió la trayectoria de
S. Valenstein. Columbia University sus perfiles. las vías nerviosas que inervaban la ma-
Press; Nueva York, 2005. Santiago Ramón y Cajal modificó la yoría de los órganos internos. Dividió
técnica de Golgi y demostró que cada el sistema nervioso involuntario en tres
IN SEARCH MEMORY. THE EMER-
OF célula nerviosa con sus dendritas y partes, a saber, vía bulbar (o craneana),
GENCE OF A NEW SCIENCE OF MIND, axón constituía una entidad indepen- vía simpática y vía sacra. Hoy, las par-
por Eric R. Kandel. W. W. Norton & diente. En el marco de su doctrina de tes bulbar y sacra se combinan y for-
Company; Nueva York, 2006. la neurona, se incluía un repertorio de man la división parasimpática. Gaskell
formas características de acuerdo con la reseñó que la estimulación del nervio
CROSS-SECTIONAL ATLAS OF THE BRAIN ubicación en el organismo y la especie vago (parte de la división parasimpática)
AND DVD, por Peter Ratiu e Ion-Florin animal. Abogaba por la existencia de enlentece el ritmo cardiaco, mientras
Talos. Harvard University Press; Cam- un intervalo de separación entre neuro- que el nervio simpático que inerva el
bridge, 2005. nas. Entre ellas había contigüidad, no corazón lo acelera.
continuidad. Pudo intuirlo al trabajar Langley extendió observaciones an-

E
l descubrimiento del mecanismo con embriones e individuos inmaduros teriores de Lewanowsky —según las
de operación de las neuronas y observar el desarrollo gradual de las cuales un extracto adrenal provocaba
cerebrales constituye uno de los fibras nerviosas; además, si cortaba una la dilatación de las pupilas y la pro-
hitos fundamentales de la ciencia del fibra, y se interrumpía su conexión con trusión del globo ocular— aportando
siglo XX (The War of the Soups and el soma, aquélla degeneraba, pero la nuevos ejemplos de la correspondencia
the Sparks). Pertenecen ya a la cultura degeneración se detenía en la frontera entre los efectos de la adrenalina y los
general los nombres de James Watson de la neurona siguiente; en esa frontera efectos de la estimulación de los nervios
y Francis Crick. En cambio, ni siquiera se producía la comunicación. Las co- simpáticos. Entre otras respuestas, se
entre los especialistas suenan familiares nexiones creaban circuitos o trayectorias numeraban el aumento de la presión
los de Otto Loewi, Henry Hallett Dale o predecibles. La unidireccionalidad en la sanguínea, la inhibición de la acción
Walter Bradford Cannon, protagonistas transmisión de las señales entre neuro- del esfínter en el estómago e intestinos,
de uno de los pilares de la neurociencia, nas, núcleo de su “ley de la polarización la inhibición de la acción de la vejiga,
a saber, el de la mediación química de la dinámica”, entrañaba que las dendritas la dilatación de la pupila y la contrac-
comunicación de las neuronas entre sí y recibían la información transmitida por ción del útero. Langley llegaba a la
con los músculos inervados. Tan escueto los terminales axónicos y la portan al conclusión de que en numerosos casos
enunciado, propuesto por los farmacó- soma celular, de donde pasaba al axón los efectos producidos por el extracto
logos, terminaba con la visión biofísica y así consecutivamente. adrenal se correspondían exactamente
mantenida por los neurofisiólogos. Para el descubrimiento de los neu- con los producidos por la estimulación
La historia de los neurotransmiso- rotransmisores resultaron determinan- eléctrica del nervio simpático. En algu-
res va de la mano de la doctrina de tes las investigaciones sobre los efectos nos sitios, los nervios simpáticos pro-
la neurona, cuyos antecedentes parten ejercidos por los fármacos sobre dis- vocaban la contracción de los músculos
de la introducción y refinamiento del tintos órganos del cuerpo. Desde los mientras que en otros provocaban su
microscopio compuesto, que permitió experimentos de Claude Bernard sobre relajación. Sugirió que los fármacos
el establecimiento de la teoría celular la acción paralizante del curare, venían empleados instaban la liberación de
por Matthias J. Schleiden y Theodor circulando numerosos fármacos nuevos sustancias químicas endógenas, aloja-
Schwann. A través de sus lentes se cuyos efectos sobre los pulmones, cora- das en los músculos. Langley las llamó
observaban las células, rodeadas por zón, vasos sanguíneos, intestinos, glán- “sustancias receptoras”. En su trabajo
membranas, de los tejidos. ¿Incluido el dulas y musculatura esquelética se so- Langley contó con la ayuda de Tho-
nervioso? Todavía después de que R. A. metieron a prueba. Ciertas medicinas, se mas Renton Elliott, progenitor genui-
von Kolliker demostrara que las fibras afirmaba, provocaban cambios parecidos no de la hipótesis de que los nervios
nerviosas procedían de las neuronas y a los inducidos por los estímulos eléctri- simpáticos segregan adrenalina cuando
que O. F. K. Deiters distinguiera entre cos sobre el sistema nervioso autónomo. inervan las vísceras, quien publicó sus
axones y dendritas, se identificaba el Buena parte del conocimiento básico resultados en Sobre la acción de la
sistema nervioso con una red interco- sobre el control ejercido por el sistema adrenalina (1905). Unos años después,
nexa, en cuyo marco las neuronas serían nervioso autónomo sobre los órganos de Walter Dixon proponía la secreción de
nodos de un sincitio. La tesis reticular, las vísceras se adquirió entre el último un factor humoral por el nervio vago,
propuesta por J. Gerlach, halló en Camil- decenio del siglo xix y mediados los el nervio parasimpático que inerva el
lo Golgi su abogado tenaz. Golgi ideó años veinte de la centuria siguiente, corazón. En 1906 también Charles
la reacción negra, un método de tinción en particular gracias a las investiga- Scott Sherrington daba a la imprenta

92 Mente y cerebro 20/2006


su influyente The Integrative Action of
the Nervous System (1906), construi-
do sobre los hallazgos de Cajal. Allí
vinculó estructura y comportamiento,
de acuerdo con lo observado en sus
experimentos sobre médula espinal de
gatos que le llevaron al descubrimiento
de las neuronas inhibidoras. En 1897,
con la ayuda de un experto en clási-
cas, acuñó el término “sinapsis” para
designar el hiato entre una neurona y
otra (o músculo).
Aunque la especulación en torno a la
posibilidad de una mediación química
de la transmisión nerviosa había entrado
en una fase durmiente, no ocurrió lo
mismo con la farmacología de drogas
que provocaban o inhibían respuestas
viscerales. Henry Dale se dedicó a
ello con ahínco. Tomó por modelo de
investigación el cornezuelo del cente-
no, un tesoro escondido de substancias
farmacológicas. En esa línea le había
precedido George Barget, quien había
extraído del mismo hongo, entre otros
compuestos, histamina, acetilcolina, tia-
mina y otras aminas que mimetizaban
muchos de los efectos producidos por la
adrenalina y la estimulación del sistema
nervioso simpático.
En colaboración con Peter Laidlaw,
Dale demostró que la histamina rebajaba
la presión arterial, lo que no dejaba de
resultar paradójico. Porque habían ob-
servado que ese extracto producía una
constricción de los vasos sanguíneos del
útero, lo que debería causar un aumento
Eric R. Kandel
y no un descenso de la presión arte-
rial. El enigma se resolvió cuando Dale
descubrió que el extracto producía una Poco a poco iría convenciéndose de que en el ensayo sobre 14 ranas de dos
notable vasodilatación y un aumento de la acetilcolina constituía la sustancia especies diferentes (Rana esculenta y
la permeabilidad de los capilares del más poderosa capaz de imitar los efec- R. temporaria) y cuatro sapos. En es-
útero. Aun cuando la substancia pro- tos parasimpáticos. Había demostrado tos anfibios, el corazón está inervado
vocaba una vasoconstricción en algunos también que la noradrenalina era mucho por el tronco simpático-vagal, mixto
vasos, la vasodilatación de los capilares más potente que la adrenalina a la hora que consta del nervio simpático y de
ejercía un efecto mayor y era, por ende, de reproducir los efectos simpáticos. un nervio parasimpático (el vago). Por
responsable del descenso general de la Tenía en sus manos las dos piezas ese motivo, la estimulación eléctrica del
presión sanguínea. Halló también que principales del rompecabezas, pero no tronco nervioso produce unas veces una
diversas aminas remedaban efectos de se arriesgó a especular sobre el cua- aceleración y otras un enlentecimiento
la adrenalina y la estimulación nerviosa dro resultante de suponer que esas dos del ritmo cardiaco. Loewi llamó “Va-
simpática. La noradrenalina, en particu- sustancias podrían ser secretadas por gusstoff” a la substancia humoral que
lar, constituía un eficaz mimético de la los nervios. La guerra interrumpió el enlentecía el ritmo cardiaco y “Acce-
las respuestas simpáticas. (Hoy sabemos trabajo de Dale. De 1914 a 1918, los leransstoff”, a la sustancia responsable
que el neurotransmisor noradrenalina, o científicos británicos prestaron servicio de la aceleración del ritmo cardiaco. El
norepinefrina, lo segregan la mayoría en la logística bélica. “Vagusstoff” resultó ser acetilcolina.
de los nervios simpáticos.) A comienzos de los años veinte, En 1933 el propio Loewi se mostraba
En 1910, cuando Dale acometió otro Otto Loewi encarriló la investigación todavía reacio a admitir una transmisión
análisis rutinario de un extracto más del al demostrar con suma elegancia que neurohumoral en los ganglios autónomos
cornezuelo, se encontró con que esa el nervio vago segregaba acetilcolina. o en las sinapsis entre nervios motores
substancia inhibía el latido cardiaco. Era la primera prueba de la existencia espinales y músculos esqueléticos. En su
Aunque producía algunos efectos de la de neurotransmisores, o secreciones conferencia Harvey de 1933 declaraba
muscarina, una amina bastante estable, neurohumorales, según se denomina- “personalmente, no creo en un mecanis-
difería de ella en que se trataba de un ban entonces. Describió su experimen- mo humoral para el músculo estriado”.
éster lábil, que rápidamente se tornaba to, ideado en sueños, con virtuosismo Ocurría eso por la época en que Dale y
inactivo. Se trataba de la acetilcolina. teatral. Empleó una cánula de Straub sus colegas habían comenzado a recoger

Mente y cerebro 20/2006 93


pruebas de que la acetilcolina podría
hallarse involucrada en la inervación del
músculo esquelético. Dos años más tar-
de, en 1935, Loewi en su conferencia
Ferrier ante la Regia Sociedad confe-
saba, en cambio, su convencimiento de
que la acetilcolina se segregaba en esos
sitios adicionales.
Tras su artículo notable de 1914 so-
bre la acetilcolina, Dale dejó dormir
esa línea de investigación a lo largo
de un decenio y medio. En 1929, con
Harold Dudley, encontró acetilcolina
e histamina en el bazo del vacuno y
caballar y, más tarde, en la placenta
humana. Dale no abrigaba dudas de que
las pruebas presentadas por Loewi a
propósito de la intervención de la trans-
misión neurohumoral en la regulación
de la frecuencia cardiaca. ¿Se servían
también de la mediación neurohumoral
otras zonas?
En 1930, Dale y John Gaddum co-
menzaron a investigar si la mediación
química se hallaba implicada en la ac-
tivación de los músculos esqueléticos.
Confirmaron que un músculo esqueléti-
co denervado se contraía si se estimu-
laba un nervio parasimpático próximo
no unido al músculo. Dale y Gaddum
sugirieron que el músculo denervado
podría ser más sensible a la acetilcolina
y que, por tanto, una pequeña canti- T1
dad liberada por la estimulación de un
nervio parasimpático podía alcanzar el T2
músculo a través de la sangre y provo-
car su contracción. Demostraron que el
músculo esquelético se contraía incluso ramas del nervio vago, incluida la que En paralelo iba progresando el estu-
cuando se inyectaba en el sistema vas- inerva el estómago, Dale propuso que dio biofísico de las neuronas. Suelen
cular una pequeña cantidad de acetilco- todas las ramas de un mismo nervio distinguirse cuatro etapas. La primera
lina. Aunque esto demostraba que los segregan las mismas sustancias quími- fase remonta su origen a 1791, cuando
músculos esqueléticos podían responder cas. John Eccles lo llamó el “principio Luigi Galvani descubrió y explicó la
a la acetilcolina circulante, no probaba o la ley de Dale”. Fue tenido por válido electricidad animal en ranas. Primero
que esos músculos fueran por norma hasta hace relativamente poco, cuando aplicó pulsos eléctricos a una extre-
estimulados de esa forma ni que los se descubrió que las neuronas estaban midad del animal. Más tarde propuso
nervios segregaran acetilcolina. capacitadas para segregar diversos neu- que los propios nervios y músculos
En su nueva etapa, Dale se apoyó rotransmisores distintos. podían generar una corriente eléctrica.
sobre todo en Wilhelm Feldberg, re- Hasta 1955 las intuiciones de Cajal Las intuiciones de Galvani fueron ela-
cién huido de la Alemania nazi. Para no recibieron una confirmación taxati- boradas en el siglo xix por Hermann
comprobar si la mayoría de los nervios va. Sanford Palay y George Palade, del von Helmholtz y Emil Du Bois-Rey-
periféricos segregaban neurotransmi- Instituto Rockefeller, se sirvieron del mond, quienes hallaron que los axones
sores químicos se requería un método microscopio electrónico para demostrar de las neuronas generaban electricidad
que permitiera detectar las minúsculas que en la inmensa mayoría de las oca- no como un producto secundario de su
concentraciones de acetilcolina que se siones, había un ligero espacio de sepa- actividad, sino como medio principal
presumían segregadas por los terminales ración —la hendidura sináptica— entre de producir mensajes que se transpor-
nerviosos. Bruno Minz los desarrolló el terminal axónico presináptico de una taban a lo largo del axón. Helmholtz
en 1932 en el laboratorio de Wilhelm célula y la dendrita de otra célula. Aque- llegó incluso a medir la velocidad de
Feldberg de Berlín. Mediante su apli- llas nuevas imágenes revelaban que la propagación de las señales. Al poco,
cación, Feldberg puso de manifiesto sinapsis era asimétrica y que la maqui- los neurofisiólogos descubrieron que las
que la acetilcolina era segregada por naria de liberación de los transmisores señales eléctricas del axón adquieren la
el vago y otros nervios en mamíferos. La químicos (descubiertos mucho después forma de breves pulsos (potenciales de
acetilcolina se segregaba en numerosas de Cajal) se localiza sólo en la célula acción). Esos breves pulsos servían para
sinapsis periféricas. Una vez que Dale presináptica. Ello explicaba por qué, en transmitir información sensorial sobre
y Feldberg informaran en 1934 que la un circuito neural, la información fluía el mundo exterior a la médula espinal
acetilcolina es segregada por todas las en una sola dirección. y cerebro y para transmitir órdenes de

94 Mente y cerebro 20/2006


1
por asociación. Thorndike descubrió el
1 – Superior sagittal sinus condicionamiento instrumental, en cuya
2 – Superior cerebral veins virtud el animal aprende a asociar una
3 – Superior frontal gyrus
3
15 5 4 – Middle frontal gyrus
respuesta conductual a las consecuencias
12
5 – Inferior frontal gyrus derivadas. Pavlov, el condicionamien-
6 – Precentral gyrus to clásico, en cuya virtud el individuo
7 – Central sulcus
4
8 – Postcentral gyrus
aprende a asociar dos estímulos
15 9 – Postcentral sulcus En el curso de su investigación so-
11
6
10 – Superior parietal lobule bre el condicionamiento clásico, Pavlov
11 – Falx cerebri observó dos formas de aprendizaje no
6
12 – Branch of callosomarginal artery
6
7
8
(Ramus frontalis posteromedialis) asociativas: la habituación y la sensi-
14 14
13 8 13 – Paracentral artery bilización. Lo mismo en la habituación
9 (branch of pericallosal artery) que en la sensibilización, el animal se
9
14 – Paracentral lobule
10 15 – Superior frontal sulcus centra en los rasgos de un solo estímulo.
2 1 2
Con la habituación, el animal aprende
a ignorar un estímulo porque se le ha
convertido en trivial; con la sensibiliza-
ción, el animal aprende a atender a un
estímulo porque es importante. En las
fuentes de Thorndike y Pavlov bebió el
conductismo. B. F. Skinner, insistía en
que la psicología científica debía ceñirse
a los aspectos de la conducta que pu-
dieran ser públicamente observados y
objetivamente cuantificados. Se conside-
raban inaccesibles sentimientos, planes,
deseos, motivaciones y valores.
Añádase a ello la persistencia, hasta
mediados de los años cincuenta, de la
llamada ley de masa de la memoria.
Propuesta por Karl Lashley, rechazaba
que hubiera áreas corticales específicas
CT de la memoria. En una serie de ex-
perimentos famosos acometidos en los
ID años veinte, ese profesor de Harvard
entrenó a ratas para que corrieran por
Corte axial 244 del Atlas del cerebro Ratiu y Talos. un laberinto sencillo. Les seccionaba
luego distintas áreas de la corteza ce-
rebral y volvía a someterlas a ensayo,
acción desde el cerebro y la médula a hipótesis iónica. Alan Hodgkin y Andrew veinte días más tarde, para averiguar
los músculos. Huxley estudiaron el potencial de acción si habían retenido el entrenamiento.
La segunda fase arrancó con la hi- generado en el axón gigante del calamar. De tales ensayos Lashley infirió la ley
pótesis de la membrana, propuesta en Sus registros confirmaron la inferencia mencionada: la gravedad del deterioro
1902 por Julius Bernstein. Alumno de de Bernstein de un potencial de mem- de la memoria guarda relación con el
Helmholtz y de Du Bois-Reymond, Bern- brana en reposo de unos −70 milivolts. tamaño del área cortical eliminada, no
stein se ocupó del origen de los impulsos Al tiempo que revelaron que el potencial con su localización específica.
y se percató de la existencia, incluso alcanzaba una amplitud de 110 milivolts: Cuando Brenda Milner y Wilder
en estado de reposo, de una diferencia de −70 milivolts en reposo a + 40 mili- Penfield, del Instituto Neurológico de
de potencial a través de la membrana. volts en su pico de excitación. Montreal, decidieron someter la ley a
Tal potencial de membrana en reposo El doble avance, biofísico y neuro- criba, comprobaron, de entrada, que
aportaba la línea de base de las señali- químico, preparó el terreno para una in- los laberintos no eran idóneos para
zaciones. Cifró la diferencia de voltaje vestigación de las bases moleculares y estudiar la localización de la función
a través de la membrana en unos –70 celulares de las funciones superiores, en de la memoria. El aprendizaje en el
milivolts y postuló la permeabilidad de particular del aprendizaje y la memoria laberinto es una actividad que implica
ésta a determinados iones. (In Search of Memory. The Emergence of numerosas capacidades sensoriales y
En una tercera fase, iniciada en los a New Science of Mind). Suele afirmarse motoras diferentes. Si a un animal se
años veinte, se abordó la naturaleza de que el estudio experimental, no introspec- le priva de una clase de clave sensorial
los potenciales de acción propagados a tivo, de las facultades mentales empezó (tacto, por ejemplo), puede reconocer
lo largo de los axones. Douglas Adrian con la introducción del concepto de evo- un lugar mediante otros sentidos (visión
halló que todas las señales enviadas de lución darwinista en la interpretación de u olfato). Muchas formas de memoria
las neuronas motoras a los músculos la conducta y la consiguiente búsqueda demandaban, asimismo, la interven-
eran virtualmente idénticas a las seña- de patrones precursores en los animales. ción de estructuras más profundas. De
les transportadas por las neuronas sen- Son clásicos los experimentos de Ivan la investigación sistemática de Brenda
soriales desde la piel hasta el cerebro. Pavlov y Edward Thorndike para compro- Milner se desprendían tres principios
La cuarta fase estuvo dominada por la bar que los animales aprenden también sobre la base biológica de la memoria:

Mente y cerebro 20/2006 95


el principio de identidad de la memo- ferentes sistemas subcorticales. Así, la la sensibilización en dos aspectos. En
ria, que sostenía que la memoria era asociación de sentimientos (gozo, mie- primer lugar, con el condicionamiento
una función mental genuina y distinta do) con determinados acontecimientos clásico se forma una asociación entre
de cualquier otra facultad perceptiva, requiere la activación de la amígdala; un par de estímulos que ocurren en
motora e intelectual; el principio de la la formación de nuevos hábitos motores rápida secuencia. En segundo lugar, el
doble clase de memoria, a corto y largo (y quizá cognitivos) demanda la inter- condicionamiento clásico intensifica una
plazo, resultando imposible pasar de la vención del estriado; el aprendizaje de respuesta de defensa del animal a sólo
primera a la segunda cuando se pierde nuevas conductas motoras o actividades un estímulo de los dos emparejados (al
el hipocampo; por fin, el principio de coordinadas depende del cerebelo. estímulo neutro), pero no a los estímulos
la sede de la memoria que se refle- Los mecanismos celulares del apren- ambientales en general, como hace la
jaba en la pérdida de esta facultad si dizaje de la memoria afectan a las co- sensibilización.
se eliminaban determinadas zonas del nexiones entre neuronas. Para desentra- Kandel abordó el reflejo del cierre de
lóbulo temporal medio y el hipocampo. ñarlos, Eric Kandel escogió por modelo las branquias. Ese reflejo está controlado
La idea de la especialización funcional animal el caracol gigante Aplysia, cuyo por el ganglio abdominal, que contiene
de diferentes regiones del cerebro cons- cerebro consta de unas 20.000 neuronas, unas dos mil neuronas. La branquia es
tituye ahora un postulado central de la una cifra insignificante si lo compara- un órgano externo que Aplysia usa para
neurología. Especialización que no está mos con los 100.000 millones del cere- respirar. Reside en la cavidad del manto
reñida con la redundancia. Numerosas bro de un mamífero; en su mayoría se y se halla recubierto por una lámina
funciones sensoriales, motoras y cog- encuentran agrupadas en nueve ganglios. de piel que termina en el sifón, una
nitivas se hallan asistidas por más de Algunas neuronas de Aplysia son las carnosidad que expele agua del mar y
un circuito neural. mayores del reino animal y admiten la desechos. Al rozar suavemente el sifón,
El reconocimiento de zonas activas inserción de microelectrodos en su inte- se produce un repliegue del sifón y de
recibió un impulso poderoso en los años rior para registrar la actividad eléctrica. la branquia hacia la cavidad del manto.
ochenta con el advenimiento de las técni- Mediante una delicada manipulación, Con el reflejo, el animal protege la bran-
cas de formación de imágenes cerebrales. observó que, con el condicionamiento quia, un órgano vital y delicado.
Permitían, por vez primera, contemplar clásico, un animal aprende a responder Todo reflejo puede modificarse en dos
la implicación de una u otra estructura a un estímulo neutro del mismo modo formas de aprendizaje —habituación y
mientras se realiza una función mental que aprendería responder a otro estímu- sensibilización— y cada una de ellas
(Cross-sectional Atlas of the Brain and lo cualquiera; formaba una asociación originar una memoria a corto plazo, de
DVD). Las técnicas de formación de imá- entre dos tipos de estímulos. Con la pocos minutos. Un ligero rozamiento
genes operan a través de la medición de habituación y sensibilización, un ani- del sifón produce un brusco repliegue
índices de actividad nerviosa. Por citar mal aprende a responder a un tipo de de la branquia. Repetidos rozamientos
dos principales: la tomografía de emisión estímulo sin asociarlo con otro. Kandel ligeros producían habituación: el reflejo
de positrones mide el consumo cerebral modeló la habituación mediante la apli- se debilitaba progresivamente conforme
de energía; la resonancia magnética fun- cación de un débil estímulo eléctrico a el animal aprendía a reconocer que el
cional mide el consumo de oxígeno. El la célula R2, repitiendo el estímulo una estímulo era trivial. Producíamos sensi-
libro de Peter Ratiu e Ion-Florin Talos decena de veces. El potencial sináptico bilización mediante la aplicación de un
aporta secciones en todas las orientacio- producido por la célula en respuesta a choque brusco a la cola. El animal re-
nes estándar (sagital, coronal y axial) y los estímulos decrecía progresivamente. conocía el estímulo fuerte como nocivo
en color de alta resolución del cerebro Llamó al proceso depresión homosináp- y en consecuencia producía un repliegue
humano. Cada imagen va acompañada tica: decrecía la respuesta sináptica en exagerado de la branquia en respuesta a
de un barrido de resonancia magnética la vía que se estimulaba repetidamente. una versión débil de ese mismo estímulo
y de tomografía computerizada. Las sec- La sensibilización constituye la imagen al sifón. Las moléculas que intervienen
ciones se realizaron a intervalos de 147 especular de la habituación. En vez de en la vía de la memoria a corto plazo
micrómetros de tejido criogénico, exentas enseñar al animal a olvidarse del es- son el AMP cíclico, la proteína quinasa
de artefactos, con los vasos sanguíneos tímulo, la sensibilización enseña al ani- A y el neurotransmisor serotonina.
repletos al nivel del submilímetro. Todas mal a responder con vigor creciente a La memoria a largo plazo en Aply-
las fotografías e imágenes radiológicas casi cualquier estímulo tras haber sido sia requiere un entrenamiento repetido
proceden del mismo espécimen anatómi- sometido a un estímulo amenazante. Se interespaciado por períodos de reposo.
co de un varón caucasiano de 66 años trata de un proceso de facilitación hete- Cuarenta estímulos administrados conse-
de edad, sin patologías conocidas en la rosináptica: tras un estímulo nocivo, el cutivamente resultan en habituación del
región de cabeza y cuello. animal y la célula sensibilizados respon- repliegue de branquias que dura sólo un
Con el mapa en cuestión podemos den con mayor intensidad a todos los día, pero diez estímulos repartidos en
guiarnos. La memoria a corto plazo, estímulos, incluidos los benignos. tandas de diez a lo largo de cuatro días
explícita, se almacena en la corteza El condicionamiento clásico le enseña producen habituación que dura semanas.
prefrontal. Los recuerdos se convier- al animal a asociar un estímulo desagra- Espaciar el entrenamiento con períodos
ten en recuerdos a largo plazo en el dable (un choque eléctrico) o gratificante de reposo intensifica la capacidad de
hipocampo y luego se almacenan en (alimento) con un estímulo que de suyo Aplysia de establecer memoria a largo
partes de la corteza que se corresponden no incita a ninguna respuesta. El estímulo plazo. La memoria a largo plazo no es
con los sentidos implicados, es decir, neutro debe siempre preceder al repulsivo una mera extensión de la memoria a cor-
en las mismas áreas que originalmente o gratificador, y de ese modo lo preverá. to plazo: no sólo opera los cambios en
procesaron la información. La memoria El condicionamiento clásico aversivo se la intensidad sináptica que duran más,
inconsciente (implícita o procedimental) asemeja a la sensibilización en que la sino que cambia también el número de
implica la intervención de un conjunto actividad en una vía sensorial intensifi- sinapsis del circuito.
de procesos en los que participan di- ca la actividad en otra, pero difiere de Luis Al onso

96 Mente y cerebro 20/2006