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Ensayos

La nanociencia y la nanotecnolog�a: una revoluci�n en curso

Guadalupe Mendoza Uribe* y Jos� Luis Rodr�guez-L�pez**

* Facultad de Ciencias Qu�micas, Universidad Aut�noma de San Luis Potos�, San Luis
Potos�, M�xico.

** Divisi�n de Materiales Avanzados, IPICYT, San Luis Potos�, M�xico.

Recibido en julio de 2006


Aceptado en septiembre de 2006

Resumen

La nanociencia y la nanotecnolog�a se presentan como un �rea nueva de investigaci�n


en el estudio de los materiales donde convergen diversas ramas del conocimiento que
permiten estudiar fen�menos in�ditos que ocurren a nivel at�mico y molecular. La
importancia de la nanotecnolog�a radica en que en mundo nanom�trico los materiales
pueden adquirir o realzar propiedades diferentes a las que tienen a escala
macrosc�pica.

Actualmente ya se encuentran algunas aplicaciones pr�cticas de la nanotecnolog�a y


se prev� que habr� muchas m�s, por lo cual es necesario evaluar el impacto que
tendr�an; los pa�ses desarrollados ya cuentan con programas para financiar
investigaciones en este campo y, recientemente, M�xico y otros pa�ses
latinoamericanos han hecho lo propio.

En este trabajo se presenta una perspectiva general de la investigaci�n y las


aplicaciones de la nanociencia y la nanotecnolog�a, sus conceptos principales, y
una revisi�n general de su estatus y desarrollo en M�xico y Latinoam�rica.

Palabras clave: nanotecnolog�a, nanociencia, interdisciplina, multidisciplina,


jerarqu�zac��n, top-down, bottom-up, impacto social.

Abstract

Nanoscience and nanotechnology constitute a new research area into which several
fields of knowledge converge. This new discipline opens the possibility of studying
phenomena on an atomic or molecular scale. The importance of nanotechnology lies in
the fact that, at a nanometer scale, matter acquires or highlights properties that
differ from those observed at a macroscopic level. Some practical applications of
nanoscience research are happening today, and they are expected to multiply in the
near future, which raise the need to assess their impact. Developed countries have
established funding programs for research in this area and, recently, Latin
American countries started to do the same. This work presents a general perspective
on nanoscience and nanotechnology and its basic concepts, as well as a review of
ongoing research in Mexico and Latin America.

Key words: nanotechnology, nanoscience, interdisciplinary, multidisciplinary,


hierarchical structure, top-down, bottom-up, social impact.

Introducci�n

Las grandes revoluciones tecnol�gicas, como la industrial del S. XVIII y la


tecnol�gica basada en el transistor de estado s�lido y los semiconductores del
siglo XX, han demostrado c�mo pueden cambiar de manera dr�stica la vida del ser
humano en todos sus aspectos, y han dejado como ense�anza que las r�pidas
transformaciones cient�ficas y tecnol�gicas requieren de otros paradigmas para
educar las nuevas generaciones de estudiantes, cient�ficos y l�deres de la academia
y de la industria. La nanociencia y la nanotecnolog�a son dos, relativamente,
recientes disciplinas definidas en la escala de longitud donde cient�ficos e
ingenieros de m�ltiples campos descubren fascinantes fen�menos y aplicaciones y nos
proveen con nuevas y exquisitas herramientas para dise�ar novedosos materiales y
componentes en electr�nica, y avances fundamentales y aplicaciones en la f�sica, la
qu�mica, la biolog�a molecular, la medicina, el medio ambiente, las industrias
qu�micas, las farmac�uticas, etc.

Imaginemos lo que se podr�a hacer si se pudiera construir objetos a la manera que


trabaja la naturaleza, �tomo por �tomo y mol�cula a mol�cula. Solamente vislumbrar
la posibilidad es fascinante. Actualmente, la investigaci�n en ciencia de
materiales nano-estructurados o nanotecnolog�as es un vasto y activo campo de
investigaci�n, tanto en ciencia b�sica como aplicada, con un alto grado de
competencia acad�mica y tecnol�gica.

�Qu� se quiere decir al utilizar el prefijo nano en nuestro l�xico? En t�rminos


sencillos, nano es un prefijo griego que significa "enano" y al usarlo en t�rminos
y conceptos denota una amplia gama de fen�menos y objetos cuyas dimensiones son de
una millon�sima parte de un mil�metro (1x10-9 mts). Hablar de objetos de esa
magnitud, s�lo puede referir a �tomos y mol�culas, un diminuto universo cuyas leyes
es necesario explicar.

Pero antes se describir�n brevemente las m�s importantes caracter�sticas que


distinguen a la nanociencia y las nanotecnolog�as.

Nanociencia es el estudio de los fen�menos y la manipulaci�n de materiales a escala


nanom�trica. Nanotecnolog�a es el dise�o, caracterizaci�n y aplicaci�n de
estructuras, dispositivos y sistemas complejos mediante el control de la forma, el
tama�o y las propiedades de la materia a escala nanom�trica.1 Puesto que el t�rmino
"nanotecnolog�a" abarca un amplio rango de herramientas, t�cnicas y potenciales
aplicaciones, algunos cient�ficos encuentran m�s apropiado llamarlas
nanotecnolog�as, y entre las disciplinas que convergen en ellas se encuentran la
qu�mica, la f�sica, la biolog�a, la medicina y la ingenier�a, entre otras.

Como se observa, se necesitan de muchas ciencias y/o disciplinas para el estudio y


utilizaci�n de nanoestructuras, es decir, que las nanotecnolog�as son un campo
inter y multidisciplinario. Lo multidisciplinario describe una relaci�n preliminar
entre dos o m�s disciplinas, mientras que interdisciplinario se refiere a que los
lazos entre varias disciplinas son m�s fuertes, se sobreponen o integran. Esta
integraci�n o intercambio de conocimientos se da en varios niveles: 1) Ninguno.
Cuando no hay una comunicaci�n efectiva. 2) Interaccional. Nivel que involucra
conocimientos de otra �rea insuficientes para ser experto, pero bastante para
comunicarse con los que s� lo son. 3) Implica a expertos que contribuyen en com�n a
un �rea de investigaci�n. La interdisciplinariedad y la multidisciplinariedad son
algunas de las caracter�sticas m�s importantes de las nanotecnolog�as.2 Otros
rasgos igual de trascendentes son la "jerarquizaci�n" de los sistemas bajo estudio
y el uso de las "leyes fundamentales" de las ciencias b�sicas como la f�sica y la
qu�mica. La primera se refiere a la complejidad estructural de los productos que se
obtienen, es decir, que se podr�a empezar con la manipulaci�n de �tomos y mol�culas
para formar estructuras m�s simples y, mediante la combinaci�n o utilizaci�n de
�stas, alcanzar estructuras de mayor complejidad, pero sin perder de vista que para
manipular estos "objetos" se requiere conocer y usar las leyes fundamentales de la
f�sica y la qu�mica, que son las leyes que los rigen.

Un poco de historia

Las referencias iniciales a la nanotecnolog�a fueron presentadas en 1959 por el


f�sico norteamericano Richard Feynmann en una conferencia (ahora cita obligada)
titulada: There's Plenty of Room at the Bottom, en la cual vislumbr� la posibilidad
de manipular materiales a escala at�mica y molecular:

[...] Las leyes de la f�sica, hasta donde yo puedo comprender, no nos proh�ben la
posibilidad de manipular la naturaleza �tomo por �tomo... no es un intento de
violar ninguna ley [...] pero en la pr�ctica, no se ha hecho porque somos muy
grandes [...] los problemas de la qu�mica y la biolog�a pueden ser en gran parte
resueltos si nuestra habilidad para ver lo que estamos haciendo y para hacer cosas
a nivel at�mico finalmente es desarrollada [...] un desarrollo el cual creo que
finalmente no puede ser evitado [...]

El t�rmino "nanotecnolog�a" fue usado por primera vez en 1974 por Norio Taniguchi,
un investigador de la Universidad de Tokio, quien se�alaba as� la capacidad de
manejar materiales a nivel nanom�trico.3

El rango de tama�o de mayor inter�s para la nanociencia y las nanotecnolog�as es de


100 nm o menos (aunque no se trata de una divisi�n estricta) debido a que es
entonces que los materiales pueden realzar sus propiedades o adquirir otras
totalmente diferentes.

El ser humano, en algunos casos, ha usado las "nanotecnolog�as" durante siglos, por
ejemplo, nanopart�culas de oro y plata se han utilizado como pigmentos colorantes
para cristales desde el siglo X d.C. Dependiendo de su tama�o, dichas
nanopart�culas pueden parecer rojas, azules o doradas. El reto de los antiguos
qu�micos era lograr todas las nanopart�culas del mismo tama�o, lo cual, a�n hoy,
constituye un desaf�o para los modernos cient�ficos.

Conceptos fundamentales

a) Las leyes del universo nanom�trico

Las leyes que rigen la materia a escala nanom�trica son distintas a las de la
escala macrosc�pica. Las reglas que permiten entender el comportamiento de este
"nanouniverso" est�n dadas por las leyes de la mec�nica cu�ntica, la cual determina
las propiedades de la materia cuando se ubican en el rango de inter�s de las
nanotecnolog�as. Algunos principios fundamentales de la mec�nica cu�ntica son:

� Que el intercambio de energ�a entre �tomos y part�culas solo puede ocurrir en


paquetes discretos llamados cuantos de energ�a.
� Que las ondas de luz, bajo determinadas condiciones, se pueden comportar como
part�culas (fotones).

� Que en algunas circunstancias, las part�culas se pueden comportar como ondas.

� Que es imposible conocer al mismo tiempo la velocidad y la posici�n exacta de una


part�cula, cuesti�n que se conoce como el Principio de Incertidumbre de Heisenberg.

El car�cter discreto de los estados electr�nicos en un sistema que consta de pocas


decenas a unos cuantos cientos de miles de �tomos es un elemento clave para
controlar las propiedades de los materiales. Los cambios de geometr�a y de tama�o
en un sistema o la alteraci�n de las posiciones de los componentes provocan cambios
significativos en la distribuci�n o en el n�mero de dichos niveles y da lugar a que
las propiedades que caracterizan un objeto se transformen. Este hecho es de suma
importancia ya que determina c�mo la materia modifica las propiedades que posee a
nivel macrosc�pico cuando su volumen se va reduciendo.

Podemos citar algunos ejemplos que ilustran el papel de la mec�nica cu�ntica dentro
de la nanotecnolog�a: i) los nanotubos de carbono presentan propiedades aislantes o
conductoras en funci�n de su di�metro; ii) los nanocristales de material
semiconductor emiten luz de color distinto en funci�n del tama�o de dichos
cristales; iii) los "puntos cu�nticos" se dise�an para poseer una estructura de
niveles electr�nicos modificable mediante potenciales externos; iv) agregados de
�tomos tanto alcalinos como met�licos en los que aparecen los llamados "n�meros
m�gicos" �conocidos as� porque su estructura es muy compacta, esto es, que cada
�tomo dentro del agregado at�mico tiene un n�mero de vecinos maximizado, lo cual
est� regulado por la estructura electr�nica, lo que a su vez da como consecuencia
que sus propiedades electr�nicas sean muy diferentes a las de otros tama�os
contiguos. La importancia del tratamiento cu�ntico de la materia en la nanoescala
implica que la mec�nica cu�ntica debe ser contemplada como materia base fundamental
en los programas modernos de posgrado en nano-ciencia y nanotecnolog�as, posgrados
de donde egresan los cient�ficos encargados del estudio y dise�o de futuros
dispositivos y materiales de nueva generaci�n.

b) Principales caracter�sticas de la nanociencia y las nanotecnolog�as: la


interdisciplina, el autoensamble, la jerarqu�a y la realizaci�n pr�ctica de los
sistemas bajo estudio

Un ejemplo que ilustra los conceptos mencionados es el nanotubo org�nico formado


con bases de ADN, y que recientemente se desarroll� en la Universidad de Purdue en
EU.4

Para obtener tales estructuras, los investigadores crearon una unidad base
hidrof�bica que posee el arreglo complementario de enlaces de hidr�geno donador-
donador-aceptor (DDA) y aceptor-aceptor-donador (AAD) tomados de la guanina y la
citosina, respectivamente. Al tener estos arreglos en los extremos, el �nico modo
mediante el cual la mol�cula puede "reconocerse" a s� misma es formando un anillo.
Despu�s, estos anillos se autoensamblan para conformar nanotubos org�nicos.

Con otras palabras, se toman dos bases del ADN, por ejemplo, una mol�cula de
guanina y otra de citosina; al "seccionarlas" para tener los arreglos de enlaces de
hidr�geno DDA, se consigue un sistema similar a los polos de dos imanes, uno
positivo y uno negativo, que al estar cerca se unen sin ninguna dificultad. Esta
nueva mol�cula construida con dos bases de ADN seccionadas constituye lo que se
conoce gen�ricamente como bloque constructor de la nanoestructura.

Este bloque constructor est� programado (por medio de las leyes fundamentales de la
f�sica y la qu�mica) para unirse en grupos de seis miembros y formar un peque�o
anillo parecido a una roseta y despu�s combinarse con muchas de ellas para resultar
en el nanotubo (con lo que se ilustra la jerarquizaci�n o complejidad gradual del
sistema). En las figuras 2a y 2b puede observarse las estructuras de la guanina y
la citosina antes de ser seccionadas. La figura 2c muestra los arreglos
complementarios de enlaces de hidr�geno.

La obtenci�n de dichos nanotubos necesit� de un equipo de varios tipos de


cient�ficos: qu�micos y bi�logos que conocieran la estructura y reactividad de las
bases utilizadas; ingenieros en computaci�n que realizaran c�lculos de estabilidad
energ�tica y simularan las interacciones entre los diferentes grupos funcionales
utilizados �lo que ilustra el concepto de inter y multidisciplina pues un ingeniero
como el requerido, adem�s de los conocimientos computacionales, debi� tener tambi�n
un alto conocimiento en f�sica y qu�mica, es decir, la utilizaci�n de las leyes
fundamentales de las ciencias�; se necesitaron tambi�n m�dicos e investigadores en
farmacolog�a para determinar para qu� podr�an utilizarse los nanotubos, por
ejemplo, para transportar medicamentos a trav�s del cuerpo humano o como implantes,
dada su alta biocompatibilidad.

En la Fig. 3a podemos ver la roseta obtenida al unir las dos bases del ADN
modificadas (6 bloques constructores), y en la 3b se observa el autoensamblaje por
medio de fuerzas electrost�ticas, lo que eventualmente dar� lugar al nanotubo
conforme se vayan uniendo miles de rosetas (Fig. 3c).

Estrategias naturales en nanotecnolog�as

Producci�n de nanoestructuras

En el presente hay una cantidad enorme de investigaciones en el mundo para


perfeccionar, afinar y descubrir t�cnicas experimentales que produzcan
nanoestructuras. Para generar materiales nanoestructurados se distinguen dos
alternativas:

1) Top-down o de arriba-abajo: t�cnica que desarrolla las nanoestrcuturas


"grabando" un bloque de material.

2) Bottom-up o de abajo-arriba: t�cnica en la que los materiales nanoestructurados


se producen a partir de "nanobloques" de �tomos o mol�culas.

Figura 4

En el top-down se inicia con una pieza grande de material y a trav�s de grabado o


molienda se obtiene de ella una nanoestructura mediante la remoci�n del material;
esto puede hacerse mediante t�cnicas de alta precisi�n como las litogr�ficas que se
han desarrollado durante los �ltimos treinta a�os para producir circuitos en
microprocesadores y que se intenta mejorar para conseguir cada vez mayor precisi�n.
Las t�cnicas top-down ofrecen confiabilidad y con ellas se obtienen dispositivos
bastante complejos, sin embargo tienen la desventaja de requerir mucha energ�a y
generar desperdicios, aun as� con ellas se pueden fabricar chips para computadora,
l�seres, espejos de alta calidad �ptica, etc.
Las t�cnicas bottom-up se refieren a la construcci�n de estructuras �tomo por �tomo
o mol�cula por mol�cula, mismas que, para una mejor revisi�n podemos separar en
tres partes:

a) S�ntesis qu�mica. M�todo para producir materias primas como mol�culas o


part�culas, que se puedan utilizar directamente como productos o bien, para
fabricar materiales m�s avanzados o complejos.

b) Autoensamble. T�cnica en la que, los �tomos o mol�culas se ordenan a s� mismas


dentro de nanoestructuras mediante interacciones f�sicas y/o qu�micas entre las
unidades b�sicas.

El autoensamble ha ocurrido en la naturaleza durante todo el tiempo, pues es la


base de la formaci�n de todo organismo vivo, de los cristales de sal y de los copos
de nieve. Su uso en la industria es relativamente nuevo, produce pocos desperdicios
y utiliza poca energ�a. Pero, hasta hoy, a trav�s de esta t�cnica solo se pueden
crear sistemas muy simples y rudimentarios, y para mejorarlos es necesario
perfeccionar los conocimientos en procesos termodin�micos y cin�ticos a nivel
nanom�trico.

c) Ensamble posicional. Los �tomos, mol�culas o sus agregados son manipulados


deliberadamente y posicionados uno por uno. Este m�todo es extremadamente laborioso
y no es conveniente como proceso industrial.

Las t�cnicas bottom-up, habr�a que se�alar tambi�n, se utilizan para obtener
productos que sirven como aditivos para cosm�ticos y combustibles.

Impactos sociales de las nanotecnolog�as

En el siglo XXI las nanotecnolog�as tendr�n un fuerte impacto en la vida humana, al


menos tan importante como el que tuvieron en el siglo XX los antibi�ticos, los
circuitos integrados, la microelectr�nica y los pol�meros hechos por el hombre.
Como ya existen algunas aplicaciones de las nanotecnolog�as es necesario evaluar el
impacto que tendr�n en la sociedad.

Puesto que en la nanotecnolog�a convergen varias disciplinas, como ya se expuso, es


previsible que su efecto se perciba en muchos y variados campos, desde la ciencia
de materiales hasta la electr�nica, desde la computaci�n hasta la medicina.

En la ciencia de los materiales habr� uno de los mayores impactos debido a que son
indispensables para fabricar objetos �tiles en la vida humana que siempre han
tenido un alto valor social y econ�mico, de lo que son ejemplos el acero y los
pl�sticos. Las propiedades de los materiales nanoestructurados est�n determinadas
por su estructura a escalas micro y nanom�trica, por lo que una de las claves para
desarrollar materiales de nueva generaci�n es la habilidad de controlar su
estructura a escalas cada vez m�s peque�as.

La importancia de las nanotecnolog�as en este campo se da fundamentalmente por dos


aspectos:

� Porque permite modificar radicalmente las propiedades de los materiales conocidos


e incluso crear otros nuevos.

� Porque hace posible maquilar con extrema precisi�n ciertos materiales.

Las causas de que las propiedades de los nanomateriales difieran de las de otros
son el incremento del �rea superficial y los efectos cu�nticos.
Los metales nanoestructurados ofrecen una resistencia mec�nica cuatro o cinco veces
mayor que los metales "normales". Actualmente ya se utilizan algunos materiales
nanoestructurados en cosm�ticos, arcillas, recubrimientos, pinturas y herramientas
de corte. Otra aplicaci�n que tambi�n se investiga es la del nanocatalizador que ya
se usa ampliamente en las industrias qu�mica, petroqu�mica, farmac�utica, etc.

Los procesos de cat�lisis, en particular, est�n fuertemente favorecidos por las


nanotecnolog�as, por ejemplo:

� El dise�o molecular y s�ntesis de materiales catal�ticos nanoporosos.

� El dise�o molecular y s�ntesis de nanofases activas en reacciones de inter�s para


los procesos catal�ticos de refinaci�n, petroqu�mica y control ambiental.

� Los novedosos sistemas catal�ticos para elaborar productos de qu�mica fina.

Los catalizadores nanoestructurados obtienen mayor reactividad (actividad qu�mica)


que los normales, adem�s, si se fabrican con materiales nanoestructurados, se les
puede conferir propiedades catal�ticas. Se prev� que en los pr�ximos cinco a�os
est�n presentes tambi�n en celdas de combustible, bater�as, aditivos para
combustibles y amplio espectro de aplicaciones en el ramo de los catalizadores. Los
convertidores catal�ticos de tres v�as de los autom�viles modernos constan de un
catalizador de oxidaci�n y otro de reducci�n; el de reducci�n est� hecho de rodio y
platino, mientras que el de oxidaci�n est� compuesto de platino y paladio. Hoy en
d�a se investiga los agregados at�micos de estos metales y en algunos a�os m�s
podr�an utilizarse ya catalizadores nanoestructurados.

A mediano plazo (digamos 10 a�os) se pueden desarrollar aplicaciones en


lubricantes, implantes y en la purificaci�n de agua. Asimismo, se podr�n lograr
nuevos materiales polim�ricos y cer�micas livianas de alta resistencia,
recubrimientos superficiales de cojinetes y otras partes m�viles sometidas a
desgaste en los autom�viles, pinturas a base de nanopart�culas, etc. Las
aplicaciones son m�ltiples y variadas.

De igual modo, en los campos de la electr�nica, la optoelectr�nica y las


tecnolog�as de la informaci�n y comunicaciones las nanotecnolog�as comienzan a
jugar un papel en la fabricaci�n de chips para computadora y en dispositivos para
almacenamiento de datos. En el futuro pr�ximo tambi�n habr� microprocesadores
nanoestructurados, sistemas de comunicaci�n en bandas diez veces m�s anchas que las
actuales, sistemas de almacenamiento informativo con dimensiones cada vez m�s
reducidas y capacidades mil veces superiores; tambi�n se vislumbran aplicaciones en
sistemas integrados de nanosensores.

En cuanto a la medicina, el diagn�stico de enfermedades y el suministro de f�rmacos


se investigan intensamente. Dado que en estas �reas es indispensable realizar
ex�menes y procedimientos de validaci�n rigurosos, el avance no ser� evidente hasta
dentro de 10 a�os aproximadamente; se puede prever que para entonces habr� algunas
aplicaciones como el uso de prote�nas, ADN y biopol�meros en biosensores.
Actualmente est� en fase de experimentaci�n el uso de nanopart�culas para curar
enfermedades gen�ticas como la fibrosis c�stica. Y en la misma situaci�n se
encuentran las nanopart�culas magn�ticas que permitir�an posicionar f�rmacos en
sitios espec�ficos mediante sistemas de campos magn�ticos externos.

Recientemente en Alemania se experimenta comercialmente un dispositivo a escala


nanom�trica que realiza an�lisis cl�nicos que utilizan cantidades de muestra muy
peque�as y que suministra resultados en breve tiempo. Este lab on a chip, como es
conocido, se est� construyendo en escala microm�trica.
Las nanotecnolog�as tambi�n pueden ayudar a resolver problemas de contaminaci�n y
uso de fuentes de energ�a. Las soluciones que ofrecen pueden alinearse en dos
direcciones:

a) Mejor aprovechamiento de las fuentes de energ�a renovables y

b) reducci�n del consumo de energ�a y de los efectos sobre el ambiente en los


procesos industriales o de transporte, entre otros.

A corto y mediano plazo se espera aprovechar ya pel�culas nanoestructuradas en los


sistemas de conversi�n de la energ�a solar, campo que asimismo se beneficiar� de
manera indirecta pues las nanotecnolog�as permitir�n fabricar mejores materiales
aislantes, m�s livianos y con mucha m�s resistencia.

La aplicaci�n de las nanotecnolog�as llegar� tambi�n al sector agr�cola. A nivel


mundial todas las empresas que dominan el negocio de los transg�nicos est�n
invirtiendo en nanotecnolog�as, empresas como Pfizer promueven la creaci�n de
nanoc�psulas de liberaci�n lenta que se usar�n en agentes biol�gicos, por ejemplo,
como f�rmacos, insecticidas, fungicidas, plaguicidas, herbicidas y fertilizantes.5

Posibles impactos negativos

Hasta donde se ha visto, la nanotecnolog�a traer� grandes beneficios a la vida


humana, pero se necesita revisar los efectos negativos que puedan haber; las
propiedades especiales que poseen los dispositivos nanom�tricos y que son las que
se intenta explotar (alta reactividad superficial, habilidad de cruzar membranas
celulares, etc.) Tal vez traigan consigo riesgos para la salud y el medio ambiente.
Algunos cient�ficos han expresado su preocupaci�n acerca de los efectos a largo
plazo asociados con las aplicaciones m�dicas de las nanotecnolog�as y de si los
materiales nanoestructurados ser�an biodegradables.

Que las nanopart�culas sean del mismo tama�o que los componentes celulares y
algunas prote�nas sugiere que podr�an evadir las defensas naturales del cuerpo
humano y de otras especies causando da�o a sus c�lulas. Al respecto se han
encontrado algunos estudios con ejemplos relevantes:

� Part�culas de di�xido de titanio/�xido de zinc, usadas en filtros solares, causan


radicales libres en la piel, con lo que da�an el ADN.6

� Nanotubos en los pulmones de ratas producen respuestas t�xicas mayores que el


polvo de cuarzo.7

� En 2004 se presentaron los primeros resultados sobre nanopart�culas de oro que


pueden moverse desde la madre hasta el feto a trav�s de la placenta.8

� Los fulerenos causan da�o al cerebro de peces y modifican las funciones de los
genes.9

Es importante resaltar que durante siglos hemos estado expuestos a muchas


nanopart�culas (contaminaci�n ambiental, personas que trabajan en determinadas
industrias, por citar dos casos) sin que �stas hayan causado un da�o significativo
a la salud; en d�cadas recientes se ha sugerido, m�s no probado, que dichas
exposiciones podr�an ser responsables de las relaciones observadas entre la
contaminaci�n del aire y diversas enfermedades, particularmente las cardiacas y
pulmonares.
Dado que en el presente solo se producen peque�as cantidades de nanopart�culas
manufacturadas no es sorprendente la falta de informaci�n acerca de sus
consecuencias en la salud y el medio ambiente. Hasta hoy la mayor�a de los estudios
realizados se basan en analog�as con resultados de investigaciones sobre la
contaminaci�n del aire.

La nanotecnolog�a en el mundo y en M�xico

La nanotecnolog�a representa la revoluci�n tecnol�gica del siglo xxi, por lo que


M�xico debe estar a la vanguardia tanto en recursos humanos como tecnol�gicos para
hacerle frente.

EU, Jap�n y la Uni�n Europea ya se han dado cuenta de la importancia de financiar


la nanociencia y las nanotecnolog�as, por lo que han creado institutos
espec�ficamente dedicados a la investigaci�n en estas �reas.

En la tabla siguiente se muestra el presupuesto que dichos pa�ses han destinado a


las nanotecnolog�as durante los �ltimos cinco a�os.

Observemos que el apoyo destinado es importante y creciente a�o con a�o. Pero �cu�l
es la situaci�n en los pa�ses en v�as de desarrollo como el nuestro?

Pa�ses en v�as de desarrollo

La investigaci�n y desarrollo de nuevas tecnolog�as en los pa�ses en v�as de


desarrollo est�n sujetos a algunas situaciones clave, entre las de mayor
importancia se encuentran:

� Infraestructura.

� Capacidad humana.

� Dinero.

� Derechos de propiedad intelectual.

� Educaci�n.

� Barreras comerciales.

� Contexto pol�tico.

Estas situaciones no solo afectan al desarrollo de las nanotecnolog�as,


deficiencias preexistentes relacionadas con la biotecnolog�a y las tecnolog�as de
la informaci�n pueden traducirse en otras para las nanotecnolog�as debido a que
�stas, como ya se ha explicado, son inter y multidisciplinarias.

En M�xico existen 17 centros acad�micos que realizan investigaci�n en nanociencia y


nanotecnolog�as, principalmente en nuevas estructuras, nanopart�culas,
nanopel�culas y pol�meros nanoestructurados.
En el periodo 1998-2002 el presupuesto destinado por el Conacyt para investigaci�n
en nanotecnolog�as fue de 7,4 millones; en 2003 el fondo total para 19
instituciones fue de 12,5 millones.11 La mitad de las investigaciones en
nanotecnolog�as son realizadas por la UNAM.

En 2002, por iniciativa de varios investigadores del Instituto de F�sica de la


UNAM, se fund� la Red de Grupos de Investigaci�n en Nanociencia (REGINA), cuyo
objetivo es promover la colaboraci�n multidisciplinaria para generar proyectos de
investigaci�n en nanociencia optimizando el uso de recursos humanos y materiales y
organizar eventos acad�micos para informar y difundir las investigaciones
realizadas por los grupos de REGINA.

En abril de 2004, en el seno de esta instituci�n, se propuso elaborar un proyecto


nacional con las siguientes caracter�sticas:

� El uso de las nanotecnolog�as para solucionar problemas sociales (impactos


sociales de las nanotecnolog�as).

� Ambicioso desde el punto de vista acad�mico.

� Formaci�n de una red que incluya tantos grupos como sea posible.

� Factible de satisfacerse a mediano plazo.

� Los resultados deben ser, tanto como sea posible, de inter�s industrial.

Despu�s de investigar en varias �reas y de considerar diferentes ideas, el comit�


decidi� que el proyecto a realizarse ser�a el de: "Materiales Nanoestructurados
para Mejorar el Medio Ambiente", cuyos objetivos m�s importantes son la disminuci�n
de contaminantes atmosf�ricos, la conversi�n de compuestos de sulfuro y hal�genos y
la conversi�n de gases de invernadero. El proyecto consta de una red de 30
investigadores de ocho entidades y cuenta con un presupuesto estimado de un mill�n
de d�lares por a�o.

En 2004 se gener� otra iniciativa en nanotecnolog�as, en la cual el Conacyt, a


trav�s del CIMAV, firm� un convenio con la Universidad de Texas en Austin para la
creaci�n del Centro Internacional de Nanotecnolog�a y Materiales Avanzados (CINMA).
Este centro promueve la investigaci�n orientada a la creaci�n de nuevos negocios en
el �mbito de las nanotecnolog�as. El acuerdo busca la colaboraci�n y
experimentaci�n conjunta entre cient�ficos e ingenieros del sistema de
universidades en Texas e instituciones mexicanas de educaci�n superior y de
investigaci�n. Tambi�n se est�n llevando a cabo los primeros acercamientos para
lograr un acuerdo similar con la Universidad del Estado de Nueva York en Albany.

Otro centro productor de investigaci�n en nanotecnolog�as es el IPICYT, cuyo


Departamento de Materiales Avanzados analiza nuevos materiales para comprender y
predecir sus propiedades mec�nicas y electr�nicas, investigaci�n que se realiza de
forma te�rica y experimental. Experimentalmente se fabrican sistemas de carbono
como los nanotubos y se busca su potencial aplicaci�n en nuevos materiales, como
ejemplo de esto se puede citar el reciente resultado de haber llenado nanotubos de
carbono con hierro, un metal magn�tico muy usado en sistemas de grabaci�n
magn�tica, por ejemplo, en los discos duros de las computadoras. La importancia de
este hallazgo reside en que se demuestra un aumento significativo en la densidad de
elementos magnetizables por unidad de �rea y, por lo tanto, una mayor capacidad
para almacenar informaci�n.

En el aspecto te�rico se realizan simulaciones de primeros principios y c�lculos


semiemp�ricos en nanosistemas (part�culas, tubos, alambres, superficies, etc.) de
metales de transici�n, metales nobles y de aleaciones, donde se estudian sus
propiedades estructurales, su forma y c�mo afecta el tama�o de la part�cula las
propiedades electr�nicas, qu�micas, mec�nicas, y magn�ticas. Por ejemplo, con
mol�culas org�nicas e inorg�nicas se investiga si la estructura, el n�mero y tipo
de elementos qu�micos, lo mismo que su concentraci�n, afectan la reactividad
qu�mica y sus potenciales aplicaciones en nanoc�talisis. Tambi�n se investigan
fen�menos de transporte electr�nico en sistemas semiconductores �puntos y quantum
ratchets (potenciales cu�nticos asim�tricos peri�dicos en el tiempo y/o en el
espacio).

A partir de 2002, el IPICYT organiza una reuni�n anual en nanociencia y


nanotecnolog�a cuyo objetivo primordial es promover y difundir la investigaci�n
mexicana en estas �reas, adem�s de establecer v�nculos entre instituciones y grupos
de investigaci�n. Otro objetivo fundamental de tal reuni�n es proponer ante el
Conacyt un Programa Nacional de Nanociencia y Nanotecnolog�a similar a las
iniciativas de otros gobiernos descritos antes. Este programa busca incluir las
siguientes acciones:

� Financiar la investigaci�n multidisciplinaria entre grupos nacionales reconocidos


internacionalmente con objetivos a largo plazo.

� Financiar de manera continua los proyectos individuales y de peque�os grupos


(corto plazo).

� Detectar los centros de investigaci�n mexicanos que puedan fungir como sedes de
proyectos de nanociencias y financiarlos sustancialmente para ser centros
especializados de nanociencias y nanotecnolog�as.

� Dedicar recursos adicionales para becas de estudiantes, t�cnicos y


postdoctorados.

� Crear un sitio en Internet que incluya la informaci�n relacionada con el Programa


Nacional de Nanociencias y Nanotecnolog�a.

Se ha estimado que el presupuesto para dicho programa debe ser de al menos 15


millones de d�lares para el primer a�o y para los siguientes debe incrementarse de
acuerdo a sus resultados.

En la IV edici�n de esta reuni�n, celebrada en mayo pasado, se realiz� el taller


"Perspectivas para la Colaboraci�n Binacional en Nanociencia", al que acudieron
representantes de 17 instituciones de investigaci�n, junto a las academias de
ciencias de M�xico y de Estados Unidos. El objetivo principal del evento fue
analizar la perspectiva general de la nanociencia en estos pa�ses para identificar
posibles l�neas de colaboraci�n binacional en esta �rea.

Redes de financiamiento privado

Adem�s del est�mulo de los gobiernos para la nanociencia que en nuestro pa�s se
refleja en los programas de apoyo a la ciencia b�sica y aplicada respaldados por el
Conacyt, las grandes empresas de innovaci�n y desarrollo en electr�nica, tales como
Motorola, IBM, Intel, entre otras, han comenzado a colaborar con la academia para
financiar proyectos de inter�s com�n, estancias de investigadores, posdoctorantes y
estudiantes de posgrado en los laboratorios de alta tecnolog�a, co-direcciones de
tesis acad�micas, etc.

La filial de Intel en M�xico, localizada en Guadalajara, Jalisco, presenta un


amplio espectro de colaboraci�n con instituciones acad�micas mexicanas (UNAM,
Cinvestav, IPN, BUAP, etc.) y aunque algunos de los problemas de investigaci�n
planteados no est�n directamente relacionados con las nanotecnolog�as, es digno de
mencionar esto por la filosof�a que hay detr�s de esta iniciativa, la que
eventualmente seguir�n otras compa��as y abarcar� otras disciplinas como las
nanotecnolog�as. La Fundaci�n Coca-Cola ha otorgado financiamiento a la UTEP
(University of Texas at El Paso) para reforzar v�nculos con universidades del norte
de M�xico a trav�s del intercambio de estudiantes y profesores.12

El Centro de Investigaci�n en �ptica resalta en su informe semestral que se han


atendido 114 cotizaciones de productos y servicios a empresas del sector productivo
(�ptica, alimentos, pl�sticos, metal-mec�nica, electr�nica, software, pinturas y
acabados, curtidur�a, etc.; a instituciones de investigaci�n y educativas, y a
solicitantes particulares de servicios).13 Esto es un indicador de que el inter�s
por las nuevas tecnolog�as lo comparten centros de investigaci�n, universidades,
empresas privadas y grandes corporaciones, pues ellos saben que su �xito se debe a
la fuerte interrelaci�n academia-industria, adem�s de que en sus laboratorios de
investigaci�n y desarrollo una alta cantidad de cient�ficos se forman y/o toman
experiencia. Se sabe que una relaci�n as� se ha dado en los pa�ses sede de las
compa��as en cuesti�n: EU, Jap�n, Holanda, Alemania, etc. Hoy en d�a, dicha
pol�tica se fomenta de manera amplia, especialmente en etapas embrionarias, cuando
incluso el mismo acad�mico a�n no tiene claro para qu� pueda servir tal idea o
resultado.

Un ejemplo n�tido del apoyo al desarrollo de la nanociencia y las nanotecnolog�as


es el convenio firmado en enero de 2004 entre el Instituto Nacional de Astrof�sica
�ptica y Electr�nica (INAOE) y Motorola para establecer el Laboratorio Nacional de
Nanotecnolog�a, por el cual Motorola don� un equipo valuado en m�s de un mill�n de
d�lares al INAOE. Este equipo permitir� que cient�ficos e ingenieros mexicanos
dise�en y generen modelos y prototipos de circuitos integrados, detectores �pticos
y sensores de estado s�lido basados en silicio que tendr�n aplicaciones en
comunicaciones inal�mbricas, en sistemas microelectr�nicos y en rob�tica. Esta
aportaci�n es parte de la iniciativa Latin Chip mediante la cual la empresa
transfiere propiedad intelectual, herramientas y soporte t�cnico a instituciones
educativas y de investigaci�n cient�fica para impulsar el avance de la ciencia y la
tecnolog�a en Am�rica Latina.

La formaci�n de nanocient�ficos y nanotecn�logos

Otro aspecto esencial es la formaci�n de recursos humanos en esta disciplina.


M�xico cuenta ya con posgrados enfocados a las nanotecnolog�as. La tabla siguiente
resume estos posgrados.

La nanotecnolog�a en Am�rica Latina

La mayor�a de los pa�ses latinoamericanos tambi�n se han interesado por estas


nuevas disciplinas y est�n realizando investigaciones relacionadas con ellas; en la
tabla siguiente se mencionan brevemente algunas de las investigaciones que se est�n
llevando a cabo.

Tabla 3

La mayor�a de estas instituciones colaboran con instituciones de otros pa�ses, por


ejemplo, en noviembre de 2004, en el marco de la Reuni�n Ciencia, Tecnolog�a y
Sociedad, Argentina y Brasil firmaron un acuerdo de cooperaci�n cient�fica y
tecnol�gica que, adem�s de promover el intercambio y la integraci�n, aprob�
proponer a las autoridades argentinas y brasile�as la creaci�n del Centro
Binacional de Nanociencia y Nanotecnolog�a con el objetivo de formar recursos
humanos altamente especializados y la integraci�n de grupos de investigaci�n y
redes de empresas de Argentina y Brasil a trav�s de proyectos definidos.

Los investigadores de la Universidad de Buenos Aires tienen colaboraciones con sus


similares de Brasil, Espa�a, Francia, Inglaterra, Italia y Portugal.

Por el impacto que tiene en el mundo, la nanotecnolog�a fue declarada por la


Secretar�a de Ciencia y T�cnica de la Naci�n (Argentina) como �rea de vacancia y se
propuso crear dos redes que re�nen a 50 investigadores principales cada una y a
cientos de estudiantes. En Argentina casi 300 personas se dedican a la nanociencia
y las nanotecnolog�as.

Conclusiones

Las nanotecnolog�as mejorar�n muchos aspectos de la vida cotidiana y ayudar�n a


resolver otros que no lo son tanto, como algunas enfermedades; pero ello est�
condicionado por el financiamiento y aceptaci�n del gobierno y poblaci�n de cada
pa�s. Esta aceptaci�n depende de varios factores sociales: las especificaciones
t�cnicas, las opciones que el p�blico tenga, la pol�tica y las decisiones
macroecon�micas que contribuyan al desarrollo de mayores tecnolog�as y resultados
deseables, as� como de las estructuras legales y regulatorias.

Otro punto a tomar en cuenta es que, como lo dice la experiencia, el surgimiento de


una nueva tecnolog�a se acompa�a de promesas de bienestar social, reducci�n de la
pobreza y erradicaci�n de enfermedades, por ejemplo, la energ�a nuclear promet�a
energ�a abundante y barata; la revoluci�n verde en la agricultura promet�a acabar
con las hambrunas: la biomedicina y la ingenier�a gen�tica prometieron la cura de
muchas enfermedades, pero en la pr�ctica se ha visto que en los �ltimos 50 a�os han
aumentado la pobreza y la desigualdad en el mundo, demostrando que los avances
cient�ficos y tecnol�gicos se han llevado a cabo de manera desigual por lo que son
ineludibles las regulaciones y convenios entre pa�ses para que aseguren que
beneficios y riesgos de las nanotecnolog�as sean compartidos por todos.

Las nanotecnolog�as presentan grandes oportunidades cient�ficas, tecnol�gicas y


econ�micas para cualquier pa�s, y para que todo esto se aproveche se debe contar
con apoyos para la investigaci�n y desarrollo de esa disciplina, un aspecto que
requiere de la fuerte participaci�n del gobierno mexicano.

M�xico cuenta con los recursos humanos y la infraestructura necesaria para empezar
a hacer frente a esta nueva revoluci�n tecnol�gica, pero, estrictamente, falta m�s
apoyo por parte del gobierno y sus instituciones para que se alcance a plenitud la
formaci�n de m�s grupos interdisciplinarios y con interacci�n internacional, adem�s
de que se deben crear planes did�cticos y posgrados que incentiven vocaciones
universitarias en nanociencia, sobre todo experimentales, tanto en las
instituciones de investigaci�n como en las facultades de ciencias duras (f�sica,
biolog�a, qu�mica, medicina, etc.), lo mismo que fomentar convenios entre
instituciones educativas nacionales, del extranjero y con empresas privadas para el
financiamiento de estas investigaciones.

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