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Mente y

No 16/2006
6,50 €

cerebro
• Giovanni Alfonso Borelli
• Acupuntura
• Regeneración

cerebro
de la médula seccionada
• Epilepsia
• Terapia
de los trastornos
alimentarios

Inteligencia emocional
00016
Enero/Febrero 2006

9 771695 088703
SUMARIO Enero / Febrero de 2006
Nº 16

10 Inteligencia emocional
Daisy Grewal y Peter Salovey
Ha madurado una nueva idea en psicología
que promete explicarnos de qué modo la
atención a nuestras emociones nos ayuda
a desenvolvernos en la vida diaria.

50 Acupuntura
Susanne Kemmer
La acupuntura es sana y alivia los dolores,
afirman los partidarios de este método del
Lejano Oriente. Mientras aumenta el núme-
ro de pacientes que acude a este procedi-
miento alternativo, la medicina académica
cuestiona su eficacia.

58 Epilepsia
Christian Hoppe
En los últimos años la investigación en
epilepsia avanza a pasos agigantados.
De ese progreso resultan beneficiados por
igual pacientes y científicos; aquéllos con
el desarrollo de nuevas opciones de trata-
miento, éstos con el mejor conocimiento
de los entresijos del cerebro.

67 Regeneración
de la médula seccionada
Ulrich Kraft
Durante mucho tiempo, la parálisis por
sección medular se consideraba un golpe
inmutable del destino. Ahora, no sólo se
conoce mejor qué impide la reparación de
los nervios seccionados, sino que se abre,
además, la esperanza de posibles trata-
mientos.

72 Terapia de los
trastornos alimentarios
Verena Liebers y Christian Eggers
Las personas que se sienten privadas
de atención y cariño buscan en la comida
o el hambre patológicos una vía de escape.
SECCIONES
22 Oligodendrocitos
y esclerosis múltiple ENCEFALOSCOPIO

5
Alberto Pérez Samartín y Carlos Matute Evolución de las espe-
Los oligodendrocitos mielinizan los axones cies. Legado cultural.
Lejos de los ojos, cerca
del sistema nervioso central. Con ello, ase- de la mente. Trascen-
guran la propagación rápida de las señales dencia del glutamato.
eléctricas. La pérdida de oligodendrocitos y Sueño y conciencia.
de la mielina causa, entre otras patologías, la Cuestión de gustos.
esclerosis múltiple.

28 Anosmia RETROSPECTIVA
Eleonore von Bothmer
7
Giovanni Alfonso Borelli (1608-1679)
A nuestro sentido del olfato le prestamos muy
La interpretación iatromecánica de la fisiología del sistema
poca atención, siempre que funcione. Sólo nervioso.
quien lo pierde se percata de inmediato de
cuánto le debe. ¿Puede recuperarse?
ENTREVISTA

38
Inge Schwank:
34 La lectura y el tacto digital Didáctica de la matemática
Florence Bara, Édouard Gentaz
y Pascale Colé
Hay niños a los que les cuesta aprender a
leer, siéndoles difícil asociar la visión de cada
letra al sonido correspondiente. El aprendi-
zaje mejora si al pequeño se le hace ir pal-
pando las letras con la punta del dedo.
El tacto, así parece, vincula los aspectos
visual y sonoro.
MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

42
Mundo mítico. ¿Una neu-
rona, una imagen? Dro-
gas de diseño. Un sorti-
55 Ilusiones sensoriales legio numérico.
y evolución biológica
Andreas Nieder
Las personas se dejan engañar una
y otra vez por las ilusiones sensoriales.
¿Y los animales? También. ¿Por qué no
han desaparecido estos “errores del sistema”
del aparato de percepción en el transcurso SYLLABUS

90
de la evolución? Coordinación motora
La coordinación impeca-
ble de movimientos com-
77 Cartografía del color plejos y rápidos constitu-
según su percepción visual ye una de las funciones
magistrales del cerebro.
Edward R. Landa y Mark D. Fairchild En muchos casos no se
precisa ningún largo pe-
Cien años atrás, un artista llamado Albert ríodo de adiestramiento,
Henry Munsell cuantificó los colores sino que basta con la
con arreglo a su percepción visual; todavía fuerza de las ideas.
hoy es corriente el uso científico del sistema.
LIBROS
85 Leucoencefalopatía megalencefálica 93
La prueba en psicología

Raúl Estévez, Oscar Teijido, Antonio Zorzano


y Manuel Palacín
La mielina desempeña un papel clave en la ENSAYO FILOSÓFICO
transmisión del impulso nervioso. La leucoen-
96
Tomás de Aquino:
cefalopatía megalencefálica es una enferme-
El conocimiento como ser intencional
dad genética que afecta a la mielina.
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José M.a Valderas Gallardo ASESORAMIENTO Y TRADUCCIÓN:
DIRECTORA FINANCIERA
DAVID COSTA: Inteligencia emocional; ANGEL GONZÁLEZ DE PABLO:
Pilar Bronchal Garfella Anosmia, Mundo mítico, ¿Una neurona, una imagen?; J. M. GARCÍA DE
EDICIONES LA MORA: La lectura y el tacto digital; IGNACIO NAVASCUÉS: Acupuntura,
Juan Pedro Campos Gómez Ilusiones sensoriales y evolución biológica, Regeneración de la médula
Laia Torres Casas seccionada, Terapia de los trastornos alimentarios, Syllabus; I. NADAL:
Entrevista, Drogas de diseño, Sortilegio numérico; JOSÉ M.a VALDERAS:
PRODUCCIÓN
Epilepsia.
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Albert Marín Garau
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ENCEFALOSCOPIO
Evolución de las especies
L a formación de nuevas especies, la
especiación, constituye un rompeca-
bezas fascinante para los biólogos estu-
diosos de la evolución. Entre los diversos
mecanismos admitidos, se menciona la
especiación alopátrica, que se apoya en
el aislamiento geográfico de dos pobla-
ciones y la ausencia consiguiente de flujo
génico entre ambas. Cuando no se da tal
barrera geográfica, afirmaba la teoría,
debe intervenir la acción directa de la
selección natural para culminar el proceso
de especiación mediante la acentuación
de las diferencias conductuales. Acentua-
ción o reforzamiento, según el tecnicismo
al uso. La teoría ha recibido un clamoroso
respaldo observacional, protagonizado,
en la naturaleza, por una población de
ranas arborícolas de ojos verdes (Litoria
genimaculata) de la selva tropical austra-
liana de Queensland. A esa especiación
por reforzamiento le ha seguido una rápida
especiación alopátrica. Rana arborícola de ojos verdes. (Fotografía de Conrad Hoskin, uno de sus descubridores.)

Legado cultural
N i el registro arqueológico, ni las técnicas de secuenciación
del ADN han resuelto un viejo dilema en torno a los euro-
peos modernos: ¿descendían de las comunidades paleolíticas
glaciación, hace 10.000 años? Si atendemos a las conclusiones
de un estudio reciente fundado en el análisis de la secuencia
de ADN mitocondrial obtenido de restos humanos neolíticos de
que habitaron el continente hace 40.000 años o procedían de hace 7000 años, el hombre del Neolítico nos dejó la agricultura,
los agricultores neolíticos que llegaron a Europa tras la última no los genes.

Lejos de los ojos, cerca de la mente


L a visión sin conciencia no es nada, ex-
presión acuñada por Semir Zeki y ahora
adaptada para resumir el trabajo de Tony Ro, de
la Universidad de Rice, sobre mecanismos ce-
rebrales subyacentes a la ceguera cortical. Las
personas que sufren esta patología presentan
una lesión de la corteza visual primaria que las
hace incapaces de tomar conciencia de lo que
se ofrece en su campo visual, si bien pueden
deducir el color o la forma de un objeto situado
ante sus ojos. El equipo de Tony Ro reclutó
12 voluntarios sanos, a quienes inhibieron, de
una forma reversible, la actividad de la corteza
visual primaria a través de un estímulo electro-
magnético. En tales condiciones, cada individuo
se sometía a un test en el que debía identificar
la presencia de barras horizontales, verticales
y discos coloreados. Pese a declarar que no
percibían ningún estímulo, se les preguntó a los
voluntarios que dijeran qué objeto tenían ante
sus ojos. Las respuestas certeras resultaron
altamente significativas, es decir, no obedecían
al azar. Apoyado en tales resultados, Tony Ro
sugiere que el cerebro sigue un atajo, elaborando
los datos en el núcleo geniculado lateral, área Una de las voluntarias que ha participado en el estudio
del tálamo implicada en la percepción visual. de Tony Ro, de la Universidad de Rice, sobre la ceguera cortical.

Mente y cerebro 16/2006 5


Trascendencia del glutamato
E l glutamato constituye la moneda de curso legal en
el funcionamiento del sistema nervioso humano. Se transmite
de una neurona a otra a través de la sinapsis. Con mayor precisión,
del aprendizaje. Sabido es que en dicho proceso intervienen los
receptores de NMDA (N-metil-D-aspartato), moléculas cuya dis-
función se relaciona con el parkinson, el accidente cerebrovascular
la liberación de glutamato de una neurona, acoplada a su detección y la esquizofrenia. Desde el punto de vista estructural se trata de
por los receptores de glutamato instalados en la célula nerviosa proteínas de canales iónicos constituidas por dos subunidades,
subsiguiente, forma la base de cerca de las 1014 sinapsis que se NR1 y NR2. Se acaba de correr el velo de un viejo misterio: la
dan en nuestro cerebro. Poco a poco vamos conociendo mejor su disposición de tales subunidades. Por lo que parece, glicina y
papel determinante en la bioquímica cerebral. Así, en el proceso glutamato se unen a heterodímeros de NR1/NR2A.

NT NT
Bucle 2

Bucle 1 Bucle1
Dominio 1

Bucle1

Dominio 2 90O

Vínculos Bucle 2
Gly Glu Bucle 1
NR1 NR2A NR1 NR2A
GluR2-glutamato GluR2-glutamato

Estructura de NR1-NR2A

Sueño y conciencia Cuestión de gustos


L a importancia del sueño para la vida queda fuera de toda duda. La privación
del sueño a roedores y dípteros acelera su muerte, mucho más que el
hambre. Durante tiempo la ciencia creyó que la actividad cerebral permanecía
L a sensación de gusto se genera en
las papilas, que envían la información
a través de los nervios hacia el cerebro.
ausente en el transcurso del sueño, tesis que se fundaba en la experiencia En efecto, las papilas traducen señales
subjetiva de pérdida de conciencia, falta de memoria y exención de actividad químicas de la boca en mensajes neurales
mental durante el sueño. Participaban de esta opinión Charles Sherrington e transmitidos a las fibras sensoriales de los
Ivan Pavlov, entre otros. Con el descubrimiento, en los años cincuenta del siglo nervios faciales y glosofaríngeos. Se daba
pasado del sueño REM (movimiento rápido del ojo), tal opinión entró en barrena. por cierto que la serotonina constituía el
Mientras el sujeto se encuentra en ese sueño se desarrollan una intensa acti- neurotransmisor entre las papilas y el
vidad cerebral, movimientos bruscos del ojo y ensoñaciones muy vivas. Según nervio. Pero se ha comprobado en rato-
parece, la conciencia sufre alteración en paralelo con los cambios cerebrales nes transgénicos carentes de receptores
inducidos por el sueño. funcionales de la serotonina que esos mú-
El cerebro experimenta una drástica reorganización de su actividad y función ridos percibían los estímulos olfatorios. En
durante el sueño. Las neuronas del tallo cerebral, hipotálamo y prosencéfalo basal, la búsqueda de otros candidatos destaca
decisivas en la excitación, quedan inhibidas durante el sueño mediante un sistema la investigación reciente del equipo dirigi-
de neuronas portadoras de ácido γ-aminobutírico (GABA). Una conmutación clave do por Thomas E. Finger sobre adenosín
en el hipotálamo silencia el sistema de excitación. trifosfato (ATP), que opera en las sinapsis
La cuantía y naturaleza del sueño varía de un mamífero a otro en razón de la edad en cuestión. Si se priva a los ratones de
del animal, tamaño corporal, dieta y hábitat (terrestre o acuático). La investigación dos receptores ionotrópicos de ATP, el
en mamíferos pone de manifiesto que el sueño REM cumple funciones distintas P2X2 y el P2X3, no reaccionan ante los
del sueño no REM. Este segundo podría ayudar a la conservación de la energía estímulos gustativos en los nervios sen-
y recuperación del sistema nervioso, mientras que el REM podría intervenir en soriales. A mayor abundamiento, estos
la actividad cerebral periódica durante el sueño, en los procesos recuperadores ratones no podían detectar la mayoría
locales y en la regulación de las emociones. Aunque nos es familiar la idea de de los gustos en las pruebas conduc-
dejar dormir un problema, hasta ahora ha resultado muy difícil poder establecer tuales preparadas al respecto y en las
la contribución del sueño a la memoria. La mejora comprobada en la capacidad que debían mostrar una preferencia por
de los voluntarios para realizar una tarea de movimiento de dedos subsiguiente una sustancia o por otra. Sin duda, el
a un sueño nocturno apoya, sin embargo, el papel de éste en la consolidación ATP constituye el neurotransmisor de las
de la memoria. sinapsis aludidas.

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RETROSPECTIVA

Giovanni Alfonso Borelli (1608-1679)


La interpretación iatromecánica de la fisiología del sistema nervioso

José María López Piñero fue el punto de partida inmediato de la orgánicos mediante su medición lo más
fisiología iatromecánica, su estudio del precisa posible con instrumentos ade-

L
as dos principales tendencias de movimiento de las fibras como unidades cuados. Resulta justificado relacionar
la fisiología y de la patología elementales de los diferentes órganos en el origen de este planteamiento con la
durante el siglo XVII fueron la De motu locali animalium (Sobre el mo- obra protorrenacentista de Nicolás de
que integró en un sistema los plantea- vimiento local de los animales, 1618), Cusa (1401-1464), que insistió en la
mientos quemiátricos procedentes del cuyo título fue seguido por dos obras conveniencia de la medición para el
paracelsismo (“iatroquímica”) y la ba- de importancia capital: De motu cordis conocimiento del universo y del cuerpo
sada en modelos físico-matemáticos, et sanguinis in animalibus (Sobre el humano, con tal de tener en cuenta el
que suele denominarse “iatromecáni- movimiento del corazón y de la sangre auténtico abismo que separa su espe-
ca” porque utilizó como fundamento la en los animales, 1628), publicada por culación escolástica de la obra de San-
mecánica galileana. La primera se de- su discípulo William Harvey diez años torio, un infatigable investigador de
sarrolló casi exclusivamente en la Euro- después, y De motu animalium (Sobre mentalidad ya claramente moderna que
pa protestante, sobre todo en la repúbli- el movimiento de los animales, 1680- asumió plenamente los innumerables
ca calvinista de las Provincias Unidas 1681) de Giovanni Alfonso Borelli. avances médicos, científicos y técnicos
Holandesas y la Inglaterra de la repú- Junto a Fabrizzi, el principal inicia- que se habían conseguido durante casi
blica puritana de Cromwell, mientras dor de la iatromecánica fue Santorio dos siglos.
que la segunda fue una aportación de Santorio (1561-1636), otro profesor pa- La actividad científica de Santorio se
instituciones italianas y de médicos duano de la siguiente generación. Aun- centró durante tres decenios en la medi-
de otros países formados en ellas. que su cita es constante en los manuales ción de fenómenos orgánicos en estado
El escenario original de la iatrome- y tratados sobre historia de la medicina, de salud y en distintas enfermedades,
cánica fue la Universidad de Padua. suele ser apresurada y reducida a sus bajo los más diversos condicionamientos
Girolamo Fabrizzi d’Aquapendente investigaciones sobre la transpiración ambientales. Sólo fue dando a conocer
(1537-1619) inició la llamada anatomia insensible. Ello significa desconocer, los resultados tras reunir amplia serie
animata con sus Opera physiologica o al menos dejar en segundo plano, su de datos y disponer de sólida experien-
sobre la visión, la voz y la audición decisiva contribución a un aspecto fun- cia. Su primera publicación, Methodi
(1600), la locución y sus instrumentos damental, no sólo de la iatromecánica, vitandorum errorum omnium, qui in arte
(1601) y la respiración (1615). En el pre- sino del método de la medicina moder- medica contingunt (Métodos para evitar
sente contexto hay que destacar, porque na: la cuantificación de los fenómenos todos los errores que suceden en la téc-
nica médica, 1603), es completamente
ignorada por casi todas las síntesis, a
1. RELOJES PARA MEDIR el pulso y termómetros clínicos de Santorio (1625).

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te el siglo XVII contra la soberanía de
los Habsburgo que reinaban en España
condicionaron su vida desde la infancia
hasta la ancianidad. Nacido en la mis-
ma ciudad de Nápoles, era hijo de un
cabo español del ejército de Felipe III
que, al ser acusado de “alta traición”,
tuvo que exiliarse a Roma en 1614.
Son muy escasas las noticias sobre sus
años juveniles en la capital vaticana y
su formación, no constando documen-
talmente que estudiara medicina. Fue
profesor de matemáticas de la Univer-
sidad de Messina desde 1635 a 1656,
publicando entonces sus dos primeras
obras: un Discorso de tema geométrico
(1646) y el libro Le cagioni delle febbri
maligne di Sicilia (1647), dedicado a la
epidemia que dicho año sufrió la isla.
Al ocuparse en él de los “principios
fundamentales” para el estudio de la fie-
bre, utiliza el término motus de Fabrizi
d’Aquapendente para referirse a De sta-
tica medicina de Santorio: “Que el ser
y la vida del animal no son más que un
continuo movimiento [motus] se observa
con exactitud en la disminución incesan-
te de sus partes, ya que transpiran un
flujo continuo por los poros de todo el
cuerpo, como demuestra Santorio en su
Statica”. El fundamento no es todavía
la física galileana, sino un atomismo
mecanicista similar al de Marco Aurelio
Severino, profesor de Nápoles que dos
años antes había publicado su Zootomia
Democritaea (1645).
En 1656, Borelli se trasladó a la cá-
2. DE MOTU ANIMALIUM. Portada del primer volumen (1680). tedra de matemáticas de Pisa, iniciando
una etapa de doce años, en relación ya
con los discípulos de Galileo, que fue
pesar de la riqueza de su contenido teó- der algo que lo aparta del mismo”. La la más fértil de su biografía científica.
rico y de que expone el pulsilogium, medición de la perspiratio insensibi- Se integró en la Accademia del Cimento
reloj de péndulo para medir el pulso, y lis mediante una balanza —en la que de Florencia que, aunque sólo funcionó
la correspondiente escala. Algo parecido el propio Santorio permaneció largas desde 1657 hasta 1667, influyó decisiva-
sucede con la segunda, Commentaria in horas con su mesa de trabajo durante mente en el método científico, iniciando
artem medicinalem Galeni (Comenta- muchos años— no se limita al proceso la investigación experimental en equipo.
rios a la técnica terapéutica de Galeno, de transpiración, sino que es el primer Además de Borelli, otras dos personali-
1612), en la que además de presentar “signo metabólico”, con el significado dades de primer rango realizaron en este
el primer termómetro, introduce el tér- que este término tendría a partir de la ambiente aportaciones transcendentales.
mino “temperatura” con el significado fisiopatología del siglo XIX. Se ignora Francesco Redi demostró que no existe
que sigue teniendo en la clínica ac- habitualmente que Santorio publicó des- la generación espontánea y sentó las
tual. Su termómetro es un instrumento pués Commentaria a los textos inicia- bases de la parasitología moderna y de
análogo al “termoscopio” de Galileo, les del Canon de Avicena (1625) y los la teoría del “contagio animado”. Mar-
pero con la diferencia esencial de llevar Aforismos hipocráticos (1629), aunque cello Malpighi inició la investigación
escala. La tercera, De statica medicina los primeros tienen el interés de incluir microscópica de la textura anatómica
(1614), es la única que suele ser citada. ilustraciones con figuras de los instru- y del desarrollo embrionario.
Werner Leibbrand, mi primer maestro mentos mencionados y de otros como A esta etapa corresponden las princi-
alemán, advirtió que “el contenido no un higrómetro atmosférico y una jeringa pales obras matemáticas y astronómicas
corresponde al título, puesto que con para extraer cálculos urinarios. de Borelli, entre otras, Euclides restitu-
el método de una ‘medicina estática’ La obra central de la iatromecánica tus (1658), una edición comentada de
se obtiene justamente lo contrario, es fue De motu animalium (1680-1681) las Cónicas de Apolonio (1665) y una
decir, la dinámica. El cuerpo humano de Giovanni Alfonso Borelli, principal Lettera acerca de las “causas físicas”
se encuentra sólo idealmente en un introductor del modelo físico-matemá- del movimiento de los satélites de Jú-
estado de equilibrio ponderal, ya que tico en la investigación médica. Las piter, cuya directa influencia reconoció
en la realidad tiene siempre que suce- rebeliones en Nápoles y Sicilia duran- más tarde Newton. Al mismo tiempo, se

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dedicó con intensidad a la investigación
biológica en una stazione sperimentale
que instaló en su domicilio de Pisa.
En 1667 volvió a Messina y publicó,
con motivo de la erupción del Etna
dos años después, Meteorologia Aetnae,
una de las primeras monografías mo-
dernas sobre un volcán. Sin embargo,
las revueltas contra los Habsburgo de
1672 acabaron por obligarle a un nuevo
exilio en Roma, donde residió hasta
su muerte en condiciones cercanas a
la miseria. Enseñó matemáticas en el
colegio de los escolapios y recibió la
ayuda de la reina Cristina de Suecia,
que se había trasladado a Roma tras
su conversión al catolicismo, gracias a
la cual pudo publicarse póstumamente
De motu animalium. La pars prima o
volumen primero (1680) se ocupa de
los “movimientos de las partes exter-
nas”, subtítulo que comprende funda-
mentalmente la contracción muscular y
los movimientos que produce, desde el
punto de vista de sus formas geomé-
tricas y su mecánica. La pars altera
o volumen segundo (1681) expone los
“movimientos internos y de los humo-
res que hay en los vasos y vísceras”:
circulatorios, respiratorios, reproduc-
tores, nutritivos, secretores y, por úl-
timo, febriles. Aunque hay aspectos
quemiátricos, como considerar “prin-
cipio vital” la sal vitae de la sangre,
la aportación fundamental de la obra es
convertir todos los cambios y procesos
orgánicos, incluidos los “sustanciales”, 3. ESQUEMAS DE LA INTERPRETACION iatromecánica del movimiento.
que el galenismo había atribuido a la De motu animalium, lámina IV del primer volumen.
“naturaleza” (physis), en movimientos
locales explicables desde el modelo fí-
sico-matemático galileano. de su presencia material, mezclándo- Marcello Malpighi (1628-1694),
El funcionamiento del sistema ner- se con los espíritus animales, que son fundador de la anatomía microscópica
vioso se interpreta de acuerdo con la materiales también, aumenta su acción, textural, nació en una localidad cercana
hidrodinámica de un hipotético suc- los expele o los transforma. No puede a Bolonia y estudió medicina en esta
cus nerveus: “Las fibras nerviosas no concebirse que la acción nerviosa pue- Universidad, pero en su autobiografía se
son sólidas, llenas e impermeables, ni da desarrollarse sin algún movimiento declara discípulo de Giovanni Alfonso
tampoco tubos huecos y vacíos como local del jugo nervioso, pasando a lo Borelli, como reconocimiento de la deci-
una caña, sino que son conductores largo del nervio en una u otra direc- siva influencia que tuvo en su obra: “Se
constituidos por un material esponjoso ción: desde la periferia al cerebro, complació en encaminarme al estudio de
como la médula de saúco. Así, el tué- generando las sensaciones, o desde el la filosofía libre y democritea —dice,
tano de las fibras puede ser fácilmen- cerebro a los músculos, provocando los aludiendo también al planteamiento de
te humedecido por el jugo espirituoso movimientos... Si uno de los extremos Severino— y a ello debo los avances
del cerebro con el cual dichas fibras del nervio es comprimido o pellizcado, que he conseguido”. Inició sus inves-
comunican y se saturan, por lo tanto, golpeado o pinchado, la conmoción, tigaciones en la stazione sperimentale
hasta la turgescencia, como hacen las impulso y ondulación se comunica al instalada en el domicilio de Borelli y
esponjas al ponerse en contacto con el otro extremo, porque, en razón de la en la Accademia del Cimento, durante
agua. Admiten hoy todos los autores contigüidad de las partes, dispuestas el trienio (1656-1659) en el que am-
que el jugo nervioso no es un gas o en series ordenadas, el impulso se va bos coincidieron en el claustro de la
aire respirado, sino un líquido de con- transmitiendo por todo el nervio... Si Universidad de Pisa. Volvió a Bolonia
sistencia como el espíritu de vino. Este el extremo de un nervio sensitivo que como profesor de medicina y continuó
jugo nervioso, aun cuando espirituoso y termina en la piel, la nariz, los oídos sus trabajos, cuyos primeros resultados,
activo, es siempre material y no puede o los ojos, es comprimido, pellizcado relativos a la estructura microscópica
actuar a distancia y es incapaz, sin o agitado, su jugo transmite la ondu- pulmonar y a los capilares, publicó en
contacto físico, de intensificar o depri- lación o el impulso hacia el lugar del forma de dos epistolae dirigidas a Bo-
mir los espíritus animales. Por medio cerebro donde el nervio termina”. relli (De pulmonibus, 1661).

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Inteligencia
emocional
Ha madurado una nueva idea en psicología que promete explicarnos de qué modo
la atención a nuestras emociones nos ayuda a desenvolvernos en la vida diaria

Daisy Grewal y Peter Salovey nuestro pensamiento sobre la relación timientos y el pensamiento. Ya en la
entre la pasión y la razón y constitu- década de los treinta, Robert Thorndike

E
n el decenio de los noventa, ye un importante paso adelante en el mencionó la posibilidad de que las per-
cualquier persona familiariza- desarrollo de nuevas teorías sobre la sonas pudieran tener una “inteligencia
da con la cultura norteame- inteligencia. El trabajo realizado en este social”, determinada potencialidad para
ricana popular de ese momen- campo ha generado un modelo de la in- percibir el propio estado interno y el
to habría oído hablar de inteligencia teligencia emocional de cuatro factores de los demás, motivaciones y conduc-
emocional. En su carácter novedoso, la que sirve de guía para la investigación tas, y actuar de forma consecuente. En
expresión constituyó un éxito redondo. empírica. En este artículo explicaremos 1934 David Wechsler, cuyo nombre va
Sobre ella aparecieron libros, incluido formas de evaluar la inteligencia emo- asociado a dos conocidos tests de in-
un bestseller, se escribieron artículos, cional utilizando pruebas basadas en teligencia, escribió sobre los aspectos
proliferaron tertulias y se crearon semi- capacidades y algunos de los hallazgos “no intelectuales” de una persona que
narios. En los Estados Unidos, el lector que han resultado de la aplicación de contribuyen a la inteligencia global.
podrá encontrar todavía un entrenador este método. Pero las propuestas de Thorndike y
personal que le ayude a aumentar su Wechsler permanecían en el terreno de
“CE”, su cociente emocional. Antes la especulación. Incluso teniendo en
A pesar de este interés popular (o de la “inteligencia emocional” cuenta que la inteligencia social pare-
quizá debido a ello), la inteligencia Los filósofos han venido debatiendo cía una posibilidad concreta, Thorndike
emocional ha recibido considerables sobre la relación entre las emociones admitía que existían pocas pruebas só-
críticas. En parte, la controversia se y el pensamiento desde hace al menos lidas de su presencia. A una conclusión
explica por la diferencia sustancial entre un par de milenios. Los estoicos de la similar llegó Lee Cronbach, quien en
la definición popular y la científica de antigua Grecia y Roma creían que las 1960 declaró que, tras medio siglo de
inteligencia emocional. Además, no ha emociones eran demasiado impulsivas e especulaciones, la inteligencia social
sido fácil la medición de la inteligencia impredecibles para aportar alguna utili- continuaba “sin definir ni medir”.
emocional. dad al pensamiento. Las emociones se Hasta que en los años ochenta re-
Pese a tales dificultades, la investi- asociaban también a las mujeres y por surgió de nuevo el interés por expandir
gación sobre la inteligencia emocional tanto, según su punto de vista, repre- la definición de inteligencia. En 1983
se ha mantenido; de hecho, se ha con- sentaban la debilidad, los aspectos más Howard Gardner, de la Universidad de
vertido en una prometedora línea de bajos de la humanidad. El estereotipo Harvard, saltó a la fama al esbozar siete
inquisición científica. Ha resultado que de las mujeres como el sexo más “emo- formas distintas de inteligencia en su
la inteligencia emocional sí puede ser cional” aún pervive. Pese a que varios libro Frames of Mind. Gardner propuso
medida, como un conjunto de capaci- movimientos románticos pusieron sobre una “inteligencia intrapersonal”, muy si-
dades mentales (“mental abilities”); la un pedestal a las emociones durante milar al concepto actual de inteligencia
información aportada por dicha medi- siglos, la visión estoica de éstas, que emocional. “El punto central”, escribió,
ción puede ayudar a los individuos a las asimilaba, en mayor o menor gra- “consiste en acceder a los propios senti-
entender el papel de las emociones en do, a lo irracional, persistió hasta bien mientos, al propio abanico de afectos o
su vida cotidiana. entrado el siglo XX. emociones; la capacidad de efectuar dis-
Diez años después de la aparición del Pero muchos conceptos se renovaron criminaciones instantáneas entre estos
libro superventas y de una portada de con el rápido desarrollo de la psicología sentimientos, y, finalmente, clasificarlos,
la revista Time en la que se preguntaba moderna durante el siglo XX. Sentando estructurarlos en códigos simbólicos,
“¿Cuál es su CE?”, parece razonable las bases de una nueva aproximación utilizarlos como una herramienta para
preguntarnos qué sabe la ciencia sobre a las emociones y el pensamiento, los entender y guiar la conducta”.
la inteligencia emocional. En la historia psicólogos articularon definiciones más ¿Significa entonces que la “inteli-
de la psicología moderna, el concepto amplias de la inteligencia y nuevos gencia emocional” no es más que una
representa una etapa en la evolución de enfoques de la relación entre los sen- nueva denominación de la inteligencia

10 Mente y cerebro 16/2006


© 1995 TIME INC. REIMPRESO CON PERMISO

SIX SECONDS EMOTIONAL INTELLIGENCE NETWORK (ABAJO, IZDA.); SUSAN DUNN (ABAJO, DCHA.) / AMERICAN SCIENTIST
CREATIVE THERAPY ASSOCIATES, INC. (ARRIBA, IZDA.); TRIANGOL STRATEGY S.L. (ARRIBA, DCHA.);

1. LA SOCIEDAD HA INCORPORADO EL CONCEPTO DE INTELIGENCIA EMOCIONAL desde que se introdujo en los años
noventa. Los padres pueden aprender cómo aumentar el CE —la contrapartida emocional del CI— de sus hijos y la industria contrata
preparadores de CE. Los autores describen que la investigación ha validado tests de inteligencia emocional y la definen como un
conjunto de talentos útiles para guiar el pensamiento y la interacción social. La portada de Time que popularizó el CE en 1995 y otras
imágenes de productos disponibles actualmente en Internet.

Mente y cerebro 16/2006 11


2. LA EMOCION era considerada rimos que esto constituye una forma
propia de inteligencia. La inteligencia
irracional por los estoicos. Ese punto de
social se define de una forma demasiado
EVERETT COLLECTION; © PARAMOUNT / AMERICAN SCIENTIST

vista ha persistido hasta la actualidad. Lo amplia y, por esta razón en parte, las
contemplamos encarnado en la figura de capacidades relacionadas con ella se les
Spock, protagonizada por Leonard Nimoy han escapado a los científicos.
en Star Trek. Spock proviene del planeta La inteligencia emocional es un
Vulcano, donde se exalta la lógica pura, lo concepto más acotado. Las emociones
que le convierte en un consumado oficial comportan importantes implicaciones
en las relaciones sociales, sin dejar de
científico de la flota estelar. Pero su padre,
contribuir a otros aspectos de la vida.
oriundo de Vulcano, se casó con una Cada uno de nosotros tiene la necesidad
maestra humana, dotando a Spock de una de establecer prioridades, de mirar po-
vertiente emocional vulnerable. sitivamente hacia el futuro y reparar los
sentimientos negativos antes de que nos
hagan caer en la ansiedad y la depresión.
social y otras “inteligencias” ya defini- como un tipo de inteligencia social, pero El concepto de inteligencia emocional
das? Esperamos contestar esta espinosa preferimos centrarnos explícitamente en aísla un conjunto específico de aptitudes
cuestión explicando qué pretendemos el procesamiento de las emociones y en que se hallan implícitas dentro de las
medir cuando evaluamos la inteligencia el conocimiento sobre la información capacidades abarcadas por la noción de
emocional. Ciertamente puede ser vista relacionada con las emociones. Suge- inteligencia social.

3. INVESTIGACIONES RECIENTES
contradicen la visión estoica que
entiende la emoción como un obstáculo
para el pensamiento racional. En un
experimento sobre apuestas realizado
en la Universidad de Iowa, los pacientes
cuya lesión cerebral mermaba su
capacidad para usar las emociones en
la toma de decisiones perdían dinero
constantemente. Los pacientes con lesiones
en la región ventromedial de la corteza
prefrontal realizaron la misma tarea que
los pacientes normales: escoger cartas de
cuatro barajas con el fin de maximizar
las ganancias. Las barajas que contenían
cartas con altos beneficios (100 dólares
cada una) contenían también cartas con
grandes penalizaciones, de tal manera
que cada 10 cartas la pérdida neta era
de 250 dólares. En otras barajas había
cartas que proporcionaban bajas ganancias
(50 dólares) combinadas con cartas de baja
penalización, proporcionando un resultado
final positivo de 250 dólares cada 10 cartas.
Los pacientes normales, prestando
atención a sus “sentimientos viscerales”,
maximizaban sus ganancias escogiendo
más y más cartas de las barajas ventajosas,
FUENTE: BECHARA ET AL., 2000 / AMERICAN SCIENTIST

mientras que los pacientes lesionados


sufrían pérdidas incesantes.

12 Mente y cerebro 16/2006


4. LA INTELIGENCIA EMOCIONAL
es un conjunto de talentos o capacidades
que Peter Salowey, uno de los autores
del artículo, y su colega John D. Mayer
organizaron en cuatro dominios: capacidad
para percibir las emociones de forma
precisa, capacidad de aplicar las emociones
para facilitar el pensamiento y el
razonamiento, capacidad para comprender

AMERICAN SCIENTIST
las emociones y capacidad para controlar
las propias emociones y las de los demás.
Las diferencias en estas potencialidades
repercuten en el hogar, en la escuela y el
trabajo, así como en las relaciones sociales.

Emoción y pensamiento cogían de las barajas con ganancias de necesariamente más adaptativa y puede,
Los nuevos conocimientos sobre la rela- 50 dólares tenían un beneficio neto de en algunos casos, conducir a consecuen-
ción entre el pensamiento y la emoción 250 dólares cada 10 cartas. cias desastrosas.
han auspiciado el nacimiento del estudio Un grupo de participantes en este
científico de la inteligencia emocional. estudio padecían lesiones en el córtex El modelo de los cuatro
Usando una simple tarea de toma de prefrontal ventromedial del cerebro. componentes
decisiones, Antonio R. Damasio y sus (Los pacientes mantienen su función La expresión “inteligencia emocional”
colegas, de la Universidad de Iowa, han intelectual, si bien se muestran incapa- se utilizó por primera vez quizás en
aportado pruebas convincentes de la in- ces de usar las emociones en la toma de 1986, en una disertación inédita. Uno
separabilidad esencial de la emoción y decisiones.) El otro grupo no presenta- de nosotros (Salovey), junto con John
el razonamiento. Al tomar una decisión, ba ninguna alteración cerebral. Puesto D. Mayer, de la Universidad de New
solemos centrarnos en los pros y los que los jugadores no podían calcular de Hampshire, la introdujo en el campo
contras de las opciones disponibles. Sin forma precisa el riesgo de las barajas, de la psicología en 1990. Definíamos
embargo, Damasio ha mostrado que, debían confiar en sus sentimientos más la inteligencia emocional como “la
sin sentimientos, las decisiones que “viscerales” para evitar la pérdida de capacidad de percibir los sentimientos
tomamos pueden no ser las que más dinero. propios y los de los demás, distinguir
nos convienen. El grupo de Damasio demostró que entre ellos y servirse de esa información
A principio del decenio de los no- los pacientes con lesiones cerebrales no para guiar el pensamiento y la conducta
venta, Damasio propuso una tarea de prestaron atención a estas sensaciones de uno mismo”.
apuestas en la que el objetivo final era (que él considera “marcadores somáti- Algunos críticos ven en el concep-
maximizar el beneficio de un préstamo cos”) y, en consecuencia, perdieron bas- to de inteligencia emocional una mera
de dinero. Los participantes debían es- tante más dinero que los participantes consecuencia del ambiente intelectual
coger 100 cartas, de una en una, de normales. Damasio concluyó que “los reinante a finales del siglo XX. De hecho
cuatro barajas diferentes. El investigador individuos tomaban decisiones no sólo ha prendido ya en la cultura popular.
había manipulado las barajas de forma en función de la gravedad de las conse- Pero dentro de la psicología, el concepto
tal, que dos de ellas proporcionaban cuencias, sino también y principalmente despertó un notable interés investigador
mayores ganancias (100 dólares en vez en términos de su calidad emocional”. en torno a la interacción entre la emo-
de 50), aunque también mayores pér- Este experimento demuestra que las ción y el pensamiento. A finales de los
didas en intervalos impredecibles. Los emociones y el pensamiento guardan años setenta, los psicólogos acometían
jugadores que escogieron las cartas de una conexión íntima. Cualquier noción ya experimentos sobre dicha interac-
las barajas con grandes recompensas y que establezcamos separando el pen- ción con variables aparentemente no
mayor riesgo perdían 250 dólares cada samiento y los sentimientos, siguiendo relacionadas: el efecto de la depresión
10 cartas, mientras que los que las es- la herencia estoica y cartesiana, no es sobre la memoria, la percepción de la

Mente y cerebro 16/2006 13


CORTESIA DE LA UNIVERSIDAD DE WISCONSIN EN MADISON / AMERICAN SCIENTIST

5. LA PERCEPCION DE LAS
EMOCIONES parece ser una facultad
básica compartida por todos los seres
humanos. Estudios transculturales han
mostrado que las personas perciben las
emociones de una forma predecible. Pero
las capacidades individuales pueden variar;
por ejemplo, en niños que han sufrido
abusos. En un experimento llevado a cabo
en Wisconsin, los niños que habían sufrido
abusos eran más proclives a categorizar
una cara diseñada digitalmente (arriba)
como “enfadada” que los niños normales.
Los electrodos implantados en el cuero
cabelludo (izquierda) registraban una mayor
actividad en estos niños cuando veían caras
que mostraban enfado.

emoción en las expresiones faciales y ten el pensamiento y el razonamiento; diversas culturas. Paul Ekman, de la
la importancia funcional del control y (c) la capacidad para comprender las Universidad de California en San Fran-
la expresión de las emociones. emociones, especialmente el lenguaje cisco, mostró a un grupo de nativos
De esa línea de trabajo emergió la de las emociones; y (d) la capacidad de Nueva Guinea una serie de foto-
inteligencia emocional. Integra una para controlar las propias emociones grafías de norteamericanos que expre-
parte de los resultados en una serie y las de los demás. De acuerdo con saban diversas emociones. Observó que
de aptitudes que pueden ser medidas ese modelo de inteligencia emocional reconocían con bastante precisión las
y diferenciadas de la personalidad y constituido por cuatro componentes, los emociones expresadas en las fotografías,
de las potencialidades sociales. En individuos difieren en las capacidades aun cuando jamás habían visto a un
el ámbito de la psicología, admite la mencionadas, diferencias que repercuten norteamericano y habían crecido en una
consideración de inteligencia porque en el hogar, en la escuela y el trabajo, cultura completamente diferente.
es cuantificable; constituye, en efecto, así como en las relaciones sociales. Pero la percepción de las emociones
un aspecto mensurable de la capacidad varía de un individuo a otro. En cier-
individual para llevar a cabo razona- Percibiendo y usando to estudio acometido en el año 2000,
miento abstracto y adaptación al entor- las emociones Seth D. Pollak, de la Universidad de
no. La inteligencia emocional se pone El primer dominio de la inteligencia Wisconsin en Madison, demostró que
de manifiesto cuando operamos con emocional, percibir las emociones, in- los abusos físicos podían interferir en
información emocional, de la misma cluye las capacidades involucradas en la capacidad de los niños para perci-
forma que otros tipos de inteligencia la identificación de las emociones en bir, de forma adaptativa, las expresiones
nos ayudan a reparar un ordenador o las caras, las voces, las fotografías, la faciales.
a comprender qué ve un fotógrafo en música y otros estímulos. Así, el indi- Pollak solicitó a niños de entre 8 y
su visor. viduo dotado de una gran capacidad 10 años que acudieran al laboratorio para
Interesados en avanzar en el campo para percibir las emociones no tarda “jugar con el ordenador”. Unos habían
de las emociones, Salovey y Mayer de- en descubrir, mediante la decodificación sufrido abusos; otros no. Se mostraron
sarrollaron una teoría que organizara los precisa de sus expresiones faciales, que a los niños caras generadas digitalmente
numerosos esfuerzos en la búsqueda de su amigo está disgustado. que expresaban emociones: éstas iban de
diferencias individuales en los procesos Cabría pensar que se trata de la ca- la felicidad al temor, de la felicidad a
relacionados con las emociones. Propu- pacidad fundamental de las capacidades la tristeza, del enfado al temor, o del
sieron un modelo de inteligencia emo- incluidas en la inteligencia emocional, enfado a la tristeza. En uno de los juegos
cional que resalta cuatro dominios de por cuanto permite el resto del proce- se mostraba a los niños una sola foto-
aptitudes relacionadas: (a) la capacidad samiento de la información emocional. grafía; se les requería que identificaran
para percibir las emociones de forma Además, nuestra capacidad para “leer” la emoción expresada. Puesto que todas
precisa; (b) la capacidad para encau- las caras es uno de los atributos que las caras manifestaban una determinada
zar las emociones de suerte que facili- compartimos los humanos a través de emoción en diversos grados, los inves-

14 Mente y cerebro 16/2006


tigadores averiguaron de qué modo los Comprensión y control discrimina entre estados positivos. De
niños percibían las diversas expresiones de las emociones igual forma, correlaciones altas entre
faciales. Hallaron que los niños que ha- Mayer y Salovey clasificaron el tercer los informes de las emociones negativas
bían sufrido abusos categorizaban más y el cuarto componentes del modelo de indican una menor diferenciación entre
fácilmente una cara como de enfado, aun inteligencia emocional como inteligencia estados negativos.
cuando sólo mostrase un ligero rictus “estratégica” (en vez de “experimental”). Al final del estudio, los participantes
de dicha emoción. El tercer componente, comprensión de completaron un cuestionario donde se
Además, Pollak midió la actividad las emociones, designa la capacidad para valoraba el grado en que habían uti-
cerebral de los niños, mediante electro- comprender la información sobre la rela- lizado alguna estrategia de regulación
dos implantados en el cuero cabelludo, ción entre las emociones, las transiciones emocional durante las dos semanas (por
mientras completaban esta tarea. Los de una emoción a otra; sirve también ejemplo, “hablar con los demás”). Una
niños que habían sufrido abusos mostra- para ponerle un nombre a las emociones. mayor diferenciación entre estados emo-
ron una actividad cerebral más intensa Una persona dotada para comprender las cionales positivos no tuvo efecto sobre
cuando veían una cara de enfado que emociones podría gozar de capacidad las estrategias de regulación. Pero la
los niños que no habían sufrido abusos. para percibir diferencias entre emociones diferenciación entre estados negativos
De ese estudio se desprende que las emparentadas: entre la simple alegría y sí. Los participantes que discriminaban
experiencias vitales pueden condicionar el enorgullecimiento. La misma persona qué sentimiento negativo experimenta-
el reconocimiento de las expresiones fa- podría también hallarse capacitada para ban cada día emplearon más estrategias
ciales. Cabe suponer que esta diferencia reconocer que la irritación desatendida para controlar sus emociones. De ello se
en la percepción del enfado acarrea con- puede llevar a la furia. infiere que la capacidad para distinguir
secuencias importantes en la interacción Lisa Feldman Barret, del Colegio Uni- y calificar las emociones representa una
de estos niños con otras personas. versitario de Boston, ha demostrado que destreza importante en el aprendizaje
El segundo componente de la inteli- la facultad para diferenciar los estados de cómo gestionar de forma eficiente
gencia emocional, la utilización de las emocionales de uno mismo tiene im- las emociones.
emociones, remite a la capacidad de portantes implicaciones en el bienestar. El cuarto componente de la inteli-
aprovechar la información emocional Feldman Barret y sus colaboradores soli- gencia emocional concierne a la capa-
para facilitar otros procesos cognitivos. citaron a un grupo de 53 estudiantes que cidad que se posee para controlar las
Ciertos estados emocionales pueden escribieran un diario sobre sus emocio- propias emociones y las de los demás.
crear condiciones mentales que sean nes, durante dos semanas. En concreto, La capacidad de controlar las emociones
favorables para el desarrollo de deter- debían informar sobre las experiencias constituye quizás el carácter asociado
minadas tareas. emocionales más intensas de cada día con mayor frecuencia a la definición de
En un inteligente experimento realiza- y relacionarlas con cuatro palabras inteligencia emocional. La inteligencia
do durante los años ochenta, Alice Isen, emocionales positivas (felicidad, ale- emocional es mucho más que la pura
de la Universidad de Cornell, observó gría, entusiasmo, diversión) y con cinco capacidad de regular con eficacia el mal
que un humor alegre ayuda a la gente negativas (nerviosismo, enfado, tristeza, humor. Puede también desempeñar un
a encontrar soluciones más creativas vergüenza, culpabilidad), asignándole papel importante en el mantenimien-
ante los problemas. Isen llevó a un una puntuación del 0, en absoluto, al 4, to de las emociones negativas cuando
grupo de universitarios al laboratorio mucho, en cada una de ellas. sea necesario. Un orador que trata de
e indujo en ellos un estado de humor El equipo investigador calculó luego persuadir a la audiencia de alguna in-
positivo (mediante el pase de vídeos las correlaciones entre las experiencias justicia debería gozar del don de usar
cómicos) o simplemente un estado de descritas con las emociones positivas y su propia indignación para incitar a los
humor neutral (mediante el visionado también con las negativas. Un sujeto otros a la acción.
de un corto segmento de una película cuyos informes de emociones positi- Un ejemplo de cómo el uso de
sobre matemáticas). vas presentan altas correlaciones apenas distintas estrategias de control de las
Tras ver una de las dos películas, cada
estudiante se sentaba en un pupitre y se
le daban unas cuantas cerillas, una caja
6.
FUENTE: ISEN ET AL. 1987 / AMERICAN SCIENTIST

de chinchetas y una vela. Sobre la mesa LAS EMOCIONES POSITIVAS


había un tablero de corcho. Los alumnos pueden favorecer la ejecución de
tenían 10 minutos para resolver el reto una tarea. En un experimento de la
siguiente: fijar la vela al corcho de suerte Universidad de Cornell, se pedía a
que ardiera sin derramar cera sobre el los estudiantes que solucionaran un
corcho. Los estudiantes que habían vi-
problema sencillo tras haber visto
sionado los vídeos cómicos, y que por
tanto estaban más alegres, mostraron una una película cómica o una película
mayor habilidad en dar con la solución neutra. Los voluntarios que habían
adecuada al problema: se dieron cuenta contemplado el vídeo cómico tuvieron
de que la tarea podía resolverse fácil- más éxito que los que habían visto
mente vaciando la caja de chinchetas, la película neutra y que los que no
fijándola al corcho y convertirla en peana habían visto ninguna película. La
para la vela. Parece que la inteligencia
contemplación de la película cómica
emocional puede facilitar ciertas tareas;
la persona emocionalmente inteligente fue casi de tanta “ayuda” como el
puede utilizar los sentimientos positivos proporcionar un gráfico con algunas
de forma más eficiente. pistas útiles para resolver el problema.

Mente y cerebro 16/2006 15


CORTESIA DE JAMES GROSS, UNIVERSIDAD DE STANFORD; DATOS DE GROSS 1998 / AMERICAN SCIENTIST
El trabajo de Gross demuestra que
puede existir un importante coste fí-
sico, a veces oculto, en los individuos
que de un modo sistemático reprimen
la expresión de sus emociones negati-
vas; sin embargo, la monitorización y
la evaluación de las propias emociones
podrían constituir una estrategia útil.

Medición
de la inteligencia emocional
Cualquier atributo que se sugiera como
una forma de inteligencia debe cumplir
los estándares de la psicometría, rama
de la psicología que estudia la medi-
ción de variables psicológicas. Se han
usado tres aproximaciones para medir
la inteligencia emocional: los tests de
autoinforme, informes realizados por
otros y tests basados en capacidades.
Los tests de autoinforme, los prime-
ros en utilizarse, se siguen empleando
merced a la facilidad con que pueden
acometerse y evaluarse. Los sujetos de-
ben estar en acuerdo o en desacuerdo
7. LOS ESTUDIOS HAN MOSTRADO QUE LAS PERSONAS dotadas de capacidad con enunciados que se proponen captar
diversos aspectos de la percepción de
para controlar sus emociones no reprimen necesariamente las emociones negativas
la propia inteligencia emocional. Por
o su expresión. Un experimento realizado en Stanford mostró el resultado de seguir ejemplo, en la Prueba de autoinforme
deliberadamente dos estrategias en el control de las emociones ante una situación sobre inteligencia emocional, o SREIT
desagradable: permanecer objetivo y poco implicado emocionalmente (“evaluación”), y (“Self-Report Emotional Intelligence
esconder las emociones limitando las expresiones faciales (“represión”). Los estudiantes Test”), ideado por Nicola Schutte, se les
asistieron a la proyección de un videorreportaje médico escogido para provocar solicita a los voluntarios que indiquen
repugnancia. El grupo control (“visionado”) mostró expresiones de repugnancia (arriba su grado de acuerdo con afirmaciones
del tipo “controlo mis emociones” o
izquierda); informaron que habían sentido sensación de repugnancia y el registro de sus
“las personas confían en mí”.
reacciones fisiológicas mostró picos (gráficos inferiores). En comparación con el grupo Los informes de otros suelen obtener-
control, el de evaluación puntuó más bajo en las reacciones conductuales observadas o se con instrumentos del tipo “360 gra-
informadas por los propios participantes y tuvieron reacciones fisiológicas equiparables; dos”. Se solicita a voluntarios acostum-
el grupo de represión consiguió controlar la expresión facial, pero tuvo respuestas brados a interaccionar entre sí (amigos,
fisiológicas insólitamente elevadas. compañeros de trabajo, etc.) que evalúen
el grado aparente de inteligencia emo-
cional del resto del grupo. A menudo,
emociones puede tener diferentes con- cardíaco y la conductancia de la piel, este tipo de test contiene enunciados
secuencias lo hallamos en el trabajo de también fueron registradas. Además, los similares a los de los autoinformes:
James S. Gross, de la Universidad de participantes debían redactar un informe “esta persona tiene control sobre sus
Stanford. En una serie de experimentos de sus propias emociones antes, durante emociones”.
realizados a mediados de los noventa, y después de ver los vídeos. Desafortunadamente, los autoinfor-
Gross mostró a voluntarios universita- El visionado de los vídeos supuso una mes evalúan atributos autopercibidos
rios vídeos de procedimientos médicos, experiencia notablemente diferente para que a menudo van más allá de la defi-
por ejemplo amputaciones, para provo- los estudiantes de los grupos de represión nición de inteligencia emocional. Tien-
car repugnancia. Los estudiantes fueron y evaluación. En el grupo de represión, den a incluir aspectos de personalidad
divididos en tres grupos. En el grupo de los participantes amortiguaron la exte- tradicionalmente medidos por los tests
represión, se solicitó de los voluntarios riorización de sus emociones mediante de personalidad existentes.
que domeñaran sus emociones durante la minimización de las expresiones fa- La evaluación de la inteligencia
los vídeos mediante la limitación de las ciales y otras reacciones de comporta- emocional a través de los autoinfor-
expresiones faciales. Al grupo de eva- miento ante las imágenes. Sin embargo, mes entraña el mismo dilema que in-
luación se le pidió que contemplaran las incrementaron su actividad fisiológica e tentar evaluar la inteligencia analítica
películas objetivamente, intentando per- informaron de una mayor sensación de estándar preguntando a la gente, “¿Cree
manecer lo más distantes posible desde repugnancia que los controles. usted que es inteligente?” Por supuesto
un punto de vista emocional. Al tercer En comparación con los controles, los a la mayoría de las personas le gusta
grupo no se le dio ninguna instrucción participantes en el grupo de evaluación parecer inteligente. Además, los indi-
especial. Las reacciones de todos los describieron una menor sensación de viduos pueden no albergar una idea
estudiantes eran grabadas en vídeo y sus repugnancia ante los vídeos y evidencia- correcta sobre sus virtudes y debilida-
reacciones fisiológicas, como el ritmo ron una activación fisiológica similar. des, especialmente en el terreno de las

16 Mente y cerebro 16/2006


emociones. De igual forma, a pesar de sujetos deben escoger, de entre diversas El mayor problema a la hora de
que los informes realizados por otros opciones, la mejor estrategia para con- aplicar mediciones de la inteligencia
parecen más prometedores a la hora trolar las emociones que ha suscitado la emocional basadas en las capacidades
de aportar información fiable, resultan situación planteada. Tras completar el estriba en determinar las respuestas
también muy vulnerables a puntos de MSCEIT, se recogen las puntuaciones correctas. A diferencia de los tests de
vista sesgados y a interpretaciones sub- para cada uno de los componentes y inteligencia tradicionales, los cuestiona-
jetivas de la conducta. para el total. rios de inteligencia emocional pueden
En un intento de superar estos incon- carecer de soluciones nítidas: correctas
venientes, en 1998 se introdujo por pri- La eficacia del test o incorrectas sin ambigüedad.
mera vez una medida de la inteligencia Marc A. Brackett, de la Universidad de Hay decenas de posibilidades para
emocional, basada en las capacidades: Yale, y Mayer calcularon el solapamien- afrontar muchas situaciones con conte-
la Escala Multifactorial de Inteligencia to entre los autoinformes de inteligencia nido emocional: ¿quién decide cuál es
Emocional (MEIS, en sus siglas de su emocional y algunos de los tests de per- la manera emocionalmente inteligente
expresión inglesa). En 2002 se publicó sonalidad habituales. Muchos estudios de hacer las cosas? Existe una hipótesis
una versión mejorada del MEIS en la de personalidad están organizados según intrínseca al modelo de cuatro compo-
que se habían eliminado las entradas o el modelo de las cinco grandes dimen- nentes de la inteligencia emocional, se-
enunciados problemáticos: el Test Ma- siones de la personalidad (The Big Five) gún la cual las destrezas emocionales no
yer-Salovey-Caruso sobre Inteligencia y se proponen evaluar en qué grado un pueden separarse de su contexto social.
Emocional (MSCEIT, llamado así por sujeto presenta cada uno de los siguien- Para usar las emociones de una forma
Mayer, Salovey y David R. Caruso del tes rasgos: neuroticismo, extraversión, provechosa, hemos de encontrarnos en
EI Skills Group). apertura a la experiencia, amabilidad y sintonía con nuestro entorno social y
El MSCEIT consta de ocho tareas sentido de la responsabilidad. cultural. Acorde con ello, el modelo
diferentes, dos para cada uno de los Brackett y Mayer pasaron a un grupo propone que las respuestas correctas
cuatro componentes de la inteligencia de estudiantes el MSCEIT y el SREIT dependen, en buena medida, de la
emocional. Así, el primer componen- junto con escalas que evaluaban las conformidad con los otros integrantes
te, la percepción de las emociones, cinco dimensiones de la personalidad. del propio grupo social. Además, los
se evalúa mediante la presentación de Encontraron que las puntuaciones de los expertos en la investigación emocional
fotografías de una persona y pidiendo participantes en los cinco rasgos de per- deberían también hallarse capacitados
que se estime el nivel de tristeza, felici- sonalidad guardaban una correlación con para identificar las respuestas correctas,
dad, miedo, etc., expresado por el rostro las puntuaciones obtenidas en SREIT puesto que los métodos científicos nos
fotografiado. La capacidad de gestión más estrecha que con las obtenidas en permiten conocer las alternativas correc-
de las emociones se evalúa solicitando el MSCEIT. Por ejemplo, el rasgo “ex- tas de los problemas relacionados con
del sujeto que indique en qué grado traversión” tenía una correlación de 0,37 las emociones.
considera que determinados estados con las puntuaciones del SREIT, pero En razón de lo expuesto, el MSCEIT
de humor como el aburrimiento o la solamente 0,11 con las del MSCEIT. se puntúa teniendo en cuenta dos mé-
felicidad pueden ser útiles para reali- Parece, pues, que los autoinformes sobre todos diferentes: el consenso general
zar ciertas actividades, como planear inteligencia emocional pueden ofrecer y la evaluación de los expertos. En la
una fiesta de cumpleaños. La parte del poca información sobre una persona puntuación según el consenso general,
test dedicada a la comprensión de las más allá de los cuestionarios estándar las repuestas de un individuo se compa-
emociones incluye entradas en las que de personalidad. ran estadísticamente con las respuestas
los participantes deben completar frases
que evalúan su conocimiento sobre el
vocabulario relacionado con las emocio-
nes y sobre la evolución y cambio de
8. MUCHOS DE LOS INTENTOS DE EVALUAR LA INTELIGENCIA EMOCIONAL
se basan en autoinformes o en calificaciones de colegas y amigos. A menudo, estos tests
éstas. En la sección del test que evalúa
el cuarto componente, el control de las captan la personalidad u otros atributos. El Test Mayer-Salovey-Caruso sobre Inteligencia
emociones, se presentan a los partici- Emocional (MSCEIT), hecho público en 2002, busca ofrecer una medida menos sesgada y
pantes situaciones de la vida real. Los basada en capacidades. En los gráficos pueden observarse preguntas de muestra similares
a las que se usan en el MSCEIT.
AMERICAN SCIENTIST

Tom se sentía desazonado y se ponía nervioso


cuando pensaba sobre todo el trabajo que tenía
pendiente. Cuando su superior le encargó una
tarea adicional, se sintió ________.

a. abrumado INSTRUCCIONES: ¿En qué grado expresa esta fo-


b. deprimido tografía cada una de las siguientes emociones?
c. avergonzado
d. concienciado 1. Felicidad
e. muy nervioso 2. Tristeza

Mente y cerebro 16/2006 17


FUENTES: MAYER ET AL. 2003 (TABLA); MARC BRACKETT (GRÁFICA) / AMERICAN SCIENTIST

9. PARA QUE UN CONJUNTO DE POTENCIALIDADES RECIBA la consideración de


inteligencia emocional, debe satisfacer determinados criterios. De entrada, las capacidades
que se evalúan han de conformar un conjunto articulado. La tabla superior muestra las
correlaciones entre las ocho capacidades evaluadas por el MSCEIT basándose en una
muestra de ámbito mundial (“consenso general”) y fundado en la opinión de expertos en
el campo de las emociones a los que se les pidió que dieran las que consideraran mejores
respuestas. Ambos grupos de correlaciones muestran un grado notable de convergencia.
En cambio, las medidas de los autoinformes no mostraban correlación significativa con
la puntuación obtenida en el MSCEIT. En la gráfica de la izquierda se representan las
puntuaciones de los autoinformes (en morado) en función de las puntuaciones obtenidas
por los mismos sujetos en el MSCEIT expresadas en cuartiles. Los sujetos tendieron a
sobreestimar (cuartil inferior) o subestimar (cuartil superior) sus capacidades en los
autoinformes.

ponerlos en correlación. La correlación Aplicando los frutos


proporcionadas por una muestra diversa media entre los dos tipos de puntuacio- de la investigación
que incluye 5000 personas de más de nes es superior a 0,90, guarismo que La investigación en el campo de la in-
18 años de todo el mundo que contesta- indica un considerable solapamiento teligencia emocional se ha trasladado
ron el MSCEIT antes de mayo de 2001. entre la opinión de los expertos y la al campo aplicado con una velocidad
La muestra es diversa desde el punto de de los participantes en la prueba del inusual. La razón es simple: los expe-
vista educacional y desde el punto de consenso general. En otras palabras, el rimentos sugieren que las puntuaciones
vista étnico, con participantes de siete ciudadano común y los expertos coin- en las medidas de inteligencia emo-
países, incluidos los Estados Unidos. ciden en la mayoría de las respuestas cional basadas en la capacidad están
En la aproximación consensual, un “emocionalmente inteligentes”. Las asociadas a diversos aspectos de la vida
mayor solapamiento con las respuestas puntuaciones de los expertos tendían cotidiana.
de la muestra refleja una mayor inteligen- a coincidir más que las del grupo de La inteligencia emocional podría
cia emocional. En la puntuación de los consenso, señal de que los expertos ayudarnos en la relación con los com-
expertos, se comparan las respuestas de tienden a compartir más una represen- pañeros y con los superiores en el tra-
una persona con las proporcionadas por tación social de lo que constituye la bajo. Paulo N. Lopes, de la Universi-
un grupo de expertos en emociones, en inteligencia emocional. dad de Surrey, dirigió un estudio en la
este caso con las aportadas por 21 inves- El MSCEIT aparece así merecedor de empresa de seguros Fortune 500, en la
tigadores de la Sociedad Internacional de fiabilidad, por cuanto las puntuaciones que los empleados trabajan en grupos.
Investigación sobre las Emociones (ISRE, tienden a ser consistentes a lo largo Se pidió a los integrantes de cada gru-
en siglas de su denominación inglesa). del tiempo y el test muestra coherencia po que rellenaran unos cuestionarios
Se ha examinado el solapamiento en- interna. En resumen, dado su modesto en los que se pedía que calificaran al
tre las puntuaciones de consenso y las solapamiento con los tests habituales de resto de componentes del grupo en
de los expertos. Las respuestas de los personalidad y de inteligencia analítica, una serie de descriptores relacionados
participantes se puntuaron, primero, se- el MSCEIT parece medir de forma fiable con las emociones; por ejemplo: “esta
gún el método del consenso y, luego, algo que difiere de la personalidad y persona afronta el estrés sin ponerse
según el método de los expertos, para del cociente intelectual. excesivamente tenso”, o “esta persona

18 Mente y cerebro 16/2006


AMERICAN SCIENTIST
10. HAY QUIEN CONSIDERA LA
INTELIGENCIA EMOCIONAL un mero
reflejo del espíritu del tiempo de los
años noventa. Cuando en 1995 Daniel
Goleman publicó Inteligencia Emocional, el
libro rompió todos los techos de ventas.
La controversia provocada por The Bell
Curve (1994) dejó a muchos con la amarga
sensación de que el futuro de sus vidas
estaba dominado por un CI más o menos
inamovible. La posibilidad de triunfar
aprovechando y mejorando las destrezas
emocionales era muy atractiva.

es consciente de los sentimientos de Las puntuaciones en el componen- amigos en la que se les calificaba de
los demás”. te sobre el uso de las emociones del personas conflictivas. En otro estudio
Se solicitó también a los supervisores MSCEIT mostraron una correlación reciente de Nicole Lerner y Brackett con
de la compañía que puntuaran a sus su- positiva con el grado de placer y de alumnos de la Universidad de Yale, que
bordinados en asuntos parecidos. Todos interés encontrado en tales interaccio- habían alcanzado puntuaciones altas en
los participantes en el estudio también nes; evidenciaba también una correla- inteligencia emocional, observaron que
contestaron el MSCEIT. A pesar de que ción positiva con el grado de autoestima recibían además una evaluación más po-
la muestra de participantes era pequeña, y seguridad sentidas durante las mismas. sitiva de sus compañeros de habitación:
los empleados que puntuaron alto en el Las puntuaciones en el componente so- creaban menos conflictos.
MSCEIT recibieron mejores calificacio- bre el control de las emociones parecían La inteligencia emocional facilita las
nes de sus compañeros y de sus supervi- revestir una importancia mayor en las re- relaciones con los compañeros sentimen-
sores. Sus compañeros declararon tener laciones con el sexo contrario. Para estas tales. En otro estudio, dirigido también
menos conflictos con ellos y los perci- interacciones, los estudiantes con altas por Brackett, se reclutó a 180 parejas
bían como creadores de una atmósfera puntuaciones en el control emocional jóvenes (de una edad media de 25 años)
positiva en el trabajo. Los supervisores describieron mayor placer, intimidad, de la zona de Londres. Tras someterse al
calificaban a sus empleados dotados de interés, importancia y respeto. Además, MSCEIT, las parejas rellenaron diversos
inteligencia emocional como sociables, el control de las emociones mostraba cuestionarios sobre diferentes aspectos
con mayor sensibilidad en las relaciones una relación positiva con la creencia de la relación de pareja; entre otros,
interpersonales, resistentes al estrés y de los estudiantes de haber causado la la calidad de las interacciones mutuas
con capacidad de liderazgo. Además, impresión deseada en la persona del y grado de satisfacción de su relación.
las puntuaciones altas se asociaban de sexo opuesto. Existió una alta correlación entre la
forma positiva al salario y a la posición Brackett investigó, asimismo, la rela- felicidad de ambos; en el caso de que
en el organigrama de la compañía. ción entre puntuaciones del MSCEIT y un componente tuviera una puntuación
La inteligencia emocional importa, calidad de las interacciones sociales en alta y el otro baja, el grado de satis-
a buen seguro, en la creación y el estudiantes preuniversitarios. Un grupo facción tendía a situarse en un rango
mantenimiento de buenas relaciones de alumnos completaron el MSCEIT intermedio.
con los compañeros. En otro estudio junto con cuestionarios que valora-
de Lopes y colaboradores, se pidió a ban la calidad de sus amistades y sus El futuro
alumnos alemanes preuniversitarios que cualidades interpersonales. Además, se de la inteligencia emocional
escribieran diarios donde describieran pidió a los voluntarios que reclutaran El contexto desempeña una función
sus interacciones cotidianas a lo largo a un par de sus amigos para evaluar importante en la manera en que se
de dos semanas. Para cada interacción la calidad de su camaradería. Los in- manifiestan las capacidades. Todos
social de más de 10 minutos, debían dividuos con puntuaciones altas en el conocemos personas que poseen suma
registrar el sexo de la persona con la que control emocional fueron valorados por destreza en el recurso a las emociones
interactuaron, sus sentimientos sobre la sus amigos como más comprensivos y en el ejercicio de su profesión, mientras
interacción, en qué grado habían que- solidarios desde una perspectiva emo- que en su vida privada se distinguen
rido causar una determinada impresión cional. Altas puntuaciones en el control por su impericia. Las personas pode-
y hasta qué punto creían que lo habían emocional se relacionaron negativamen- mos saber aplicar las potencialidades
conseguido. te con la descripción realizada por los de la inteligencia emocional en unas

Mente y cerebro 16/2006 19


situaciones mejor que en otras. Se abre cando de forma progresiva en función La popularización ha supuesto, en
una línea prometedora de la investi- de la inteligencia, no en función del ciertos casos, una distorsión de la defini-
gación futura con el estudio de tales dinero, el poder o la clase. ción científica de inteligencia emocional.
potencialidades entendidas como algo The Bell Curve se recibió como una Así, tiende a igualarse la inteligencia
fluido, abandonando un enfoque cris- defensa de una opinión muy asentada: la emocional con cualquier cosa deseable
talizado de las emociones. inteligencia es el predictor más impor- en una persona que no pueda ser medida
A pesar de que se ha mostrado útil tante de cuanto interesa a la mayoría, con un test de CI, como el carácter, la
como test de inteligencia emocional ge- vale decir, salud, dinero e incluso un motivación, la confianza, la estabilidad
neral, hay que seguir refinando y mejo- matrimonio afortunado. Pero la mitad mental, el optimismo y los talentos de
rando el MSCEIT. En nuestra perspec- de la población, por definición, tiene cada uno. La investigación ha mostrado
tiva, el MSCEIT y el MEIS constituyen un CI inferior a la media; además, el que las destrezas emocionales pueden
las primeras de una serie potencialmente CI se percibe como algo difícil de cam- contribuir a alguna de estas cualidades,
larga de formas de evaluar las facultades biar a lo largo de la vida. Para muchos pero la mayoría de ellas están más allá
emocionales. lectores, The Bell Curve contenía un de la inteligencia emocional basada en la
La investigación en inteligencia emo- mensaje pesimista. Ante el miedo de capacidad. Nosotros preferimos definir la
cional resultará especialmente útil si que un CI más o menos inamovible se inteligencia emocional como un conjunto
atiende a las diferencias individuales erigiera en predictor determinante del específico de capacidades que pueden
en el procesamiento emocional, un tema éxito en la vida, Goleman respondía aplicarse lo mismo a un fin prosocial
que esperamos que continuará gene- con una leyenda en la portada de su que a un fin antisocial.
rando un mayor interés empírico. El obra: “Por qué es más importante (la La capacidad para percibir con preci-
estudio científico de las emociones ha inteligencia emocional) que el cociente sión los sentimientos ajenos puede ser
subrayado su universalidad. intelectual”. El libro no tardó en romper utilizada por un terapeuta para calibrar
El trabajo mencionado de Ekman so- el récord de ventas. la mejor manera de ayudar a sus pa-
bre los rostros, junto con otros hallazgos El escepticismo ante definiciones cientes, mientras que un artista del timo
transculturales similares, ofrecen impor- restringidas del término “inteligencia” puede apoyarse en ella para manipular
tantes indicios sobre la naturaleza de caló en un público que parecía estar a sus víctimas potenciales. Ser emocio-
la experiencia emocional humana. Sin de acuerdo en que algo más —algo nalmente inteligente no necesariamente
embargo, en una determinada cultura, intangible— debía de determinar la le hace a uno ser más ético.
las personas difieren en su capacidad calidad de vida. La corroboración de Aunque el clamor popular sobre la
para interpretar y encauzar la informa- que las pruebas de madurez académica inteligencia emocional va más allá de
ción emocional. para ingresar en la universidad guar- lo que la investigación puede abarcar de
Puesto que las deficiencias individua- da una estrecha correlación con el CI, una forma razonable, el efecto global de
les en las capacidades emocionales pue- pero no predice el éxito académico, la publicidad ha sido más beneficioso
den acarrear consecuencias negativas, especialmente más allá del primer año que dañino. El aspecto más positivo de
toda persona interesada en mejorar su de estudios, impulsaron todavía más esta popularización es un nuevo y ma-
destreza emocional en cualquiera de sus el interés en saber de qué modo las yor énfasis en la emoción por parte de
vertientes debe empezar por preguntarse capacidades emocionales podían de- los empresarios, los educadores y otros
cómo y por qué algunos, ya desde la terminar el futuro de uno. profesionales interesados en promover
infancia, llevan muy bien las riendas de Los estadounidenses siempre se han el bienestar social.
sus emociones. Las respuestas a dichas enorgullecido de su espíritu de traba-
preguntas proporcionan la esperanza de jo. Rige entre ellos el lema según el
que sea posible enseñar esas facultades cual “lento, pero constante, se gana la DAISY GREWAL prepara su tesis de doctora-
a otros. carrera”. Tal aforismo representa una do en psicología en la Universidad de Yale,
actitud que encaja bien con la concep- cuyo laboratorio de salud, emoción y con-
La popularización ción popular de la inteligencia emocio- ducta dirige PETER SALOVEY. Comparte éste
del cociente emocional nal como una señal de buen carácter. sus tareas de decano con la investigación en el
El interés de los medios de comunica- Los estadounidenses tienen también una significado y la función psicológica del estado
ción por la inteligencia emocional esta- gran autoimagen colectiva de igualdad, de ánimo y las emociones.
lló cuando Daniel Goleman, psicólogo y que la visión popular de la inteligencia © American Scientist Magazine
redactor del New York Times, publicó en emocional refuerza, al caracterizar el
1995 su Inteligencia emocional, de re- éxito como algo dependiente de una Bibliografía complementaria
sonada difusión. En octubre del mismo serie de destrezas que cualquiera puede MEASURING EMOTIONAL INTELLIGENCE WITH
año, una portada de la revista Time y aprender. THE MSCEIT V2.0. J. D. Mayer, P. Salovey,
otros reportajes en los medios presen- Más que una simple moda pasajera o D. R. Caruso y G. Sitarenios en Emotion, vol.
taban la inteligencia emocional como una reacción temporal contra los tests 3, págs. 97-105; 2003.
la nueva manera de ser inteligente y el estandarizados, la inteligencia emocio-
SELECTIVE ATTENTION TO FACIAL EMOTION
mejor predictor del éxito en la vida. nal ha captado el interés de empresarios IN PHYSICALLY ABUSED CHILDREN. S. D. Pol-
La segunda mitad del decenio de los y educadores. En tan sólo unos pocos lak y S. Tolley-Schell en Journal of Abnormal
noventa proporcionó el marco cultural años, de lo que empezó como un área Psychology, vol. 112, págs. 323-338; 2003.
idóneo para la aparición de la inteligen- de investigación algo oscura dentro de la
cia emocional. La última de una serie de psicología ha florecido una industria que EMOTIONAL INTELLIGENCE AND SOCIAL IN-
TERACTION. P. N. Lopes, M. A. Brackett,
controversias sobre el CI había estallado mueve millones de euros alrededor de
J. Nezlek, A. Schutz, I. Sellin y P. Salovey
en 1994 con la publicación del libro los libros, DVD, seminarios y programas en Personality and Social Psychology Bulletin, vol.
The Bell Curve, que mantenía que la de entrenamiento dirigidos a aumentar 30, págs. 1018-1034; 2004.
sociedad moderna se ha ido estratifi- la inteligencia emocional.

20 Mente y cerebro 16/2006


Oligodendrocitos
y esclerosis múltiple
Los oligodendrocitos mielinizan los axones del sistema nervioso central.
Con ello, aseguran la propagación rápida de las señales eléctricas.
La pérdida de oligodendrocitos y de la mielina causa, entre otras patologías, la esclerosis múltiple

Alberto Pérez Samartín


y Carlos Matute

S
i atendemos a la etimolo-
gía de la palabra, oligoden-
drocito significa “glía poco
ramificada”. El término fue
introducido por Pío Del Río Hortega,
neurólogo español. Esas células con
ramificaciones cortas y finas pueden
presentarse en hileras paralelas a las
fibras nerviosas (oligodendrocitos in-
terfasciculares), asociadas a los somas
neuronales (oligodendrocitos satélites)
o asociadas a los vasos sanguíneos
(oligodendrocitos perivasculares). Los
oligodendrocitos interfasciculares se
encargan de la mielinización de los
axones del sistema nervioso central
a b (SNC). Se desconoce la función que
desempeñan los otros dos tipos.
Los oligodendrocitos aparecen tardía-
mente en el desarrollo, una vez formadas
las neuronas y establecidos sus axones.
Surgen a partir de precursores que mi-
gran por la sustancia blanca, desde las
zonas germinales de los ventrículos y del
canal central de la médula espinal. El
número final de oligodendrocitos depen-
de del número de precursores que han
migrado, dividido y diferenciado, así
como de la muerte celular programada
de cada región.
A medida que se van diferenciando,
los precursores de los oligodendrocitos
generan procesos que se ramifican y
ALBERTO PEREZ SAMARTIN Y CARLOS MATUTE

1. MICROSCOPIA OPTICA de distintos tipos de


oligodendrocitos en la sustancia blanca de los mamíferos (a,
b y c ). Se agrega la reproducción de un dibujo de Pío del
Río Hortega en el que ya describía las diferentes morfologías
c d
de los oligodendrocitos (d).

22 Mente y cerebro 16/2006


a

b
OL

My

ALBERTO PEREZ SAMARTIN Y CARLOS MATUTE


Mit M

Ax N

75 nm

2. VAINA DE MIELINA EN EL SISTEMA NERVIOSO CENTRAL. En la micrografía,


obtenida mediante microscopía electrónica, se ofrece una sección transversal de una rivadas de éstos son extremadamente
porción de un axón mielinizado (a ). Las multicapas de la vaina mielínica rodean y aíslan inestables: reaccionan con proteínas, lí-
el axón (Ax), en cuyo interior es también visible una mitocondria (Mit). El esquema que pidos y ADN. El resultado final de este
proceso de ataque oxidativo no especí-
le acompaña (b ) ilustra un oligodendrocito (OL) mielinizando varios axones. En el corte
fico es la pérdida de integridad celular.
se muestran una vaina de mielina (M). Los nodos de Ranvier (N) permanecen sin mielina, Muchas enfermedades neurodegenerati-
formándose en sus proximidades los lazos paranodales. vas, en particular la esclerosis múltiple
(EM), cursan con oxidación patológica
de diversos elementos celulares.
tejen un complejo entramado, pierden cados en los nodos de Ranvier, donde La excitotoxicidad atenta directa-
la capacidad migratoria y proliferativa la membrana del axón se halla expues- mente contra los oligodendrocitos. Es-
en favor de la capacidad mielinizante ta al medio extracelular. Un potencial tas células poseen receptores de ácido
y expresan componentes específicos de de acción generado en un nodo puede glutámico en su membrana plasmática
la mielina. provocar la suficiente despolarización cuya activación prolongada produce una
en el siguiente nodo como para activar entrada de calcio desde el medio extra-
La mielina los canales de sodio en él y generar celular. La presencia de ese ion causa
La mielina, una estructura rica en li- así un nuevo potencial de acción. La graves alteraciones mitocondriales, es-
poproteínas, envuelve gran parte de los transmisión saltatoria de impulsos, de trés oxidativo y, en última instancia,
axones del sistema nervioso. Su función un nodo a otro, aumenta la velocidad de muerte celular.
principal consiste en facilitar la conduc- conducción nerviosa, mecanismo esen- Las mitocondrias desempeñan una
ción eléctrica del impulso nervioso a cial para el correcto funcionamiento del función decisiva en la homeostasis ce-
lo largo del axón. La vaina de mielina sistema nervioso. lular del calcio, merced a su robusto
es sintetizada por los oligodendrocitos sistema de captación dependiente del
del SNC (figura 2), mientras que las Vulnerabilidad gradiente de potencial electroquímico.
células de Schwann fabrican la mielina de los oligodendrocitos En condiciones de estimulación fisioló-
que envuelve los axones del sistema Los oligodendrocitos degeneran en las gica, la mitocondria capta una cantidad
nervioso periférico. enfermedades de naturaleza desmielini- moderada de calcio que puede activar
Los nodos de Ranvier, zonas del axón zante y en las lesiones traumáticas o pro- enzimas de la matriz mitocondrial re-
carentes de recubrimiento mielínico, ducidas por accidentes cardiovasculares. lacionadas con el ciclo de los ácidos
permiten la conducción eléctrica de Aunque no se conocen bien las causas tricarboxílicos y, con ello, avivar el
forma saltatoria. La señal eléctrica ge- de la vulnerabilidad de los oligodendro- metabolismo celular.
nerada en el soma neuronal se propaga citos, parece indiscutible la intervención En cambio, cuando se producen es-
hacia las terminaciones nerviosas, a lo del estrés oxidativo producido por los tímulos glutamatérgicos muy intensos o
largo del axón, en forma de potenciales procesos inflamatorios asociados a la prolongados, la captación mitocondrial
de acción. La velocidad de conducción autoinmunidad o bien a las lesiones de calcio se descontrola. Semejante pér-
depende de las propiedades del cable primarias del sistema nervioso. dida de regulación posibilita una eleva-
y de la disposición espacial de los ca- Durante el proceso de estrés oxida- ción sostenida de la concentración de
nales de sodio. Los canales iónicos no tivo se generan radicales libres que, al calcio libre intramitocondrial y genera
se distribuyen de manera homogénea, reducirse, oxidan moléculas próximas. radicales libres que tienen efectos no-
sino que están estratégicamente colo- Algunos radicales libres y especies de- civos para la célula.

Mente y cerebro 16/2006 23


REMITENTE-RECURRENTE PRIMARIA PROGRESIVA

CON SECUELAS
3. CURSO TEMPORAL de las diferentes
SINTOMAS NEUROLOGICOS

formas de esclerosis múltiple. La forma


remitente-recurrente, la más común,
aparece en el 85-90 % de los casos. En
ella, la enfermedad se manifiesta en brotes,
seguidos de una recuperación total o
con mínimas secuelas. La forma primaria
progresiva, responsable del 10 % de los
TIEMPO TIEMPO casos, presenta un avance paulatino de la
enfermedad, sin períodos de remisión. La
EM secundaria progresiva transcurre como
una forma remitente-recurrente a la que se
SECUNDARIA PROGRESIVA PROGRESIVA RECURRENTE superpone un deterioro progresivo. La EM
progresiva-recurrente es más rara (5 %),
con una sintomatología progresiva desde
SINTOMAS NEUROLOGICOS

su inicio. Tras los brotes de exacerbación


se registra una remisión parcial de los
síntomas.

ALBERTO PEREZ SAMARTIN Y CARLOS MATUTE


La EM afecta predominantemente
a la raza blanca europea caucásica y
TIEMPO TIEMPO
varía en función de la latitud. Desde
una presencia irrelevante en los países
situados entre los trópicos de Cáncer y
Capricornio, progresa su propagación
hacia el sur y el norte de esa franja
terrestre (figura 3). Las zonas de mayor
riesgo corresponden al norte de Europa,
La facilidad con la que se generan bulinas gamma. La importancia de este norte de Estados Unidos, Canadá, sur
radicales libres en los oligodendrocitos dato, un criterio diagnóstico todavía en de Australia y Nueva Zelanda, donde
tras diversos estímulos experimentales uso, radica en que fundamenta una de la incidencia puede superar los 3 casos
induce a pensar en los antioxidantes las causas aceptadas de la enfermedad: por 10.000 habitantes.
como posibles agentes terapéuticos en su etiología inmunitaria. Ante semejante distribución geográfi-
el tratamiento de las enfermedades que El progreso de las técnicas de ima- ca de la enfermedad se planteó la posi-
cursan con pérdida de esta población gen digitales como la resonancia nuclear bilidad de un agente causal ambiental.
celular. Entre ellas, la más frecuente magnética (RNM) permiten el análisis De hecho, diversos trabajos han mos-
es la EM. fino del sistema nervioso central y sus trado que el traslado de personas de
posibles alteraciones. Ian R. Young mos- zonas de alta incidencia a otras de baja
EM, una perspectiva histórica tró en 1981 la efectividad de la RNM hace disminuir el riesgo de padecer la
Aunque existen antecedentes que se para la identificación de las lesiones enfermedad; la migración de zonas de
remontan hasta el siglo XIV, el reco- de EM y constituye en la actualidad baja a alta incidencia.
nocimiento de la esclerosis múltiple el criterio por excelencia para su diag-
como entidad nosológica no tiene lugar nóstico. Clínica de la esclerosis múltiple
hasta 1868, cuando Jean-Martin Char- Las manifestaciones de la EM suelen
cot denomina a la enfermedad sclerose Epidemiología comenzar con una fase de inflamación,
en plaques, en clara referencia a sus de la esclerosis múltiple seguida por muerte de los oligodendro-
características histológicas. Estableció, La EM es en la actualidad la enfer- citos que forman la vaina de mielina
además, una serie de criterios clínicos medad neurológica más frecuente en en torno al el axón (desmielinización);
que orienta todavía hoy el diagnósti- jóvenes de las sociedades occidentales. puede llevar a un daño axonal difícil-
co de la patología, como la famosa Es una enfermedad degenerativa del SN mente reparable. Se han descrito varias
“tríada de Charcot”: ataxia (problemas imprevisible, que abarca desde manifes- formas genéricas de presentación, pero
en el equilibrio o coordinación moto- taciones leves hasta un gran complejo la más frecuente es la EM remitente-
ra), diplopia (visión doble) y disartria sintomático con grave afectación del recurrente, que aparece en el 85-90 %
(dificultades en la articulación de la habla, motora o sensorial. Muy variable de los casos (figura 3). La enfermedad
palabra). también en su momento de aparición, se manifiesta en brotes, tras los cuales
Pierre Marie, discípulo de Charcot, se presenta con mayor frecuencia entre puede haber una recuperación total o
postuló la posibilidad de un origen infec- los 20 y 30 años de edad, aunque se dejar secuelas.
cioso de la enfermedad. A mediados del han descrito inicios precoces, de sólo En un 20 % de los casos, las al-
siglo XX, se encontró que en el líquido tres años, y tardíos, de 67 años de edad. teraciones visuales son las primeras
cefalorraquídeo de pacientes con EM La incidencia en la mujer dobla la del manifestaciones de la enfermedad. El
había un notable aumento de inmunoglo- hombre. paciente suele hablar de visión borrosa

24 Mente y cerebro 16/2006


y complicaciones en la visión cromática. zación en la RNM u otras técnicas de reflejan una influencia genética. En una
Presenta palidez de la papila a la inspec- formación de imágenes (figura 5a). zona cuya incidencia de EM de 0,2 % en
ción por oftalmoscopio o disminución En clínica se recurre también a los la población, la probabilidad de padecer
de los campos visuales. Puede llegar a potenciales evocados en sus diversas la enfermedad aumenta hasta el 2 % en
la ceguera completa. En ocasiones, las modalidades: visuales, somatosensoria- parientes de segundo grado y hasta el
alteraciones de la visión no proceden de les, auditivos o motores. Esta prueba 3 % si el parentesco es de primer grado.
defectos en la vía visual, sino del siste- funcional permite estimar la velocidad Sin embargo, los gemelos monocigóti-
ma de control de los músculos oculares. de conducción de los impulsos nerviosos cos tienen una concordancia de sólo
Así sucede cuando se sufre diplopia, o a lo largo de una vía y determinar en 25 % y, en el caso de los dicigóticos,
visión doble, por fallo en la regulación qué punto puede haber una alteración. la de un hermano normal. En resumen,
de la convergencia ocular. La extracción de líquido cefalorraquídeo las recopilaciones de datos tomados de
Un porcentaje alto de enfermos de mediante punción lumbar y su análisis gemelos, junto con los estudios de niños
EM experimenta alteraciones motoras aporta datos orientativos sobre la pa- adoptados o gemelos separados, indican
en forma de debilidad muscular pro- tología, como la aparición de bandas que, aceptado un trasfondo hereditario,
gresiva en las extremidades, siendo más oligoclonales, el aumento de la celula- la influencia de factores del medio re-
frecuente en las piernas que en los bra- ridad en la fase de brote o la síntesis sulta también determinante.
zos. Puede desembocar en parálisis. De intratecal de inmunoglobulina G. La única región cromosómica asocia-
un modo característico, los síntomas se da a la aparición de la EM es la que
acentúan con el calor y con el ejercicio. Causas de la esclerosis múltiple codifica el complejo mayor de histo-
Otro síntoma característico es la espas- A lo largo de la historia de la enfer- compatibilidad o antígeno de leucoci-
ticidad, o aumento del tono muscular, medad se han establecido numerosas tos humanos (ALH): la zona 6q.21. Se
que provoca lentitud y dificultad en los teorías sobre sus causas. Probablemente han descrito tres patrones genéticos de
movimientos. se trate de un origen multifactorial y se la región II del AHL relacionados con
No existe ninguna prueba específica, requiera la conjunción de varios facto- la esclerosis múltiple; corresponden a
clínica ni analítica, de la esclerosis múl- res para que la patología se manifieste. los alelos de clase II de HLA y ha-
tiple. Su diagnóstico se emite a partir Exponemos a continuación las hipótesis plotipos DRB(1*1501), DQA/1*0102)
de una completa historia clínica que más sólidas: y DQB(1*0602), más frecuentes en
incluye un exhaustivo examen neuro- 1. Hipótesis genético-ambiental. Si personas que padecen la enfermedad
lógico y de evolución del paciente. La bien se han determinado varias zonas que en la población general.
prueba más concluyente de la presencia geográficas como de “alto riesgo”, den- 2. Hipótesis inmunitaria. Abundan
de placas en el cerebro es su visuali- tro de ellas hay diferencias raciales que las pruebas de la presencia de com-

4. HIPOTESIS EXCITOTOXICA DE LA
ESCLEROSIS MULTIPLE. Las células gliales a b
(astrocitos, oligodendrocitos y microglía) COMPONENTES
expresan en sus membranas receptores MIELINICOS
AMPLIFICACION
y transportadores del ácido glutámico. ACTIVACION DEL DAÑO RGlui
Determinados componentes de la mielina DE MICROGLIA
TGlu
o elementos exógenos con similitud MICROGLIA
molecular con la mielina —pensemos en Glu
TNFα MICROGLIA
los virus— podrían activar la microglía que RADICALES
responde mediante la liberación copiosa de LIBRES
NO
glutámico y de factor de necrosis tumoral
(TNF-α), radicales libres y óxido nítrico,
ACTIVACION
que alteran a su vez el funcionamiento DE MICROGLIA
de los mecanismos de regulación del
glutámico extracelular, dañando los ASTROCITO
oligodendrocitos por sobreactivación de NO
los receptores de glutamato (a ). Otra
posibilidad es una alteración en el propio
SN (actividad nerviosa excesiva, isquemia
cerebral, etc.) que lleve a un incremento
de liberación local de ácido glutámico
ALBERTO PEREZ SAMARTIN Y CARLOS MATUTE

al medio extracelular que disgregue los


oligodendrocitos, cuyos restos pueden
desencadenar una respuesta inmune por
OLIGODENDROCITO
activación de la microglía (b ). (RGlui =
receptor ionotrópico de glutamato, TGlu
= transportador de glutamato, Glu =
glutamato, NO = óxido nítrico).

Mente y cerebro 16/2006 25


b
a
ALBERTO PEREZ SAMARTIN Y CARLOS MATUTE

150 µm

5. IMAGEN DE UN CORTE HORIZONTAL obtenida mediante resonancia magnética


nuclear del cerebro de un paciente con EM (a ). La circunferencia roja delimita una ta la capacidad de retirar el excedente
placa de desmielinización. Los síntomas neurológicos dependerán de la zona del cerebro de glutámico fuera de la célula. En la
encefalitis experimental autoinmune, la
afectada. Los modelos experimentales reproducen muchas de las características de la
aplicación de ciertos antagonistas de
enfermedad, como esta placa de desmielinización en el nervio óptico de un animal los receptores glutamatérgicos reduce el
tratado con una excitotoxina kainato (b). La línea roja define la frontera entre el tejido daño tisular. Por último, la aplicación
sano y el afectado. directa de glutamato o de sus agonistas
provoca alteraciones funcionales e histo-
lógicas semejantes a las encontradas en
ponente autoinmunitario en el origen 4. Hipótesis excitotóxica. Alrededor la EM; el tratamiento con antagonistas
o desarrollo de la enfermedad. En el de 1950 se demostró ya que el exceso promueve una recuperación anatómica
análisis de líquido cefalorraquídeo y de de glutamato monosódico en la alimen- y funcional (figura 5b).
sangre o suero se aprecia un incremen- tación, un potenciador de sabor utilizado
to de índices inflamatorios: interferón- en la gastronomía asiática, podía provo- Modelos animales
gamma, inmunoglobulinas y citoquinas car ceguera. La causa se encuentra en la de esclerosis múltiple
proinflamatorias. Al realizar el análisis toxicidad sobre las neuronas del neuro- El estudio de las enfermedades humanas
histopatológico aparecen numerosas cé- transmisor excitador por excelencia del se apoya en modelos animales en los
lulas inflamatorias. Por otra parte, la sistema nervioso, el ácido glutámico. que se investiga los procesos molecu-
enfermedad responde a tratamientos que Este aminoácido se libera en la sinap- lares desencadenantes de las mismas y
modulan la respuesta inmunitaria; men- sis para excitar la siguiente neurona y se ensaya el potencial terapéutico de
cionemos los esteroides, inmunosupre- transmitir la información nerviosa. nuevos fármacos. En la EM se han uti-
sores o interferón. Por último, la ence- El glutamato liberado en el cerebro lizado varios modelos animales:
falitis experimental autoinmune (EAE), se une a receptores específicos que se • Desmielinización tóxica, mediante la
un modelo animal de EM, se establece encuentran en la membrana de neuronas inducción de compuestos químicos
provocando una reacción inmunitaria y células gliales. Los oligodendrocitos que provocan la muerte de los oli-
frente a componentes mielínicos del expresan receptores de glutamato; su ac- godendrocitos de una forma más o
propio animal. tivación provoca la entrada en la célula menos específica. Entre las toxinas
3. Hipótesis infecciosa. En el marco de iones sodio y calcio que despolarizan empleadas se citan la lisolecitina,
de la posible implicación de agentes la membrana (figura 4). bromuro de etidio, la cuprizona o
infecciosos en el origen de la EM, se Numerosos resultados abonan la hi- el kainato, agonista glutamatérgico
admite que algunos virus comunes po- pótesis excitotóxica del origen de las (figura 5b).
drían presentar epitopos cuya estructura enfermedades desmielinizantes. En • Desmielinización inflamatoria, en
molecular remedase algunas proteínas clínica se ha comprobado que en el la que se ha inducido una reacción
humanas, como componentes de la mie- líquido cefalorraquídeo de pacientes inmunitaria en los animales con la
lina. En esa situación se despertaría la con EM en fase de brote se observa inoculación de extractos de médula
respuesta de linfocitos T, que ataca- un incremento de los niveles de ácido espinal, mielina purificada, proteínas
rían a los propios oligodendrocitos y glutámico. En algunas patologías des- o péptidos mielínicos. También se han
desencadenaría la enfermedad; serían, mielinizantes se ha encontrado un des- desarrollado técnicas para provocar
además, responsables de las fases de censo en la expresión del transportador una reacción inflamatoria específica
recidiva. de glutámico GLT1; con ello se debili- de los oligodendrocitos mediante la

26 Mente y cerebro 16/2006


inyección de anticuerpos antigalac- Remielinización
tocerebrósido (un esfingolípido de la Puesto que la mayoría de los síntomas de
mielina) o con anticuerpos antinuclea- la EM derivan directamente del deterioro
res tipo 2. de la vaina de mielina y de la alteración
• Desmielinización vírica, base del ori- de la conducción nerviosa a lo largo de
gen infeccioso estudiada en animales los axones, la investigación reciente se
a través, entre otros, del virus de la centra en promover la remielinización.
encefalomielitis murina de Theiler. Este proceso reparador ocurre en fases
agudas de la enfermedad, pero es muy
Estrategias de tratamiento limitado en los casos crónicos. No sabe-
Sin tratamiento radical para la EM, la mos la razón, salvo que en el parénquima
investigación farmacológica se afana nervioso permanece cierto número de
en pro de tres objetivos: tratamiento precursores oligodendrogliales “prepa-
de los fenómenos fisiopatológicos que rados” para proliferar y diferenciarse en
ocurren dentro de la EM, tratamiento nuevas células mielinizantes.
para paliar los síntomas y regeneración Ahora bien, se ha demostrado que
de los oligodendrocitos y la vaina de la aplicación de diferentes factores
mielina perdidos. tróficos restablece la mielinización en
Hasta hace poco, la única posibilidad modelos experimentales. Debido a que
de contrarrestar los efectos de la enfer- la regeneración celular exige que sus
medad era reducir mediante corticoides progenitores tengan una elevada capa-
el componente inflamatorio asociado. cidad proliferativa y migratoria, se está
Pero su eficacia se circunscribe a las fa- investigando la posibilidad de trasplantar
ses de brote, amortiguando la gravedad células directamente en el lugar de las
de los síntomas. Estos fármacos basan lesiones. Las células madre mantienen
su acción en la reducción del edema, su carácter altamente pluripotencial con
restablecimiento de la barrera hemato- capacidad para convertirse en oligoden-
encefálica y modulación de la respuesta drocitos. Ante los problemas éticos que
inmunitaria asociada a la EM. su extracción plantea, se están ensayando
En la actualidad, la estrategia tera- trasplantes xenogénicos (células proce-
péutica más utilizada se basa en la su- dentes de animales convenientemente
presión o disminución de la respuesta tratadas), células de Schwann (que mieli-
inmunitaria. Alcanza su mayor eficacia nizan axones en los nervios periféricos),
en la esclerosis múltiple remitente-re- células extraídas del bulbo olfatorio o
currente. De los fármacos aplicados, se líneas celulares inmortalizadas.
ha prestado particular atención a los
interferones, proteínas antivíricas que
sintetiza el propio organismo. Existen ALBERTO PEREZ SAMARTIN y CARLOS
tres tipos de interferones: alfa, beta y MATUTE son profesores del departamento
gamma. de neurociencias de la facultad de medicina y
El interferón-gamma, derivado de los odontología de la Universidad del País Vasco/
linfocitos T, participa en fenómenos in- Euskal Herriko Unibersitatea. En los últimos
flamatorios y está activado en la EM. El diez años han centrado su interés en el estudio
interferón-beta inhibe los efectos del ga- de mecanismos moleculares de la muerte oli-
mma, razón por la cual se ha propuesto godendrogial, así como su repercusión en las
enfermedades desmielinizantes.
su aplicación terapéutica en la esclerosis
múltiple. Tras la administración de in-
terferones-beta de los subtipos 1a y 1b Bibliografía complementaria
se reduce la gravedad de los síntomas, THE LINK BETWEEN EXCITOTOXIC OLIGODEN-
así como el número y tamaño de las le- DROGLIAL DEATH AND DEMYELINATING DI-
siones encontradas en la RNM. Pero los SEASES. C. Matute, E. Alberdi, M. Domerq,
interferones adolecen de numerosos efec- F. Pérez Cerdá, A. Pérez Samartín y M. V.
tos secundarios y provocan reacciones Sánchez Gómez en Trends in Neurosciences, vol.
locales en el lugar de inyección, amén 4, n.o 1, págs. 224-230; 2001.
de una reacción generalizada similar a
una gripe, depresión, fatiga, etc. DIVERSE TARGETS FOR INTERVENTION DUR-
ING INFLAMMATORY AND NEURODEGENERA-
Se han diseñado también estrategias
TIVE PHASES OF MULTIPLE SCLEROSIS. S. S.
para “engañar” al sistema inmunitario
Zamvil, L. Steinman en Neuron, vol. 38, págs.
y no ataque a la mielina. Por ejemplo,
685-688; 2003.
el copolímero I, una mezcla de cuatro
aminoácidos. Dotado de una estructura NEUROGLIA. H. Kettenman y B. Ramson.
semejante a la mielina, ha demostrado Oxford University Press; 2004.
su eficacia en el modelo experimental MYELIN BIOLOGY AND DISORDERS. R. A. Laz-
de encefalitis experimental autoinmuni- zarini. Elsevier Academic Press; 2004.
taria. En la clínica se tolera bien.

Mente y cerebro 16/2006 27


DANIEL FLASCHAR

28 Mente y cerebro 16/2006


Anosmia
A nuestro sentido del olfato le prestamos muy poca atención,
siempre que funcione. Sólo quien lo pierde se percata
de inmediato de cuánto le debe.
¿Puede recuperarse?

Eleonore von Bothmer

Mente y cerebro 16/2006 29


H
ospital clínico de la Universi- Dudosa sensación olfativa Se percató de su falta mientras pa-
dad de Dresde.”Debe decir- Una batería de frascos, pipetas y pulve- seaba por el bosque. Acostumbrada a
me cuál de las tres varillas rizador, con las tres partes del “Sniffin’ distinguir entre los olores que despiden
es la que huele”, le explica Stick Set”: tal es todo el armamentario la hierba, las flores o las resinas se dio
la estudiante de medicina a Magdalena necesario para saber si una nariz desem- cuenta de que no podía oler ninguno.
Flügge. La paciente, sentada, se cubre peña bien sus funciones. Con las varillas Inquieta, aplastó musgo y hierba sobre
los ojos con una venda. De una paleta mencionadas el servicio universitario de la palma de la mano y se lo llevó a la
extrae la joven tres varillas de un dedo otorrinolaringología viene diagnostican- nariz; no sintió nada. Para corroborarlo
de grosor. “¿Uno, dos o tres?”, pregunta do con éxito desde hace años los tras- se reunió con gente fumando; no perci-
mientras pasa dos varillas neutras prime- tornos olfativos. Las primeras pruebas bió tampoco el olor a tabaco.
ro y luego otra aromatizada con olor a se centran en el grado de intensidad Así recaló en el hospital clínico, en
rosas ante la nariz de Flügge. “No está aromática que debe poseer una sustan- cuyo departamento de otorrinolaringo-
muy claro”, responde ésta. “Pues debe cia para ser percibida. Se aborda luego logía acometieron en el año 2004 un
decidirse”, insta la alumna. la capacidad olfativa del paciente, su estudio que podría conducirles a la de-
“Dos”, repone Flügge, dubitante. Inco- merma o su ausencia total. terminación final de si las personas con
rrecto. La estudiante introduce el número “Uno, dos o tres. Unos dos o tres”, trastornos olfatorios recuperan, a través
en el ordenador. Toma la siguiente varilla sigue contando la joven incansablemen- de ciertos ejercicios, el sentido perdido.
de la paleta y pregunta de nuevo: “¿uno, te. Incorrecto, correcto. Así, hasta que En el caso de nuestra paciente, los apa-
dos o tres?”. La paciente levanta la na- las 45 varillas del test han pasado ante ratos de entrenamiento constan de cuatro
riz como si así pudiera olfatear mejor la nariz de Flügge. No es la primera frasquitos en cuyo interior hay trozos de
y reconocer las especies volátiles que vez que se somete al test. Desde hace gasa empapados con distintos aromas.
pasan frente a ella. “Tres”. Incorrecto. ya meses, esta paciente de 53 años Dos veces al día, por la mañana y por
Nueva entrada en el ordenador. Otra vez acude con regularidad al laboratorio la tarde, Flügge debe dejar libre el genio
la alumna: “¿Uno, dos o tres?”. “Dos”, hospitalario para las pruebas. Perdió el de la botella e identificar su presencia
asevera sin convicción la paciente. Pero sentido del olfato en un accidente de con la sola ayuda de su nariz. Sigue,
esta vez ha acertado. ¿Casualidad? No es bicicleta. Se golpeó en la nuca y sufrió además, un protocolo para ejercicios
fenómeno infrecuente en la realización una conmoción cerebral. La conmoción complementarios. Cada seis semanas,
del “Sniffin’ Stick Test”, que venimos remitió, pero las sensaciones olfativas Thomas Hummel, jefe del servicio, con
exponiendo. desaparecieron. su equipo de adjuntos y alumnos, exa-
mina si la nariz de Flügge ha aprendido
o no algo con los ejercicios. La ciencia
1. EN EL DIAGNOSTICO DE LOS TRASTORNOS olfativos se utilizan distintas varillas reconoce que no existe todavía ningún
de fieltro aromáticas, cuyo olor tienen que reconocer los pacientes con los ojos vendados.

DANIEL FLASCHAR

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DANIEL FLASCHAR

2. ¿MELOCOTON, MANZANA, LIMON O UVAS? A la paciente “hipósmica”


Magdalena Flügge le resulta muy difícil decidirse por uno de ellos. a las fosas nasales. Las células olfativas
de la mucosa nasal, dotadas de cilios,
absorben las partículas de gasolina, de
tratamiento eficaz e indiscutido para la De forma paradigmática, Flügge re- rosa o de hierba fresca. Las prolonga-
mayoría de los trastornos del olfato. vela la importancia de los olores en la ciones de estas células conforman el
vida de una persona: los olores y el nervio olfatorio, que se dirige al bulbo
La necesidad de oler mejor recuerdo de momentos asociados a ellos; olfatorio. Desde allí, la información ol-
El sentido del olfato posee una caracte- la inseguridad que produce su privación. fativa alcanza el centro olfativo cerebral,
rística especial: las células olfativas se Los anósmicos constituyen algo más del estrechamente conectado con el sistema
regeneran por completo transcurridas de cinco por ciento de la población total. límbico, que identifica y clasifica los
cuatro a seis semanas. No suceda nada Una de cada cuatro personas por encima olores. Ningún otro sentido establece
igual con ningún otro órgano sensorial, de los sesenta años ha debido renunciar una relación tan directa con el cerebro
ni con la vista ni con el oído. Se tra- a la percepción del olor. como el del olfato.
ta, además, de un órgano que puede En condiciones normales, con cada El hombre está capacitado para distin-
educarse. Los perfumeros y los cata- respiración llegan moléculas aromáticas guir entre más de 10.000 olores. Cada
dores de vinos constituyen excelentes
ejemplos de cómo adquirir finura en la
percepción de determinados aromas. Se 3. EN EL LABORATORIO DEL OLFATO del hospital clínico de la Universidad
ha comprobado, asimismo, que la expo- de Dresde las personas con trastornos olfativos y gustativos pueden encontrar
sición regular a ciertos olores potencia ayuda profesional.
la sensibilidad a los mismos.

DANIEL FLASCHAR
Sobre esos datos, trabaja el equipo de
Dresde. Los ejercicios continuados se
proponen que las células olfativas de los
pacientes se renueven, adquieran sensibi-
lidad y mejore la elaboración cerebral de
la información olfativa. No se subestima
siquiera la posibilidad de una curación
espontánea. Entre un 10 y un 20 por
ciento de los afectados recuperan antes
o después el sentido del olfato.
Se atribuye a Coco Chanel la frase
“Lo más misterioso, lo más específi-
camente humano es el olfato”. Más
críptico se mostró Friedrich Nietzsche
cuando afirmó que su genio se asentaba,
por entero, sobre sus fosas nasales. Lo
que sí aparece manifiesto es que, con
el olfato, nos hallamos ante un sentido
social. De él depende que dos personas
congenien o no en el primer encuentro.
Es también el sentido que guía al lac-
tante hacia el pecho materno.

Mente y cerebro 16/2006 31


DANIEL FLASCHAR

4. MEDIANTE EL OLFATOMETRO, Johannes Frasnelli puede controlar si la


señal deja su propia huella en el cerebro concentración de moléculas odoríferas es la adecuada antes de que se insuflen en la
y cada marca, su propio modelo. La nariz de Flügge. La medición simultánea de las corrientes cerebrales permite extraer
mayoría de las impresiones olfativas las conclusiones objetivas acerca de la calidad del estímulo olfativo en su cerebro.
recopilamos durante los tres primeros
años de vida. Pero seguimos desde en-
tonces aprendiendo nuevos olores. de diagnósticos fallidos alcanza en el Desgarro del nervio olfatorio
Parkinson alrededor del 20 por ciento El sentido del olfato humano se basa
Continúa el ejercicio de los casos, la anosmia se convierte en dos nervios. Cumple al nervio olfa-
Empieza la segunda parte del Sniffin’ en un importante indicador. torio ocuparse del sentido del olfato en
Sticks. De nuevo, se venda a la pa- Según la causa, así la terapia. A la sentido estricto. El trigémino es un ner-
ciente. Pero ahora las reglas han cam- manera de la administración de insulina vio sensitivo y receptor de sensaciones
biado. Debe reconocer cuál de las tres en la diabetes, de la extirpación de póli- dolorosas con el que percibimos olores
varillas huele de forma distinta de las pos o de la corrección de la desviación penetrantes, como el del amoníaco o el
otras dos. Habrá que ensayar con 48 de un tabique nasal, en nuestro caso se de la cebolla. Este segundo nervio per-
varillas, lo que supone 16 elecciones. recurre a un entrenamiento olfativo. No manece intacto en muchos anósmicos.
La nariz de Flügge no responde mejor es frecuente que nos hallemos ante un En la mayoría de los pacientes acciden-
que antes. Plagada de fallos, termina la defecto hereditario; cuando tal ocurre, tados con trastornos olfativos sólo apare-
segunda ronda. entre los anósmicos de nacimiento pre- ce desgarrado o contusionado el nervio
En la tercera parte Flügge tiene la dominan las mujeres. Otras veces la olfatorio, lo que entraña el corte de la
oportunidad de demostrar si puede re- incapacidad olfativa tiene un origen comunicación entre la mucosa nasal y
conocer un aroma determinado entre vírico, que podemos ejemplificar en el el bulbo olfatorio. (El bulbo olfatorio,
varios distintos. Se trata de una elección virus de la gripe. Finalmente, al lado una estructura muy vulnerable, se halla
múltiple. Se le presentan hierba seca, de casos no aclarados, hay otros sujetos conectado directamente al cerebro.)
cuero de zapato, goma de mascar, pi- que padecen de “anosmia traumática” A esas alturas del ejercicio de percep-
mienta, regaliz y menta. La hierba y o, como en Flügge, de una hiposmia ción aromática, Flügge muestra señales
el cuero de zapatos despiden un olor traumática, afección que consiste en de cansancio. Ni siquiera responde al
tan postizo, que resulta difícil, incluso una insensibilidad olfativa parcial pro- penetrante olor a canela que la estudian-
para una nariz normal, diferenciarlos vocada por un golpe en la cabeza o te le ha acercado a la nariz y que ha
el uno del otro. una caída sobre ella. impregnado la estancia. De repente, un
Aproximadamente el ocho por ciento atisbo de esperanza. Acaba de reconocer
Causas de los trastornos del olfato se deben a el olor del limón. Percibe también el
La desaparición de la capacidad olfativa accidentes, siendo prototípico el gol- olor a pescado podrido. Torna a vacilar
puede obedecer a causas diversas. Por pe en la nuca. A raíz del golpe por en la prueba siguiente: ¿Trementina o
eso, conviene discernir de entrada la retroceso, la corteza olfativa, situada café? “¿Podría ser café?”, quizá. Tras
enfermedad de base. Antes de la apa- en el lóbulo frontal, se desplaza hacia acertar con el clavo aromático, aumen-
rición de algunas enfermedades degene- delante y choca con los huesos cranea- ta la seguridad en sí misma. El clavo
rativas —Alzheimer o Parkinson—, los les de ese nivel. No es raro que, como constituye uno de los olores críticos
sujetos afectados acostumbran perder consecuencia del golpe, se desgarre el en el entrenamiento olfativo. Sirve de
la capacidad olfativa. Dado que la tasa nervio olfatorio. discriminante frente a otros.

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DANIEL FLASCHAR
La elaboración informática de los del olfato la cereza sólo sabría dulce hasta deterioros psíquicos importantes.
datos introducidos en el ordenador re- o ácida, pero no a cereza. En la pos- Y todas esas alteraciones se experimen-
vela cierta mejora de la paciente. Pero terior elaboración del estímulo olfativo tan como relacionadas con la pérdida
el maratón olfativo no ha terminado. intervienen la amígdala o el hipocampo, del sentido del olfato
Un adjunto del grupo, Johannes Fras- que también desempeñan un importante Volvamos a Magdalena Flügge. Le
nelli, se encarga de la etapa siguiente. papel en el procesamiento de las emo- queda el postrer test, el del olfatómetro.
Tras examinar el nervio olfatorio se ciones y de los recuerdos. A través de un largo tubo flexible de
pasa a la exploración del trigémino, Desde un punto de vista filogenéti- goma se insuflan distintos olores en la
el nervio sensitivo, le explica el joven co, el sentido del olfato es uno de los nariz de la paciente. La actividad cere-
médico. El ejercicio se desarrolla en la más antiguos. Se halla asociado de una bral suscitada se recoge mediante unos
prensa. El adjunto coloca dos frascos forma más intensa que cualquier otro a electrodos que registran los “potencia-
de plástico en un dispositivo metálico las emociones y menos que los demás les evocados”, esto es, las respuestas
de unos 10 centímetros de alto: en una a la elaboración racional. Sentimientos eléctricas del cerebro a los estímulos
hay eucalipto; la otra está vacía. y recuerdos pertenecen al olfato, de la olfativos. La prueba dura otra hora y
Frasnelli introduce en las fosas nasales misma manera que la música al oído. media; en su transcurso se examina si
de la paciente (que porta los ojos venda- Marcel Proust describió en su famosa no- las señales odoríferas que se producen
dos) sendas cánulas. Presiona la prensa e vela En busca del tiempo perdido cómo en la mucosa nasal alcanzan el cerebro
insufla en la nariz de Flügge el aire que el aroma de una magdalena mojada en y si se elaboran allí con la suficiente
contienen los frascos. Debe ésta adivinar una infusión de tila le devolvió de pronto intensidad. El tubo de goma comien-
por dónde entra el aroma de eucalipto. a su infancia. En su honor, se denomina za a hincharse. Unas pequeñas cruces
El ejercicio se itera cuarenta veces. La “efecto magdalena” al fenómeno que sobre una escala indican el grado de
paciente ha acertado con casi todos los consiste en el súbito desencadenamiento intensidad con el que percibe el ácido
olores. El trigémino se encuentra rela- del pasado mediante un aroma efímero, carbónico que se le está insuflando en
tivamente indemne, lo que le permite pasado que se recuerda con un grado tal la nariz. “Hay esperanzas fundadas de
percibir olores mordientes, como el del de intensidad, que se diría que estamos que en algún momento pueda volver a
amoníaco o el de la cebolla. ahora asistiendo a su desarrollo. oler”, le anima Frasnelli.
Los olores despiertan recuerdos. Sin
Gusto y olfato ellos perdemos capacidad de recuperar
En ocasiones aparecen pacientes que nuestra propia historia. En un trabajo ELEONORE VON BOTHMER es psicóloga.
afirman percibir sólo lo dulce, lo salado realizado por el grupo de Bettina Pause,
o lo amargo, pero no el típico sabor de la Universidad de Kiel, en 2001, Bibliografía complementaria
de una rosquilla. Su problema real no llegaba a la conclusión de que las per- SOZIOLOGIE DES GERUCHS. J. Raab. Univer-
estriba, sin embargo, en el sentido del sonas depresivas poseían una capacidad sitätsverlag; Konstanz, 2001.
gusto sino en el del olfato. La mayoría olfativa inferior a la de los sanos. Se
de las funciones que atribuimos al gusto, ignora todavía si esa alteración olfativa DIE SCHÖNE WELT DER SINNE. D. Ackerman.
las desempeña el olfato. El sabor de es causa o efecto de la depresión. De Europa Verlag; Hamburgo, 2002.
una cereza, por ejemplo, se produce cualquier modo, los hechos hablan por EL OLFATO. Hanns Hatt en Mente y cerebro,
mediante el funcionamiento conjunto sí mismos. Más de la mitad de los pa- n.o 11, págs. 24-27; 2005.
del gusto y el olfato. Sin el sentido cientes sufren desde ligeras depresiones

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La lectura
y el tacto digital
Hay niños a los que les cuesta aprender a leer, siéndoles difícil asociar la visión de cada letra
al sonido correspondiente. El aprendizaje mejora si al pequeño se le hace ir palpando las letras
con la punta del dedo. El tacto, así parece, vincula los aspectos visual y sonoro

Florence Bara, Édouard Gentaz correspondencia fija entre lo escrito y sas investigaciones sobre niños en edad
y Pascale Colé el sonido. No es fácil establecer esa de aprender a leer han demostrado que
correspondencia. Nosotros hemos des- los pequeños que han adquirido una

A
prender a leer... arduo proceso cubierto que la tarea se torna bastante buena consciencia fonológica alcan-
cuyos primeros pasos son ti- más ligera asociando a la vista y al zan luego un mejor nivel de lectura.
tubeantes. Ante todo hay que oído el tacto. Para llegar a estas conclusiones, los
asociar a unas letras unos El principio básico de un sistema de psicólogos han ido a los parvularios y
sonidos; luego, deben combinarse las escritura alfabética consiste en repre- han propuesto a los niños algunos jue-
letras en palabras. Esto requiere un es- sentar los sonidos mediante letras. Para gos: hallar palabras que empiecen —o
fuerzo mental que movilice los princi- leer, el niño tiene que ir extrayendo que terminen— por el mismo sonido;
pales recursos cognitivos del párvulo, la información que para producir unos encontrar otras que rimen, como por
recursos que no se pueden utilizar al sonidos contienen las letras. Los peda- ejemplo ‘rato’, ‘gato’, ‘plato’, ‘chato’,...
mismo tiempo para comprender el senti- gogos llaman a esta actividad “proceso Después, mediante pruebas de lectura,
do de las palabras en la frase. Importa, fonológico de la lectura”. Para lograr han constatado que los pequeños que
pues, que se automatice la identificación la comprensión del nexo entre letras y habían adquirido tempranamente más
de las palabras, de modo que el niño sonidos (o principio alfabético), se ha de consciencia fonológica eran después los
emplee sus recursos en comprender lo desarrollar en el párvulo la consciencia mejores lectores.
que lee. fonológica, o sea, la capacidad de iden- Del mismo modo se ha comprobado
Y ¿cómo se automatiza el recono- tificar y manejar intencionalmente los que los niños que leen defectuosa-
cimiento de las palabras? Para ello el elementos constitutivos de las palabras mente, así como algunos disléxicos
niño ha de ir afinando su compren- habladas: los fonemas. Son éstos las (a los que les cuesta mucho aprender
sión del principio alfabético, es decir, unidades sonoras de la palabra. a leer y escribir) o adultos iletrados,
su consciencia de que ciertas letras tropiezan todos ellos con graves difi-
o ciertos grupos de letras represen- Tener consciencia de los sonidos cultades respecto a los fonemas; por
tan determinados sonidos. La clave Esta consciencia fonológica es impres- ejemplo, contar cuántos fonemas hay
del aprendizaje es que se cree una cindible para aprender a leer. Numero- en una palabra. En fin, los ejercicios

34 Mente y cerebro 16/2006


EDOUARD GENTAZ

1. LUDICO Y EDUCATIVO A LA VEZ:


destinados a desarrollar la consciencia la consciencia de los fonemas es más palpar las letras aumenta la eficacia de los
fonológica de los niños tienen bene- difícil de adquirir que la de las sílabas, métodos de aprendizaje de la lectura.
ficiosos efectos sobre el aprendizaje porque esos fonemas no se pronuncian
de la lectura. Entrenando a los peque- unos tras otros, sino en una sola articu-
ños a reconocer rimas y fonemas, se lación dentro de una sílaba. Así pues, máticamente a una labor con las letras
comprueba después si consiguen leer al niño se le ha de “entrenar” para que que les corresponden. Por ejemplo, se
mejor unos textos de lectura estan- desarrolle esta competencia. le muestran al niño las letras con que
darizados, con los que se calcula el Por tales razones, se han venido ensa- se escribe el fonema que él acaba de
tiempo que emplea el niño en leer yando diversos entrenamientos destina- identificar y se le explica que ésas son
determinados pasajes y los errores dos a desarrollar la consciencia fonémi- las letras que habitualmente se combi-
cometidos al hacerlo. ca de los niños. Consisten en una serie nan para producir ese fonema. En otros
La capacidad para habérselas con de sesiones centradas en el estudio de términos, un entrenamiento fonológico
los fonemas parece ser el mejor indi- uno o de varios sonidos. Pueden propo- resulta más eficaz si al mismo tiempo
cador del nivel de lectura que el niño nerse distintos ejercicios. Por ejemplo, se hace que aparezca explícitamente un
llegará a alcanzar. Lo cual se explica insistiendo en la segmentación de fone- nexo entre las representaciones fono-
fácilmente en el caso de un sistema de mas. La identificación de fonemas, una lógicas (los sonidos) y las ortográficas
escritura alfabética en el que las le- de las tareas más fáciles para el niño, (las letras). Y ¿cómo hacer aún más
tras de una palabra representan las puede practicarse desde el comienzo explícito este nexo?
unidades mínimas del lenguaje oral, mismo de su escolarización.
los fonemas. De hecho, el niño capaz Generalmente, la conclusión a que El tacto mejora la lectura
de concebir que las palabras habladas se llega en tales estudios es que este Conviene indicar a los niños que va-
están compuestas de fonemas puede tipo de entrenamiento tiene un efecto yan tocando las letras a la vez que ven
comprender el principio alfabético, beneficioso sobre el aprendizaje de la sus formas y oyen los fonemas a ellas
aprender las correspondencias entre lectura. Pero estos ejercicios son aún asociados. Desde 2003, hemos evalua-
letras y sonidos y proceder, en fin, a más eficaces si el trabajar con los so- do, en 26 párvulos, el efecto de este
una lectura fonológica. Sin embargo, nidos de las palabras se asocia siste- “entrenamiento multisensorial” de pre-

Mente y cerebro 16/2006 35


paración para la lectura. Los ejercicios correctamente las unidades sonoras y háptico. El tocar las letras refuerza,
combinan la visión, la audición y el gráfi cas que ahí se juntan. Además, pues, el vínculo entre la percepción
tacto. El niño sigue los contornos de pasan un test de reconocimiento de visual y la percepción auditiva. ¿Cómo
las letras en el sentido de la escritura, letras y tres pruebas de consciencia explicarlo?
ejerciendo su percepción táctil, llamada fonológica, debiendo distinguir rimas
a veces “percepción háptica”, de las y fonemas puestos al comienzo y al El tacto es un sentido espacial
letras. Esta es algo más que el simple final de palabras. y temporal
tocar: se trata de una interacción en- Los niños que han seguido el entre- El sentido háptico difiere del sentido de
tre las órdenes motrices del niño y la namiento visual, auditivo y háptico dis- la vista, ya que no percibe el objeto en
percepción táctil que él recibe a través ciernen las pseudopalabras más eficaz- su globalidad: los dedos sólo contactan
del contacto con la forma palpada. Al mente que los niños que han participado con una parte de éste; se requiere inte-
mismo tiempo que explora las letras en un simple entrenamiento clásico, en grar luego mentalmente las impresiones
mirándolas y tocándolas, ejecuta unos el que se les hace observar las letras y táctiles que, al ir palpando el contorno
ejercicios destinados a desarrollar su escuchar los sonidos correspondientes. del objeto, se han ido recibiendo de
consciencia fonémica. Estos resultados se han vuelto a ratificar manera secuencial. Así pues, el niño al
Los niños han seguido a continua- en un número mayor de párvulos (136) que se le hace tocar una letra adquie-
ción otro entrenamiento, destinado a de educación especial, con entrenamien- re conocimiento de ésta de un modo
evaluar su capacidad de desciframiento tos efectuados por sus maestros. Estos secuencial, empezando por ejemplo
de palabras escritas. Decimos descifra- niños, considerados “de riesgo” desde por el pie de la A, tocando después
miento, y no lectura, porque se les da el punto de vista del aprendizaje de la su vértice, etc.
a leer algunas pseudopalabras, esto es, lectura, antes de empezar los entrena- De ello resulta una captación de
palabras que no existen; por ejemplo li, mientos puntuaban muy flojamente en los objetos dividida, más o menos
rapi, sici, pisi,... La ventaja de esta téc- vocabulario, conocimiento de letras y coherente, a veces parcial y siem-
nica es la siguiente: si se les presentan consciencia de rimas. Se les evaluó, pre secuencial, que carga la memoria
palabras reales, se corre el riesgo de antes y después de los entrenamientos, operativa y que, al final de la explo-
que reconozcan globalmente la forma al nivel de escolarización y al empe- ración, requiere una labor mental in-
de la palabra en el supuesto de que zar el curso preparatorio. También aquí tegradora y sintetizante que culmine
estén habituados a verla, y entonces la fueron superiores los logros de dis- en una representación unificada del
identificarán instintivamente, de suerte cernimiento conseguidos por los niños objeto. Para percibir hápticamente las
que no se podrá saber si distinguen que habían seguido el entrenamiento propiedades de los objetos hay que

El tacto, argamasa de la lectura


El nuevo método de aprendizaje de la corresponde al sonido. Para ello, la letra lectura de pseudopalabras (por ejemplo,
lectura se vale del tacto. Consta de dos es presentada visual y táctilmente. Se les ita) con las que obtienen niños a los que
etapas. hace palpar la letra escrita en relieve, se ha entrenado a explorar sólo visual-
Primero, los niños aprenden a recono- primero con los ojos abiertos, después mente las letras. Los resultados muestran
cer el sonido. Para ello se les recita algo con ellos cerrados, hasta que también que los niños han progresado con los
que contenga muchas veces el sonido por a ojos cerrados puedan distinguirla de dos tipos de entrenamiento, pero han
estudiar y, a continuación, se les enseña otra letra. Estas dos etapas aseguran el progresado más los que han seguido el
a distinguir, entre varios elementos dis- vínculo entre el sonido y la percepción método que incluye el factor táctil. La
tractivos, las palabras que empiezan y que de la letra a él asociada. percepción táctil, asociada al sonido y
acaban por ese sonido. Al final de esta Para comprobar los beneficios de este a la visión de la letra, permite vincular
etapa, los niños se encuentran capacita- entrenamiento se comparan al final del mejor las representaciones fonológica y
dos para reconocer el sonido en cuestión. año escolar las puntuaciones que niños ortográfica de las letras, desempeñando la
Después, han de aprender la letra que así ejercitados obtienen en un test de función de “argamasa de la lectura”.

LOS NIÑOS EXPLORAN


con la punta de los
dedos unas letras en
relieve. Aprenden sus
perfiles con los ojos
abiertos (izquierda), luego
con los ojos cerrados
(derecha); después han
de nombrar esas letras
EDOUARD GENTAZ

EDOUARD GENTAZ

y memorizar el sonido
asociado.

36 Mente y cerebro 16/2006


8 10

8 EJERCICIOS CON EL TACTO


6
6 LAS LETRAS APARECEN YA ENTERAS
4
4 LAS LETRAS SE TRAZAN PROGRESIVAMENTE
2
2

0 0

ANTES DESPUES ANTES DESPUES


DEL TEST DEL TEST DEL TEST DEL TEST
POUR LA SCIENCE

2. BENEFICIOS DEL TACTO. Un grupo de niños (a la izquierda en azul) sigue unos ejercicios
de lectura en los que han de explorar las letras con la punta del dedo. Otro grupo (en rojo) cida. Lo que está averiguado es que
sigue unos ejercicios de lectura clásicos, sin tocar las letras. Se evalúan luego sus logros de la exploración háptica de las letras,
preparación para la lectura con miras
lectura haciéndoles descifrar algunas pseudopalabras que nunca habían visto, tales como rapi,
a desarrollar la consciencia fonémica
iati o biba. Los niños entrenados a tocar las letras obtienen mayor puntuación. Otra condición y el conocimiento de las letras, influye
de aprendizaje consiste en hacer que las letras vayan apareciendo progresivamente en una beneficiosamente en el aprender a leer.
pantalla (a la derecha en amarillo). Los resultados son intermedios. Este entrenamiento parece idóneo en
particular para preparar el aprendizaje
en los párvulos que precisan de cui-
efectuar movimientos de exploración tocarlas) no daba tan buenos resultados dados especiales, así como para pre-
especiales: para percibir la forma, el como aquel en que se añadía el tacto venir posibles dificultades de lectura
procedimiento exploratorio más ade- (véase la figura 2). Extrajimos, pues, en ciertos niños.
cuado es el de ir siguiendo el perfil, la conclusión de que la aportación del
ir recorriendo con el dedo índice el entrenamiento háptico no depende del
contorno del objeto. Semejante rastreo carácter puramente secuencial de la per- FLORENCE BARA, doctoranda en psicología
es secuencial; las informaciones obte- cepción: para obtener tales resultados cognitiva, EDOUARD GENTAZ, investigador
nidas son fragmentarias y sucesivas. resultan determinantes la exploración en psicología cognitiva, y PASCALE COLE,
Para percibir la forma en su conjunto, motriz y la percepción táctil. profesora de psicología cognitiva, trabajan
hay que estructurar y reconstruir esas ¿Cómo explicar la función catali- en el Laboratorio de psicología y neurocog-
informaciones, lo cual requiere una zadora que desempeña el tacto en el nición asociado al CNRS, en la Universidad
importante labor cognitiva. aprendizaje de la lectura? La dificultad de Savoya y en la Universidad Pierre Mendès
Supusimos, por tanto, que lo que del aprender a leer se debe a menudo France de Grenoble.
favorecía la ulterior asociación de la a lo muy diferentes que son el sentido
visión y los sonidos estribaba en el de la vista y el del oído: el primero Bibliografía complementaria
carácter secuencial de la percepción proporciona una percepción de los obje- LES EFFETS DES ENTRAÎNEMENTS PHONOLOGI-
háptica. Para verificar tal hipótesis, tos espacial y de conjunto; el segundo, QUES ET MULTISENSORIELS DESTINÉS À FAVO-
comparamos los efectos de tres tipos una percepción que se va dando suce- RISER L’APPRENTISSAGE DE LA LECTURE CHEZ
de entrenamiento: uno visual-auditivo, sivamente en el tiempo. El tacto tiene LES JEUNES ENFANTS. F. Bara, É. Gentaz y
en el que los niños miraban las letras la ventaja de aunar estas dos facetas: P. Colé en Enfance, vol. 56, pág. 387; 2004.
y escuchaban los sonidos asociados; el niño se forma una visión espacial
THE VISUO-HAPTIC AND HAPTIC EXPLORA-
otro visual, auditivo y háptico, en el de lo que toca, explorándolo todo de TION OF LETTERS INCREASES THE KINDER-
que los niños tocaban al mismo tiem- manera “escalonada en el tiempo”. Así, GARTEN-CHILDREN’S READING ACQUISITION.
po las letras; y otro visual-auditivo las características de la visión y de la F. Bara, É. Gentaz y P. Colé en Cognitive
secuencial, en el que los niños veían audición se juntan fácilmente en este Development, vol. 19, págs. 433-449; 2004.
dibujarse progresivamente las letras sentido háptico, y el aprendizaje de la
QUELS ENTRAÎNEMENTS DE PRÉPARATION
en una pantalla a la vez que se les lectura es más eficaz.
À LA LECTURE PROPOSER AUX JEUNES EN-
hacía oír el sonido que representaba Ello, por ahora, no pasa de ser una FANTS DE MATERNELLE? Dirigido por F. Bara,
cada una. hipótesis. La verdadera razón por la É. Gentaz y P. Colé en É. Gentaz y P. Dessus
Comprobamos así que el entrenamien- que el hecho de ir tocando las letras en Comprendre les apprentissages. Sciences cogni-
to visual-auditivo secuencial (viendo el mejora la asociación entre el sonido tives et éducation, págs. 11- 25. Dunod, 2004.
dibujo progresivo de las letras, pero sin y la visión sigue siéndonos descono-

Mente y cerebro 16/2006 37


ENTREVISTA

UWE LEWANDOWSKI
Didáctica
de la matemática
Conviene que los escolares comprendan pronto el sentido profundo
de los números y de las operaciones aritméticas, propone Inge
Schwank, experta en didáctica de la matemática

INGE SCHWANK, nacida en 1959, se


Annette Lessmöllmann Junto con Jan Born, investigador de doctoró en matemáticas a los 25 años.
Lübeck, Schwank contrastó la realidad Desde 2001 es catedrática de didáctica

M
uchos escolares fracasan en de ambas formas de pensar en un estu- de la matemática en la Universidad
la clase de matemáticas. ¿Ra- dio con encefalogramas. Mente y cere- de Osnabrück. Ha investigado en la
zón? Piensan de forma dis- bro la ha entrevistado para que precise
representación cerebral de los conceptos
tinta de la que requiere la aritmética. los resultados de sus investigaciones en
En la escuela primaria se desaprovecha torno al fomento precoz del pensamiento matemáticos e innovación de la enseñanza
la ocasión de enseñarles otra manera funcional, los beneficios que comporta- de la matemática.
más adecuada de pensar, declara Inge ría para las niñas en particular y el valor
Schwank, quien desde hace 20 años relativo de las calificaciones escolares
viene investigando sobre “matemática en matemática. y decir: resulta que las chicas no son
cognitiva”, amén de ofrecer cursos de tan buenas en mates. Cuando se sabe
matemáticas a escolares. Descubrió que Mente y cerebro: Profesora Schwank, que hay diferentes formas de pensar,
muchos niños piensan con estructuras cuando en la escuela tuve que habér- se puede abordar el problema de muy
estáticas. Si se les proponen tareas de melas con el sistema binario, es decir, distinta manera.
completar modelos (véase figura 1), se que debía escribir los números sólo con
fijan en las características de las for- 0 y 1, casi tenía que echarlo a suertes. Myc: En concreto, ¿qué puede hacer
mas presentadas, por ejemplo, en las ¿Lo hubiera tenido algo más fácil, si la escuela?
semejanzas. En la primera figura (arriba hubiera nacido chico? Schwank: Muchos expertos coinciden
izquierda) todas las líneas son rectas. Profesora Schwank: Me temo que sí. Se en que los niños deberían experimentar
En la de arriba a la derecha y abajo ha reconocido ya que las dificultades de el proceso constructivo al aprender los
a la izquierda hay dos líneas curvadas las chicas en matemáticas difieren de las números: los números pueden salir siem-
hacia fuera. Por tanto, la forma que falta encontradas por los chicos. Pero, ¿por pre, añadiendo uno. Así pues, no se las
abajo a la derecha ha de tener cuatro qué? Mis investigaciones muestran que tendrían que ver con el número nueve
líneas combadas hacia fuera. las chicas propenden a un pensamiento en sí, sino estar siempre atentos también
Frente a este pensamiento “predica- referido a las cualidades más que a lo a que le precede el ocho y le sigue el
tivo” (es decir, que atribuye cualidades funcional. Los chicos, en cambio, se diez. El arte está ahora en entender que
o predicados), otros niños optan por un arriesgan y emprenden un viaje hacia el siempre puedo construir cualquier número
pensamiento funcional. Ven una regla descubrimiento de los números. Pónga- añadiendo “más uno”. Evidentemente, al
de deformación, en la que cada línea les a escolares de primaria este ejerci- contar no se deben conformar sólo con los
se curva primero hacia dentro y luego cio: un jardinero ha de plantar árboles pasos de uno en uno. Pero es importante
hacia fuera. Al final, también aquí resul- en un camino de 30 metros, de manera que se saquen los números de su aisla-
ta una figura, en la que todas las líneas que haya un árbol cada dos metros. Las miento y queden patentes las conexiones
se comban hacia fuera. Para Schwank chicas se limitan a dividir 30 por 2; y aritméticas con los otros números.
el pensamiento funcional ayuda a los dan un resultado erróneo. Los chicos se
humanos a resolver mejor los proble- imaginan el proceso: el jardinero planta Myc: Y quien no lo aprende, ¿tiene
mas de aritmética. En vez de pensar en un árbol al comienzo del camino; a los dificultades también con otros sistemas
números cardinales (1, 2, 3, muchos), dos metros, otro, etcétera, y al final, ha numéricos?
los niños deberían aprender desde pe- de plantar el árbol número 16. Schwank: Si usted, de escolar, tenía
queños el aspecto procesual: con ayuda que pelearse con el sistema binario,
de los números ordinales, que nacen Myc: ¿Qué habrían podido hacer mis probablemente no había comprendido
de la ordenabilidad (“el primero”, “el profesores? el sistema decimal. Muchos niños tienen
tercero”); por eso incluye el procesual Schwank: Fomentar el pensamiento fun- dificultades al principio con el “pasar
“más uno”. cional, en vez de cruzarse de brazos la decena”; así, en el caso “8 más 4”,

38 Mente y cerebro 16/2006


saltan por encima del diez, es decir, han Myc: ¿Qué tiene que ver esto con “pasar salto al diez, y, saltando, lo da al lugar
de contar “8 más 2 igual a diez, más 2 la decena”? de los miles. Si poseyera una mentali-
igual a 12”. Y luego tienen problemas Schwank: Con independencia de que se dad funcional, no habría cometido ese
también, cuando en el sistema binario trate del sistema binario o del duodeci- error, pues hubiera caído en la cuenta
han de calcular “11 más 1 igual a 100” mal, el principio es el mismo: siempre del disparate: 2000 es casi el doble de
(que traducido a nuestro sistema decimal uno más. Pero el compás es otro. Si 1090. Este no puede ser el siguiente.
es “3 más 1 igual a 4”). un niño no desarrolla el sentido del
significado del paso del nueve al diez Myc: ¿Cómo demostrar que algunas per-
Myc: ¿Qué relación guardan esos pro- en el sistema decimal, el pasar la de- sonas piensan funcionalmente cuando
blemas con la idea del “más uno”? cena le resulta sospechoso y se queda cuentan?
Schwank: Es fundamental que los esco- sin entender el contar en sistemas con Schwank: Se nos ocurrió ocuparnos de
lares comprendan qué son los números. otros compases. esta capacidad motora mental...
Han de tener claro que el número no
es la cifra que tienen delante, sino la Myc: ¿Qué pasa, pues, cuando alguien Myc: Perdón. ¿Por “motora” entiende
idea que la ha inspirado. Ayuda una de- no piensa funcionalmente? que se mueve algo en nuestro interior?
finición de número en la que, partiendo Schwank: Piense en una alumna de Schwank: Sí. Aunque sólo unos po-
del cero, se construyen todos los otros primaria, a la que se le pide: “Di el cos estamos convencidos que tiene que
números siguiendo contando. Sería un siguiente de mil noventa”; responderá, ver con el pensamiento. De esa opi-
principio funcional y, al mismo tiem- a buen seguro: “dos mil”. Imagínese nión participaba Bartel van der Waerden
po, el fundamento del cálculo. Pero si unas ruedas dentadas como las del ta- (1903-1996), matemático neerlandés,
los niños sólo se representan siempre químetro. Para contar un número más, quien declaraba que, si nos imagina-
conjuntos, entonces piensan en números ella debería girar un paso más la última mos un círculo, lo podemos hacer de
cardinales. Ven cinco autos en el par- ruedecilla de atrás. Pero, si hace girar muchas maneras. Una posibilidad es
king y caen en la cuenta de que “hay la ruedecilla equivocada, realiza un acto tener ante los ojos una línea circular
exactamente tantos como dedos tiene mi correcto, pero en el lugar equivocado; dibujada. Cabe imaginarse también que
mano”. Ven, pues, la totalidad y no el pone en marcha el proceso erróneo y una varilla gira y genera un círculo. A
proceso de construcción. No pueden sa- acaba en 2000. Se deja arrastrar por el esto último le llamamos “motricidad
ber qué es “cinco”, si alguna vez no nueve, bajo el supuesto de que ahora mental”. Es de notar que las represen-
han hecho un recuento. debe venir un gran paso, una especie de taciones motoras responden a procesos

1. ¿COMPARAR O COMBAR? Quien


quiera llenar el espacio vacío abajo a la
derecha se decide inconscientemente por
una de estas dos estrategias mentales. Los
pensadores “predicativos” se inclinan por
las semejanzas. Los “funcionales”, por el
contrario, ven en acción unas reglas de
deformación: por sucesivos alabeados se
origina desde el cuadrado (arriba izquierda)
una especie de hoja de trébol, en la que
todos los lados se curvan hacia fuera; ¿lo
habría sospechado el lector?

Mente y cerebro 16/2006 39


2.
SIGANIM

CALCULO EGIPCIO. A orillas del


Nilo se contaba también sirviéndose del
sistema decimal. Si embargo, anotaban
sus números de forma muy distinta. Si los
= 1 niños los manejan con habilidad, pueden
explicarse, jugando, nuestro sistema indo-
= 10 arábigo. (Solución de los ejercicios: 125,
1112 y 121.212.)
= 100

= 1000 pueden escribir todas las cifras, las po-


sibilidades de hacer ejercicios de cálculo
son reducidas.
= 10.000
Myc: ¿Se limitan los niños a copiar con
habilidad unos pocos modelos sencillos,
= 100.000 sin entender nada?
Schwank: En el peor de los casos, así es.
Que se obligue a los niños a recitar “dos
= 1234 = 1000 + 200 + 30 + 4 más tres, cinco” no es un problema. Pero
el maestro no ha reparado, tal vez, en
si se ha entendido o no lo que subyace.
Y lo trágico en esto es que, si la carencia
empieza a detectarse dos años después,
= suele ser demasiado tarde. Pues la mate-
mática opera como sigue: se piensa algo
mediante pequeñas proporciones maneja-
bles; luego, se lo transfiere a operaciones
= de cálculo con sumas algo mayores. Pero
si el niño ha dejado escapar la ocasión
de reflexionar con cantidades pequeñas,
le resultará más costoso lograrlo más
= tarde, si es que lo consigue.

Myc: Un juicio severo. Con 80 años aún


se puede adquirir una lengua extranjera,
en matemáticas, sin embargo, lo que no
se ha aprendido en el ciclo medio de
primaria, ¿no se aprende nunca?
constructivos. Recuerde el ejemplo de la tarse algo en el espacio y, además, en Schwank: He visto que tal se cumple
plantación de árboles: podemos imagi- el tiempo, constituye un problema para en muchos niños. Hasta en el instituto
narnos cómo alguien coloca árboles en muchos, sea cual sea su cultura. Ahora me he tropezado con los fallos más es-
la tierra, uno tras otro, es decir, llevar trabajamos con ejercicios de completar trepitosos. El problema es qué pretende
a cabo mentalmente la fase previa, la modelos para probarlo. alcanzar la matemática escolar. La cima
de desarrollo y la subsiguiente. en la primaria son los procedimientos
Myc: Usted previene siempre ante el de cálculo escritos. Se busca que fun-
Myc: ¿Cómo lo estudia en los niños? futuro negativo que espera a los niños en cionen automáticamente y no haya que
Schwank: Habíamos trabajado en la matemáticas, cuando algo les ha salido pensar. La mayoría de los libros de texto
escuela primaria con laberintos dinámi- mal ya en la escuela primaria. se adaptan a un mismo patrón harto
cos, piezas de madera que se ensamblan Schwank: Para algunos niños el mun- extendido: se propone un ejemplo y
y permiten construir caminos, con sus do del cálculo es bastante nítido. No luego los niños hacen diez ejercicios
cruces y desvíos. Estos nudos de co- ven los números aislados en sí mismos, siguiendo ese modelo. Con este sistema,
municaciones simbolizan operaciones sino como resultado de un proceso. Pero quizá se automatiza el procedimiento en
aritméticas. Con estos elementos los ni- necesariamente se requiere atender en su cabeza, pero nadie puede saber si,
ños construyen una suerte de máquina la escuela primaria a estas conexiones además, han entendido la tarea.
de sumar; después, recorren el camino funcionales. Aunque un niño haga bien
y comprenden si han realizado correc- los deberes de casa y tenga, además, Myc: ¿Cómo pueden evitarlo los maes-
tamente la operación. Se trata, a todas buena memoria, puede no haber en- tros?
luces, de una tarea funcional, centrada tendido nada. Tiene buenas notas sin Schwank: Pueden abordar los temas
en el proceso. Observamos a niños y adentrarse en la construcción de los junto con los niños.
jóvenes en Alemania, Indonesia y China números. En primero de primaria se
y les preguntamos con qué estrategia llega a contar, como mucho, hasta 20. Myc: ¿El cálculo como materia de dis-
procedían. Reparamos en que represen- Dado que los niños, de momento, no cusión en la escuela primaria?

40 Mente y cerebro 16/2006


Schwank: De hecho, empieza a pene- Myc: ¿Logra el maestro que los es-
trar la idea de que éste es el método colares adopten esta función con en-
correcto. En este enfoque los niños tusiasmo?
dialogan entre sí y con el maestro. Schwank: Se puede discutir algo en
Se entablan negociaciones sobre de- grupo con los niños y después hallar,
terminados temas; los niños escriben o juntos, una solución. Fíjese en el caso
dibujan en los cuadernos de clase, en de las cifras. Imagínese que ha hecho un
los que reflejan consideraciones inte- gran ocho con un tubo de gomaespuma.
resantes. En vez de resolver ejercicios, Después le da una vuelta y pregunta:
se tramitan cometidos. De ese modo ¿qué es ahora? Luego hace lo mismo
aprenden a pensar por sí mismos, a con el nueve, o con el diez; en este caso
someter a una prueba los resultados las cifras cambian. Muchísimos niños se
en diálogo con los demás y a aclararlo acercan y empiezan a preguntar: ¿cuál
entre sí... es el truco? ¿Qué esconde esta cifra?
Con los mayores se utiliza otro sistema
Myc: Trato de imaginarme cómo un de signos. El sistema del antiguo Egipto
niño de primero del ciclo inicial de pri- es muy apropiado como punto de par-
maria discute sobre números... ¿Podría tida de una discusión, porque también
ponerme algún ejemplo? tiene una estructura decimal (véase la
Schwank: El maestro podría proponer figura 2). Escriba ahora el número 13,
a los niños que hicieran un dibujo: dos es decir, una “herradura” para el diez
caras frente a frente. Después dibujan y tres “palotes” para las unidades. Para
una línea curvada cerrada (“bocadillo”) el diez se utiliza un signo distinto del
que sale de la boca de cada uno; ambos empleado en nuestro sistema. La po-
han de decir “hola”, con una diferencia: sición es indiferente: se podría poner
el de la izquierda ha de tener un “hola” también la herradura al final, pero el
correcto en la burbuja. En la cara de significado no cambiaría.
la derecha estará escrita la imagen es-
pecular de la palabra, “aloh”. Con los Myc: En ese punto los niños empiezan
números pasa algo similar. Podemos a pensar.
escribir “13” o “31”. Y sobre esto se Schwank: Exacto. En vez de expli-
habla en grupo; ¿qué hay de falso al caciones, se presentan estímulos para
escribir 31 en vez de 13? Con niños lo reflexionar. En las lecciones de cálculo
puedes discutir tranquilamente; mejor se sigue diciendo que se aprenda de
con niños que con adultos, pues a duras memoria la tabla de multiplicar, hacia
penas se le ocurriría a un adulto este delante y hacia atrás. En realidad es
“hola” especular, no obstante su lógica poco inteligente. No es lícito utilizar
interna: en la cara izquierda el “hola” a los pequeños como calculadoras de
empieza con una ‘h’ en su boca, y bolsillo.
también en la boca de la derecha. Si
discute algo así, los niños se muestran Myc: Pero hay que aprender. Yo estoy
abiertos y se entusiasman. Análoga- muy satisfecha con no tener que repasar
mente se debate con ellos qué significa cada vez 8 por 8, sino saber al instante
el signo “3” en un lugar y qué en el el resultado “64”.
otro. Se trabaja en el grupo lo que Schwank: Aunque sea muy práctico, no
hay tras estas convenciones; de paso, basta. Se debería poder explicar también
los niños comprenden también que el por qué es así. Y éste es el auténtico
significado de cifras y letras es fruto núcleo del trabajo matemático. Dígame,
de un acuerdo. por ejemplo, cuánto hacen en el sistema
binario 3 por 4.
Myc: ¿Cómo explica un maestro a los
niños lo que significa un número? ¿Les Myc: Tendría que pensarlo...
dice: esto es un seis y, por favor, pensad Schwank: Las tablas de multiplicar se
siempre en que puede proceder de “2 hallan tan automatizadas, que se pierde
por 3”? ¿Cómo se explica esto? ¿Cómo el sentido de los procesos de fondo.
se practica? Andando el tiempo, nadie encuentra
Schwank: “Practicar” y “explicar” gusto en hacerlo. Los maestros también
son palabras que eluden el proceso de deberían prevenirlo.
aprendizaje. No es cuestión de ejerci-
cios, que se dan resueltos y después se
han de imitar. En el caso de explicar, Bibliografía complementaria
la actividad recae en exceso de parte DIALOGISCHES LERNEN IN SPRACHE UND
del profesor. Lo que se debe lograr es MATHEMATIK (2 vols.) U. Ruf, P. Gallin.
que el niño sea el actor principal en la Kallmeyer, Seetze, 1999.
organización del aprendizaje.

Mente y cerebro 16/2006 41


MENTE, CEREBRO Y SOCIEDAD

Mundo mítico
En todas las culturas los antropólogos han encontrado mitos e historias fabulosas.
El deseo de dar un sentido y una finalidad a las cosas que nos rodean
se halla inscrito en nuestro cerebro

¿C ómo seducir a una doncella


sin que ni siquiera ella se dé
cuenta? Lo mejor es pro-
ceder como el divino Zeus, quien al
sus espaldas, el toro se abalanzó hacia
el mar y condujo a Europa a una costa
lejana. Una vez alcanzada la orilla, el
toro se transmutó en un apuesto joven
se remontan a nuestros antepasados de
la edad de piedra. Hará unos 200.000
años, los neandertales, basándose en
la creencia de una vida más allá de la
observar a la bella Europa mientras ésta y prometió a la princesa protegerla per- muerte, desarrollaron, a buen seguro, un
recogía rosas, le sobrevino una pasión petuamente en aquel país extraño, que sistema mítico; creerían en unas fuerzas
irrefrenable y quedó prendado de ella. en su honor recibió desde entonces el poderosas y supraterrenales que podrían
Para que nadie pudiera reconocerlo, se nombre de Europa. La artimaña le salió quizá domeñar en beneficio propio. Los
transformó en un toro. Cuando la prin- bien: ella depositó en él su confianza descubrimientos realizados en Europa
cesa divisó el portentoso animal en el y engendraron tres hijos. y Africa por G. Philip Righmire, de
rebaño se quedó extasiada y le acari- Un poco de sufrimiento y de intriga la Universidad Binghamton de Nueva
ció. El toro parecía tan pacífico que la son intrínsecos a las andanzas de los York, o Yuri Smirnov, de la Academia
princesa se subió a su lomo. Pero en dioses griegos. Los habitantes de ese Rusa de las Ciencias, entre otros, nos
cuanto la muchacha se hubo sentado a Olimpo situado al abrigo de las nubes revelan que los neandertales realizaban
no cesan en sus camorras, enredos complejos rituales de enterramiento.
amorosos y venganzas, causantes de Se han encontrado altares de sacrifi-
ZEUS todo tipo de desgracias. Los dioses
son cualquier cosa menos perfectos,
cio, donde se apilaban, en pirámide,
cráneos de osos, y restos carbonizados
y probablemente sean sus atributos de víctimas animales sacrificadas, que
humanos lo que hace que los mitos remiten a prácticas rituales.
griegos nos hayan seguido fascinando Los sistemas mitológicos varían de
hasta el momento presente. una cultura a otra. Ello no obsta para
Las culturas arcaicas explicaban, me- que, pese a tales diferencias, proporcio-
diante relatos míticos, los fenómenos nen respuestas a las mismas preguntas
naturales desconcertantes que determi- básicas. Así concluyó Joseph Campbell
naban su existencia. Para los egipcios (1904-1987), antropólogo que dedicó
de la antigüedad, más de 500 divinida- decenios a la investigación sobre los
des gobernaban el valle del Nilo y sus patrones comunes de sagas y religiones
habitantes. Esta considerable cantidad de todo el mundo. Independientemente
pone de relieve la importancia de las de que hablemos del panteón griego,
crecidas anuales para la supervivencia: romano o egipcio, de las sagas de los
el agua encarnaba su idea de creación, germanos, la epopeya oriental de Gilga-
muerte y renacimiento. En el marco de mesh o de las Eddas nórdicas, a todo
su cosmogonía, al principio de toda vida mito le caracterizan tres atributos.
el océano primigenio Nun ocupaba el En primer lugar, el mito trata siempre
universo entero. Y de la misma manera de una pregunta existencial, referente a
que los dioses crearon la vida a partir la creación de la Tierra, la muerte, el
del agua del Nun, el Nilo deja tras cada nacimiento y similares. En segundo lu-
inundación un limo fértil en el que, gar, todo mito está constituido por con-
transcurrido algún tiempo, medran de trarios irreconciliables: creación contra
forma maravillosa plantas y animales. destrucción, vida frente a muerte, dioses
Las formas más tempranas de com- contra hombres. Y, en tercer lugar, los
portamientos religiosos y espirituales mitos proporcionan la reconciliación de
esos polos a fin de conjurar nuestra an-
gustia. Entre los egipcios, por ejemplo,
1. LOS MITOS SIGUEN FORMANDO
representaban los contrarios la tierra
negra y fértil frente a la roja y estéril.
parte del inventario básico del espíritu Sólo los dioses o sus representantes en
GINA GORNY

humano. Zeus, el padre de los dioses, visto la Tierra, los faraones, podían solucio-
como un icono del presente. narlos y establecer un equilibrio.

42 Mente y cerebro 16/2006


¿Quién soy yo? 2.

GINA GORNY
DEMETER, HERMANA Y AMANTE
Los pueblos apelan a los mitos para
de Zeus, representaba para los griegos la
explicar su origen. Esos relatos terminan
por arraigar en sus sistemas de creencia diosa de la fecundidad y de la agricultura.
y se integran en el inventario básico
de nuestra mente. Hace ya unos años,
Andrew Newberg y Eugene d’Aquili situaciones amenazantes. Tal facultad
investigaron el origen cerebral de los nos posibilita realizar procesos cog-
sentimientos religiosos. En el marco nitivos complejos. Por una parte, nos
de su trabajo, realizaron ensayos con capacita para una reacción fisiológica
budistas y con monjas clarisas, mien- de estrés ante la mera imaginación del
tras meditaban u oraban. ¿Qué hallaron? peligro; por otra, nos ayuda a ver un
Cuando los sujetos de prueba se sumían sentido en las amenazas, sufrimiento e
en meditación, se producía en cierta incluso en la muerte.
área del lóbulo temporal una drástica D’Aquili acuñó la expresión “im-
disminución de actividad. Esta región perativo cognitivo”. Aludía con ella
cerebral es la responsable también de al impulso biológicamente determina-
la orientación temporal y de la sensa- do hacia el orden y el sentido. De la
ción corporal: nos hace conscientes de misma forma que nos es muy difícil
dónde acaba el propio cuerpo y dónde percibir un entorno carente de estruc-
empieza el resto del mundo. tura, nos resultaría sumamente difícil
Newberg y d’Aquili postularon que dejar de adscribir a todas las situaciones
los sentimientos religiosos tenían una y sucesos un determinado fin. David
base neurofisiológica y que el período B. Larson, James P. Swyers y Michael
silente en este órgano de orientación E. McCullough, de la Universidad de
del lóbulo temporal constituía el im- Miami, desarrollaron la idea y llegaron
pulso decisivo del arrebato espiritual. al llamado anhelo ontológico: concepto
El impulso religioso se hallaría grabado que representa el vivo deseo de enten-
en nuestro cerebro, con lo cual daría der la esencia básica de nuestro mundo,
en última instancia igual nuestro grado en vez de limitarse a estar en él. El
de formación o de racionalidad, pues imperativo cognitivo forzaría a nuestra
el afán de explicaciones metafísicas no mente a pensar continuamente, de suerte
podría evitarse. tal, que el ser humano no podría por
Los mitos hunden también su raíz en menos que imaginar permanentemente
nuestra capacidad de abstracción, que, historias y mitos para dotar de sentido
ausente en la mayoría de los animales,
nos permite imaginarnos por anticipado
todas las paradojas y enigmas en las
que se encuentra inmerso. DEMETER

Herramientas para nuestra comprensión del mundo: Operadores cognitivos


El eje central de la formación de mitos lo constituyen, según 4. El operador cuantitativo aprecia tamaños, cantidades,
James Newberg y Eugene d’Aquili, los operadores cogniti- tiempos o distancias y lleva a cabo cálculos matemáticos.
vos, es decir, las funciones analíticas generales del cerebro. 5. El operador causal interpreta la realidad como una cadena
Cuando se activa un operador, entran en acción distintas de causas y efectos. Las personas con daños en las áreas
áreas cerebrales alejadas entre sí. En particular, los siguientes cerebrales correspondientes con esta función son incapaces
operadores regulan ese aspecto de la mente humana: de hallar las causas de los acontecimientos más simples. El
operador causal estimula nuestra curiosidad y nos motiva
1. El operador holístico nos permite ver el mundo como un a descifrar los secretos del mundo que nos rodea.
todo. Merced al mismo, a partir de un conjunto de hojas, 6. El operador binario introduce orden en el mundo y nos
ramas y troncos, reconocemos un bosque. El operador ayuda a dar un sentido a los distintos fenómenos que
holístico se debe a la actividad del lóbulo temporal del acontecen en nuestro entorno. Para ello, reduce espacio
hemisferio derecho. y tiempo a pares contrarios: arriba y abajo, izquierda y
2. El operador reduccionista trabaja en el sentido contrario derecha, dentro y fuera o delante y detrás. El operador
del operador holístico. Con su ayuda dividimos el todo binario se localiza neurológicamente en la zona inferior
en partes. Radica en el hemisferio izquierdo, que es fun- del lóbulo temporal.
damentalmente analítico. 7. El operador existencial nos proporciona el sentimiento de
3. El operador abstractivo extrae conceptos generales a par- que los datos sensoriales elaborados por el cerebro son rea-
3.
tir de circunstancias individuales. Así, por ejemplo, permite
Ares, hijo les;Hera,
de Zeus y de probablemente,
tiene en tiene su sede en el sistema límbico.
ordenar a un teckel, un dálmata y un san bernardo
la guerra y enbajo la 8. El operador
el derramamiento de sangreemocional anuda todos estos contenidos
categoría “perros”. La aplicación de técnicas de formación perceptivos con sentimientos y constituye, según Antonio
su gran placer. Por ello, los soldados, antes
de imágenes sugiere que esta función radica principalmente Damasio, el requisito imprescindible para nuestro pensa-
en el lóbulo temporal izquierdo. de cada campaña militar, dedicaban al dios juicios racionales.
miento y nuestros
de la guerra sus armas y espadas.

Mente y cerebro 16/2006 43


3. ARES, HIJO DE ZEUS Y DE HERA, centrales del mito: el bien y el mal, el
nacimiento y la muerte, el Cielo y la
tiene en la guerra y en el derramamiento de
Tierra, el aislamiento y la unidad.
sangre su gran placer. Por ello, los soldados, Newberg y otros se muestran conven-
antes de cada campaña militar, dedicaban al cidos de que hay determinadas áreas del
dios de la guerra sus armas y espadas. cerebro humano que desempeñan una
función importante en la experiencia
religiosa. Aunque se trata de una tesis
pueda deducir, por ejemplo, del sonido harto controvertida, sí parece que un
profundo de un trueno la proximidad modo de pensar apuntalado en contra-
de una tormenta. Gracias al operador rios y en relaciones causa-efecto no es
causal encontramos soluciones no sólo posible sin una determinada forma del
para acontecimientos comprobables em- lóbulo temporal, es decir, sin una cierta
píricamente, sino también para hallar complejidad neuronal. Probablemente,
una relación causa-efecto en todo tipo el hombre empezó a buscar explica-
de fenómenos, sin excluir los misterios ciones para los enigmas de este mundo
metafísicos como el surgimiento del cos- porque su cerebro había adquirido ya las
mos o el sentido de la muerte. condiciones necesarias para ello.
¿Se debe la factura similar de mitos de
procedencia diversa a la razón exclusiva
de que en todo tiempo y lugar el hombre KLAUS MANHART es doctor en filosofía.
haya buscado respuestas a las mismas
preguntas? El relato de la creación ofre- Bibliografía complementaria
cido por el Génesis comienza con las
GINA GORNY

LEBENDIGER MYTHOS. J. Campbell. Gold-


siguientes palabras: “Al principio creó mann; Múnich, 1991.
Dios el Cielo y la Tierra. Y la Tierra
estaba yerma y vacía”. En la cosmo- WIE DAS DENKEN IM KOPF ENTSTEHT. S. Pin-

ARES gonía egipcia encontramos exposiciones


semejantes. Para Newberg y d’Aquili, el
ker. Kindler; Múnich, 1998.
CEREBRAL BLOOD FLOW DURING MEDITATIVE
operador binario cumple aquí un papel PRAYER: PRELIMINARY FINDINGS AND METHODO-
Aquel que no es bueno decisivo: ayuda a nuestra capacidad ima- LOGICAL ISSUES. A. Newberg, M. Pourddehnad,
tiene que ser malo ginativa a reducir situaciones complejas a A. Alavi, E. d’Aquili en Perceptual and Motor
Dentro del imperativo cognitivo se en- simples pares de contrarios. Este pensa- Skills, vol. 97, n.o 2, págs. 625-630; 2003.
cuentra el operador causal. Faculta a la miento binario proporciona datos rápidos DER GEDACHTE GOTT. A. Newberg, E. d’Aqui-
mente para establecer relaciones abstrac- y simples que sirven para orientarnos y li, V. Rause. Piper; Múnich, 2003.
tas causa-efecto y le capacita para que que representan, además, los elementos

¿Una neurona, una imagen?


Años atrás una hipótesis absurda, adquiere ahora apariencia de verosimilitud

L
a escena se repite en múltiples Pero un equipo del Instituto de Tecno- “neuronas gnósticas”, según la cual la
ámbitos de la vida social. Mujer logía de California, dirigido por Itzhak actividad de ciertas células, muy pocas,
famosa que se separa de mari- Fried, acaba de sacar a la luz ciertos determina el que alguien piense en su
do famoso. La prensa la acosa día y resultados provisionales del mayor in- jefe, en su mujer o en su pluma. Jerome
noche: “¿Se siente traicionada? ¿Por terés. Existe lo que podría llamarse Lettvin, del Instituto de Tecnología de
qué se ha ido a pique su matrimo- una suerte de “célula Bill Clinton”, es Massachusetts, las llamó jocosamente
nio?”. Siempre las mismas preguntas, decir, una neurona que reacciona casi células abuela, y con esa denominación
que terminan con la paciencia de la exclusivamente ante la figura del ex siguen apareciendo de vez en cuando.
interpelada. Aunque a ella sin duda presidente norteamericano. Dígase lo Otros investigadores criticaron tam-
le gustaría extirpar de su cerebro el mismo de una neurona que siempre se bién la hipótesis. ¿Una neurona para
rincón de la memoria de su hasta activa cuando su poseedor se fija en la cada persona, para cada cosa? ¿No
ahora marido. Una pretensión impo- actriz Halle Berry. Con otras palabras: necesitaría este modelo uno-a-uno de-
sible, hubieran respondido, hasta hace en nuestro cerebro habría células espe- masiado espacio en el cerebro? David
poco, los neurocientíficos: en cuanto cializadas en la identidad de personas H. Hubel, premio Nobel, rechazó de
su mente le recuerde, se activará una muy determinadas. plano el modelo de las células abue-
red tupida y compleja de neuronas. la. Era a finales de los ochenta. Desde
Si se pudiera conseguir destruir todas ¿Una teoría carente de base? entonces, nadie se atrevió a abogar por
ellas, la ofendida se habría olvidado La idea no es inédita. En 1967 Jerzy la existencia de tales células altamente
para siempre de su compañero. Konorsky describió la hipótesis de las especializadas.

44 Mente y cerebro 16/2006


En esa época no se hallaba todavía es- posición escrita de su nombre excitaba
tablecido el abordaje experimental de la a la neurona.
cuestión sobre los fundamentos celulares Quián Quiroga supone que las neu-
de la consciencia. Sí se recurría ya a los ronas especializadas son esenciales en
electrodos para excitar la actividad cere- el proceso de reconocimiento. A favor
bral en monos y gatos. Pero los animales de esta hipótesis habla su localización
no explican lo que les pasa por la cabeza, en el hipocampo, la corteza nasal y
lo que dificultaba cualquier empeño por la amígdala, todas ellas estructuras de la
acotar la percepción consciente. zona media del lóbulo temporal, que
intervienen en la memoria a largo pla-
Electrodos en humanos zo. Pero, ¿cómo aceptar que una sola
Los recientes resultados han sido posi- neurona representa algo tan complejo
bles gracias a la colaboración de pacien- como es la identidad de Bill Clinton?
tes aquejados de un tipo de epilepsia Desde el punto de vista de la teoría de
que no es tratable con medicamentos. la información, eso no constituye ningún
Mediante una intervención quirúrgica problema, asegura Christof Koch, del
debe extirpárseles el foco de origen de Instituto de Tecnología de California,
los ataques epilépticos. Algunas veces quien también tomó parte en el estudio y
no basta con el electroencefalograma viene colaborando con el grupo de Fried
y la resonancia magnética funcional desde 1998. Apunta el símil siguiente:
para localizar con exactitud dicho foco; cuando conectamos el televisor la pan-
cuando eso acontece, los neurociruja- talla nos envía de forma inmediata sólo
nos implantan de forma transitoria un píxeles multicolores repartidos por todo
centenar de finos electrodos en el ce- el monitor; implícitamente, sin embargo,
rebro. Así, esos receptores sutiles van se esconde en ellos una determinada
midiendo sin cesar la actividad de las información, por ejemplo el rostro de
células nerviosas, hasta dejar acotado el Bill Clinton.
lugar de arranque del episodio. Un robot habría solucionado la tarea
En el seno del “estudio sobre célu- de la presencia o no de la figura del
las abuela”, que llevaba Rodrigo Quián presidente en la pantalla. Su cerebro
Quiroga, el experimento transcurrió de electrónico tendría que extraer, con una
la manera siguiente: mientras los pro- ingente inversión en cálculo, la infor-
bandos, relajadamente tumbados en la mación oculta a partir de los numerosos
cama, observaban fotos que aparecían puntos gráficos. Con cada paso de cálcu-
con una cadencia de segundos en la lo, se reduciría la masa de datos inicial
pantalla de un ordenador portátil, el neu- y, en paralelo, aumentaría la elaboración
rólogo registraba las señales eléctricas lógica. Hasta que sólo quedara una pe-
de las neuronas que se activaban. queña cantidad de información pensa-
Una de las primeras neuronas gnósti- ble —es decir, un bit— que muestra
cas descubiertas con este método fue la explícitamente la presencia de Clinton:
llamada “célula Bill Clinton”, localiza- 1 (Bill) o 0 (no Bill).
da en el interior de la amígdala de una
paciente. La neurona respondió a tres Varias neuronas, un bit
imágenes distintas del ex presidente: un Según la hipótesis de la consciencia de
dibujo, un retrato y una foto de grupo Koch y de Francis Crick, nuestro cere-
en la que le veía junto a otros políticos. bro se comporta siempre de una forma
En cambio, ante fotos de otros jefes de muy semejante. Desde su representación
estado norteamericanos, como George en la retina ocular hasta su percepción
Washington o George Bush, la célula consciente, el rostro de Clinton desen-
en cuestión permanecía inactiva. Un cadena una intensa actividad neuronal.
poco después, el equipo de Fried en- Sin embargo, mientras que en los niveles
contró neuronas selectivas semejantes bajos de elaboración participan muchos
en la zona media del lóbulo temporal grupos neuronales, la actividad en las
AG. FOCUS / SPL / DOUGLAS & MARTIN

de otros pacientes, que reaccionaban estaciones superiores se va restringiendo


sólo ante los Beatles o los Simpsons. el número de neuronas participantes. No
En otro probando se activaba una se defiende, en absoluto, que sea una
neurona del hipocampo derecho ante única célula la que represente el corre-
la visión de Halle Berry, no obstante lato neuronal de Clinton. “La activación
presentarse disfrazada de Catwoman y de una sola neurona sería demasiado
apenas reconocible por quien no fue- débil como señal”, subraya Koch. Pero
ra un admirador de su interpretación. admite como bastante probable que la
Así pues, la neurona no reaccionaba actividad conjunta de un pequeño núme- CELULILLAS SABIAS. ¿Puede una única
únicamente frente al rostro de Halle ro de neuronas podría bastar. Las células neurona codificar algo tan complejo
Berry, sino frente a la persona en sus en cuestión codifican la idea abstracta como es la identidad de una persona
diversas formas y facetas. La mera ex- de Clinton. ¿Qué pasaría si se destru- determinada? En teoría sí.

Mente y cerebro 16/2006 45


yeran todas esas neuronas específicas? queño grupo neuronal presumiblemente nativas de los mismos hechos. El que
Pues que desaparecía el concepto “Bill sólo para aquellas personas y cosas con una determinada interpretación se acabe
Clinton” de nuestra mente. las que se tiene un contacto frecuente. imponiendo en nuestro cerebro depende
En la investigación llevada a cabo en Apoyados en ello, los investigadores se de a qué rasgos de la imagen el cerebro
el Instituto de Tecnología de California informan antes de cada ensayo sobre envía la mayor atención.
se abordan unas cuarenta neuronas a los intereses de los probandos. Sólo
la vez. Con toda lógica cabe pregun- entonces preparan un catálogo de unas
tarse si no resulta ínfima la posibili- cien imágenes que muestran gráficamen- KATJA GASCHLER es doctora en biología.
dad de encontrar, entre los millones te dichos intereses.
de neuronas que componen el lóbulo Koch, conjuntamente con Crick, es- Bibliografía complementaria
temporal, la célula que reconoce este o tableció, hace ya algunos años, una BEWUSSTSEIN — EIN NEUROBIOLOGISCHES
aquel rostro. Amén de ser legítima esa hipótesis sobre los correlatos neuro- RÄTSEL. C. Koch. Elsevier/Spektrum Aka-
cuestión, ocurre que la neurona iden- nales de los contenidos de la percep- demische Verlag; Heidelberg, 2005.
tificada no siempre funciona, concede ción consciente: en la elaboración de
Koch. Ello no empece que sí existan la información visual, por ejemplo, se INVARIANT VISUAL REPRESENTATION BY
neuronas vinculadas con determinados unen, al activarse de forma simultánea, SINGLE NEURONS IN THE HUMAN BRAIN.
objetos o personas (hijo, perro, ordena- grupos neuronales situados en parte le- R. Quián Quiroga, L. Reddy, G. Kreiman,
dor personal, etcétera). El cerebro rea- jos unos de otros. Se establecen así C. Koch e I. Fried en Nature, vol. 435, págs.
liza una “representación escueta” de los diferentes coaliciones que posibilitan 1102-1107; 2005.
contenidos conscientes mediante un pe- la elaboración de interpretaciones alter-

Drogas de diseño
Son más baratas que una entrada de cine y mantienen en funcionamiento la máquina del placer.
Las drogas sintéticas de los fines de semana, como el éxtasis y similares,
corren sin freno entre los jóvenes. Pero esas pastillas polícromas no son inocuas

N
i la protesta, ni la desespera- ha vuelto a multiplicarse el número de en una reunión vivaz, un par de pastillas
ción ni el deseo de ensanchar sus consumidores, según confirman los para incrementar el estado de placer. El
su propia conciencia empu- informes anuales de la oficina europea potencial físico de adicción del éxtasis
jan hoy a los jóvenes a recurrir a las de vigilancia para las drogas y la dro- y similares es, ciertamente, muy peque-
drogas. El consumo creciente respon- godependencia de Lisboa. ño, pero un consumo frecuente conduce
de al mero deseo de “sentirse mejor”. presto a una dependencia psíquica. En
Sobre todo los que están por debajo Pérfida normalidad una sociedad en la que se pide un alto
de los 30 años se surten de un arsenal Entre el dos y el cinco por ciento rendimiento debe darse, también en el
de sustancias ilegales para arrancar a de los jóvenes de Europa occidental tiempo libre, el último empujón: vivir
pleno ritmo tras la jornada laboral o han probado éxtasis y otras drogas de en la frontera.
al empezar un fin de semana: buscan la misma familia química. Hasta un Por su estructura química, el éxta-
el acelerón rápido, la onda de la eu- 10 por ciento se hallan, en principio, sis (3-4-metilen-dioxi-metanfetamina,
foria que les ha de acompañar en una abiertos a las pastillas coloreadas. Por MDMA) representa sólo uno de los
diversión que perdura una o incluso dos el contrario, el consumo de drogas “du- muchos compuestos afines de la anfe-
noches en discotecas u otros lugares de ras”, como la heroína o el crack, se tamina. Los miembros de ese grupo de
concentración. Después, les espera la ha estabilizado en la mayoría de los sustancias se reconocen sin dificultad:
rutina diaria de las escuelas, la forma- países o, incluso, ha retrocedido. Pero constan de un hidrocarburo cíclico de
ción profesional o del trabajo. Hasta el las pastillas de la “felicidad”, que se seis átomos de carbono y de un grupo
próximo maratón festivo. presumen erróneamente inofensivas, lateral. Quitando o añadiendo algunas
Quien quiera formarse una idea actual van ganando terreno, para agregarse moléculas en esta o aquella esquina
de la conducta adictiva de adolescen- con creciente naturalidad al alcohol, de la estructura básica o del grupo
tes y jóvenes no puede pasar por alto el tabaco o el hachís, drogas toleradas lateral se pueden crear toda clase de
las drogas sintéticas del tiempo libre, aunque no menos peligrosas. variantes. Los derivados tienen, en par-
y menos que ninguna, el éxtasis. Las La barrera psicológica es también te, efectos bastante diferentes en la
“pastillas placenteras” de colores chi- baja. La mayoría de los consumidores psique.
llones se popularizaron (y eran fáciles —a diferencia de los yonkis que sufren No faltan, pues, posibilidades de ir
de conseguir) en los años noventa del una incapacitante dependencia de la he- ideando nuevos mensajeros de felicidad.
siglo pasado, sobre todo en los llama- roína— llevan una vida bastante nor- De hecho, los diseñadores de drogas
dos en el argot juvenil ambientes tec- mal. Los familiarizados con las pastillas vienen jugando, desde hace un par de
no y rave. Cuando parecía que había vienen de unas circunstancias sociales decenios, al ratón y el gato con la justi-
decaído su difusión, en muchos países comparativamente íntegras y consumen, cia. Puesto que cada estupefaciente ile-

46 Mente y cerebro 16/2006


DPA
SUPERMAN EN COMPRIMIDO. Los diseñadores de pastillas tratan de fomentar la venta
de éxtasis mediante símbolos supuestamente sugerentes. lo más íntimo”. El consumidor se sien-
te placenteramente y en paz consigo
mismo y con el mundo. De pronto, le
gal debe ser mencionado explícitamente alucinante, en el que uno se siente poco parecen simpáticos y amigables los otros
en el catálogo de los “narcóticos de menos que omnipotente. participantes, que unos momentos antes
circulación restringida”, los laborato- le eran indiferentes. Entre media y una
rios ofrecen sin cesar nuevos productos Colapso por espid hora después de tomar la “droga del
con ligeras diferencias químicas —y Pero, ¿qué efecto ejercen estas sus- abrazo” a más de un discotequero le
por tanto no catalogados— hasta que se tancias en el cerebro y en la psique? encantaría colgarse del cuello de al-
los incluye en el índice de sustancias Y, sobre todo, ¿qué daños pueden dejar guien. Predomina un estado de absoluta
prohibidas. Además del radical básico tras de sí? La anfetamina —también relajación; hasta los intereses sexuales
MDMA (sintetizado ya antes de la pri- llamada espid (speed)— excita sólo fí- pasan a un segundo plano.
mera guerra mundial, pero prohibido sicamente, reprime las sensaciones de Simon Reynolds, periodista musical
en los ochenta del siglo pasado), se hambre y sed al igual que el cansancio, que en Generation Ecstasy describe la
cuentan hoy muchas sustancias empa- pero sin alterar, por ello, el estado sen- vida de los escenarios de tecno y rave,
rentadas con él. sorial y la autopercepción de los consu- subraya el atractivo de la droga: la sen-
Los creadores de las pastillas de midores. Los adictos a la música tecno sación de ser uno con el grupo, en el
la felicidad han inventado, asimismo, la prefieren para las largas sesiones de que todos están de buen humor, hace que
nombres sugerentes para su comercia- baile, pues lo que importa en este caso el individuo se diluya en el colectivo.
lización. El término “éxtasis” apareció es la capacidad de aguantar. A los con- Cierto que ello facilita socialmente a
a principios de los ochenta del siglo sumidores de anfetaminas les amenaza los caracteres cohibidos o pusilánimes
pasado y dio un impulso adicional al un peligro peculiar, el colapso circula- a acercarse a los otros, pero también
consumo de pastillas entre la juventud. torio; muchos de ellos, en el desenfreno confiere al todo un aura poco menos
Otros nombres en boga son “Adam” de movimientos, olvidan la apremiante que religiosa.
(anagrama de MDMA), “XTC” o sim- necesidad de ingerir líquidos.
plemente “E”. También “superman” Los psicofarmacólogos designan el ¿Sanación por el éxtasis?
parece ser un atractivo argumento de efecto de la MDMA y similares como Desde 1970, psicólogos y psiquiatras
ventas, pues el nombre sugiere un viaje “entactógeno”, es decir, “que afecta a están tratando de utilizar la droga em-

Mente y cerebro 16/2006 47


Drogas de diseño ayer y hoy
Los farmacólogos las llaman “estimulantes del tipo anfe- de un millón de pastillas. Se venden en la mayoría de los
taminas”: un grupo de sustancias que abarca un campo casos a los jóvenes, preferentemente en locales nocturnos
amplísimo de drogas sintéticas. La sustancia activa MDMA y discotecas.
(“éxtasis”), al igual que su pariente próximo MDA, no son
drogas de diseño en sentido estricto. Se sintetizaron a prin-
cipios del siglo XX y fueron patentadas antes de la primera CORTEZA CEREBRAL
guerra mundial como inhibidores del apetito por la empresa (CORTEX)
TALAMO
farmacéutica alemana Merck. Sólo a lo largo de los años
ochenta del siglo pasado se añadieron otros derivados, como HIPOTALAMO
el MDE (“Eva”), MMDA y MBDB, que fueron prohibidos
uno tras otro.
Todas estas sustancias son “entactógenas”, es decir, llevan
al consumidor a un mundo de algodones, en el que todos
se sienten abiertos a los demás. Este efecto psicotrópico se
produce, sobre todo, por una intensa inundación del neuro-
transmisor serotonina, que abastece los centros emocionales
del sistema límbico.
Las sustancias alucinógenas del tipo de las anfetaminas
también son conocidas en este escenario. Entre las drogas
de diseño se cuentan otras sustancias; así, los derivados del
fentanil o de la petidina, también llamada heroína sintética.
A diferencia de lo que sucede, por ejemplo, en los Estados
Unidos, estos estupefacientes, que en parte crean una in-
tensa dependencia, apenas si están difundidos, hasta ahora,
en Europa.
SEPTUM
Las pastillas de éxtasis se venden hoy bajo centenares de AMIGDALA
formas y colores: redondas, pentagonales, en figura de flores; HIPOCAMPO
con estrellas, letras o corazones. No es casual que, a primera
NUCLEOS DEL RAFE
vista, recuerden a los dulces: la apariencia de bombón suele CEREBELO
reducir la barrera psicológica entre los más jóvenes. Una
cocina de drogas privada y bien provista produce hasta cien
kilogramos de éxtasis a la semana, que equivale a alrededor

SIGANIM
pática MDMA con fines terapéuticos, Provoca un notable vaciado de la re- ex consumidores perduran años después
con éxito moderado. Al poco de la serva de serotonina del cerebro. Este de la última pastilla; tanto más cuanto
administración, desaparecía su efecto neurotransmisor interviene en la comu- más alta fue la dosis.
ansiolítico y desinhibidor en los pa- nicación entre áreas cerebrales que con-
cientes. Al publicarse, en 2004, los tests dicionan el equilibrio emocional de la Muerte celular acelerada
clínicos del MDMA en los tratamientos psique. Pero si se provoca un exceso de La MDMA ejerce, al parecer, un efecto
a personas con trastornos postraumáti- neurotransmisor durante cierto tiempo, tóxico en el cerebro. Con el tiempo,
cos, el responsable del estudio, Michael como sucede cuando el consumidor de se mueren precisamente las neuronas
Mithoefer, recibió severas críticas. Se le éxtasis inunda, por así decir, su cerebro que reparten serotonina, excitadas largo
objetaba que el aparente y emocional de serotonina, entonces las neuronas tiempo por las drogas. Los experimentos
efecto en profundidad y el efecto “todos no aportan el suministro requerido. De de laboratorio con ratas habían llegado
se aman” de la droga no era otra cosa lo cual se siguen graves depresiones, ya a los mismos resultados, pero se les
que una ilusión transitoria, producida cuando la fiesta ha terminado. Puesto criticó las altas dosis empleadas, que
por la química. que el centro cerebral de la memoria, el podrían haber sesgado los ensayos. Pero
En ello reside, justamente, uno de los hipocampo, depende también de la sero- las investigaciones de George Ricaurte,
peligros para los jóvenes consumidores. tonina para funcionar sin contratiempos, de la Universidad Johns Hopkins en
Estos, con un número creciente de chi- los problemas de memoria constituyen Baltimore, mostraron después que dosis
cas, buscan las sustancias psicotrópicas una de las secuelas habituales de esta moderadas de MDMA desnivelaban, de
con la errónea creencia de superar, por intoxicación. forma permanente, el equilibrio químico
ese medio, sus propias inseguridades y Se disputó durante mucho tiempo si en el cerebro de los monos.
miedos. Pero sucede lo contrario. Tan el depósito neuroquímico descontrolado Por desgracia, muchos aficionados
pronto como remite el efecto de las desembocaba en un daño permanente al éxtasis ignoran los peligros que
“pastillas festivas”, el estado afectivo del cerebro. La investigación reciente acarrea para su salud. Han interiorizado
del consumidor cae en picado. del éxtasis, como la emprendida por en lo más profundo la idea extendida
¿Por qué? En razón del mecanismo Rainer Thomasius, ha revelado que de sentirse mejor gracias a la pastilla.
bioquímico de operación del éxtasis. los problemas de memoria de muchos Añádase que el consumo combinado

48 Mente y cerebro 16/2006


con otras drogas, sobre todo alcohol y
hachís, agrega un plus de peligrosidad
a esa indiferencia que les hace pensar
y decir: “¿qué más da una droga más
o menos?”. Cuando pastillas de éxtasis
se cortan con alucinógenos, no es infre-
cuente la excursión sin retorno.
Coinciden los expertos en la urgencia
de una amplia labor pedagógica. Abordar ANFETAMINA SEROTONINA
incluso directamente al grupo destinata-
rio in situ, en los clubes. Quien ingiere
“drogas festivas” no suele acudir a la
consulta del médico. Son raros los con-
sumidores de éxtasis que se consideran
a sí mismos casos problemáticos; para
ellos la pastilla se ha convertido en una
suerte de complemento “vitamínico”.

ROSELLA CASTELNUOVO MDA MDMA

Un sortilegio numérico
¿Utilizamos sólo el diez por ciento de nuestra capacidad cerebral?
Abundan los mitos en torno al número diez

E
s casi imposible mantener una fiarse. El tejido nervioso está sujeto a tracción hace más económico el pensar.
conversación sobre nuestro ce- un proceso de debilitamiento aún más Cuando los humanos ponen en ejercicio
rebro y su potencial mental sin fuerte que el tejido muscular, de con- a determinadas tareas mentales, se les
que pronto se mencione la leyenda formidad con el lema: “Quien descansa, exige lubrificante cerebral; la experien-
del supuestamente desaprovechado se enmohece”. Precisamente por eso, en cia acumulada reduce el tiempo de en-
noventa por ciento de la masa gris. los primeros años de vida, se podan de trenamiento, al par que se resuelve la
La creencia de que el humano medio una forma contundente las conexiones tarea mucho mejor.
sólo emplea una décima parte de su nerviosas apenas utilizadas. El mito del diez por ciento tiene más
circuitería neuronal hace tiempo que Merced a las técnicas de formación de que ver con la magia de los números que
ha adquirido status de verdad incues- imágenes se ha podido ya cartografiar con la contrastación científica. Nuestros
tionable. Y no es de extrañar. ¿No nos todas las regiones cerebrales. Cualquier antepasados desarrollaron ya una gran
figuramos siempre que tenemos más actividad específica exige un rendimien- veneración por el número diez. No en
en “la caja” de lo que dejan sospechar to de otra anfractuosidad, por lo que, vano la naturaleza nos ha dotado con ese
nuestros certificados? Podemos perder antes o después, entrará en acción. Al número de dedos en las manos que nos
un día sí y otro también el paraguas, igual que el cuerpo no emplea nunca permite contar, y hasta las reglas de con-
tartamudear al hablar, aguantar estú- todos los músculos a la vez, tampoco ducta divinas nos llegaron bajo la figura
pidos programas de televisión e in- entran nunca en excitación al mismo de los diez mandamientos. En nuestro
cluso no rebosar de ideas geniales, tiempo todas las neuronas cerebrales; sistema decimal el diez es un número
pero siempre nos queda el consuelo ni siquiera es ello deseable: un disparo redondo, manejable y pegadizo.
de tener aún en la manga enormes simultáneo es lo que acontece, en los Y van surgiendo otros mitos nuevos:
reservas mentales. ataques de epilepsia, cuando una onda el diez por ciento de los niños recién
El problema es sólo que tal supues- de excitación inunda el cerebro y frus- nacidos son, al parecer, “hijos cucli-
to contradice la moderna investigación tra cualquier capacidad de pensamiento llo” (ave que pone los huevos en nidos
del cerebro. ¿Por qué habría tenido la coordinado. ajenos); hasta un diez por ciento de la
evolución que hipertrofiar nuestro en- Con independencia de lo dicho, no humanidad sería homosexual. A propó-
céfalo, tan exprimidor de energía, si se puede equiparar sin más, automáti- sito de lo segundo, parece más cercano
con sólo una parte de su capacidad de camente, mayor actividad cerebral con a la verdad que la cifra de homofilia
rendimiento saldría adelante más rela- actividad mental de nivel superior. Muy se encuentre por debajo del cinco por
jadamente? La selección natural orilla al contrario, según subrayaba Detlev ciento.
lujos innecesarios. Linke. El rendimiento intelectual con-
Además, si hubiera amplias zonas ce- siste en agrupar en un nivel superior
rebrales en paro, no tardarían en atro- múltiples experiencias aisladas; la abs- ROLF DEGEN es psicólogo de Bonn.

Mente y cerebro 16/2006 49


Acupuntura
La acupuntura es sana y alivia los dolores, afirman los partidarios de este método del Lejano Oriente.
Mientras aumenta el número de pacientes que acude a este procedimiento alternativo,
la medicina académica cuestiona su eficacia
Susanne Kemmer

‘‘N
o sabría describir la sensa-
ción que deja el pinchazo
en el cuerpo”, confiesa la
paciente. “Es como un
dolor que zumba, aprieta y al mismo
tiempo produce cosquilleo.” Estamos
lejos de predecir con certeza que la pa-
ciente, sometida a sesiones de acupuntu-
ra, se liberará de sus dolores crónicos de
cabeza. De momento, se ha distanciado
la incidencia de los ataques.
La acupuntura (del latín acus, aguja,
y pungere, pinchar) constituye un mé-
todo chino de curación. Los primeros
documentos escritos se remontan a la
dinastía Han (206 a.C-220 d.C.). Se su-
pone que el conocimiento de las artes y
hierbas medicinales del Lejano Oriente
llegó a Europa en los siglos XIII y XIV,
traído por los misioneros y los viajes
de Marco Polo.
Hubo de transcurrir mucho tiempo,
sin embargo, para que se produjera la
revolución internacional de la acupun-
tura. En 1972, cuando el presidente Ri-
chard Nixon visitó la República Popular
China con su séquito de periodistas,
éstos se hicieron lenguas de los resul-
tados espectaculares de este método en
anestesia y analgesia. Aplicado a las
operaciones de cesárea, no se recurría
a ningún tipo de anestésicos; bastaba
con las agujas.
Treinta años más tarde, la medicina
china tradicional (MCT) se ha difundido
por Occidente, si bien no ha podido
desprenderse de cierto nimbo esotérico.
Pero la investigación se va abriendo
paso y se multiplican los trabajos sobre
MAURITIUS

sus efectos polivalentes. El equipo de


Winfried Meissner, de la Universidad

50 Mente y cerebro 16/2006


de Jena, puso de manifiesto en 2004 las tesia de la Universidad de Heidelberg. En la médula espinal se liberan cefali-
reacciones fisiológicas del organismo al En 1998 efectuaron pruebas con agujas na y dinorfina, péptidos opiáceos que
estímulo de la acupuntura. de placebo en pacientes despiertos. En bloquean la excitación de las células
vez de introducir la aguja en la pro- nerviosas que conectan con el cerebro.
Efecto mensurable fundidad de la piel, la ficción terminó Mientras la aguja se encuentre en la piel,
Los investigadores provocaron determi- tras el pinchazo. El probando, pese este estímulo compite con las molestias
nados estímulos dolorosos a probandos a sentir el pinchazo, no sabía que la del paciente.
anestesiados y los controlaron simultá- aguja se había quedado en la superficie Desde los trabajos clásicos de Yi-
neamente con la aplicación de agujas de la piel. Al final de los ensayos, se Sheng Han, de la Universidad Médica de
analgésicas. Durante la prueba fueron comprobó que los voluntarios someti- Pekín, se conocen los distintos aspectos
registrando la reacción de cada sujeto a dos a una acupuntura real consideraban de la reacción hormonal al tratamiento
través de corrientes cerebrales (potencia- mucho más satisfactorio el tratamiento con la acupuntura. En los años ochenta,
les evocados); se trata de un patrón carac- que los tratados con el placebo. este bioquímico demostró la liberación
terístico de ondas electroencefalográficas Las explicaciones de lo que sucede de endorfinas analgésicas (opiáceos
(EEG) desencadenadas por el estímulo. con estas finísimas agujas de acero en endógenos) tras la colocación de las
Pese a que los voluntarios anestesiados el interior del cuerpo humano divergen agujas. Han sometió a una acupuntura
no percibieron el pinchazo de forma según las ofrezca un médico occidental, electrónica a las ratas y transfundió su
consciente, los potenciales evocados se de corte académico, o un partidario de sangre a un grupo testigo. Los animales
aplanaron con la acupuntura. Meissner y las reglas de la medicina china. Es evi- de ambos grupos se mostraron menos
su grupo concluyeron que la acupuntura dente, sin embargo, que la aguja desen- sensibles al dolor después del tratamien-
era algo más que un placebo: mitigaba cadena la liberación de mensajeros que to; con la sangre también se habían
en verdad los dolores. regulan la médula espinal y el cerebro: transferido analgésicos endógenos.
Abundaron en esa idea Konrad Streit- opiáceos endógenos y serotonina, que Se ha venido descubriendo que el
berger y su grupo, de la clínica de anes- actúan como analgésicos endógenos. cuerpo no sólo responde liberando en-

Alfileres contra el dolor


Entre los numerosos efectos de la acupuntura, el más fácil Un tercer mecanismo que también se sigue de una supresión
de explicar es el analgésico. Según la medicina académica, al a largo plazo se basa en una suerte de contrairritación cere-
pinchar con la aguja de acupuntura se produce la transmisión bral: aunque la aguja se haya retirado mucho antes, persiste
de los impulsos: los nociceptores y los mecanorreceptores de la actividad de ciertas zonas del diencéfalo. Las hormonas
la piel informan sobre la naturaleza y la intensidad del dolor a del hipotálamo y de la hipófisis y la endorfina beta llegan, a
través de vías que ascienden hasta la médula espinal. La señal través de vías nerviosas descendentes, hasta la médula espinal
pasa luego por varias estaciones de relevo (por ejemplo, en y determinan un efecto analgésico de larga duración.
el mesencéfalo, que no se dibuja) y llega finalmente, a través
del tronco cerebral y del diencéfalo, al tálamo (porción del
sistema límbico) y a la corteza somatosensorial, donde el dolor
se hace consciente. El sistema límbico aporta al impulso su
componente emocional necesario: el dolor resulta torturante.
Además, el cerebro reacciona ante el estímulo de la acupuntura
igual que ante cualquier otra irritación inducida por el estrés.
El cuerpo libera una mayor cantidad de la hormona ACTH
que, a su vez, estimula la producción de cortisol y de otras
sustancias analgésicas por la corteza suprarrenal.
El estímulo de la acupuntura actúa sobre tres planos, al
menos: la primera analgesia sucede en la médula espinal, cuando
el terapeuta inserta el alfiler; las vías nerviosas, excitadas por la
aguja, acaban en el mismo segmento de la médula espinal que
las conductoras del dolor que se desea combatir. El estímulo
de la acupuntura determina, en estos casos, una liberación de
encefalina y dinorfina que inhibe la excitabilidad eléctrica de
las neuronas propagadoras. De esta manera se explica también
el efecto analgésico inmediato de la acupuntura: mientras la
aguja permanezca en la piel, esta excitación sirve de maniobra
de distracción del dolor verdadero.

Marcus Bäcker, del instituto de medicina natural integral


de la Universidad de Duisburg-Essen, propone un segundo
mecanismo, más duradero, de acción sobre la médula: las si-
napsis inhibidoras situadas en el asta posterior reducen durante
mucho tiempo la intensidad con la que transmiten las fibras
nerviosas propagadoras, por lo que el dolor verdadero deja
de llegar al encéfalo y, en consecuencia, deja de percibirse de
SIGANIM

forma consciente.

Mente y cerebro 16/2006 51


sólo alcanza la salud cuando el cuerpo
se equilibra con el alma. Son tres los
elementos básicos que determinan ese
equilibrio interno: la relación entre el Yin
y el Yang, el flujo del Qi y las cinco
fases de metamorfosis (madera, fuego,
tierra, metal y agua). Si se produce algu-
na alteración en ese ámbito, el paciente
enferma. Sus síntomas y molestias dirigen
de nuevo al médico de MCT a la causa
del desequilibrio, que deberá combatir.
¿Cómo encajan estos criterios ele-
mentales con nuestra forma occiden-
tal de entender las enfermedades? El
modelo de regulación sinusoidal trata
de hacerlo. Compara los elementos de
la medicina china tradicional con los
conceptos de la tesis reguladora: los
mecanismos, de los que dependen el Yin
y el Yang y, en consecuencia, nuestro
bienestar, se asemejan a la temperatura
de un recipiente de agua que debiera
oscilar constantemente en torno a un
valor nominal; a veces se encuentra por
encima del nivel deseado, es decir, en el
Yang, y otras por debajo, en el Yin.
Según la concepción de la medici-
na china tradicional, las enfermedades
modifican el sistema y frenan esas os-
cilaciones naturales. La orientación tera-
péutica, en el enfoque asiático, depende
entonces del nivel de energía en que se
quede detenido el paciente. Los médicos
chinos reconocen las fases Yang por el
nerviosismo o los trastornos del sueño
y el exceso de Yin por el cansancio,
palidez o sensación frecuente de frío.
Este diagnóstico actúa como punto de
inflexión del tratamiento. Según predo-
mine un exceso de Yang o de Yin, el tera-
peuta estimulará el cuerpo con técnicas
CORBIS

de acupuntura sedantes (derivadoras) o


tonificantes (abastecedoras). El objetivo
1. LA COLOCACION DE AGUJAS FINISIMAS en lugares definidos armoniza, es restablecer el flujo de las energías,
supuestamente, la energía vital. Las sensaciones de frío, presión o sordera, el Qi. Para ello, el médico aplica las
o sensaciones “De Qi”, indican al terapeuta que está tratando los lugares adecuados. agujas sobre puntos definidos de los me-
ridianos, líneas maestras del Qi. Los
meridianos se relacionan con determina-
dorfinas y hormonas a los pinchazos. por ejemplo, el efecto terapéutico frente dos órganos que la acupuntura estimula
Un grupo de investigadores de la Aca- a dolores crónicos, como la jaqueca. Para para su armonización y autocuración. El
demia china de MCT de Pekín y otro Dominik Irnich, director de la Policlíni- bloqueo producido por las enfermedades
de la facultad de medicina de Harvard ca de dolor en la Clínica Universitaria y las molestias finalmente desaparece, al
publicaron sus resultados en 2000 y de Múnich, el método asiático ofrece menos en teoría: la existencia de tales
2002, acerca de la respuesta cerebral además la oportunidad de un trato más meridianos no ha podido demostrarse
a la acupuntura. Mediante técnicas de intenso del paciente con el médico, lo en la medicina occidental.
formación de imágenes sacaron a la que, de suyo, constituye ya un factor
luz la modificación de la actividad de positivo en el camino de la curación. Diagnóstico delicado
las estructuras límbicas que participan Johannes Greten, director de la Sociedad
en el reconocimiento del dolor. Tras la Equilibrio entre el cuerpo de Medicina China tradicional de Hei-
inserción de las agujas en determinados y el alma delberg, sostiene que la fuerza del arte
puntos, el patrón de activación de la Los partidarios de la acupuntura sostienen de sanación oriental estriba no tanto en
corteza somatosensorial, encargada de que su acción no se circunscribe a la su eficacia analgésica directa cuanto
procesar el dolor, se alteraba también. promoción de la liberación de sustancias en sus efectos reguladores. La analgesia
Ese cambio reflejaba un descenso de la analgésicas. De acuerdo con las tesis de representaría sólo una pequeña fracción
excitabilidad neuronal que explicaría, la medicina china tradicional, la persona de la terapéutica. Pero importa reconocer

52 Mente y cerebro 16/2006


2. SEGUN LA MEDICINA CHINA
tradicional, la energía vital de una persona
oscila constantemente alrededor de un
valor nominal. Este mecanismo se asemeja
a un modelo en el que la temperatura
de un recipiente de agua se mantuviera
a 37 OC mediante un termostato. Las
oscilaciones —debidas a la inercia del
sistema— describen una curva sinusoidal
que se puede dividir en cuatro secciones
(I a IV). Estas fases de transformación
indican en qué etapa energética se
encuentra la persona: madera, fuego, metal
y agua. El valor nominal se conoce como
tierra. Con un círculo se rodea el signo
del Yin y el Yang, el símbolo chino para
la armonía y el equilibrio.

SIGANIM
Flujo de energía vital
La doctrina china de la acupuntura parte
del siguiente postulado: la energía vital de
una persona —el Qi— fluye por determi-
nadas vías del cuerpo, llamadas meridianos.
El Qi entra por más de 350 puntos de la
superficie cutánea; sobre ellos actuará el
terapeuta.
En conjunto, hay 12 meridianos princi- MERIDIANO DU
pales, todos ellos pares. La mitad se diri-
ge de arriba abajo, es decir, del cielo a la
tierra; éstos son los meridianos Yang. Son MERIDIANO VESICAL
los meridianos que encarnan el principio
masculino. Los meridianos Yin se dirigen en MERIDIANO
sentido contrario, de abajo arriba; represen- DE LA VESICULA BILIAR
tan el principio femenino. A éstos se unen
otros dos meridianos especiales, que ponen
a los órganos Yin y Yang en comunicación.
La figura de la derecha muestra una parte
de los meridianos Yang y una parte de los
puntos de acupuntura.

Tales puntos constituyen fositas subcu-


táneas donde se concentran, sin apenas
protección, los receptores de las neuronas
sensibles a la presión. Las agujas estimulan
sobre todo esas células sensoriales; por eso,
el pinchazo no produce mucho dolor, sino
una sensación sorda, de ligera tracción, que
los expertos denominan “De Qi”.
Si se bloquea el flujo de Qi, pueden apa-
recer enfermedades o molestias. La conver-
MERIDIANO DEL INTESTINO
sación del médico con el paciente sobre
su estado general, el latido del pulso y el
MERIDIANO
aspecto de la lengua proporcionan pistas
SIGANIM

DEL TRIPLE CALENTADOR


fundamentales de la causa del taponamien-
to, al igual que la palidez o el nerviosismo
del enfermo. Este diagnóstico constituye MERIDIANO
la base del tratamiento posterior, por el DEL INTESTINO GRUESO
que el médico restablece el flujo de Qi
con las agujas.
Mente y cerebro 16/2006 53
ENTREVISTA
Medicina china tradicional
Iven Tao, sinólogo y médico chino tradi- apostar por la tradición. Gracias a este nue-
cional, investiga en la cátedra de medicina vo impulso, la medicina china tradicional
naturista de la Universidad de Duisburg- resultó más apreciada en su propia tierra.
Essen. Se trata de la única existente en
Alemania sobre medicina china tradicio- Myc: La medicina china tradicional y, con
nal. ¿Cuál es su estatuto científico real? ella, la acupuntura se basan en principios
Sabine Kersebaum le ha entrevistado en filosóficos. ¿No se corre el peligro de que
nombre de la revista. cada uno tenga su propio concepto de la FOTOGRAFIA PRIVADA
medicina china tradicional?
Mente y cerebro: La medicina china tra- I.T.: Muchos médicos alternativos decla- posterior de la médula o actúa de for-
dicional se ha puesto de moda como una ran, en efecto, ejercer la medicina china ma duradera sobre la memoria del dolor.
medicina alternativa integral y elegante. auténtica. Sin embargo, para ello se re- Resulta inmediato que el terapeuta debe
¿Cuánta tradición genuina se oculta detrás quiere plena dedicación, que no suele dar- conocer a fondo cada uno de los puntos
de lo que recibe el paciente occidental? se. Además, no existe algo así como “una y elegir la intensidad necesaria de la es-
Iven Tao: Todo sistema médico que se im- medicina china auténtica”. Para conocer timulación según las condiciones de cada
porte de un círculo cultural ajeno, sufre el sistema oriental, hay que conocer los paciente.
determinados procesos de adaptación. textos originales y beber en las fuentes.
Hablamos de un tesoro importantísimo e Myc: Los estudios sobre la acupuntura no
Myc: Los críticos objetan que la medicina inmenso: existen cerca de 12.000 escritos siempre dan resultados uniformes.
china tradicional es un producto artificial de medicina naturista de los últimos 2000 I.T.: Los datos más importantes sobre los
en Occidente. años y casi nadie los ha leído. mecanismos neurobiológicos de acción
I.T.: Se puede hablar de un producto ar- provienen de experimentos con anima-
tificial, si se analiza el propio concepto Myc: ¿Y usted? les. En Essen estamos planeando nuevos
de la medicina china tradicional. En mi I.T.: Durante mis estudios universitarios de estudios acerca del efecto placebo de la
opinión sólo se puede considerar arte medicina china tradicional en Pekín sólo acupuntura.
sanatoria la medicina exportada de China pude leer un par de clásicos fundamentales.
desde 1958. En aquel momento se esco- Ahora en la cátedra me ocupo del examen, Myc: ¿No parece dudoso, por ejemplo,
gió conscientemente la denominación de traducción e interpretación de los textos que exista algo como el Qi?
medicina china tradicional para dar nuevo chinos originales, tarea previa imprescin- I.T.: En muchas culturas antiguas, pense-
lustre a un sistema médico antiguo y algo dible para el ejercicio de la profesión. La mos en la griega y la india, se ha buscado
obsoleto. Cuando el gobierno chino se interpretación personal de estos textos con- siempre la energía vital. Se han formulado
puso a divulgar por todo el mundo las diciona el trabajo con los pacientes. En el múltiples conceptos para explicar qué sig-
artes curativas nacionales, esta denomina- departamento, repartidos en varios grupos nifica este tipo de energía. Al parecer, se
ción perseguía fines propagandísticos. de trabajo, abordamos distintos aspectos de trata de una necesidad del hombre y, en
la medicina china, desde la investigación bá- última instancia, todos se hacen alguna vez
Myc: ¿Y qué resultó de esa campaña? sica a través de los estudios sinologomédi- estas preguntas. Pese a todo, incluso cuan-
I.T.: A comienzos del siglo XX se produ- cos hasta la investigación clínica moderna. do se menciona de buena fe, la traducción
jeron movimientos en China orientados del concepto “Qi” como “energía vital”
hacia la medicina occidental. Esta campaña Myc: ¿Se puede calibrar la medicina china tampoco es correcta, sino que representa
consiguió el objetivo contrario. Entonces con los medios modernos y evaluar el una adaptación a nuestro tiempo. Hace
había alrededor de 20.000 médicos con mecanismo de actuación de la acupuntura 2000 años ni siquiera existía la noción de
una formación occidental que se concentra- a través de sus efectos neurobiológicos? “energía”. En cualquier caso, el Qi de la
ron en la costa y en las grandes ciudades, I.T.: Disponemos de datos suficientes literatura clásica es mucho más complejo.
como Shangai y Pekín. La población china para efectuar una interpretación según Esta noción oscila desde una energía fina
se cifraba por entonces en 540 millones de la medicina académica. En la acupuntura hasta una materia palpable y visible.
habitantes, con medio millón de médicos se distinguen dos grupos de mecanismos:
tradicionales con consulta. Estos médicos se locosegmentarios y generales. Myc: ¿Cómo actúa cuando usted enferma?
encargaban de la asistencia sanitaria, sobre ¿Se toma una aspirina o se coloca agujas?
todo en las áreas rurales. Si se hubiera des- Myc: ¿Qué se sabe de estos mecanis- I.T.: Cuando no me encuentro bien, mi
terrado la medicina china, el sistema sani- mos? padre u otros colegas proceden al diag-
tario se hubiera desplomado. El gobierno I.T.: La acupuntura mejora la perfusión nóstico diferencial y, a continuación, me
comunista, con Mao a la cabeza, decidió sanguínea, inhibe la vía dolorosa del asta tratan con una buena acupuntura.

Bibliografía complementaria
también los límites del método y cercio- ACUPUNCTURE MODULATES THE LIMBIC SYSTEM AND SUBCORTICAL GRAY STRUCTURES OF THE
rarse de que las molestias no obedecen HUMAN BRAIN: EVIDENCE FROM FMRI STUDIES IN NORMAL SUBJECTS. K. K. Hui et al. en Human
a un trastorno serio que demanda otro Brain Mapping, vol. 9, n.o 1, págs. 13–25; 2000.
tipo de tratamiento, como un infarto de
miocardio o una colitis aguda. WIRKMECHANISMEN DER KÖRPERAKUPUNKTUR. M. Bäcker en Akupunktur in der Schmerztherapie – ein
integrativer Ansatz, dirigido por M. Bäcker y M. G. Hammes. Elsevier; Múnich, 2004.
KURSBUCH TRADITIONELLE CHINESISCHE MEDIZIN. J. Greten. Thieme; Stuttgart, 2004.
SUSANNE KEMMER es psicóloga.

54 Mente y cerebro 16/2006


Ilusiones sensoriales
y evolución biológica
Las personas se dejan engañar una y otra vez por las ilusiones sensoriales. ¿Y los animales?
También. ¿Por qué no han desaparecido estos “errores del sistema” del aparato de percepción
en el transcurso de la evolución?

Andreas Nieder separaran los cuadrados de los triángulos.


Los símbolos aparecían en la pantalla de

S
i paseamos de noche por el bos- un ordenador; en cuanto las aves habían
que comprobaremos con qué reconocido la forma, pulsaban con su
torpeza nos desenvolvemos en pico el botón izquierdo (para los trián-
su oscuridad. ¿No es una figu- gulos) o el derecho (para los cuadrados).
ra humana eso que se ve ahí delante? En recompensa por cada acierto se les
Parecen los perfiles de una cabeza con ofrecía una golosina. Durante el adiestra-
un tronco flexionado... Pero en cuanto miento, las figuras tenían todavía bordes
las nubes se alejan y dejan el claro de definidos. Sin embargo, en la fase de
luna, la aparición se disipa y el inquie- experimentación siguiente empezamos a
tante vagabundo resulta ser un arbusto jugar con contornos ilusorios de triángu-
meciéndose. los y cuadrados, formados por las brechas
¿Es posible que nuestra fantasía nos de la rejilla o por el desplazamiento fá-
haya jugado una mala pasada? Estas sico de las líneas de fondo. Aunque las
ilusiones perceptivas no constituyen lechuzas no habían sido preparadas para
ninguna rareza. Contemplemos ahora este tipo de estímulos, reconocieron la
las manchas dibujadas en esta página. forma sin ningún problema.
Seguro que el lector habrá reconocido
ya el dálmata, aunque falten muchos de El acertijo de Koffka
sus contornos y pudiera tratarse tam- Quizás estos experimentos parezcan cu-
bién de una mera acumulación casual riosos, pero el investigador no los acome-
de borrones negros. Al parecer, nuestro te por el placer de jugar con las ilusiones
cerebro puede dar cierto sentido incluso perceptivas. “¿Por qué las cosas tienen
a informaciones visuales muy poco níti- el aspecto que parece que tienen?”, se
das. Estos procesos discurren de manera preguntó Kurt Koffka (1886-1941), ya
involuntaria, como lo refleja el “trián- hace 70 años. La respuesta definitiva se
gulo de Kanizsa” (véase la figura 2), ha demorado hasta ahora. Aunque resulte
así denominado en honor de Gaetano paradójico, los secretos de la percepción
Kanizsa (1913-1993), psicólogo de la se han descubierto, a menudo, a través
Gestalt. En este caso contemplamos, de las ilusiones sensoriales. Son éstas las
querámoslo o no, el contorno de un que ponen en marcha los mecanismos
triángulo blanco, que suponemos más ocultos del procesamiento cerebral de
claro pese a que el fondo tiene exacta- la información.
mente la misma intensidad y color. ¿Qué es lo que caracteriza a las ilusio-
Este tipo de ilusiones se investigó nes? Sabemos que nuestras sensaciones
durante mucho tiempo sólo en la especie no reproducen el entorno real punto por
humana. Sin embargo, desde los años punto. Además, vemos el mundo de for-
ochenta, algunos se decidieron a ensayar ma completamente distinta de las abejas,
con monos y presentarles las figuras de
Kanizsa. Muchas especies caen en la
trampa de los falsos contornos: gatos,
caballos, aves e incluso abejas. 1. NUESTRO CEREBRO GENERA,
ARCO / WEGNER

En 1999 adiestramos en la cátedra de sin ningún esfuerzo, formas dotadas


zoología y fisiología animal de RWTH de sentido a partir de la suma de unos
de Aquisgrán a dos lechuzas para que cuantos borrones.

Mente y cerebro 16/2006 55


2. ¿VE USTED EL TRIANGULO más intensidad cada vez que contempla-
ban contornos tanto verdaderos como, y
inexistente? En tales ilusiones se basa
eso era lo sorprendente, falsos.
la tesis de la Gestalt que afirma que Según algunos hallazgos posteriores,
“el todo suma más que las partes”. también participan las neuronas V1 del
área visual primaria, es decir, células
que se encuentran a muy pocas sinap-
llega a constructos desafortunados y sis de la retina ocular. Las áreas V1 y
se habla de ilusiones visuales. Resulta, V2 se ocupan de parámetros visuales
en principio, plausible una “teoría de la absolutamente básicos. Codifican el con-
percepción cognitiva”, que propone: en traste o la dirección del movimiento y
algún momento habríamos aprendido a la orientación de los estímulos. Además,
que tienen ojos compuestos, en facetas, reconocer el prototipo de un triángulo y actúan en el ámbito local: cada neurona
aunque sólo sea porque sus receptores podríamos completar por nuestra cuenta sólo ve una pequeña porción del campo
visuales, a diferencia de los nuestros, los huecos dejados en el contorno de la visual (su campo receptor) y no tiene
responden a la luz ultravioleta. Por con- figura de Kanizsa, puesto que sabemos ningún conocimiento del conjunto de
siguiente, las percepciones conscientes que los triángulos aparecen una y otra la escena visualizada.
no reflejan nunca la realidad, sino una vez en nuestro mundo. Según esta hi- Cierto es que las regiones cerebrales
interpretación subjetiva de los impulsos pótesis, la representación de los falsos superiores pueden modificar el procesa-
que puede detectar el individuo. De aquí, contornos se aloja en centros cognitivos miento de los datos en las áreas visuales
la enorme dificultad que entraña definir superiores y capacitados para elaborar inferiores subordinadas. Con todo, en los
una ilusión sensorial. Cabría, con todo, estas asociaciones. experimentos, las neuronas V2 responden
reconocer determinados fenómenos como Pero existen serias dudas de que con la misma rapidez que ante los contor-
ilusiones en sentido riguroso: la suprava- estas y otras teorías parecidas sobre nos reales, a saber, en 70 milisegundos.
loración o infravaloración sistemáticas del la percepción cognitiva expliquen la Este tiempo de reacción tan corto reduce
tamaño y de la longitud de los objetos, la visión de los falsos contornos. Antes la probabilidad de que ocurran procesos
duración o la detección de los movimien- bien, un buen número de estudios su- cognitivos superiores previos.
tos y diferencias de claridad inexistentes braya que el tipo y el modo en que Las pruebas realizadas en nuestro la-
desde un punto de vista físico. se organiza el sistema visual propician boratorio con las lechuzas indican que
Richard Langton Gregory, profesor incluso las ilusiones ópticas. esta norma no restringe su ámbito de
emérito de la universidad de Bristol, aplicación a los mamíferos. Más del
dividió, a finales de los noventa, las Contornos verdaderos 90 % de todas las neuronas de la protu-
ilusiones sensoriales según su causa. y bordes simulados berancia visual de las aves —una estruc-
Así, las “ilusiones físicas” obedecían En los años ochenta, los experimentos de tura cerebral con una función parecida a
a particularidades físicas, ajenas al Rüdiger von Heydt y sus colaboradores las áreas V1 y V2 humanas— reacciona
sistema sensorial, como determinadas en el Hospital Universitario de Zúrich no sólo a los contornos verdaderos, sino
refracciones de la luz. En cambio, las cuestionaron estas teorías, tras descubrir también a los ilusorios. Todo induce
ilusiones cognitivas “conscientes” sur- que unas neuronas de las áreas visuales a pensar que los falsos contornos son
gen, de acuerdo con Gregory, cuando secundarias (o V2) situadas en la corteza codificados en una etapa muy precoz de
nuestro entendimiento no acierta a in- de los monos respondían siempre con elaboración del sistema visual. Sobre la
terpretar las señales sensoriales.
Tradicionalmente, la percepción de
los falsos bordes se ha atribuido a un a
intento del cerebro por otorgar la ex-
plicación más probable a estímulos con
diversos significados. Si las estimacio-
nes básicas de probabilidad yerran, se

b FALSOS CONTORNOS
SIGANIM

PULSADOR PULSADOR

SUMINISTRO DE ALIMENTO RECIPIENTE CON EL ALIMENTO

3. EN LA FASE DE ADIESTRAMIENTO (a), la lechuza aprende a pulsar el botón


derecho cuando aparece un cuadrado y el izquierdo cuando lo hace un triángulo. En la
fase de experimentación a veces sólo contempla falsos contornos (b).

56 Mente y cerebro 16/2006


El mundo de las ilusiones animales
No sólo el hombre, sino también algunos animales sucumben
a las ilusiones de longitud y de tamaño. El trazo horizontal
superior de la figura de Ponzo (arriba a la derecha ) parece

SIGANIM / SEGUN BRADLEY ET AL, NATURE 1998


más largo que el inferior, pero no lo es. Sin embargo, los
chimpancés, los macacos de la India y también los caballos y
las palomas se dejan engañar.
Lo mismo sucede con la ilusión del corredor (abajo a la
derecha ): se ha comprobado mediante experimentos que los
chimpancés y los papiones, exactamente igual que nosotros,
consideran equivocadamente que la figura del fondo es mayor, CILINDRO EL MONO RECONOCE UN CILIN-
debido a la perspectiva. PANTALLA
TRANSPARENTE DRO QUE GIRA BIEN A LA DE-
DE PROYECCION
EN FASE DE ROTACION RECHA, BIEN A LA IZQUIERDA
Los animales sucumben también a las ilusiones del movi-
miento. Si en una pantalla de experimentación se proyectan
determinados puntos de una manera, la persona obtiene una
impresión tridimensional de un cilindro transparente y girato-
rio. El sentido percibido de rotación de ese cilindro cambia,
ora a la derecha, ora a la izquierda, con independencia del
sentido en que se muevan los puntos.

Los investigadores del Instituto de Tecnología de California


colocaron a macacos de la India frente a una de estas panta-
llas. Mientras el animal contemplaba los puntos, se registró la

SIGANIM
actividad de las neuronas de la región cerebral responsable de
la detección de los movimientos. Sólo se excitó la mitad de las
neuronas con selectividad para el sentido del movimiento. Si se
invertía en ese momento el sentido del movimiento, según la otra mitad respondía. Así pues, las neuronas, más que reaccio-
perspectiva del mono —se adiestró a los animales para que lo nar a lo que la retina “veía”, codificaron la orientación giratoria
anunciasen—, las mismas neuronas permanecían apagadas y la del cilindro ilusorio, percibido subjetivamente.

base de los contornos reales e ilusorios, percepción? No puede obedecer al azar elaborado estrategias de camuflaje para
las regiones superiores reconstruyen el que las aves, los mamíferos e incluso los ocultarse de los enemigos; las franjas
objeto en un proceso ascendente. insectos vean falsos contornos; se trata de la cebra desdibujan los contornos de
Hoy como ayer, las ilusiones senso- de grupos que iniciaron un desarrollo su cuerpo. A su vez, los depredadores
riales suelen definirse como falsas per- independiente ya en las primeras fases se afanan, lo mismo que nuestros an-
cepciones debidas a una aprehensión, de la evolución y alcanzaron cerebros tepasados cazadores, en descubrir estos
elaboración o interpretación erróneas del con una constitución muy diferente. camuflajes. Así pues, la visión de con-
estímulo. ¿Por qué la evolución ha deja- La verdad es que los contornos iluso- tornos allí donde faltan los contrastes
do de lado, durante cientos de miles de rios son harto comunes en la naturaleza, corresponde, con toda probabilidad, a
años, este tipo de deficiencia en nuestra sobre todo en las horas del crepúsculo o una “herramienta de revelado” destina-
cuando se conjuran las luces y las som- da a desenmascarar las formas ocultas
bras bajo la cubierta foliácea del bosque. y camufladas y obtener ventajas en la
ACTIVIDAD DE LA NEURONA DURANTE
EL MOVIMIENTO DE ESTIMULACION
Divisar a los enemigos, incluso en las lucha por la supervivencia. No debe
peores condiciones visuales, puede supo- extrañar, por tanto, que este mecanismo
ner la vida o la muerte: el que descubre discurra por las etapas fundamentales de
a tiempo al puma quizá todavía pueda elaboración visual, de una manera casi
escapar. Y si al interpretar las sombras o automática y sin la necesaria participa-
el movimiento ocurre una confusión (con ción de las regiones cerebrales superio-
una fuga innecesaria), siempre resultará res, es decir, con rapidez, eficiencia y
SEGUN NIEDER Y WAGNER, NATURE NEUROSCIENCE, VOL. 2; PAGS. 600-663; 1999

mejor que ser depredado. sin posibilidad alguna de error.


A la inversa, muchos animales de pre-
sa, como el camaleón o la cebra, han
ANDREAS NIEDER trabaja en el Instituto
Hertie de Investigación Clínica Cerebral, de la
4. LA PROTUBERANCIA VISUAL del Universidad de Tubinga, cuyo laboratorio de
cerebro de la lechuza contiene neuronas neurocognición de primates dirige.
especiales que responden intensamente a
Bibliografía complementaria
los bordes que se desplazan en su campo
visual (1). Tales neuronas reaccionan casi SEEING MORE THAN MEETS THE EYE: PROCES-
SING OF ILLUSORY CONTOURS IN ANIMALS.
con la misma sensibilidad a los falsos
A. Nieder en Journal of Comparative Physiology A,
bordes (2, 3). Como control se colocó un vol. 188, págs. 249-260; 2002.
ESTIMULOS TIEMPO EN MILISENGUNDOS patrón de estimulación sin bordes (4).

Mente y cerebro 16/2006 57


Epilepsia
En los últimos años la investigación en epilepsia avanza a pasos agigantados.
De ese progreso resultan beneficiados por igual pacientes y científicos; aquéllos con el desarrollo
de nuevas opciones de tratamiento, éstos con el mejor conocimiento de los entresijos del cerebro

Christian Hoppe

1. EN LA UNIDAD DE MONITORIZACION
de la clínica especializada en epilepsia de Bonn,
se estudia y controla a los pacientes de forma
continuada, las veinticuatro horas del día.

58 Mente y cerebro 16/2006


M
ariana, de ocho años, lee en le explica que su hija probablemente Enfermedad sagrada, mal caduco,
voz alta el libro de texto padece “ausencias”, una forma de pre- alferecía, eril, gota coral, la epilepsia,
sentada a la mesa de la co- sentación de epilepsia, y la remite a enfermedad de nombres incontables,
cina. A media lectura y un neurólogo infantil. acompaña al hombre desde sus mismos
sin motivo aparente, se detiene. “Ma- ¿Epilepsia? Para muchos, la primera orígenes. En antiguos textos mesopo-
riana, ¿estás soñando otra vez?”, le imagen que viene a la mente es la de támicos se describen ya sus síntomas
pregunta su madre. Pero la niña no una persona que pierde por comple- típicos como enfermedad ‘bennu’. Se
reacciona. Con los ojos vueltos hacia to el control sobre su cuerpo y cae al comprueba también que no era infre-
arriba, sigue ensimismada. Algunos se- suelo desvanecida entre convulsiones, cuente: en el código de Hammurabi,
gundos después, vuelve en sí y reanuda con riesgo de morderse la lengua. Pero cuerpo legislativo de la Babilonia del
la lectura en el punto en que la había semejante presentación, propia de una siglo XVII a. C., se establece que, si se
dejado, como si nada hubiera suce- crisis tónico clónica generalizada (an- descubre que un esclavo adquirido re-
dido. Esta extraña situación se repite tiguamente denominada grand mal, a cientemente sufre ‘bennu’, éste puede
varias veces al día. Su madre decide, la francesa) no es más que una de sus ser devuelto a su anterior propietario
por fin, llevarla al médico. El pediatra muchas caras. en el plazo de un mes.
El cuerpo de quien padece una cri-
sis epiléptica parece no obedecer a su
dueño, sino a voluntad ajena. De ahí
que se la relacionara con la deidad.
Los seguidores de la religión tibetana
bon tenían por elegidos a quienes la
padecían, mientras que en la antigüe-
dad judeocristiana se consideraba su
padecimiento como un castigo divino
o como obra de demonios. El evan-
gelio de San Marcos (9, 14) incluye
una descripción de la época que ilustra
a la perfección una crisis epiléptica:
“Maestro, te he traído a mi hijo, que
tiene un espíritu mudo, y dondequiera
que se apodera de él, le derriba y le
hace echar espumarajos y rechinar los
dientes y se queda rígido...” La preten-
dida curación consistía habitualmente
en la expulsión del espíritu maligno
mediante un poderoso exorcismo, un
“prodigio”, lo que, bien mirado, no
debe sorprender, porque los ataques
epilépticos suelen finalizar por sí mis-
mos en muy pocos minutos.
Pero no tardó en cuestionarse el
origen “preternatural” de la epilepsia.
En el siglo V a.C., Hipócrates, padre
de la medicina, observó en soldados y
gladiadores que las heridas por trauma-
tismo craneoencefálico se asociaban con
cierta frecuencia a ataques epilépticos,
desconcertantemente similares a los que
observaba en sus propios pacientes. “En
nada me parece que sea algo más divina
que las otras... la causa de esta dolen-
cia está en el cerebro”, apuntaba él o
uno de sus discípulos en el capítulo
sobre la enfermedad sagrada del Corpus
hippocraticum, el conjunto de escritos
atribuidos a las escuelas médicas de
Cos y de Cnido.
La misma opinión defendió, siglos
después, Galeno (hacia 130-200 d.C.).
En la Edad Media se perdió ese lega-
do médico. Se volvió a atribuir a la
epilepsia una causa sobrenatural. Los
MANFRED ZENTSCH

enfermos y sus familiares rezaban, im-


plorando ayuda, a la Virgen María y a
San Valentín, en particular. De hecho,

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durante una crisis epiléptica y propor-
cionó la demostración más convincente
RESUMEN / Cirugía de la epilepsia a favor de la hipótesis cerebral de la
epilepsia.
• La epilepsia puede aparecer por una excitabilidad, congénita o adquirida, de Resulta sorprendente comprobar la
las neuronas de una región cerebral restringida, el foco epileptógeno. transformación del EEG durante las cri-
• En dos tercios de los casos, los pacientes se ven libres de crisis gracias al sis tónico-clónicas generalizadas. En los
tratamiento farmacológico. Si el ensayo de diversos regímenes farmacológicos instantes previos, todos los electrodos
no consigue controlar las crisis, se debe considerar la cirugía. dibujan la imagen habitual, caracteriza-
• Los riesgos inherentes a esta operación son predecibles. Si es necesario, se da por tenues oscilaciones del potencial.
simulan las consecuencias de la intervención mediante estimulación eléctrica. De repente, se desencadena una intensa
Después de la operación, el 60 % de los adultos y el 70 % de los niños actividad en uno o dos electrodos. Las
quedan libres de crisis. bruscas oscilaciones de las curvas se
• La cirugía de la epilepsia permite a los investigadores no sólo aproximarse corresponden con la despolarización
a aspectos únicos de la enfermedad, sino también a la forma de trabajar del sincrónica, en ese preciso instante, de
cerebro humano. miles de neuronas. Esta actividad se
propaga en segundos a otros electrodos
y luego a todos. Imagínese por un mo-
mento la actividad del cerebro como una
en algunos países la epilepsia se conocía cerebro presenta cierto riesgo “con- partitura interpretada por la orquesta de
como “mal de San Valentín”. vulsivo” estructural. Sometidos a un células nerviosas que lo componen. En
descenso de presión súbito, como el ese instante, toda la orquesta de neu-
Los herederos de Hipócrates que podría ocurrir en un avión, los ronas estaría acometiendo un unísono
En la segunda mitad del siglo XIX, la individuos sufrirían en un momento fortissimo. Esta intensísima actividad
medicina reconoce la relación entre dado un ataque epiléptico. El cerebro eléctrica tiene su correspondencia con el
ciertos procesos cerebrales y las crisis de cada uno de nosotros se diferencia comportamiento del paciente, que pierde
epilépticas, pero es en la centuria si- sólo en cuanto al umbral a partir del el conocimiento y el control sobre su
guiente cuando la investigación en epi- cual puede aparecer una crisis epiléptica cuerpo.
lepsia da pasos significativos. Hoy en y que viene determinado, al menos en
día, la mayoría de los pacientes pueden parte, por la dotación genética. Una vez Intermezzo neuronal
evitar las crisis gracias al tratamiento rebasado, algunas neuronas empiezan La gran mayoría de las crisis se resuel-
basado en los numerosos medicamentos a despolarizarse de forma espontánea ven a los pocos minutos por sí solas.
disponibles. Además, la cirugía de la y sincronizada. Con ello se normaliza el electroencefa-
epilepsia ha conseguido en los últimos Las personas que han sufrido sólo lograma. Los ataques no suelen dañar
años grandes éxitos. Merced a las in- un episodio, no padecen necesariamen- a las neuronas. En las raras ocasiones
vestigaciones en pacientes epilépticos te epilepsia, ni tampoco quienes han en que una crisis dura más de treinta
se han adquirido conocimientos nuevos pasado por crisis esporádicas. En los minutos, se habla de status epilepti-
sobre el cerebro humano, relacionados jóvenes, la falta de sueño puede provo- cus. Esta situación sí supone una seria
con la forma de trabajar de la memoria, car crisis, sin que por ello se desarrolle amenaza para la vida del paciente y es
la elaboración del lenguaje o el origen una enfermedad crónica. En los niños, necesaria la asistencia urgente e inclu-
de nuestras sensaciones. la fiebre elevada puede producir con- so el internamiento en una unidad de
En sentido estricto, no existe la epi- vulsiones febriles, que, a pesar de su cuidados intensivos.
lepsia, si por tal designamos una entidad similitud aparente, no se consideran una La actividad neuronal que se desenca-
aislada. Se distinguen más de treinta forma de epilepsia. dena durante una crisis, intensa, rítmica
formas, cada una de ellas caracterizada En 1924, Hans Berger (1873-1941) y sincronizada, explica por qué se altera
por un tipo específico de crisis o por desarrolló la electroencefalografía, téc- de forma tan súbita el comportamiento
la combinación de varios tipos distintos nica que ha posibilitado una compren- y las experiencias de la persona que lo
(véase el Glosario). En más de la mi- sión profunda de los procesos neurona- padece. Los síntomas dependen del foco
tad de los casos se trata de epilepsias les asociados a las crisis. Las técnicas cerebral de la alteración, de cuánto se
sintomáticas, que permiten descubrir las electroencefalográficas emplean electro- extiende la actividad epiléptica y de
alteraciones de las estructuras cerebrales dos implantados en el cuero cabelludo las funciones que las regiones afecta-
que las producen: tumores, traumatis- para el registro de la actividad eléc- das desempeñen habitualmente; por ello
mos craneoencefálicos o procesos in- trica neuronal o, más exactamente, de pueden observarse movimientos bruscos
flamatorios, entre los más frecuentes. las oscilaciones en los potenciales de e involuntarios, convulsiones, espasmos
En otros casos, en cambio, las técnicas campo electromagnético provocados por musculares y alteraciones del habla y de
actuales de formación de imágenes no las neuronas. El electroencefalograma la consciencia. En un paciente las crisis
permiten evidenciar ninguna alteración (EEG) se construye a partir de estas pueden pasar totalmente inadvertidas,
estructural. Estas formas, llamadas idio- señales, convenientemente amplificadas mientras que en otro se expresen con
páticas, aparecen preferentemente en de forma electrónica para su digitaliza- mayor dramatismo: con la caída al suelo
edades infantil y juvenil. Sería el caso ción, almacenamiento y reproducción y la pérdida de la consciencia.
de las “ausencias típicas” de Mariana. en la secuencia temporal apropiada. En Aunque en ciertas formas de epilep-
Las crisis epilépticas no son fenó- 1933, Berger, entonces al frente de la sia, el registro encefalográfico no per-
menos infrecuentes: una de cada diez Clínica Universitaria de Psiquiatría de mite identificar cambio alguno entre
personas sufre al menos una a lo largo Jena, publicó un esbozo de los traza- crisis, las descripciones exactas de los
de su vida. Parece, en efecto, que el dos electroencefalográficos registrados ataques facilitadas por los familiares del

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MANFRED ZENTSCH

2. MEDIANTE ESTIMULACION
ELECTRICA podemos simular las
consecuencias de una intervención
quirúrgica cerebral. La médica activa los
electrodos implantados en el cerebro,
variando su intensidad y frecuencia.
Simultáneamente, solicita a la paciente
que realice determinados movimientos,
que cuente en voz alta o que explique
ciertas sensaciones (arriba). En una sala
contigua, los técnicos señalan sobre un
mapa cerebral cómo la estimulación de
áreas específicas determina la percepción
y el comportamiento de la paciente (a la
izquierda).

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Lenguaje, memoria y concentración, a prueba
Para el diagnóstico prequirúrgico, los intracarotídea de amobarbital sódico, se
neuropsicólogos comprueban la capa- narcotizaba cada hemisferio durante 5 o
cidad cognitiva de cada candidato a 10 minutos; en ese intervalo, el paciente
cirugía. Las exploraciones duran varias debía realizar tareas relacionadas con el
horas. Se estudian la coordinación mo- lenguaje y la memoria. Esta prueba ha
tora, la atención, la memoria de trabajo, sido reemplazada en la mayoría de los
la verbal y la no verbal, el lenguaje, las casos por la resonancia magnética fun-
habilidades de construcción visual (véase cional, a la que se asocia un ejercicio
la figura ), la capacidad cognitiva y la de activación del lenguaje. El paciente,
inteligencia general. Mediante un cues- desde el interior del escáner, debe res-
tionario se evalúa también la sensibilidad ponder a preguntas del tipo “¿Significan
emocional. vara y porra lo mismo?”. La medición
Con frecuencia se da una relación entre simultánea del metabolismo cerebral
las mermas funcionales y la localización permite identificar las regiones del ce-
del foco. El problema principal de mu- rebro implicadas en la elaboración del
chos pacientes con epilepsia temporal lenguaje.
consiste en alteraciones de la memoria. Las pruebas para la evaluación de la
Los pacientes con epilepsia frontal, en capacidad cognitiva se repiten al cabo
cambio, fracasan en ejercicios mentales de un año de la operación. Gracias a
de estrategia, o son incapaces de frenar estas investigaciones se determinaron los
sus impulsos. riesgos asociados a las distintas inter-
De forma rutinaria, en los pacientes venciones. En conjunto, la eliminación
se determina antes de la intervención de tejido cerebral tiene consecuencias
quirúrgica el hemisferio cerebral que mucho más limitadas sobre la capacidad
se ocupa principalmente de la elabo- cognitiva de lo que se podría imaginar.
ración del lenguaje. Hasta hace poco, La cirugía de la epilepsia se puede con-
se aplicaba una prueba desarrollada por siderar, por tanto, un procedimiento
Wada en 1945. Mediante una inyección seguro.

paciente aumentan la confianza en el En varios países existen restricciones Además, todos los anticonvulsivantes
diagnóstico de epilepsia. En otros casos, legales a la concesión del permiso de ejercen efectos secundarios más o me-
sólo el registro electroencefalográfico conducción. En España, los pacientes nos acusados, que varían entre ellos,
durante las supuestas crisis resuelve con que lo solicitan deben contar con un como cambios en el peso corporal,
nitidez el diagnóstico y determina si los informe favorable del neurólogo, en el sensación de cansancio o problemas de
síntomas observados se corresponden o que conste el diagnóstico, el cumpli- concentración. Aun así, el paciente debe
no con procesos epilépticos cerebrales. miento del tratamiento, la frecuencia de tomar sus pastillas a diario, porque sabe
No son infrecuentes los comportamien- crisis y el tratamiento farmacológico. que, sin ellas, volvería a las crisis.
tos pseudoepilépticos similares a los No se concede el permiso a quienes
descritos, sin que se asocien a cambios hayan padecido crisis epilépticas con- Una alarma para las crisis
electroencefalográficos; pueden deberse vulsivas o con pérdida de consciencia Lo ideal sería disponer de un tratamien-
en realidad a interrupciones transitorias en el año previo. to que se pudiera aplicar justo antes de
de la actividad del corazón o a crisis No es de extrañar, pues, que los pa- una crisis, siempre y cuando se lograra
psicógenas, entre otras causas. cientes deseen librarse de su enfermedad. prever su aparición. Tal es el objetivo
No se conoce aún qué determina el De todos los tratamientos disponibles, de los investigadores de la Clínica de
inicio de la sincronización epiléptica. En el farmacológico cuenta con más de Epilepsia de Bonn. A partir de los datos
este sentido, parecen decisivas las fases una docena de substancias autorizadas, obtenidos mediante técnicas electroen-
de transición de la actividad cerebral: que se conocen como antiepilépticos o cefalográficas, se calculan parámetros
el despertar, la relajación, los accesos anticonvulsivantes; a ellos habría que complejos que señalan las alteraciones
de ira o las situaciones estresantes. Al- añadir los que se encuentran en fase de características de la actividad cerebral
gunas personas son más sensibles a los ensayo clínica. Aproximadamente dos en la zona en que se localizan las cri-
destellos de luz o a ciertos estímulos tercios de los pacientes que siguen un sis. Se pretende desarrollar un chip
sonoros. La falta de sueño, el agota- tratamiento farmacológico quedan libres implantable que controle, mediante un
miento físico y el consumo de alcohol de crisis. La mayoría lo logran con un electrodo, el foco cerebral donde se
facilitan también el desencadenamiento régimen terapéutico basado en un solo originan las crisis; éste se habría, pre-
de las crisis epilépticas. No obstante, lo preparado. viamente, identificado. A partir de las
habitual es que éstas sucedan de im- No obstante, todos los anticonvulsi- señales recibidas, el chip deberá calcular
proviso. Por ello, los epilépticos deben vantes presentan un punto débil: dis- y evaluar, sin interrupción, los paráme-
evitar desempeñar tareas en las que las minuyen la sobreactividad neuronal y tros indicados.
crisis supongan un peligro para a ellos dificultan la aparición de crisis, pero En esencia: cuando se identifica
o para otros. no combaten la causa de la enfermedad. una alteración, se despierta la alarma

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mayoría de ellos recibe esta información
tras un período más prolongado.
Es el caso de la señora S., de 34 años
y de profesión cajera de un banco. Antes
de su llegada a la Clínica de Epilepto-
logía de Bonn, había sido diagnostica-
da de epilepsia hacía más de 18 años.
Había probado todos los medicamentos
disponibles, con escaso éxito. Durante
las crisis, la mayoría de las veces ex-
perimentaba primero intensas náuseas
que iban en aumento hasta que luego
perdía la consciencia y despertaba, pa-
sados unos minutos, exhausta. Tal como
explica su marido, durante las crisis
a menudo movía las manos de forma
incontrolada.
En los últimos tiempos, la señora S.
llegó a experimentar entre dos y tres
crisis por semana, afortunadamente, casi
nunca en el trabajo. Por medio de un
reportaje de televisión conoció la clí-
nica de Bonn y en un par de semanas,
ya estaba de camino hacia su primera
visita ambulatoria. Lo mismo que con
los otros pacientes, se mantuvo una
entrevista detenida sobre la historia de
su enfermedad, antes de determinar las
concentraciones sanguíneas de los antie-
MANFRED ZENTSCH
pilépticos que estaba tomando. Luego,
se la sometió a un electroencefalogra-
ma y una resonancia magnética de alta
resolución, específicamente orientada al
diagnóstico de epilepsia.
en el sistema, para que el individuo en el cerebro. Se busca aquí mitigar
pueda tomar medidas de precaución o la intensidad de las crisis, porque se Una minúscula cicatriz
se active una microbomba, que libere sabe por adelantado que la frecuencia de enormes consecuencias
anticonvulsivantes con un potente efecto permanecerá inalterada. Las características típicas de sus crisis
en el cerebro. Los técnicos tienen que Desde 1994, se ha autorizado en Euro- hicieron que los médicos consideraran
mejorar mucho más la precisión de los pa un tercer procedimiento neuroqui- inicialmente que la señora S. padecía
pronósticos. Por ahora, la implantación rúrgico: estimulación del nervio vago. una epilepsia temporal. El origen de
de semejante sistema de alarma se en- Se implanta un generador de impulsos las crisis debía localizarse, por tanto,
cuentra en el estado de proyecto. en la pared torácica anterior, como si en ese lóbulo. Efectivamente, los neuro-
Cuando ningún tratamiento farmaco- de un marcapasos se tratara. La inter- rradiólogos que analizaron la resonancia
lógico resulta eficaz, debe considerar- vención es relativamente sencilla y el magnética nuclear de la señora S., en-
se la intervención quirúrgica, la mejor paciente puede abandonar el hospital contraron, en el hipocampo izquierdo,
opción terapéutica en tales casos. Los al día siguiente. El estímulo eléctrico una pequeña estructura en forma de C en
epileptólogos juzgan que uno de cada del generador de impulsos estimula la profundidad del lóbulo temporal. Les
diez pacientes que presentan resistencia el nervio vago del lado izquierdo, lo pareció una cicatriz. Cuando la señora
a los fármacos deberían someterse a ese que, al cabo de algunos meses, ha de- S. sufrió sus primeras crisis, no se había
tipo de tratamiento. En la mayoría de los mostrado disminuir la susceptibilidad descubierto, pero eso había sido mucho
casos se sigue una de dos estrategias: cerebral a sufrir crisis epilépticas. El tiempo antes. Alteraciones estructura-
resección y desconexión. mecanismo por el que esto sucede es les cerebrales tan pequeñas como las
Se puede eliminar una zona cerebral aún un misterio y únicamente un cinco descritas sólo pueden detectarse desde
delimitada de forma precisa, en la que por ciento de esos casos consigue la mediados de los noventa, gracias a la
se ha comprobado que se desencadenan supresión completa de las crisis. introducción de la resonancia magnética
las crisis. El objetivo de tal resección La información y asesoramiento sobre de alta resolución.
estriba en la desaparición completa de las posibilidades de los tratamientos qui- Algunos días después, la clínica llama
las crisis; mas para ello es imprescin- rúrgicos son responsabilidad del médico a la señora S. En su caso, podría estar
dible que sólo exista un foco epileptó- de cada paciente. En general, se conside- indicada la intervención quirúrgica. Se
geno y que éste se acote con precisión. ra que, cuando no se ha logrado suprimir le recomienda, pues, el ingreso hospi-
Cuando no es así, se puede considerar las crisis con ninguno de los regímenes talario para su estudio. Los neurólogos
como alternativa la interrupción de de- farmacológicos, debería acudirse a un y psiquiatras realizan unas primeras
terminadas vías nerviosas, para impedir centro especializado en epilepsia en no pruebas, que revelan que la señora S.
la propagación de la sobreexcitación más de dos a tres años. Sin embargo, la encuentra dificultades para recordar al-

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y de la memoria. También es sabido que Deslizan con cuidado y en un ángulo
estas alteraciones son más frecuentes en calculado de antemano un electrodo
aquellos pacientes en los que el origen desde el lóbulo occipital en profundi-
de las crisis se ubica en el hipocampo dad hacia los lóbulos temporales. Varios
izquierdo. La observación cuadra con los electrodos recogerán la actividad cere-
hallazgos de la resonancia magnética. bral en toda la longitud de la amígdala
Pero la demostración de que las crisis hasta el hipocampo posterior.
tienen su origen en la región que pre- Empieza entonces otra fase de la mo-
senta las alteraciones estructurales sólo nitorización. Durante el segundo día tras
puede realizarse mediante la observación la implantación de los electrodos, la
encefalográfica de la actividad neuronal señora S. sufre dos crisis idénticas a
desencadenada durante una crisis. las anteriores. La actividad epiléptica
Estación “Otfried Förster”. Desde se inicia en el electrodo de profundidad
hace algunas horas, la señora S. se en- izquierdo en ambas ocasiones. Ahora,
cuentra en una habitación de la unidad ya no caben dudas: todos los hallazgos
de monitorización. En ella, permanecerá apuntan de forma coincidente al hipo-
en todo momento bajo observación gra- campo izquierdo como origen único de
cias a las cámaras conectadas a un cir- las crisis. Una intervención quirúrgica
cuito de vídeo. En su cabeza se pueden podría tener, por tanto, resultados pro-
ver numerosos cables y en el monitor metedores.
que hay a la cabecera de la cama se
puede seguir el trazado del electroen- Un hombre sin pasado
cefalograma. Al cabo de unos minutos, Bajo ningún concepto debe extirpar-
la señora S., como la mayoría de los se el hipocampo de ambos lados. En
pacientes, deja de encontrar perturbador 1953, en el Instituto Neurológico de
que se la observe y que se estudie cómo Montreal se aplicó este procedimien-
trabaja su cerebro, que es lo que hacen to en un paciente afecto de epilepsia,
los asistentes técnicos de la sala conti- H. M., que tenía entonces veintisiete
gua. Cuando perciben signos propios de años. Tras la intervención no volvió a
las crisis en el comportamiento o en el padecer crisis alguna, pero quedó con
registro electrocardiográfico, los asisten- un serio problema de memoria. Aunque
tes se apresurarán a proporcionar ayuda. recupera recuerdos almacenados antes
Además, realizarán pequeñas pruebas de la operación, todo lo ocurrido desde
de comportamiento, para caracterizar entonces lo olvida en cinco minutos. El
mejor la crisis. ejemplo de este paciente ilustra cuán
La señora S. no tiene que esperar imprescindible resulta la integridad de
mucho. Al cabo de seis horas, sufre la al menos un hipocampo para conservar
primera crisis y en las siguientes cua- la continuidad de nuestra biografía.
renta y ocho horas aparecen tres más. Los pacientes con epilepsia prestan un
Pero los médicos no son capaces de importante servicio al conocimiento del
acotar con nitidez el foco de las crisis en cerebro. La implantación de electrodos
el registro obtenido con los electrodos permite estudiar la actividad cerebral
implantados en el cuero cabelludo. Las y posibilita mediciones simultáneas y
crisis empiezan en el lóbulo temporal, precisas en el espacio y el tiempo, ca-
MANFRED ZENTSCH

no cabe duda; pero no es posible di- pacidad que se halla lejos del alcance
lucidar si en el izquierdo o el derecho. de cualquier otro tipo de exploración,
Este tipo de electrodos en ocasiones no incluidas las técnicas de neuroimagen
permite ubicar con precisión el origen, avanzadas, como la resonancia magné-
3. LOS PACIENTES EPILEPTICOS deben debido a las potentes distorsiones es- tica funcional, cuyas imágenes repro-
estar durante varios días con electrodos en paciales y a la atenuación de las seña- ducen los verdaderos procesos con un
las habitaciones individuales de la unidad les experimentada en su propagación retraso de algunos segundos.
a través del cráneo y del tejido cere- La señora S. participa en estos expe-
de monitorización, hasta que se hayan
bral. Por ello, en numerosos pacientes rimentos psicofisiológicos. Lo conside-
registrado un número suficiente de crisis. el electroencefalograma superficial no ra una forma de compensación social.
El oscilante trazado de la segunda figura basta como diagnóstico prequirúrgico Sentada frente al ordenador, completará
de arriba no refleja actividad epiléptica y es necesario mejorar la precisión de una serie de tareas durante algo más de
alguna. Se trata de artefactos producidos las mediciones mediante la implantación treinta minutos, mientras los electro-
por los movimientos de la musculatura intracraneal de electrodos. dos colocados en su cabeza registran en
del cuero cabelludo. Cuando se le ofrece esta posibilidad, tiempo real la actividad eléctrica neuro-
la señora S. la acepta. Primero, los ciru- nal. Después, los datos almacenados se
janos trepanan el cráneo en dos lugares emplearán para estudiar la correlación
gunas palabras de una lista que había opuestos, sobre cada uno de los lóbulos entre actividades y sucesos, como la
memorizado media hora antes. Como temporales; implantan los electrodos di- iluminación de una palabra en la pan-
muchos pacientes con epilepsia tempo- rectamente sobre la duramadre, una de talla. Gracias a esos experimentos y
ral, al parecer sufre problemas verbales las membranas que recubren el cerebro. otros similares, los investigadores de

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Bonn han identificado las regiones ce-
rebrales implicadas en la mnémesis y
han determinado en qué orden operan GLOSARIO
y de qué depende que luego podamos
o no recuperar un recuerdo. Anticonvulsivos: también antiepilépticos, fármacos que incrementan el umbral
Para minimizar la yatrogenia, los neu- convulsivo y suprimen la actividad epiléptica en el cerebro.
rocirujanos extirpan la menor cantidad Ausencias: antiguamente pequeño mal (del francés “petit mal ”). Crisis muy
posible de tejido cerebral. En Bonn hace breves (de diez a veinte segundos), durante los cuales el paciente permanece
años que no se extirpan más de dos ter- desconectado del medio y arreactivo.
cios de los lóbulos temporales en estas Crisis epilépticas: respuesta del organismo a un incremento anormal de la
epilepsias. Con frecuencia, la resección actividad eléctrica cerebral. Existen diferentes tipos de crisis, como las tonico-
se limita a la amígdala y al hipocampo, clónicas generalizadas, las ausencias, las crisis parciales (con o sin alteraciones
mientras se respeta el resto del tejido del de la consciencia), el status epilepticus . Cada tipo de epilepsia se asocia con
lóbulo temporal. Esta es la intervención tipos de crisis específicas.
que se le ofrece a la señora S. Crisis tonicoclónicas generalizadas: antiguamente gran mal (del francés “grand
Se dispone de protocolos quirúrgicos mal ”). El paciente pierde primero la consciencia, su cuerpo se vuelve rígido,
cae al suelo y sus brazos y piernas se retuercen, tiemblan y convulsionan.
estandarizados para estas intervencio-
Habitualmente tiene una duración menor de dos minutos.
nes, cuyos riesgos y resultados terapéu- Epilepsia: del griego έπιληψία (intercepción, ataque), enfermedad neurológica
ticos se hallan bien establecidos. Si el crónica caracterizada por crisis repetidas, relacionadas con una alteración de la
foco está en los lóbulos frontales o en actividad eléctrica cerebral. Existen más de treinta tipos distintos de epilepsia.
los parietales, empero, no es posible Foco epileptógeno: zona del cerebro bien delimitada, donde se origina la acti-
predecir si la operación pudiera dañar vidad epiléptica que desencadena las crisis.
regiones imprescindibles para la eje-
cución de algunas funciones, como la
actividad motora y el lenguaje.
En tales casos, se implantan elec-
trodos como parte del diagnóstico lo encontró raro, sino que tenía una Se apoyan en las imágenes tomográ-
prequirúrgico. Los electrodos, además explicación para su súbito acceso de ficas de espín nuclear del cerebro de
de detectar la actividad epiléptica del euforia. “Resultan ustedes tan diverti- la señora S. y en un microscopio, que
cerebro, pueden utilizarse para estimu- dos”, exclamó. proporciona imágenes aumentadas del
lar eléctricamente el tejido cerebral. Se Una de las experiencias más fascinan- campo operatorio hasta cuarenta veces.
pueden así simular las consecuencias tes en estas estimulaciones son las alte- Reviste la máxima importancia que, en
de la intervención quirúrgica plantea- raciones de la percepción visual espacial. el curso de la intervención, que durará
da. El médico activa los contactos de Una paciente epiléptica, en la que el entre tres y cinco horas, se lesionen el
los electrodos implantados por los que neurólogo exploraba el gyrus angularis menor número de vasos sanguíneos; hay
circulen corrientes eléctricas de diversas del lóbulo parietal, tuvo de repente la que evitar, además, ejercer presiones
intensidades y de frecuencias variables, sensación de flotar por encima de la innecesarias sobre los tejidos. El paso
mientras le pide al paciente que realice camilla, una experiencia extracorpórea siguiente consistirá en la extirpación de
determinadas actividades, como contar típica. Parecería, pues, que deberíamos la amígdala y del hipocampo del lóbulo
en voz alta. buscar el origen de estas experiencias temporal izquierdo.
La estimulación de regiones sensi- “preternaturales” en el cerebro. Antes de la operación, la señora S.
tivas primarias produce en el cerebro ha firmado su autorización para emplear
impresiones de los sentidos; por ejem- Mapas cerebrales el tejido extirpado con fines científicos.
plo, cosquilleo en un dedo. (Nunca se Durante el proceso de diagnóstico pre- El tejido se coloca de inmediato en un
debe producir en estos experimentos quirúrgico, los asistentes técnicos identi- medio de cultivo. Los electrofisiólogos
sensaciones correspondientes a la ca- fican y registran todas y cada una de las aún dispondrán de veinte a treinta horas
beza.) Análogamente, si se estimulan alteraciones del comportamiento y las para estudiarlo. Podrán observarse al mi-
regiones motoras primarias, se indu- experiencias sensoriales no habituales croscopio neuronas vivas, que minutos
ce el movimiento de determinados que se asocian a la estimulación, como antes desarrollaban su función en un
grupos musculares, mientras que un la interrupción del flujo del lenguaje. De cerebro humano.
estímulo eléctrico en el córtex aso- esa manera, los médicos disponen de un La investigación de las muestras se
ciativo multimodal suele interferir en mapa funcional de la corteza cerebral propone aclarar las causas de la activi-
el lenguaje. de cada paciente, en el que se detallan dad epiléptica. ¿Qué convertía el tejido
A veces aparecen otros fenómenos, las funciones de las diversas regiones extraído en un marcapasos que activaba
como cuando el cuerpo o las extremi- con una precisión de centímetros. de forma sincrónica la actividad de mi-
dades realizan complejas secuencias Martes, 9:05 de la mañana. La se- les de neuronas? En el caso de la señora
o como cuando el paciente se sume ñora S. duerme profundamente bajo S., los neuropatólogos han observado
en recuerdos que creía olvidados, a la los efectos de la anestesia. Hace más un número restringido de neuronas en
manera de un flash-back cinematográ- de una hora y media que los neuroci- determinadas áreas del hipocampo, lo
fico. Pueden aparecer sensaciones muy rujanos de la Clínica Universitaria de que desde el punto de vista histológico
intensas. Es el caso de una estimulación Bonn han empezado la intervención. es muy probable que se corresponda
cerebral, en la que el neurólogo me- A través de la fisura de Silvio, la hen- con una cicatriz.
diante estimulación de regiones motoras didura que separa los lóbulos frontales A la aplicación de la técnica del
suplementarias hizo reír a la paciente. de los temporales, ha alcanzado la pro- pinzamiento de membrana, desarrolla-
Lo sorprendente es que la mujer no fundidad del lóbulo temporal izquierdo. da para la medición de potenciales en

Mente y cerebro 16/2006 65


MANFRED ZENTSCH
4. UN ELECTROFISIOLOGO INVESTIGA la actividad de células individuales en tejido
cerebral extirpado quirúrgicamente. Ha colocado, con suma precisión, electrodos minúsculos epilépticos no encuentren trabajo y los
bajo el microscopio. A la izquierda se puede ver en el monitor la ampliación del corte. que realizan suelen estar por debajo de
sus cualificaciones.
Cabría tal vez recordar que muchos de
células vivas mediante microelectrodos, pueden interesar funciones cognitivas nuestros conocimientos sobre el funcio-
debemos también resultados destacados. con el paso del tiempo. Desde un pun- namiento del cerebro humano se deben
En el tejido extirpado, un número de to de vista estadístico, el 60 % de los a la colaboración voluntaria de pacientes
neuronas más elevado de lo esperado pacientes consiguen quedar libres de epilépticos en estudios científicos. Se
presentaba despolarizaciones en cadena, crisis, y la mayoría decide también con- habrá ganado mucho cuando la mayoría
de forma que siempre se sucedían tres tinuar el tratamiento médico. También de las personas que se ocupan e inte-
potenciales de acción consecutivos. Esta la mayoría de los que no han quedado resan por los temas relacionados con
excitabilidad insólita podría explicar por libres de crisis experimentan una mejora la mente y el cerebro se aproximen a
qué el cerebro de la señora S. no era notable. En conjunto, la cirugía de la estos pacientes y a sus familiares con
capaz de suprimir la actividad epiléptica epilepsia constituye un procedimiento miras abiertas, libres de miedos y pre-
en dicha región. seguro y efectivo. juicios.
La susceptibilidad incrementada de Difícilmente recordará el lector el
las neuronas a la despolarización puede nombre de alguna persona preeminente
tener múltiples causas, que afecten a los actual que reconozca que él o alguien CHRISTIAN HOPPE, doctor en teología católica
canales iónicos o a los transmisores y de su familia padece la enfermedad. y en neuropsicología, trabaja, desde 1998, en la
receptores de la membrana celular neu- Los epilépticos sufren todavía margi- Clínica Universitaria de Epileptología de Bonn.
ronal. En cuanto a su origen, pueden ser nación social. El hecho de que genios
consecuencia de alteraciones adquiridas de la talla de Julio César, Santa Teresa Bibliografía complementaria
o heredadas. Así, una mutación en el de Jesús, Sir Isaac Newton y Fjodor EPILEPSIEN. ERSCHEINUNGSFORMEN, URSACHEN,
gen del canal de cloro ClCN2 se asocia, Dostojewski, por mencionar sólo algu- BEHANDLUNG. H. Schneble. C. H. Beck;
por ejemplo, con el 15 % de todas las nos, sufrieran ataques epilépticos no Múnich 1996.
formas hereditarias de epilepsia. ha cambiado la situación. En España
ÜBER EPILEPSIE SPRECHEN. PERSÖNLICHE BERICH-
viven entre ciento cincuenta mil y cua-
TE VOM LEBEN MIT ANFÄLLEN. S. Schachter.
Regreso a la normalidad trocientas mil personas con epilepsia.
Blackwell Wissenschaft; Berlín, 1997.
La señora S. se recupera con rapidez de Las encuestas indican que en Alema-
la operación. Aunque es optimista, sabe nia un cuarto de la población afirma EPILEPSIE, ANTWORTEN AUF DIE HÄUFIGSTEN
que algunas alteraciones verbales de la que estas personas les infunde miedo, FRAGEN. HILFREICHE INFORMATIONEN FÜR
memoria que presentaba previamente se aunque reconocen que carezca de fun- BETROFFENE UND ANGEHÖRIGE. G. Krämer.
podrían ver incluso aumentadas. Pero lo damento, mientras que en EE.UU. esta Trias; Stuttgart, 2000.
asume. En estudios de seguimiento se idea la comparte alrededor de un tres PRAKTISCHE EPILEPSIEBEHANDLUNG. D. Schmidt
ha demostrado que las epilepsias activas por ciento. La sociedad los penaliza y y C. E. Elger. Thieme; Stuttgart, 2002.
que no se tratan de forma suficiente aísla. Es frecuente que los pacientes

66 Mente y cerebro 16/2006


Regeneración
de la médula seccionada
Durante mucho tiempo, la parálisis por sección medular se consideraba un golpe inmutable del destino.
Ahora, no sólo se conoce mejor qué impide la reparación de los nervios seccionados,
sino que se abre, además, la esperanza de posibles tratamientos

Ulrich Kraft grosor de un dedo y con una longitud cambiado, advierte de una euforia exa-
de unos 45 cm, controla las funciones gerada, con una metáfora: la destruc-

L
a gran meta se acercaba. Que- corporales más diversas; es el cable ción de la médula espinal equivale a la
daban sólo cuatro semanas principal por el que el cerebro envía explosión de una bomba en un centro
para los Juegos Olímpicos de las órdenes a la periferia. Desde aquí, de cálculo; repararlo es tan complica-
Atenas. Ronny Ziesmer, el las informaciones regresan al cerebro do como volver a conectar todos los
mejor gimnasta alemán del año 2003, por esa autopista de datos que constituye cables.
se había calificado desde hacía tiempo. la médula espinal, como los estímulos
Ahora sólo le faltaba perfeccionar los táctiles o el dolor. Por eso, una lesión Bloqueo misterioso
ejercicios más difíciles, por ejemplo, medular paraliza no sólo las extremi- Schwab observó que los nervios seccio-
el doble salto Tsukahara. Este resultó dades superiores e inferiores, sino que nados fuera del cerebro y de la mé-
fatal para el extraordinario deportista de hace perder también el control del intes- dula espinal podían restablecer la unión
25 años. El día 12 de julio de 2004, Zies- tino y de la vejiga; la persona no siente interrumpida; en principio, pues, el or-
mer saltó aterrizando desgraciadamente el tacto ni el dolor y sufre una pérdida ganismo puede regenerar las neuronas,
sobre la cabeza y rompiéndose la quinta de la función sexual. Para muchos, vol- aunque esta capacidad parece bloquear-
y la sexta vértebras cervicales. En una ver a sentir algo resulta bastante más se dentro del sistema nervioso central.
operación urgente, los médicos pudie- importante que usar las piernas. Descubrió, en efecto, que las células
ron estabilizar la columna vertebral y Hasta hace poco, estos dos objetivos se nerviosas comienzan a emitir nuevas
salvar, con ello, su vida; sin embargo, antojaban utópicos. Las células nerviosas prolongaciones en dirección a la zona
el diagnóstico resultó terrible: la lesión del cerebro y de la médula espinal, que dañada, incluso después de una sec-
había dañado de tal forma la médula componen el sistema nervioso central ción medular, hasta que algo inhibe esta
espinal, que el gimnasta se encontraba (SNC), no se regeneran. Así rezaba la tentativa reparadora y anula todos los
paralizado del cuello hacia abajo. doctrina oficial. Y, evidentemente, si las esfuerzos de crecimiento de la neurona.
El destino de Ziesmer lo sufren miles fibras nerviosas seccionadas no pueden ¿Cuál era el responsable de ese impe-
de personas cada año, la mayoría por volver a crecer, resulta imposible tratar dimento? El grupo de Zúrich descubrió
accidentes. Esto explica también el mayor las lesiones de la médula espinal. un elemento sospechoso en la vaina de
porcentaje de lesiones medulares entre Pero esa tesis ha perdido valor. De mielina, estructura aislante que rodea a
varones jóvenes. El salto de cabeza en acuerdo con estudios recientes, la mé- las fibras nerviosas de la médula espinal
aguas someras, los accidentes de coche dula espinal dañada de ratas y ratones y facilita la transmisión veloz de los
o, como sucedió con el actor Christopher puede, en determinados casos, recupe- impulsos: se trataba de una proteína, que
Reeve, que falleció el 10 de octubre de rarse hasta el punto de que los animales inhibía el crecimiento neuronal. Schwab
2004, las caídas del caballo, motivados vuelven a correr. Sobre el aval de esas llamó a esta proteína Nogo (en inglés
a menudo por despistes instantáneos, una investigaciones se acepta ya que el teji- no go significa parada).
predisposición exagerada al riesgo o la do nervioso puede, en principio, repa- En el cerebro existe también Nogo,
irreflexión juvenil, modifican para siempre rarse. En laboratorios dispersos por los no así en el sistema nervioso periférico.
la vida del afectado. A partir de ese mo- cuatro puntos cardinales se exploran ca- Según Schwab, estos frenos molecula-
mento, se encuentran condenados a la silla minos para facilitar el crecimiento de los res impiden que las células nerviosas
de ruedas sin siquiera mover los brazos, nervios medulares dañados. ¿Se logrará proliferen descontroladas una vez con-
según donde se localice la lesión, o, peor en un futuro previsible que las personas cluido el desarrollo del sistema nervioso
aún, sin autonomía para respirar. paralíticas vuelvan a caminar? central. Así se estabiliza la compleja
El grupo de Martin Schwab, del Ins- red neuronal.
La médula espinal, tituto Politécnico de Zúrich, viene in- Según parece, ese mismo mecanismo,
una autopista de datos vestigando desde 1985 los mecanismos imprescindible para un organismo sano,
No sólo eso, pues este cordón, compues- de crecimiento de las células nerviosas. promueve que la proteína bloquee la
to por millones de vías nerviosas, del Aunque reconoce que el panorama ha proliferación de nuevas comunicaciones,

Mente y cerebro 16/2006 67


1. ¿ADIOS A LA SILLA DE RUEDAS? Los

CORBIS
médicos confían en que algún día las personas
paralíticas con lesiones medulares puedan
recuperar el control de su propio cuerpo.

68 Mente y cerebro 16/2006


puede también ingerir como una pasti-
lla. Por el contrario, los anticuerpos, de
RESUMEN tamaño muy superior, han de bombearse
a través de un tubito que recorre la
Las lesiones medulares y las perspectivas terapéuticas columna hasta la médula espinal, con el
riesgos consiguiente de infección.
Los investigadores de Yale también
• La doctrina según la cual las comunicaciones nerviosas dañadas del cerebro y de la observaron que el bloqueo del receptor
médula espinal no se pueden volver a regenerar, se considera hoy carente de base. de Nogo podría resultar más eficiente
Las ratas que sufren una sección medular pueden caminar y trepar de nuevo. que la captura de la propia proteína,
• Entre las modalidades terapéuticas más alentadoras se encuentran la desco- pues en la médula ósea hay otras señales
nexión de las moléculas endógenas, frenadoras del crecimiento del sistema de parada moleculares que impiden la
nervioso central, y la derivación o permeabilización del tejido cicatricial que proliferación de nuevas fibras nervio-
se forma después de una lesión de los cordones nerviosos.
sas, como la glucoproteína asociada a la
• No parece previsible la curación completa de la parálisis por sección medular
mielina (MAG). Strittmatter descubrió
en un futuro inmediato; sin embargo, se podrían recuperar algunas de las
funciones más importantes, como el control de la vejiga y del recto. que MAG se unía también al receptor
Nogo de las células nerviosas.
Se identificó un tercer inhibidor del
crecimiento, que opera, además, so-
bre ese mismo lugar. Se trataba de la
reparadoras, entre las células nerviosas muy pequeño de pacientes y no parece arretina o glucoproteína de la mielina
después de una lesión medular. Para que este mercado exiguo compense la oligodendrocítica. En teoría, pues, si se
afianzar tal hipótesis, el grupo de Zúrich enorme inversión económica que exige bloquea el receptor Nogo, se obtiene
produjo un anticuerpo específico contra el desarrollo de cualquier medicamento. una triple victoria. Los experimentos
Nogo, con el objetivo de eliminar el efec- Lo que estimula, más bien, a las com- con las ratas de Strittmatter lo atesti-
to inhibidor. Inicialmente, ensayaron esta pañías es la idea de que los anticuerpos guan. Pero la comprobación de que el
nueva arma contra Nogo en una placa anti-Nogo puedan asimismo aplicarse a bloqueo del receptor surte más efecto
de Petri con nervios aislados de ratas. enfermedades neurológicas que afectan que los anticuerpos de Schwab todavía
El resultado fue un éxito; a partir de las a otras patologías, como la enfermedad no se ha producido.
fibras nerviosas seccionadas proliferaron de Parkinson o el ictus. Una esperanza Las señales de parada bioquímica,
cientos de axones nuevos, es decir, las fundada, pues en estas enfermedades como Nogo y MAG, no son los únicos
prolongaciones celulares que transmiten se destruyen las neuronas del sistema factores que impiden que la médula es-
los impulsos de una neurona a otra. nervioso central. pinal seccionada se regenere. Hemos de
Luego vino el siguiente paso: la prue- agregar el esfuerzo del organismo por
ba con un organismo. Schwab seccionó En busca de diques restañar la zona dañada. Las neuronas
parcialmente la médula espinal de varias En su busca de tratamientos para las seccionadas o aplastadas desencadenan
ratas. A continuación, administró duran- lesiones medulares, Stephen Strittmatter, una reacción inflamatoria masiva. Con
te semanas a los roedores, con una pa- de la Universidad de Yale, ha trabajado ese fin se liberan mensajeros que des-
rálisis parcial, el anticuerpo contra Nogo sobre las zonas donde Nogo se une a truyen incluso neuronas intactas de la
a través de una bomba implantada bajo las neuronas. Sin dicho contacto, no se vecindad. Este proceso de autodestruc-
la piel. Las imágenes microscópicas re- emitiría la señal de parada que impide la ción, o apoptosis, intenta paliar en lo
velaron que un fino fascículo de fibras proliferación de las neuronas. Descubrió posible el daño inicial causado por la
nerviosas había tendido un puente sobre el receptor en cuestión en 2001. Stritt- lesión de la médula espinal. En las hen-
la zona previamente seccionada de for- matter observó que sólo una pequeña diduras proliferan las células de tejido
ma brusca. Cabía todavía la posibilidad fracción de toda la molécula de Nogo conjuntivo y se forma una gran cicatriz
de que esas vías nerviosas emergentes se introducía en el receptor. El péptido con cavidades llenas de líquido —quis-
se conectaran de manera equivocada. de marras, denominado NEP1-40, fue tes— en el centro de la lesión.
Pero se disipó la incertidumbre. Después sintetizado después. Esta cicatriz pone un fin inesperado
del tratamiento, las ratas con la lesión Para comprobar si NEP1-40 contrarres- a cualquier esfuerzo de las neuronas
medular se movieron igual que los roe- taba el efecto de Nogo, se administró intactas por restablecer la comunicación,
dores sanos: nadaban, hacían equilibrio dicho péptido artificial durante cuatro ya que crea una barrera mecánica insal-
sobre las varillas, buscaban el alimento semanas a ratas con una sección medular. vable. Lars Olson, del Instituto Karo-
y trepaban sobre el mástil. El principio activo se liberó directamente linska de Estocolmo, lo explica con una
En el año 2000, se identificó el gen en la zona de la médula espinal dañada a imagen muy gráfica: la médula espinal
Nogo en humanos, cuya clonación per- través de un catéter. El número de fibras dañada se parece a una calle cerrada,
mite producir el anticuerpo de este freno nerviosas nuevas aumentó; además, las totalmente bloqueada y en parte destrui-
del crecimiento. En esos trabajos parti- ratas corrían más que sin este tratamien- da. No hay derivación de paso para las
cipan laboratorios farmacéuticos. Desde to. Antes de pasar a la investigación en neuronas de la médula espinal.
círculos vinculados a la investigación humanos, debe corroborarse la eficacia En los años noventa, el grupo dirigido
básica se pone en cuestión el interés del péptido y su inocuidad. por Jerry Silver, de la Universidad Case
real de la industria por ayudar a los Sobre el anticuerpo de Schwab, el Western Reserve, descubrió ya qué era
lesionados de médula. Si se compara inhibidor de Nogo de Strittmatter ofre- lo que hacía tan impenetrable la zona
con males universales, como el cáncer ce una ventaja determinante: el péptido destruida: el proteoglucano sulfato de
o las enfermedades del corazón, las le- atraviesa la barrera hematoencefálica, condroicina (CSPG). Esta molécula
siones medulares afectan a un número impermeable para muchas sustancias; se glucoproteínica, con una cadena lar-

Mente y cerebro 16/2006 69


2. NO ES NINGUNA DIVERSION. Las
secciones medulares ocurren, a menudo,
por conductas de riesgo como saltos
de cabeza en aguas someras. Entre los
afectados predominan varones jóvenes.

de polímero que liberan poco a poco


su contenido durante un tiempo deter-
minado. Basta con inyectar sólo una
vez las nanoesferas en la médula ósea
dañada, una ventaja nada despreciable,
pues cada nueva intervención conlleva el
peligro de lesionar aún más las células
nerviosas sensibles.
Dentro de las nanoesferas, además
de la condroitinasa ABC, se pueden
introducir otros principios activos para
su administración conjunta. Es posible
incluso liberarlos en tiempos diferentes,
por ejemplo, combatir primero los in-
hibidores endógenos del crecimiento y
fomentar después el crecimiento de la
médula espinal. Sistema tan refinado de
transporte ha funcionado correctamente
en la placa de Petri; ahora se trabaja
ya con ratas paralíticas.
Otro medio auxiliar para despejar de
cicatrices el camino de las neuronas
medulares proviene de la nariz: recurre
a las células de la glía envolvente del
bulbo olfatorio (OEC). Estas células del
sistema olfatorio poseen una propie-
dad general que las distingue de otras
células nerviosas: cuando se lesionan
(por un virus causante de resfriados o
un disolvente fuerte), se regeneran de
nuevo. En el proceso, se dividen y emi-
ten nuevas prolongaciones a los centros
LOOK

olfatorios del cerebro para restablecer


las comunicaciones neuronales que se
necesitan en la olfacción.
ga y muy ramificada, se depositaba en La sustancia surtió efecto. Al analizar Ya en 1985, Geoffrey Raisman, del
la cara exterior de las neuronas de la el tejido al microscopio, se comprobó Instituto Nacional de Investigaciones
médula espinal, se engarzaba sobre sí la regeneración de las neuronas de la Médicas de Londres, descubrió que las
misma y rellenaba el espacio dejado por región dañada y la formación de nue- nuevas fibras nerviosas proliferativas se
las células. En una placa de Petri, las vas comunicaciones. Las nuevas fibras unían sólo a las células del sistema ol-
células nerviosas en crecimiento cesan podían transmitir información, como se fatorio, las OEC. Había que demostrar
en sus impulsos propulsivos en cuanto demostró de una a dos semanas después que estas células especializadas de la
tropiezan con este proteoglucano. con las carreras de prueba. Las ratas glía envolvente contribuían quizás a
que habían recibido tratamiento con la la regeneración de las neuronas me-
Derribo de la espesura molecular enzima bacteriana no obtuvieron peores dulares. El equipo de Raisman cultivó
Para romper esa macromolécula, Eli- resultados que las sanas. La longitud de OEC de ratas en la placa de Petri y las
zabeth Bradbury, del Kings College de sus pasos había entrado en un rango de transplantó hasta el lugar de la sección
Londres, propuso la condroitinasa ABC, normalidad e incluso dominaban el com- medular de los animales de experimen-
que desprende las cadenas glucídicas plicado ejercicio de balancearse sobre tación. Las fibras nerviosas seccionadas
laterales de CSPG. Para averiguar si un travesaño delgado. Las ratas sin tratar comenzaron a proliferar de nuevo.
esta enzima bacteriana impedía la for- fracasaron en la misma prueba.
mación de cicatrices en las parálisis por Dennis Stelzner y su equipo, de la El puente medular
sección medular, se cortó parcialmente Universidad estatal de Nueva York, se Se comprobó que las OEC se junta-
la médula espinal de ratas. Inmediata- proponen también suprimir la aparición ban entre sí tendiendo un puente entre
mente después se inyectó a los roedores de cicatrices con ayuda de la condroi- los dos extremos de la médula espinal
condroitinasa ABC en el lugar de la tinasa. En sus experimentos, empaque- seccionada. Sobre este armazón cre-
lesión. tan el principio activo en nanoesferas cieron las prolongaciones regenerativas

70 Mente y cerebro 16/2006


3. EL OBJETIVO EN EL HORIZONTE entre las neuronas medulares deja de
LEJANO. Andar con muletas sería ya operar correctamente. Los oligodendro- graves fueron des-
un triunfo para las personas con lesiones citos son los responsables de fa- mentidos. Para otros
bricar la mielina del sistema investigadores, ese proceder
medulares. ¿Llegará algún momento en
nervioso central. Keirs- resulta poco ético, poco serio y
que resulte innecesaria esta ayuda? tead investiga la precipitado.
Con un protocolo más ortodoxo,
Schwab, tras obtener resultados su-
hasta las regiones medulares intactas mamente alentadores con las ratas,
situadas bajo la zona transplantada. probó primero sus anticuerpos anti-
Al mismo tiempo, se formó la posibilidad de aislar, Nogo con macacos de la India. La
capa de mielina imprescin- con ayuda de estas células incisión profunda en la columna ver-
de sostén, los axones desprovis- tebral hizo posible la inducción de
tos de vaina por culpa de la lesión. una hemiplejía de estos animales,
que apenas podían mover una de
Polivalencia flexible las manos. Gracias al tratamiento,
En ese dominio se recurre a los macacos recuperaron una gran

ATZ
células troncales embrionarias, destreza digital al cabo de siete

M HOLL
que, en principio, podrían con- semanas. Además, no se produjo

JOACHI
vertirse en cualquier tipo de célula
dible para la transmisión de los del cuerpo humano. Keirstead creó las
impulsos. Acto seguido, las ratas primeras condiciones especiales de cul-
pudieron dirigirse, con sus patas tivo para obtener células precursoras de
delanteras, en busca de comida los oligodendrocitos (OPC).
y acometer incluso tareas motoras Se han utilizado con éxito estas cé-
complejas, como trepar. Y lo que es lulas en terapéutica, al menos cuando
aún mejor: el tratamiento actuó incluso se administran con el tiempo suficiente.
varios meses después de la lesión. Para ello, se inyectaron OPC a un grupo ningún efecto secundario. Y se
Para verificar el potencial terapéutico de ratas paralíticas a los siete días de pensó en el paso siguiente: el en-
de células humanas de la glía envolvente la lesión medular. Nueve semanas más sayo de anticuerpos anti-Nogo con
del bulbo olfatorio, Hans Keirstead, del tarde, los animales habían recuperado personas aquejadas de una lesión
Instituto Reeve-Irvine de la Universidad en parte la movilidad; corrían y podían medular.
de California, transplantó OEC multi- soportar su propio peso. Las células so- Para ello se ideó un
plicadas en cultivo celular a un grupo brevivieron, emigraron y crearon nuevas estudio a doble ciego,
de roedores con lesiones medulares. Un capas de mielina alrededor de las fibras con varios centros de
segundo grupo de animales, con una nerviosas. En definitiva, se reparó el tratamiento y un núme-
lesión parecida, empleado como control, aislamiento destruido. ro suficientemente elevado de
no recibió ningún tratamiento. Las ratas Sin embargo, el segundo grupo de pacientes. No se esperan
paralizadas habían recuperado su capaci- ratas, que recibió las OPC a las 10 se- curaciones milagrosas.
dad para correr después del trasplante. manas de la lesión, no respondió. Se sos- Sería ya un éxito pleno
Pero la sorpresa llegó cuando se ob- pecha que el tejido cicatricial, formado que se alcanzara parte de
servó que la cicatriz de ambos grupos en el intervalo, bloqueó la mielinización. lo conseguido con los ma-
era igual de intensa; sin embargo, la de Es probable que el tratamiento combi- cacos de la India. Para resta-
las ratas tratadas no impidió el creci- nado con células de la glía envolvente blecer funciones esenciales como las de
miento de las fibras nerviosas. Keirstead en el bulbo olfatorio hubiera resultado la vejiga, el recto o los órganos sexuales,
confía en que estas células puedan ayu- eficaz en estos casos. Con todo, convie- basta con un pequeño número de vías
dar incluso a pacientes, cuya lesión se ne no olvidar que las ratas y las per- nerviosas descendentes intactas.
remonta a meses o años antes. sonas divergen notablemente, desde el
Pero Keirstead no sólo trata de pro- modo de caminar hasta el tamaño de
mover la regeneración de las fibras ner- la médula ósea. Bibliografía complementaria
viosas totalmente seccionadas. Para que REGENERATION OF LESIONED CORTICOSPINAL
las personas paralíticas con una sección Precipitación TRACT FIBERS IN THE ADULT RAT INDUCED BY
medular recuperen funciones importan- El paso intermedio, esencial, de la expe- A RECOMBINANT, HUMANIZED IN-1 ANTIBO-
tes (por ejemplo, el control sobre la rimentación con monos, más próximos DY FRAGMENT. C. Brösamle et al. en Journal
vejiga o el recto o la función sexual), filogenéticamente a Homo sapiens, no of Neuroscience, vol. 20, págs. 8061–8068;
esto no resulta imprescindible. Más de puede obviarse. Michal Schwartz, del 2000.
la mitad de las lesiones medulares son Instituto Weizman de Rehovot, logró de- ANIMAL STUDIES RAISE HOPES FOR SPINAL
incompletas; ciertamente se seccionan tener, mediante una vacuna, la destruc- CORD REPAIR. I. Wickelgren en Science, vol.
muchas pero no, en absoluto, todas las ción neuronal de roedores con lesiones 297; págs. 178–181; 2002.
fibras. medulares. Fundó entonces la compañía
RÜCKENMARKSVERLETZUNG: EXPERIMENTELLE
En estos casos, las comunicaciones Proneuron Biotechnologies y emprendió
STRATEGIEN ALS BASIS ZUKÜNFTIGER BEHAN-
nerviosas se encuentran más o menos un estudio con ocho pacientes. Tres de DLUNGEN. J. Schwab et al. en Deutsches Ärz-
intactas, por más que el aplastamiento y ellos volvieron a notar una sensación teblatt, vol. 101, n.o 20, págs. 1422–1434;
la inflamación dañen la capa de mielina. en las piernas después del tratamiento; 2004.
Sin ésta, la transmisión de las señales los rumores sobre efectos secundarios

Mente y cerebro 16/2006 71


Terapia
de los trastornos
alimentarios
Las personas que se sienten privadas de atención y cariño buscan en la comida
o el hambre patológicos una vía de escape

Verena Liebers y Christian Eggers alrededor de 70.000 varones. Había bajo su piel sólo se dibujen los huesos.
además en torno a 100.000 mujeres, Además, algunos anoréxicos disfrutan

A
nte el espejo todas son igua- en su mayoría de entre 15 y 25 años, cocinando para los otros e idean las
les, guapas y delgadas. Sin obsesionadas por la delgadez. Estas ci- artimañas adecuadas para deshacerse
embargo, ellas se ven de fras se basan en estimaciones, puesto de su propia ración sin que nadie se
otra manera. Ordenadas en que la enfermedad suele ocultarse. La dé cuenta.
fila, en bañador, hablan de problemas vergüenza y la escasa autoestima atrapa Lo mismo que Anja, muchos se enor-
imaginarios: muslos que se les anto- a las personas afectadas en un círculo gullecen de su vida ascética y ponderan
jan gruesos y rechonchos o un cuerpo vicioso de enfermedad y secretismo. sus manifestaciones: se sienten fuertes,
que creen desesperadamente informe y porque resisten las tentaciones de los dul-
plano. A Silja Vocks, directora de un Ascetismo y éxtasis ces y el chocolate, mientras que los de-
grupo de imagen corporal de Bochum, Cierta estudiante de Colonia, llamémos- más abominan de sus kilos pero no se
le aguarda un trabajo duro con estas mu- le Anja, comenzó su tortura de hambre privan de las golosinas. La verdad es
chachas. La “educación contra el delirio a los 14 años. Hoy, tras 10 años de que la perfección corporal se reduce; el
de la delgadez”, un proyecto conjunto de enfermedad y varias estancias hospita- hambre, el frío, el calor o los dolores
las universidades de Bochum y Magun- larias, incluso en el servicio de psiquia- se perciben cada vez menos. Aparecen
cia, les ayuda a recuperar la autoestima tría infantil y juvenil de Essen, parece los trastornos hormonales: suspensión de
y a despejar la mente de su obsesión por fin haber dado el salto. Su caso la menstruación e impotencia varonil.
por el recuento de las calorías. es bastante típico de la obsesión por Otras secuelas somáticas de los períodos
La afluencia constante a este tipo de la delgadez (anorexia nerviosa), que de ayuno son el descenso de la presión
cursos refleja un fenómeno observado afecta, en un 95 % de las ocasiones, a arterial, los problemas de la piel y la
desde hace algún tiempo: el número mujeres jóvenes. Hasta una manzana acumulación de agua en los tejidos.
de personas con trastornos alimentarios puede resultar pesada para el programa Sin embargo, cuando el cuerpo acaba
no cesa de crecer. Ciñéndonos al caso riguroso de ayuno de las personas con por rebelarse, muchas de estas ideas de
alemán, según la Bundeszentrale für ge- anorexia; las golosinas, ricas en calorías, poder, control y rendimiento no desapa-
sundheitliche Aufklärung (BZgA; Cen- les producen una angustia real. Ayunan recen, con fatales consecuencias. Sólo
tral federal de información sanitaria), ya durante gran parte del día, practican cuando se derriban estos mecanismos,
en el año 2000 había cerca de 500.000 deporte en exceso y, pese a todo, siguen se abre la esperanza a una curación
mujeres con trastornos alimentarios y encontrándose muy gordas, aun cuando duradera. Las perspectivas no son ha-

72 Mente y cerebro 16/2006


ART DIRECTOR: GABRIELA UNDSELD; FOTOGRAFO CHON CHOI
lagüeñas. Según las estadísticas, sólo el dad y vacío internos con la ingestión 1. SOS. Las causas de la anorexia y de
30 % de las mujeres anoréxicas vence su desaforada de alimentos y de mitigar, la bulimia son múltiples. Con demasiada
enfermedad, es decir, alcanza un peso así, estados de tensión intolerable. El frecuencia obedecen a problemas psíquicos
normal y tiene menstruaciones regula- placer les está prohibido a la mayoría, profundamente arraigados.
res. El 35 % aumenta mínimamente de que, tras avergonzarse de su atracón,
peso, si bien persiste su idea deforme vomitan al poco tiempo.
del peso y de la figura. Otro 25 % prosi- También estos pacientes dañan a
gue con anorexia crónica y cerca de un su cuerpo en grado extremo: el ácido cuando la persona pierde el control
10 % jamás se recupera: estas personas clorhídrico del estómago sube hasta la sobre la conducta alimentaria, unas
mueren en medio de esta sociedad opu- arcada dental, debido a los vómitos fre- dos veces por semana como mínimo,
lenta por suicidio o a consecuencia de cuentes, y no es raro que produzca una generalmente por una frustración, an-
una alimentación hipocalórica. corrosión del esófago y lesiones en el gustia o aburrimiento. Si la ingestión
aparato cardiocirculatorio. Sin embargo, de calorías excede siempre a su gasto,
Destrúyete a ti mismo el peso corporal de los bulímicos suele se habla de bulimia.
La bulimia nerviosa suele ocurrir algo mantenerse normal, por lo que ni la La diferencia entre ambos cuadros
más tarde que la anorexia; por lo co- familia ni los amigos íntimos sospechan, clínicos no empece la realidad de una
mún, entre los 18 y los 35 años. Los en general, el trastorno. Si las perso- transición fluida. La mayoría de las per-
períodos de hambre extrema se alternan nas afectadas acuden en busca de trata- sonas afectadas empieza con el trastorno
con atracones de comida, es decir, entre miento, sus probabilidades de curación después de una dieta. Al principio, quizá
el ascetismo y el éxtasis. No es raro son mayores que las de los anoréxicos: sólo quieran adelgazar un poco, pero
que, además del problema alimentario aproximadamente la mitad de los bulí- acaban por rechazar, sobre todo, la grasa
se añadan otros conflictos (abuso del micos logra vencer su problema. Pese y el azúcar hasta que su pensamiento
alcohol u opiáceos). Durante el atra- a todo, los vómitos se convierten en entero gira en torno una cuestión obse-
cón, el bulímico ingiere desmesuradas una compañía constante para el 25 %. siva: ¿qué puedo comer ahora? Una de
cantidades de alimentos hipercalóricos: El resto queda en una zona gris. cada dos de estas mujeres ha efectuado
panes enteros con mantequilla, tabletas Si un paciente no vomita después de un alguna cura de adelgazamiento en otro
de chocolate y tartas con nata desapare- atracón, los psicólogos hablan de “trastor- momento. Con todo, la automortificación
cen en un abrir y cerrar de ojos. Estas no de alimentación compulsiva”. Ahora acarrea secuelas fatales. El seguimiento
personas tratan de compensar su sole- bien, el diagnóstico sólo se establece frecuente de dietas de adelgazamiento

Mente y cerebro 16/2006 73


“Sano y orondo” ¿Qué es lo normal?
Hoy no resulta fácil llevar una vida sana, ni siquiera para las el instituto. Por otra parte, en muchas familias, se come cada
personas equilibradas. Los costes directos e indirectos de vez más deprisa. Si a ello se añaden problemas psíquicos, la
las enfermedades causadas por la alimentación sobrepasan la distancia entre el conocimiento y la conducta se agranda.
cifra de 50.000 millones de euros en Alemania y se observa Muchos médicos se han abstenido de prescribir pesos ideales
una tendencia al alza. a sus pacientes. Hasta el índice de masa corporal (IMC = peso
Mostraban las encuestas de hace 20 años que los niños en kilogramos/talla en metros2), de uso internacional, tiene sus
dividían los alimentos entre sanos y perjudiciales. Pese a ello, defectos, pues no toma en consideración el equilibrio mineral,
optaban en sus preferenciales por los alimentos perjudiciales: ni la constitución, ni la masa muscular, ni el porcentaje de gra-
chocolate, limonada dulce, patatas fritas, etc. Ahora bien, los sa. De hecho, los valores normativos no suelen regir para los
niños no elegían los alimentos porque les gustaran, sino que les niños, ni tampoco para las personas deportistas y musculosas.
gustaban los alimentos porque los comían. Eso significa que el Es mucho más importante conocer los requerimientos perso-
sabor se educa con una oferta desequilibrada de alimentos en nales, disfrutar los sabores y no querer resolver los problemas
el tiempo libre y en el domicilio, pero también en la escuela o psíquicos a través de una conducta alimentaria anómala.

altera el sistema de hambre y saciedad ¿Cuál es la causa exacta de esta al- cuerpo entero, hasta que se reconocie-
del cuerpo. Muchos médicos sólo tratan, teración del esquema corporal? Para ran a sí mismos. A continuación, los
durante años, las enfermedades asocia- responder a esta pregunta, el equipo de dos grupos debían dar la forma que,
das sin reconocer las causas del estado Silja Vocks tomó fotografías de un total en realidad, desearían tener a ese yo
de malnutrición de los anoréxicos. Sin de 56 personas con trastornos alimenta- virtual. ¿Qué aconteció? Los pacientes
duda, uno de los motivos reside en la rios y 209 testigos sanos. Se solicitó a con bulimia y anorexia supervaloraron
concepción equivocada que los pacientes los voluntarios que modificaran en una notablemente sus dimensiones corpora-
tienen de su cuerpo. pantalla de ordenador sus fotografías de les. En cambio, las personas sanas se
creían, por regla general, más delgadas
de lo que en realidad eran.

Un yo desfigurado
En otro ensayo, se examinó, además de
la imagen corporal estática, la dinámica.
Ahora los voluntarios debían evaluar su
propia marcha. En la pantalla del orde-
nador se les ofreció un patrón de marcha
que se podía modificar, en función del
eje, en un andar pesado o ligero. De nue-
vo, se observó una diferencia sorpren-
dente entre las personas con trastornos
alimentarios y las sanas. Los pacientes
consideraban que tenían una marcha más
pesada y se encuadraron dentro de un
patrón característico de personas más
gruesas. Además, los psicólogos obser-
varon que, cuanto más sobrestimaban
los pacientes sus dimensiones corpo-
rales, menos contentos se encontraban
con su figura y mayor angustia sentían
ante el sobrepeso. Simultáneamente, al-
gunos presentaban estados de ansiedad
u otros problemas psíquicos.
Barbara Mangweth, del Servicio de
Psiquiatría de la Clínica Universitaria
de Innsbruck, llegó a conclusiones pa-
recidas con un grupo formado exclusi-
vamente por varones. En colaboración

2. DISCUSION ACTUAL SOBRE


CURVAS. El reclamo publicitario de estas
jóvenes invita a olvidarse de las rigurosas
DOVE

tablas calóricas y gozar de la vida.

74 Mente y cerebro 16/2006


con expertos del Laboratorio Biológico
de Psiquiatría de Massachusetts, compa-
ró a 27 sujetos anoréxicos y bulímicos Posibles formas de psicoterapia para los trastornos alimentarios
con un grupo testigo. Según se pudo
comprobar, las nociones de la figura Los trastornos alimentarios comportan síntomas somáticos y también psíquicos.
ideal de todos los probandos se pa- El tratamiento debe cubrir los dos ámbitos.
recían mucho. En cambio, los juicios
sobre el propio cuerpo contrastaban: los Terapia gestalt: la situación “aquí y ahora” de la persona afectada constituye el
enfermos de bulimia y de anorexia, a punto de partida para el tratamiento. Si un paciente se queja en ese momento
diferencia de los probandos sanos, se de su jefe, ése será el tema concreto de conversación. La entonación, la mímica
imaginaban con el doble de grasa de la y la gesticulación corporal transmiten informaciones más importantes que la
que en realidad poseían en los esque- pregunta por la última comida.
mas de la imagen corporal. Mangweth
llegó a la conclusión de que esa falsa Psicoanálisis: escuela terapéutica que parte de un conflicto inconsciente como causa
percepción promovía la aparición de de la enfermedad. Quien no come, quizá tema hacerse adulto, porque ha tenido una
trastornos alimentarios. vivencia muy desagradable con personas mayores. Cuando estos sentimientos van
tornándose conscientes en el curso de un tratamiento de varios años, se pueden
No se sabe por qué las personas pre-
mitigar las secuelas de las vivencias traumáticas y fomentar nuevas experiencias.
sentan estas percepciones equivocadas.
Silja Vocks y sus colaboradores las atri- Terapia sistémica: en la concepción sistémica, el hombre es sobre todo una
buyen a un procesamiento erróneo de parte de la estructura de relación de su entorno. Los síntomas de enfermedad
la información. En ese contexto, los son la expresión de un patrón determinado de relación. Una hija rechaza, por
órganos sensoriales de las personas con ejemplo, la comida porque rechaza a su madre, pero esto no lo puede decir.
trastornos alimentarios reproducen co- Con las intervenciones terapéuticas se pretende sacar a la luz estos patrones y
rrectamente la información de la propia ampliar las posibilidades de actuación de los afectados.
imagen corporal, pero la evaluación está
influida por ideas negativas. Así, algu- Terapia conductual: método que contiene un espectro de técnicas, cuyos
nos pacientes se hallan condicionados fundamentos son las leyes de aprendizaje, los conocimientos de la psicología
por las evocaciones de su infancia o experimental y social y los conocimientos médicos del cuerpo. Las personas
adolescencia, cuando fueron objeto de con trastornos alimentarios aprenden poco a poco a comportarse en situaciones
burla. A menudo, la inseguridad de los que temen: comer periódicamente y combatir su imagen especular.
pacientes conduce al rechazo completo
del propio cuerpo.
Los trastornos alimentarios se dan en
las familias más diversas y en todas las 24 años, es característico de las personas de consuelo les desbordan y engendran
capas sociales. Las personas afectadas con trastornos alimentarios. Acostum- odio contra sí mismos, de graves conse-
poseen varias características comunes. bran ser alumnos ejemplares o adultos cuencias. En lugar de discriminar a estos
En el caso de la anorexia nerviosa y de que llevan una vida cabal, triunfan en niños como seres difíciles de educar o
la bulimia, la familia suele tener una su profesión y conceden un gran valor enfermos, conviene interpretar correcta-
posición acomodada, una formación por al aspecto externo. Sin embargo, jamás mente tales avisos de destrucción urgen-
encima de la media y una imagen inta- se sienten contentos con su imagen. tes a fin de crear un entorno abierto.
chable y armónica. No es raro que exista Otro grupo importante de pacientes
cierta presión para alcanzar el máximo lo integran los niños con una conducta Se busca el vínculo con la vida
rendimiento: la conducta se rige por peculiar que responden con un trastorno Las causas de un trastorno alimenta-
criterios de valor y no se deja aflorar alimentario al abandono emocional o a rio tardío se remontan, en ocasiones,
ningún sentimiento desagradable (cólera otras vivencias traumáticas. Los niños hasta la primera infancia. Desde hace
o celos), por lo que los conflictos sue- odian a su cuerpo y sufren depresión y tiempo se sabe que el calor del nido
len quedar soterrados y no se resuelven complejo de inferioridad. Sus períodos y el apoyo influyen de forma poderosa
abiertamente. Los terapeutas van des- de ayuno o atracones sólo constituyen en el desarrollo infantil. Los primeros
cubriendo poco a poco los problemas un grito de ayuda y una llamada de pasos para establecer un vínculo sano se
reales que se ocultan bajo una fachada atención, como los episodios menos dan antes de nacer: durante el embarazo
de delgadez aparentemente ideal. espectaculares de orinarse en la cama existe una importante relación entre la
o morderse las uñas. madre y el nonato; luego, los padres
¿Tan sólo agua, aire y cariño? La falta de tiempo o la actividad profe- solícitos mecen y tararean nanas a los
Anja, la anoréxica, procuraba en todo sional de los padres desempeña un papel pequeños para que se duerman. En el
momento desprenderse de su imagen desencadenante menor del esperado; en caso ideal se establece, desde los prime-
de gordita feliz. Y empezó a prohibir- cambio, sí influyen el abuso de alcohol, ros días y semanas del nacimiento, una
se todas las golosinas y los alimentos la separación o la falta de comunica- relación equilibrada entre la seguridad
calóricos. Al principio, las amigas y la ción dentro de la familia. Algunos de y el vínculo afectivo, por un lado, y la
familia aplaudieron su determinación y los adolescentes tratados en el Servicio curiosidad y la autonomía, por otro.
la animaron a continuar, tras su pronto de Psiquiatría Infantil y Juvenil de Es- Mary Ainsworth y sus colegas aplica-
adelgazamiento. En ese momento Anja sen lo han señalado al comentar que ron ya en 1978 una “prueba de situación
cumplía el papel de hija perfecta, que se ven obligados a asumir una función extraña” a niños de 1 año para saber si
saca buenas notas y se muestra dispuesta de intermediarios tras la separación de se encontraban o no seguros y cómodos.
siempre a ayudar. El comportamiento los padres. Sus esfuerzos por conservar El comportamiento de los pequeños en
de nuestra estudiante de Colonia, de la lealtad, actuar como árbitros o servir situaciones de separación resultó deter-

Mente y cerebro 16/2006 75


ban, entonces los saludaban con alegría, La humillación del 90-60-90
se daban un abrazo breve y continuaban Nuestro ideal contemporáneo de la
jugando tranquilos. Sin embargo, cuan- belleza —fomentado por la publicidad
do los niños no habían recibido apenas y los reportajes periodísticos— re-
atenciones, apenas reaccionaban ni a la fuerza fatalmente estos problemas de
salida ni al regreso de los padres. profundo arraigo. Se ha demostrado
Sentirse aceptado y protegido consti- que la mayoría de las personas con-
tuye, a menudo, el requisito indispensa- sidera muy atractivo un peso corporal
ble para cortar el círculo vicioso. Sólo situado algo por debajo del normal.
el 70 % de todos los niños tiene un Hasta finales del siglo XIX se tomaba
vínculo afectivo seguro. Hoy Anja tam- por ideal la mujer corpulenta. Todavía
bién lo sabe: el control de su hambre en los años veinte del siglo pasado
debiera disipar los problemas genuinos. las mujeres presumían de una figura
Nunca se sintió aceptada en su familia masculinizante. Hoy, las estrellas del
y, además, se le transmitió una imagen cine y los modelos tienen un peso
muy negativa del rol femenino y de ella inferior al normal; los propios mani-
misma. Cuando se le cortó la mens- quíes de los escaparates presentan un
truación por sus períodos de ayuno, se perímetro de la cadera unos 10 centí-
sintió liberada. metros menor que el de antes y unos
No querer sentirse mujer es típico muslos casi 5 cm menos que los de
de muchas adolescentes con trastornos otras épocas.
alimentarios que han sido víctimas de Los participantes en el programa
abuso sexual. Según ha observado el gru- “Educación contra el delirio de la del-
po encabezado por Stephen Wonderlich, gadez” se congratulan de haber afron-
del Instituto de Trastornos Alimentarios tado su imagen especular. Los proban-
de Fargo, éste es uno de los factores dos se asombran de que su cuerpo, tan
principales de riesgo para los trastornos odiado, sea percibido por otros como
alimentarios. Las cifras exactas son difí- bien formado y agradable. Aunque las
ciles de conocer en este ámbito, porque 10 sesiones de 90 minutos no suplan
muchas afectadas no desean revelar el una terapia duradera, se asociaron con
secreto o lo reprimen. La vivencia de un efecto positivo. Las muchachas y
agresiones sexuales no eleva la predis- las mujeres examinadas mejoraron de
posición a los trastornos alimentarios, su conducta alimentaria; su autoes-
pero sí a los trastornos psíquicos en tima, hasta entonces abatida, aumentó
general. enormemente, lo que supone un buen
La conducta alimentaria desviada de comienzo para cortar el círculo vicioso
un paciente no es, pues, una secuela de la enfermedad y corregir, a largo
exclusiva de problemas personales, sino plazo, los problemas.
que viene determinada o incluso desen-
cadenada por el medio. Por otra parte,
muchos padres no saben cómo ayudar CHRISTIAN EGGERS dirige, desde hace 25
y sufren pensando que no han podido años, el Servicio de Psiquiatría Infantil y Juvenil
enseñar a sus hijos el camino para resol- de Essen. VERENA LIEBERS es bióloga.
ver los problemas. Por eso, en la terapia
familiar se incluye también a los parien- Bibliografía complementaria
tes y se elaboran conjuntamente estra- RELATIONSHIP OF CHILDHOOD SEXUAL ABUSE
tegias para corregir el problema. En la AND EATING DISTURBANCE IN CHILDREN.
DPA

mayoría de las ocasiones se comprueba S. A. Wonderlich et al. en Journal of the Amer-


que el trastorno alimentario constituye
3. NECESIDAD DE CONTACTO. el último eslabón de una larga cadena
ican Academy of Child & Adolescent Psychiatry,
vol. 39, n.o 10, págs. 1277–1283; 2000.
Lesley Hornby, alias “Twiggy”, se hizo de circunstancias desgraciadas.
La madre de Anja lo confesó después BEZIEHUNGSFÄHIGKEIT ALS VORAUSSETZUNG
famosa en los años sesenta del siglo
FÜR FRIEDENSFÄHIGKEIT VON KINDERN UND
pasado como “la flaca más codiciada del de largas y correosas conversaciones
JUGENDLICHEN. C. Eggers en Kinder brauchen
durante la terapia: de niña fue víctima
mundo”. Sin embargo, los caprichos del Wurzeln, por K. Gebauer y G. Hüther. Wal-
de abusos sexuales. Para no tener que
ayuno no parecían justificar sus medidas enfrentarse con la aflicción y el dolor, ter; Düsseldorf, 2001.
androides de 78-55-80: Twiggy comía con enterró el recuerdo (mecanismo incons- WER SCHÖN SEIN WILL, MUSS LEIDEN? WEGE
normalidad, pero no engordaba. ciente de protección). La madre de Anja AUS DEM SCHÖNHEITSWAHN – EIN RATGEBER.
interiorizó, sin embargo, la imagen de T. Legenbauer, S. Vocks. Hogrefe; Göttin-
un sexo masculino prepotente y trans- gen, 2004.
minante: los niños con estabilidad física mitió a su hija la sensación de que las BODY FAT PERCEPTION IN EATING-DISOR-
interrumpían el juego cuando la persona mujeres son débiles y desvalidas. La DERED MEN. B. Mangweth et al. en Interna-
de referencia conocida abandonaba la madre no presentó trastornos alimen- tional Journal of Eating Disorders, vol. 35, págs.
habitación y se mostraban preocupados tarios como los de Anja, pero sufrió 102–108; 2004.
y tristes. Si la madre o el padre regresa- depresiones durante años.

76 Mente y cerebro 16/2006


Cartografía
del color según
su percepción visual
Cien años atrás, un artista llamado Albert Henry Munsell cuantificó los colores
con arreglo a su percepción visual; todavía hoy es corriente el uso científico del sistema

Edward R. Landa y Mark D. Fairchild modernos de medición y especificación en ello su cuarto a espadas desde los
del color. Así, por ejemplo, un fabrican- alemanes Johann Wolfgang von Goethe

E
n Estados Unidos es frecuente te de autobuses escolares dispone hoy y Wilhelm Ostwald al impresor y pe-
que un color particular, el ama- de un estándar numérico basado en la dagogo reformista estadounidense Mil-
rillo, evoque los autobuses medición por instrumentos de las carac- ton Bradley, hoy más conocido por sus
escolares y les sirva de iden- terísticas espectrales de reflectancia de juegos de mesa.
tificación llamativa. Cabe preguntarse, la pintura. Tales números se apoyan en El interés de Munsell por la descrip-
sin embargo, cómo puede conseguirse cálculos colorimétricos según el sistema ción del color se despertó en 1879, en su
un amarillo idéntico en todos los auto- llamado CIE (por la Commission In- época de estudiante en la Escuela Nor-
buses escolares del país. ternationale pour l’Éclairage, Comisión mal de Artes de Massachusetts (MNAS).
A nadie se le ocurriría utilizar una Internacional de Iluminación): pueden Leyó el texto que acababa de publicar
misma remesa de pintura para todos los así establecerse fórmulas de pinturas y Ogden Rood, físico de la Universidad
autobuses. Antes bien, se aplican unos pigmentos que consigan con más faci- de Columbia: Modern Chromatics with
estándares de color determinados para lidad el color de autobús deseado. Application to Art and Industry.
garantizar que toda la pintura fabricada Los valores de la CIE tienen además Sin duda, los sistemas de color que
para esos vehículos mantenga su color como soporte unas muestras físicas que describía Rood influyeron en Munsell
dentro de ciertos límites de tolerancia exponen el amarillo óptimo para el auto- y le estimularon, pero su propio siste-
y que éstos no se alteren cuando se bús escolar, así como sus límites en ma ofrecía características que antes no
aplica a los autobuses. cuanto a las dimensiones perceptibles habían sido descritas, sobre todo las
¿De dónde vienen tales normas? ¿No del color que primero describiera y relaciones entre luminosidad, brillo y
son sino cálculos de un físico o químico midiera Albert Munsell. Estas son: lu- cromatismo máximo.
provisto de un espectrómetro? Para los minosidad-oscuridad, matiz y saturación Tras haberse graduado en 1881,
colores que utilizamos en la vida real (grado de diferencia de la sensación de Munsell fue nombrado instructor en la
la respuesta no es tan sencilla. Suelen color con respecto a un gris neutro). MNAS, especializándose en anatomía
asociarse colores a ciertas longitudes de Con sistemas de este tipo se crean artística y composición del color. En
onda del espectro electromagnético, pero y controlan casi todos los productos 1892, mientras dibujaba en Venecia con
en realidad es más correcto decir que en color. Sean ejemplos los tejidos de el artista Denman Ross de Boston, anotó
estos estímulos provocan la sensación de vestir, las tintas de impresoras, la codi- en su diario que reflexionaban sobre la
un color específico al ser mirados en de- ficación de señales de televisión digital, necesidad de un cuadro o plan siste-
terminadas condiciones. Sin observador los colores de señales luminosas, las mático de colores para la preparación
humano, pues, no habría colores reales. pinturas tornasoladas que cambian de mental y secuencial de la paleta de un
Los estándares de color prácticos han de color según el ángulo de observación, pintor. (Ross, profesor de arte en Har-
tener en cuenta este factor subjetivo. los colores de la cerveza en el bar local vard, continuaría hasta desarrollar su
La cartografía de la percepción humana y los lápices de colores que se llevan propio sistema de color con una escala
del color se inició de verdad en el si- los niños a la escuela. de nueve grados en 1907.)
glo XIX. Se acaba de cumplir el centenario A Munsell no le gustaban nada los
del primer atlas del color, original del Una historia en color nombres de colores entonces en boga,
artista Albert Henry Munsell, en 1905. La descripción del color interesó mucho como el “amarillo topacio” o “verde
La sistematización ideada por Munsell a los artistas y hombres de ciencia en el esmeralda”. Al parecer su investigación
ha influido en casi todos los sistemas siglo XIX y principios del XX. Echaron cuantitativa en la materia se inició en

Mente y cerebro 16/2006 77


a

CORTESIA DE ROY S. BERNS / AMERICAN SCIENTIST


b
1. ALBERT H. MUNSELL, insatisfecho con las definiciones del color que él juzgaba
arbitrarias, publicó en 1905 un sistema cartográfico del color basado en la percepción
humana. Munsell destinaba su sistema a estudiantes de arte, pero hoy se utilizan
versiones de sus gráficos en campos tan dispares como la edafología y la restauración
artística. En la imagen, Roy S. Berns, del Instituto de Tecnología de Rochester, compara
visualmente los pigmentos del cuadro A Sunday on La Grande Jatte, 1884 de Georges
Seurat con muestras de color tomadas de un Libro de Colores Munsell. Berns utilizó
la comparación de colores para confirmar mediciones instrumentales realizadas sobre
la pintura. Mediante un cálculo de los efectos del envejecimiento en los pigmentos del
cuadro, Berns pudo recuperar digitalmente los colores originales de la obra. Como se
aprecia en las ampliaciones (a), los matices amarillos, rejuvenecidos en la restauración c
digital (b), en la pintura real tienden al marrón por su antigüedad.

el verano de 1898, cuando concibió Franklin Delano Roosevelt en Hyde Munsell que presentara sus esferas a
distintas designaciones de los colores Park, Nueva York. Era, pues, bien la Asociación de Tenderos de Boston
y los representó en ruedas y esferas conocido en el mundo del arte, pero y más tarde, en la década de 1920,
para servir de ayuda a sus alumnos de cuando concibió su representación del financió el coste de una gama de co-
composición de color. color supo también introducirse entre lores preparada por la Munsell Color
En su primer modelo utilizó un globo las facultades de ciencia e ingeniería Company para uso de la industria textil.
infantil como base para mezclar colores de Boston. Consultó con personas de Por aquel tiempo, se exhibía otra de
por rotación. Pudo así crear y demostrar la talla del notable fi siólogo Henry las primeras esferas de Munsell en el
colores de diversos matices con igual Pickering Bowditch en la Escuela de Laboratorio de Física de la Universidad
luminosidad y equilibrio cromático, de Medicina de Harvard. de Columbia.
tal modo que al girar los globos produ- En 1905, persiguiendo la meta de La salud de Munsell decayó rápida-
cían un gris neutro por mezcla. Rood que “la anarquía sea sustituida por una mente tras un viaje a Europa en 1914. En
quedó impresionado por la demostración descripción sistemática de los colores”, mayo de 1917 fue operado de apendicitis,
que le hiciera Munsell, y declaró que Munsell publicó la primera edición de abandonó el estudio que había ocupado
“había dado forma científica a una idea su tratado de 67 páginas A Color No- desde 1901, y finalmente murió el 28 de
artística”. Munsell creó más tarde un tation, en el que describía un sistema junio de 1918, a los 60 años de edad. La
fotómetro visual portátil que le permitía de origen propio para especificar colo- empresa que él fundara en 1917 continuó
calibrar con exactitud la luminosidad res mediante escalas calibradas de valor la comercialización de sus productos,
percibida de los colores cromáticos con- (luminosidad), matiz y saturación. El cartas de colores entre otros, bajo la
trastándola con una escala de grises. volumen iba precedido por un prólogo dirección de su hijo Alexander.
La obra artística de Munsell se con- de H. E. Clifford, profesor de ingeniería Hasta 1946 Munsell Color Company
centró sobre todo en retratos y marinas. eléctrica en Harvard. había publicado 15 ediciones de A Color
Su retrato de Helen Keller decora la Aunque Munsell perfilara su sistema Notation, además de obras como Atlas
Fundación Americana de Ciegos en la dentro del ámbito científico, comprobó of the Munsell Color System (1915) y A
ciudad de Nueva York En 1890 pin- su importancia por la gran difusión que Grammar of Color, en edición póstuma de
tó una vista de la casa de verano de alcanzaron sus esferas de colores en la 1921. Ningún otro sistema de estudio del
los Roosevelt en Campobello, hoy ex- sociedad. Por ejemplo, hacia 1901, la color ha persistido tanto tiempo con éxito
puesto en el despacho de la madre de compañía de almacenes Filene pidió a comercial y ha ejercido tanta influencia.

78 Mente y cerebro 16/2006


Dorothy Nickerson, que inició su carre- Es, sin embargo, sabido que la percep- realizada por Munsell. Por esta razón,
ra como secretaria de Alexander Munsell ción del color varía ligeramente de un pese a los notables avances en la teoría
y en 1921 pasó a ser ayudante de labo- sujeto a otro, e incluso durante la vida y las técnicas de medición del color,
ratorio, hizo mucho para adaptar el Sis- de una misma persona. Por ejemplo, el siguen utilizándose observadores huma-
tema de Color Munsell a aplicaciones cristalino se endurece con la edad, y nos como árbitros finales que confirmen
comerciales y describir su base científica. por tanto absorbe y dispersa más los los resultados instrumentales.
Participó activamente en la Comisión de colores de corta longitud de onda; es Entre las propiedades del color de-
Colorimetría de la Sociedad Norteame- como si mirase a través de un filtro finidas por Munsell, quizá sea el ma-
ricana de Optica y en publicaciones his- cada vez más amarillo. tiz la más fácil de comprender. Es la
tóricas sobre el Sistema Munsell. Fue Siendo tan variable, y sin embargo propiedad por la que un color produce
autora de más de 150 contribuciones esencial, el papel del observador humano una sensación semejante a la producida
y alcanzó un puesto preeminente en el en los modelos de color, podría dudarse por uno de los colores puros percibidos
Inter-Society Color Council, que dio su de la exactitud de las mediciones del —rojo, amarillo, verde y azul— o por
nombre a un premio en 1980. color. Por ello se ha cuantificado la res- una combinación de dos de ellos. Para
El Laboratorio de Ciencia del Color, puesta visual al color mediante pruebas describir el matiz suele utilizarse, como
fundado en el Instituto Rochester de concienzudas, y se han definido equi- hiciera el propio Munsell, una disposi-
Tecnología en 1983, recoge hoy el le- valentes matemáticos de la percepción ción de los colores en círculo.
gado de Albert Munsell, pionero de la media del color en los seres humanos Un punto importante de esta descrip-
investigación sobre esta materia. a través de la creación de “observa- ción, y de la definición dada por la CIE,
dores estándar”, capaces de simular la es que existen matices puros —una vez
Definición del color respuesta humana al color por medios más, rojo, verde, amarillo y azul— que
En cualquier área de estudio es impor- informáticos. Tales sistemas llevan casi siguen la teoría de colores opuestos que
tante normalizar la terminología. Cuando 75 años normalizados y han logrado un postulara primeramente Ewald Hering a
se habla del color es frecuente confundir gran éxito tanto en la investigación como finales del XIX. Hering señaló que cier-
o utilizar indistintamente vocablos como en aplicaciones prácticas.
“luminosidad” y “brillo”. Incluso en la Munsell se resistió a las sugerencias
educación, el tratamiento del color no de vincular su sistema a las escalas
es coherente. Para un bachiller, el color físicas de longitudes de onda, porque
podría tener tres componentes primarios: comprendió que ello no era factible. Se
rojo, azul y amarillo. Al impresor se le concentró, en cambio, en el desarrollo
enseña que los tres primarios son cian, de un sistema que describiera de modo
magenta y amarillo, mientras que en cuantitativo y sistemático la apariencia
la rama profesional de la televisión se general de los colores. Hoy día los cien-
aprende que los colores básicos son el tíficos se afanan en preparar simulacio-
rojo, el verde y el azul. Por último, para nes matemáticas tan exactas como la
un físico los colores representan distintas cuantificación de observaciones visuales
porciones del espectro electromagnético
visible. Cada uno de estos conceptos del
color es correcto en su contexto, pero
puede no serlo en otros.
En el campo científico del color, la
norma verdadera dimana del Vocabulario
Internacional de la Iluminación que publi-
ca la CIE: ahí se distinguen con claridad
las diversas dimensiones de la experiencia
cromática, con términos que definen sin
ambigüedades los atributos perceptibles
que Munsell estableciera como base de su
sistema. El foco de interés para Munsell se
AMERICAN SCIENTIST

centra en describir el color de la superficie


de un objeto por tres parámetros: lumino-
sidad (lightness), matiz (hue) y saturación
(chroma). Pero ante todo debemos definir
el propio significado de “color”.
Pocas personas son capaces de dar 2. EL BRILLO Y LA INTENSIDAD DEL COLOR son percepciones de los valores
una definición precisa del color. Es casi absolutos; en cambio, la luminosidad y la saturación de color son percepciones relativas.
imposible hacerlo sin valerse de ejem- Periódico y papel blanco (arriba), sometidos a luz tenue, brillan menos que bajo una luz
plos. La propia CIE recurrió a incluir intensa. La luminosidad del periódico, sin embargo, siempre será menor que la del papel
nombres de colores en su definición del blanco: seguirá pareciendo más oscuro que la hoja de papel aun cuando brille mucho al
color. La parte más delicada de la defi- exponerle a una fuerte luz. De modo análogo, un balón de playa (centro) tendrá colores
nición formal del color, que nunca debe
más intensos al recibir más luz, pero la saturación de sus colores —la diferencia con un
olvidarse, es la que lo describe como
un “atributo de la percepción visual”, gris neutro contemplado a la misma luz— permanece casi idéntica. Como la luminosidad
es decir, la apariencia que toma el color sólo se aprecia entre colores afines, una bombilla apagada (abajo) podrá parecer gris,
ante los observadores humanos. pero al encenderla siempre se verá blanca.

Mente y cerebro 16/2006 79


HOLT STUDIOS INTERNATIONAL (NIGEL CATTLIN) / PHOTO RESEARCHERS, INC / AMERICAN SCIENTIST

ANNA CLOPET / CORBIS / AMERICAN SCIENTIST


3. EN MUCHOS ASPECTOS DE LA CIENCIA Y LA TECNICA son de uso común
tos matices nunca se perciben conjunta- diversas formas del sistema de color Munsell. En botánica se utilizan Cartas de Tejidos
mente, como serían el verde rojizo o el de Plantas Munsell para la clasificación taxonómica y la identificación de plagas que
amarillo azulado. De ahí partía la idea producen la decoloración de tejidos, como la carencia de potasio en una hoja de
fundamental de que la visión humana del parra (izquierda). Para el teñido de las telas se seleccionan los colores a partir de unos
color está codificada en canales del rojo
muestrarios que permiten mantener el mismo color en las sucesivas estampaciones de
al verde y del azul al amarillo.
La designación de matices dada por tejidos (derecha).
Munsell respeta esa teoría, pero añade
un quinto matiz principal, el púrpura,
para lograr otra propiedad deseada: igua- hay muchas gradaciones de matiz entre a la percepción absoluta de la cantidad
les separaciones (grados) de percepción los que percibimos como rojo puro y de luz emitida por un estímulo; la lu-
entre los matices que cubren el círculo azul puro. Dicho de otro modo, es po- minosidad viene a ser el brillo relativo.
entero. Esto significa que el cambio de sible distinguir numerosos matices de Dicho de otro modo, la luminosidad
matiz percibido es igual para cada grado púrpura, pero no tantos matices entre es nuestra percepción del brillo de un
numérico de la escala de matices de el verde y el amarillo. objeto con respecto al brillo de un ob-
Munsell. Por otro motivo añadió Mun- Es frecuente confundir los atributos jeto que aparezca como blanco al ojo
sell el púrpura a los matices principales: de brillo y luminosidad. Se llama brillo humano bajo una iluminación seme-
jante. Nuestro sistema visual responde
generalmente a la luminosidad, no al
4. DOROTHY NICKERSON (izquierda) fue defensora infatigable e investigadora brillo. Acaso se comprenda mejor con
del sistema de color establecido por Albert Munsell (derecha). A su muerte en 1985, un ejemplo.
el conocido científico David L. MacAdam, de la Universidad de Rochester, escribió Un periódico típico, leído en el inte-
“Lamentemos el silencio de la profetisa del color, la inspirada por Munsell.” rior, posee un brillo y una luminosidad
determinados. Puesto al lado de un folio
normal, el periódico parecerá ligeramen-
te gris, y blanco el papel de oficina. Si
FOTOGRAFIAS CORTESIA DEL LABORATORIO MUNSELL DE CIENCIA DEL COLOR / AMERICAN SCIENTIST

ambos papeles se sacan al exterior en un


día soleado, el brillo de uno y otro ha-
brá aumentado mucho, pero el periódico
seguirá apareciendo más oscuro que el
folio de oficina porque su luminosidad
es inferior. La cantidad de luz que re-
fleja el periódico en el exterior podría
ser más de cien veces la que reflejaba
el folio de papel en el interior, pero la
relación entre las cantidades de luz que
reflejan uno y otro no ha variado con el
cambio de iluminación. La diferencia en
brillo de un papel con respecto a otro, es
decir, la luminosidad, no ha cambiado.
La escala de valores de Munsell es, pues,
una escala de luminosidades.
Interesa señalar que la luminosidad
solamente puede apreciarse entre colores
afines. Son afines los colores que se con-

80 Mente y cerebro 16/2006


5. ES COMPLICADA LA RELACION entre los sistemas basados en la percepción humana 10

AMERICAN SCIENTIST
del color y los que se basan en mediciones físicas. Hay muchas combinaciones de longitudes
8
de onda que producen la misma sensación de color; por eso Munsell tomó la percepción del

VALOR MUNSELL
color como base exclusiva de su sistema. La luminosidad, llamada “valor” por Munsell, no
aumenta linealmente con el brillo o luminancia. Una muestra que el ojo humano percibe de 6
color gris medio (un valor 5 en el sistema Munsell) tiene una luminancia relativa que ronda
el 20 por ciento (al 100 por ciento parecería blanca). Todavía es más compleja la relación 4
entre las dos dimensiones restantes del sistema Munsell, el matiz y la saturación, y las
mediciones físicas de la luz como la longitud de onda. 2

templan y valoran con respecto a otros la oscuridad en la base a la luz de su 0


bajo iluminación semejante. Por esa ra- copa. Cada “rama” viene a ser un matiz 0,0 0,2 0,4 0,6 0,8 1,0
zón no puede haber una bombilla de luz diferente, y las “hojas” a lo largo de la LUMINANCIA RELATIVA
gris: encendida y vista en aislamiento, rama corresponden a distintos grados de
sería el estímulo más brillante en el saturación que aumentan con la distan-
campo de visión y parecería blanca. cia al centro del árbol. En el sistema muestras y la distribución espectral de la
Las definiciones de intensidad de co- de Munsell el color de un objeto está energía de iluminación, a la par que las
lor (cromaticidad) y saturación de color determinado por su matiz (un conjunto funciones de respuesta humana norma-
(chroma) guardan gran semejanza con de letras y cifras), su valor (del 0 al lizadas, para designar las coordenadas
las de brillo y luminosidad, ya que la 10) y su saturación (un número que físicas del color denominadas valores
intensidad de color es una percepción va desde 0 para el gris neutro hasta de triestímulo, que están directamente
absoluta y la saturación es relativa. En alrededor de 15 para las muestras de co- relacionadas con la longitud de onda y
esencia, la primera describe la cantidad, lor más saturado; la saturación máxima la energía. Estas coordenadas definen en
o la intensidad de un estímulo de color: alcanzable depende del matiz particular último término el sistema y permiten
será nula para un estímulo gris y elevada y del valor escogido). reproducir las muestras de colores no-
para un estímulo rojo vivo (también de Así, por ejemplo, el color rojo in- minales. Las especificaciones numéricas
matiz rojo). De modo análogo, la sa- tenso de un coche deportivo podría ser del color permiten que el sistema se siga
turación es a la intensidad de color lo designado como 4R 3/12: el 4R indica reproduciendo, aun cuando las muestras
que la luminosidad es al brillo. un matiz ligeramente más azulado que de una realización actual se desvanezcan
Como sucede con la luminosidad, el rojo puro, el valor 3 denota un color o deterioren por otros motivos.
el sistema visual humano se comporta más bien oscuro (al valor 5 le corres- Por la uniformidad visual, uno de
generalmente como un detector de sa- ponde una percepción de luminosidad a sus atributos más destacados, el sis-
turación de colores. Cuando sacamos mitad de la escala entre el blanco y el tema Munsell adquirió gran relieve e
a pleno sol un objeto de color desde negro), y el 12 de saturación indica que influencia entre las especificaciones de
una habitación en penumbra, nos parece es un rojo fulgurante. colores del siglo pasado. Las primeras
de color más vivo. Pero la saturación Parte importante de la sistematización muestras recogidas por Munsell en su
permanece aproximadamente constante, ideada por Munsell fue la creación de atlas de 1915 procedían de sus propias
puesto que también habrá aumentado el escalas divididas en incrementos numé- observaciones visuales. El Munsell Book
brillo de un estímulo blanco sometido ricos iguales para cada una de las di- of Color de 1929 define las muestras
a las mismas condiciones de luz. mensiones de color perceptibles. Dividió de color a través de experiencias más
el círculo de los matices en 100 grados detalladas, con mejor sistematización
Sistematización del color de percepción uniformes, y marcó en él que el atlas de 1905. Realmente puede
Munsell decidió establecer un sistema cinco matices principales (rojo, amari- considerarse que esta edición clásica del
centrado en los atributos de percepción llo, verde, azul y púrpura) más otros libro de Munsell colocó el sistema en
de la luminosidad (denominada valor cinco intermedios. Para cada uno de vanguardia de la ciencia del color.
Munsell), el matiz y la saturación, por esos 10 matices creó 10 incrementos Pese al éxito indudable que tuvo la
ser las tres dimensiones más íntimamen- adicionales más pequeños. En cuanto obra en 1929, se reconoció que las ta-
te relacionadas con nuestra experiencia a la escala de saturación de Munsell, bletas de color que componían el sis-
diaria del color de los objetos. Nuestra está dividida en grados de amplitud tema no se ajustaban exactamente a la
visión se adapta a cambios de increíble aproximadamente la mitad que los de teoría en la totalidad del libro (unas
magnitud en el color y el nivel de ilumi- la escala de valores (luminosidades), de 1500 muestras). La Comisión de Colo-
nación, lo que nos ayuda a percibir los modo que variar el valor en un grado se rimetría de la Sociedad Norteamericana
colores con suficiente estabilidad. Por percibirá como una diferencia de color de Optica realizó experimentos —con
ello un sistema de percepción sensorial, de magnitud más o menos equivalente aportaciones esenciales de Dorothy Nic-
como el de Munsell, tendrá máxima a dos grados de saturación. kerson— en los que se tomaron más
utilidad si se calibra con respecto a las Aunque los colores del sistema Mun- de 300.000 observaciones visuales para
dimensiones perceptibles del color que sell vengan especificados por su per- crear una especificación más precisa del
guarden relación más estrecha con esas cepción en cuanto a valor, saturación sistema en cuanto a la medición ins-
percepciones relativamente estables. y matiz, una vez creadas muestras para trumental del color. Sus resultados se
Tal sistema puede representarse por cada designación, el sistema podrá regis- publicaron en la década de 1940 con
el llamado “árbol de Munsell”. Su trarse y reproducirse por medio de me- el título de Munsell renotation, que
“tronco” lo constituye una escala de diciones físicas del color. En concreto, también es la definición actual de las
valores (luminosidades), que van desde se utiliza la reflectancia espectral de las muestras en Munsell Book of Color.

Mente y cerebro 16/2006 81


El sistema Munsell evolucionó a acometen esta compleja tarea se llaman buses escolares. Por cierto, uno de los
la vez que las técnicas de medición modelos de apariencia de color, siendo primeros productos de color fabricados
instrumental del color (el sistema de el más reciente el CIECAM02 (modelo por Munsell fue un juego de lápices
colorimetría CIE). Dichas técnicas de apariencia de color CIE2002), acep- marcado con los códigos de su siste-
mejoraron el sistema en lo que atañe tado internacionalmente. Lo mismo el ma. Poco después, Munsell vendió su
a la especificación y producción de sistema Munsell que otros sistemas de negocio de lápices a otra compañía,
muestras Munsell modernas, y para la especificación ofrecen, dentro de espa- que hoy los comercializa con la marca
colorimetría instrumental fueron muy cios de color matemáticos propuestos, Crayola.
útiles los datos visuales sobre la gra- gráficos modernos informatizados, muy Si la venta se hubiese dirigido a
duación de los atributos del color (me- útiles para la formulación de estos nue- otro lado, los niños de Estados Uni-
diciones de la magnitud cuantitativa de vos modelos de medición de color. dos podrían ahora aprender de sus pro-
nuestras percepciones) que proporciona pios lápices una descripción del color
el sistema Munsell. La larga sombra de Munsell sistemática y técnicamente precisa,
El sistema informatizado más utiliza- En un principio Albert Munsell se pro- como por ejemplo sucede en Suecia.
do hoy para especificación y tolerancias puso crear un sistema de color que le El Sistema de Colores Naturales sueco
del material de color es el espacio de sirviera para mejorar la enseñanza a sus (NCS) es un patrón nacional: el sistema
color CIELAB, publicado originalmente propios alumnos de arte, pero es evi- de especificación del color se aprende
por la CIE en 1976. En este sistema se dente que tal sistema ha tenido notable desde la infancia y los productos co-
utilizan tres dimensiones para describir repercusión en el arte y la ciencia del merciales (pinturas, por ejemplo) van
la percepción del color de un objeto. color. Se utilizan productos Munsell en designados por códigos numéricos de
Estas, en coordenadas rectangulares, muy diversas aplicaciones: calibración color rigurosos y que además apelan
son: L* (luminosidad), a* (calidad de y caracterización de sistemas de ima- a la intuición.
rojo a verde) y b* (calidad de amarillo gen, evaluación de la visión del color Pese a la oportunidad fallida de po-
a azul). Una representación alternativa para corregir defectos, clasificación de pularizar el código Munsell, por todas
del mismo espacio de color es el sistema ciertas plagas y carencias de nutrientes partes hay ejemplos de productos que
de coordenadas cilíndricas formado por en los vegetales, codificación de co- han utilizado sistemas de medición de
L* (luminosidad), C*ab (saturación) y lores para hilos y cables eléctricos, color de algún tipo. En la fabricación de
hab (ángulo de matiz), que se corres- colores normalizados para designar la la cerveza el color se mide instrumen-
ponde con las dimensiones del sistema calidad de aceitunas, tomates y otros talmente desde hace casi cien años (y
Munsell. comestibles, colores de seguridad es- a simple vista, probablemente muchos
El CIELAB ha cosechado éxitos du- tablecidos por el Instituto Norteame- siglos atrás). Se atribuye al cervecero
rante sus 30 años de existencia, pero ricano de Pesos y Medidas (ANSI) y Joseph Lovibond la creación de uno de
la ciencia del color no se ha quedado descripción de colores de piel, cabello los primeros instrumentos de medición
inmóvil. La investigación actual tiende y ojos en patología forense. del color, el tintómetro Lovibond, que
a ampliar el modelo matemático CIE- Hasta los lápices pastel tienen mucho todavía hoy existe en una versión. En
LAB para predecir mejor la apariencia que ver con la obra de Munsell. Sus este instrumento se compara una mues-
que tomarán estímulos e imágenes en colores están normalizados y controla- tra de color —un tipo de cerveza— con
color en condiciones de visión muy di- dos por medio de técnicas de medición una mezcla de filtros cian, magenta y
versas. Los modelos matemáticos que semejantes a las aplicadas a los auto- amarillos. Las cantidades de tales fil-

6. LOS PRIMEROS MODELOS DE COLOR DE MUNSELL correspondía una “rama” en la que la saturación iba creciendo
utilizaron globos (a) como base para obtener mezclas de colores desde el centro al extremo (b). El abanico de color de Nickerson,
por rotación, de manera que los cinco matices de igual valor detrás del árbol Munsell, presenta la saturación máxima para
y saturación aparecieran como un gris neutro cuando se hacía 40 matices a diferentes valores. Munsell publicó sus obras
girar el globo. Una versión posterior fue el “árbol”: el valor originales en 1905 y 1915, con muestras de color tomadas de sus
se medía de abajo arriba sobre el “tronco”, y a cada matiz le propias observaciones visuales. Las ediciones siguientes (c) se

a b
FOTOGRAFIAS CORTESIA DE LOS AUTORES / AMERICAN SCIENTIST

82 Mente y cerebro 16/2006


7.

FOTOGRAFIA REPRODUCIDA POR AUTORIZACION DE LA BIBLIOTECA HUNTINGTON DE SAN MARINO,


UNO DE LOS PRIMEROS
PRODUCTOS fabricados por Munsell fue
una caja de lápices pastel que presentaba

CALIFORNIA; FOTOMONTAJE, CORTESIA DE LOS AUTORES / AMERICAN SCIENTIST


colores de un nivel medio en valor y
saturación. Munsell vendió después el
negocio de lápices a otra firma, que ahora
los vende bajo la marca Crayola tras haber
dado a los colores nombres que no reflejan
el enfoque sistemático de Munsell.

tros normalizados requeridas para que


los colores se igualen dan una medida
del color de la muestra. Actualmente es
posible convertir por medios informáti-
cos los valores dados por el tintómetro
a especificaciones de color CIE, y a
la inversa, sin necesidad de evaluación
visual.
Un ejemplo reciente del uso del sis- Dado el valor de ambas obras, no sobre un soporte de poliéster, las me-
tema Munsell en la medición del color pueden medirse una y otra vez con diciones permitieron a la Smithsoniana
puede hallarse en los trabajos empren- instrumentos que toquen la superficie diseñar un nuevo montaje de exhibición
didos por Roy S. Berns, del Instituto de ni exponerlas a las intensidades de luz de la bandera, mediante una simulación
Tecnología de Rochester, para el análisis necesarias para mediciones sin contacto. del aspecto que tendría una vez limpia e
fotométrico espectral y colorimétrico y Se utilizaron, pues, muestras de una iluminada con diversos tipos de luz.
la reproducción de valiosas obras de arte edición moderna del Munsell Book of En estos principios del siglo XXI, la
y otros tesoros culturales. Berns realizó Color para cuantificar visualmente los industria cinematográfica atraviesa una
comparaciones visuales de zonas pinta- colores de una y otra obra y comprobar transición al cine digital. Transición téc-
das del cuadro de Georges Seurat A Sun- las pocas mediciones instrumentales que nica en la que también desempeña una
day on La Grande Jatte, 1884 exhibido se permitieron. Las especificaciones de función el centenario sistema Munsell.
en el Instituto de Arte de Chicago con color resultantes sirvieron para analizar Los proyectores de cine digitales vi-
la Bandera tachonada de Estrellas que los pigmentos del cuadro de Seurat y sualizan una gama enorme de colores,
guarda el Museo Nacional de Historia crear una imagen digital que represen- de saturación más intensa que los tra-
Americana de la Fundación Smithsonia- tara la apariencia de aquellos colores dicionales en películas y producciones
na, bandera que inspiró a Francis Scott cuando el cuadro se pintó originalmente. de televisión. Al utilizar los contenidos
Key el poema que luego se convirtiera En cuanto a la Bandera de las Estrellas, existentes en esta nueva presentación,
en el himno de los Estados Unidos. que ahora se prepara para exposición se hace necesario cartografiar los colo-

apoyaron en experimentos más detallados y en ellas se definían Munsell, presentado aquí con un sistema de color más reciente:
las muestras de color de un modo más sistemático. En el las escalas de color uniforme OSA, que describen los mismos
decenio de los cuarenta la Sociedad Norteamericana de Optica colores de un modo matemático distinto. No trata por separado
emprendió otra revisión de las muestras de Munsell, creando la cada una de las tres dimensiones del color, como hacía Munsell,
norma vigente. Las representaciones modernas de las muestras sino que ofrece igual separación de las percepciones en todas las
de Munsell (d) incluyen una versión informatizada del árbol de dimensiones a la vez.

c d
FOTOGRAFIAS CORTESIA DE LOS AUTORES / AMERICAN SCIENTIST

Mente y cerebro 16/2006 83


buciones que pueden hacer los exper-
FOTOGRAFIA CORTESIA DE LOS AUTORES, MARTIN C. RABENHORST DE LA UNIVERSIDAD DE MARYLAND, COLLEGE PARK Y
TED CALLENDER, RETIRADO DEL SERVICIO DE INSPECCION GEOLOGICA DE LOS ESTADOS UNIDOS / AMERICAN SCIENTIST

tos desde una gama de disciplinas muy


amplia. Albert Munsell es un ejemplo
de ello: fue un artista y maestro que
satisfizo su curiosidad y la necesidad
de enseñar mediante el desarrollo de
un sistema que tuvo una honda reper-
cusión en la ciencia y el comercio del
color y la mantendrá por largo tiempo
en el futuro.

EDWARD R. LANDA es hidrólogo investiga-


dor en el Servicio de Inspección Geológica de
los Estados Unidos en Reston, Virginia. MARK
D. FAIRCHILD es profesor de ciencias del color
y director del Laboratorio Munsell de Ciencias
del Color en el Instituto de Tecnología de Ro-
chester; es autor de Color Appearance Models 2nd
Ed, que sirve como referencia a los fundamen-
tos de la aparición del color y a la formulación
de modelos específicos.

© American Scientist Magazine


8. LAS CARTAS DE COLOR DE SUELOS de Munsell permiten el análisis visual de
muestras tomadas sobre el terreno. En este lugar de Maryland, la matriz de la capa Bibliografía complementaria
inferior saturada de agua es de color negro (designada 2,5Y 2,5/1 en cuanto a matiz FINAL REPORT OF THE O.S.A. SUBCOMMITTEE
valor/croma) debido a la presencia de pirita mineral. La zona aireada superior muestra ON THE SPACING OF THE MUNSELL COLORS.
franjas amarillo pálido (5Y 7/4) de jarosita, producto de oxidación de la pirita. S. M. Newhall, D. Nickerson y D. B. Judd
en Journal of the Optical Society of America, vol.
33, págs. 385-418; 1943.
A COLOR NOTATION: AN ILLUSTRATED
res desde su presentación histórica a la bajos, saturados de agua. Al reaccionar
SYSTEM DEFINING ALL COLORS AND THEIR
extensa gama de las nuevas visualiza- la pirita con el oxígeno de la atmós- RELATIONS BY MEASURED SCALES OF HUE,
ciones. Uno de los objetivos de la car- fera se produce ácido sulfúrico, junto VALUE AND CHROMA (15.a edición). A. H.
tografía es conservar el matiz aparente con el mineral de hierro férrico, de Munsell. Munsell Color Co.; Baltimore,
que tienen los colores de las imáge- color amarillo pálido, llamado jarosi- Maryland, 1946.
nes. Las escalas de matiz de Munsell, ta [KFe3(SO4)2(OH)6]. Como resultado
unidas a datos más modernos sobre la de este proceso de “sulfurización”, se HISTORY OF THE MUNSELL COLOR SYSTEM,
COMPANY, AND FOUNDATION. D. Nickerson
percepción de matices, han servido para puede ver a la vez un suelo de bajo
en Color Research and Application, vol. 1, págs.
deducir espacios matemáticos de color pH y franjas de jarosita en la zona de
7-10; 1976.
que ahora se materializan en sistemas oxidación por encima de la capa acuáti-
de cinematografía digital. Tales espacios ca. La presencia de jarosita de distintos HISTORY OF THE MUNSELL COLOR SYSTEM.
son aplicables a la cartografía de la gama colores se describe muy bien por medio D. Nickerson en Color Research and Application,
cromática, proceso por el cual los colo- de las Cartas de Color de Suelos de vol. 1, págs. 121-130; 1976.
res deseados de un objeto se cambian por Munsell. Otras formas de hierro oxi- COLOUR APPEARANCE SYSTEMS. G. Derefeldt
colores que sea capaz de reproducir el dado como el mineral rojo de óxido en The Perception of Colour, dirigido por P. Gou-
aparato visualizador, respetando siempre férrico, hematita (Fe2O3) y el mineral ras. CRC Press; Boca Ratón, Florida, 1991.
la apariencia de las imágenes. amarillo-marrón de oxihidróxido férrico, BILLMEYER AND SALTZMAN’S PRINCIPLES OF
La descripción del color median- la goethita (FeOOH), aportan también COLOR TECHNOLOGY. R. S. Berns. 3a edición.
te la terminología de Munsell es una colores peculiares. La jarosita, hematita John Wiley & Sons; Nueva York, 2000.
parte importante de la caracterización y goethita, ya sean de origen sintético
del perfil del terreno y la cartografía o natural, se utilizan como pigmentos THE NEW MUNSELL STUDENT COLOR SET.
de los suelos, puesto que proporciona J. Long, y J. T. Luke. Fairchild Books; Nueva
en pintura.
York, 2001.
pruebas verificables de los procesos de La fascinación por el color es casi
formación del suelo. Por ejemplo, los universal, y el estudio científico de la THE EARLY DEVELOPMENT OF THE MUNSELL
cambios de color pueden indicar oxi- medición y percepción de los colores SYSTEM. R. G. Kuehni en Color Research and
dación y reducción de los compuestos cuenta con una historia rica e interesan- Application, vol. 27, págs. 20-27; 2002.
de hierro. Cuando una capa elevada de te. Como en cualquier otra materia, las COLOR SPACE AND ITS DIVISIONS: COLOR
agua limita la penetración del oxígeno aportaciones han sido muy numerosas, ORDER FROM ANTIQUITY TO THE PRESENT.
en un suelo desarrollado sobre un mate- y los científicos modernos pueden mirar R. G. Kuehni. Wiley; Hoboken, Nueva Jersey,
rial originario que contiene mineral de más lejos alzándose sobre los hombros 2003.
hierro ferroso (pirita, FeS2, típicamente de gigantes que los han precedido. La COLOR APPEARANCE MODELS. M. D. Fairchild,
negra), ese mineral es estable y tiende ciencia del color es tal vez única en 2.a edición. Wiley-IS&T; Chichester, 2005.
a colorear el suelo en horizontes más cuanto a la importancia de las contri-

84 Mente y cerebro 16/2006


Leucoencefalopatía
megalencefálica
La mielina desempeña un papel clave en la transmisión del impulso nervioso.
La leucoencefalopatía megalencefálica es una enfermedad genética que afecta a la mielina

Raúl Estévez, Oscar Teijido, meables para el ion sodio dependientes de bomba lleva a la neurona a su estado
Antonio Zorzano y Manuel Palacín voltaje. Hay entonces una entrada de sodio inicial de equilibrio. Todo este proceso se
a favor de gradiente electroquímico, que conoce como potencial de acción.

E
l sistema nervioso se compo- produce una despolarización aún mayor
ne de sistema nervioso central de la célula. Esta despolarización provoca Vaina de mielina
(SNC) y sistema nervioso pe- la apertura de más canales de sodio por El potencial de acción viaja a través
riférico (SNP), que interaccio- un mecanismo de retroalimentación, incre- de otra estructura neuronal, el axón,
nan entre sí, reciben señales y transmi- mentando el valor de la despolarización. llegando hasta el botón terminal de la
ten información. Son responsables de la Posteriormente, se abren canales permea- neurona; aquí activa neuronas vecinas
mayoría de nuestros actos, involuntarios, bles para el ion potasio dependientes de mediante la liberación de neurotransmi-
como el latido cardíaco, y voluntarios, voltaje, con lo cual sale este ion hacia el sores. En vertebrados, la mayoría de los
como dar un paseo. El SNC consta de exterior de la neurona, repolarizando el axones están recubiertos por una vaina
cerebro y médula espinal; el SNP está potencial de membrana. Actúa entonces la de mielina. Por su color y su apariencia
constituido por neuronas sensoriales, bomba de sodio y potasio, que transporta grasienta, la mielina recibe a menudo
que detectan estímulos externos, y mo- iones sodio al medio extracelular y iones el apelativo de materia blanca.
toneuronas, que conectan el SNC con potasio hacia el interior de la célula con La vaina de mielina recuerda, en su
el tejido muscular. consumo de energía. La acción de esta forma de actuar, al aislante que rodea
Las neuronas son las unidades funcio-
nales y estructurales del sistema nervio-
RAUL ESTEVEZ, OSCAR TEIJIDO, ANTONIO ZORZANO Y MANUEL PALACIN

so. En el cerebro humano hay alrededor


de cien mil millones de neuronas. De-
sarrollan unas proyecciones especializa-
das, las dendritas, encargadas de recibir,
integrar y transmitir estímulos eléctricos
(potenciales sinápticos) hacia el soma SINAPSIS
neuronal (véase la figura 1).
Cuando el sumatorio integrado de VASO SANGUINEO
potenciales sinápticos que reciben las MLC1
dendritas supera el umbral de excitación
neuronal despolarizante (más cargas posi-
IER

tivas en el interior), se abren canales per- NOTCH3


NV
RA

GFAP
DE

MLC1
MLC1
1.
S

ESQUEMA DE UNA SINAPSIS


LO

ASTROCITO
DU

NEURONAL TIPICA, con el axón rodeado


NO

de la vaina de mielina y las células ALDP


productoras de ésta, los oligodendrocitos. GALC
ASPA Cx46.6
Se ilustran, además, los astrocitos, células PEROXISOMA ASA
eIF2A LISOSOMA
de la glía que ciñen a los vasos sanguíneos.
OLIGODENDROCITO
Con un asterisco, se indican las proteínas PLP1
A L

que se encuentran afectadas en algunos


ON
NE MA

casos de leucodistrofias; se registra así su


UR
SO

ubicación celular y subcelular.

Mente y cerebro 16/2006 VAINAS DE MIELINA 85


DENDRITAS AXON
FOTO CEDIDA POR MARJO VAN DER KNAAP EN ANNALS OF NEUROLOGY, VOL. 37,
PÁGS. 324-34; 1995. PERMISO OBTENIDO DE JOHN WILEY AND SONS INC.

a
FOTO CEDIDA POR MARJO VAN DER KNAAP EN ACTA NEUROPATHOLOGICA,

b V
VOL. 92, N.O 2, PÁGS. 206-212; 1996. PERMISO OBTENIDO DE SPRINGER.

V
V
M

RAUL ESTEVEZ, OSCAR TEIJIDO, ANTONIO ZORZANO Y MANUEL PALACIN


N141K/S
un cable eléctrico. Los iones no fluyen
a través de las zonas cubiertas por mie- L83F V210D
G59E C85W T118M/R
lina; el potencial de acción no puede, S246R S280L
L309M
C125R A157E G212R/E
pues, regenerarse en esas zonas. Para P92S
S93L
prevenir la caída de la señal eléctrica,
la mielina se interrumpe a intervalos C326R
periódicos en los nódulos de Ranvier. En
estos espacios se regenera la señal. Esta
conducción saltatoria consume menos MLC1
energía y procede con mayor rapidez. N
En los axones carentes de mielina, el
C
potencial de acción debe regenerarse
a lo largo del axón. No sólo se trata 2. DESCUBRIMIENTO DE LA LEUCOENCEFALOPATIA MEGALENCEFALICA CON
de un proceso que requiere un enorme QUISTES SUBCORTICALES (MLC), un nuevo tipo de leucodistrofia. En las imágenes de
dispendio energético, sino que se de- resonancia magnética nuclear se observan un cerebro hipertrofiado y la formación de los
sarrolla también con suma lentitud. característicos quistes, que aparecen de color oscuro en el área fronto-parietal (foto izquierda
Así, gracias a la capa protectora de y central) y temporal-anterior (foto derecha). Con flechas blancas se indica la presencia de
mielina, las neuronas pueden transmitir
quistes (a). El examen histopatológico revela la presencia de vacuolas (V) de gran tamaño;
señales a velocidades de 120 metros por
segundo. Estos impulsos nerviosos se aquí, la mayor de ellas está cubierta en parte por mielina (fotografía izquierda). En la
transmiten a través de complejísimas fotografía de la derecha se muestra un detalle de la vaina de mielina (M) con su estructura
redes neuronales. El cerebro humano típica de distribución periódica de bandas más o menos densas (b). Abajo se esquematiza
es la estructura, natural o artificial, más la estructura secundaria de la proteína MLC1, en la que se muestran algunas de las
compleja de la Tierra. mutaciones puntuales encontradas en pacientes de leucoencefalopatía megalencefálica (c).
La formación de la mielina se produce
gracias a la acción de unas células del ce-
rebro conocidas como oligodendroglía. Por que confieren a la materia blanca su Si la vaina de mielina está dañada, se
lo que atañe a sus células componentes, capacidad de aislante eléctrico. reduce la velocidad de la transmisión de
se habla de oligodendrocitos en el SNC y la señal a través del axón, lo que reper-
de células de Schwann en el SNP. Patologías de la mielina cute de un modo negativo en el funcio-
Por lo que concierne a los propios Las leucodistrofias agrupan, en prin- namiento del sistema nervioso.
componentes de la mielina importa re- cipio, las enfermedades causadas por Hoy prefiere reservarse el término
parar en ciertas proteínas, como la MBP problemas en el crecimiento y man- leucodistrofia a las enfermedades mie-
(proteína básica de la mielina), que ase- tenimiento de la vaina de mielina. El línicas de origen genético, pero no a
gura una correcta compactación de ésta, término leucodistrofia se ha construido las que tienen una procedencia autoin-
y en la concentración muy alta de lípidos con las raíces griegas leuco (blanco), munitaria, como la esclerosis múltiple,
(colesterol, fosfolípidos y glicolípidos), trofia (crecimiento) y dis (enfermedad). o ambiental, como las derivadas de una

86 Mente y cerebro 16/2006


exposición a disolventes orgánicos. Se llevan a un catabolismo deficiente de ga- drocitos; los trastornos hipomielinizan-
recurre al término leucoencefalopatía lactolípidos exclusivos de la mielina. A la tes obedecen a una disfunción proteica
para designar las leucodistrofias que deficiencia de la enzima arilsulfatasa A que afecta a la función de las células
afectan al sistema nervioso central. (ASA) hemos de atribuir la leucodistrofia formadoras de mielina y los trastornos
Existen muchos genes que se respon- metacromática, que se caracteriza por la espongiformes afectarían vías implica-
sabilizan del correcto funcionamiento acumulación de un compuesto tóxico para das en el control del volumen celular.
de la mielina. Los hay implicados en las neuronas (el sulfato cerebrósido).
formar, directa o indirectamente, algún Otros trastornos afectan a componen- Leucoencefalopatía megalencefálica
componente de la mielina. Las mutacio- tes proteicos de la mielina y producen Nuestro grupo de investigación, de la
nes que pueden presentar éstos pueden un fenotipo hipomielinizante. Citemos Universidad de Barcelona (Parque Cien-
heredarse de una forma recesiva (cuando la enfermedad de Pelizaeus-Merzbacher, tífico), viene ocupándose, desde hace un
los cambios afectan a ambos alelos, el causada por mutaciones en el gen PLP1, tiempo, de las bases moleculares de la
paterno y el materno), de una forma que codifica la proteína proteolípido 1. leucoencefalopatía megalencefálica con
dominante (si basta la mutación de un La falta de PLP1 se acompaña de un quistes subcorticales (MLC), un tipo de
alelo) o de una forma ligada al cromo- déficit en otras proteínas de la mielina. leucoencefalopatía espongiforme cuyo
soma X. En algunas leucodistrofias la Se cree que la presencia de proteína mecanismo patológico se ignora.
mutación aparece espontáneamente y no PLP1 defectuosa daña el tráfico nor- En 1995, Marjo van der Knaap y su
existe transmisión hereditaria. mal de otras proteínas en la mielina y grupo informaron de un trastorno ca-
Una vez conocidos los diferentes ge- provoca apoptosis de la oligodendro- racterizado clínicamente por presentar
nes causantes de cada tipo de leucodis- glía. Otro gen responsable de la misma macrocefalia, deterioro de las funciones
trofia, se han clasificado éstas según la enfermedad es el que cifra la proteína motoras (espasticidad, dificultad para la
función de los productos génicos. De conexina 46.6, cuya disfunción afectaría marcha y ataxia) y una actividad inte-
este modo, se han clasificado en leuco- a las uniones entre oligodendrocitos, lectual fronteriza entre la inteligencia
distrofias provocadas por trastornos en perturbando su homeostasis. normal y el retraso mental.
los lípidos y proteínas de la mielina y Según observaron, la enfermedad se
otros trastornos. Asimismo, también se Otras leucodistrofias manifestaba en una fase precoz de la
han clasificado las leucodistrofias según En otras leucodistrofias se observa una infancia, a veces en los primeros meses
un criterio histopatológico. Se habla, en degeneración quística de la mielina. Se de vida. Seguía una evolución clínica
este caso, de trastornos desmielinizantes habla entonces de una leucoencefalopa- progresiva, aunque lenta. Esta evolución
(mielina anormal), trastornos hipomie- tía de tipo espongiforme. La enfermedad lenta contrastaba con los estudios de re-
linizantes (reducción en la cantidad de de Canavan, un ejemplo arquetípico, sonancia magnética, que revelaban un
mielina) y trastornos espongiformes (de- se debe a una deficiencia de asparta- cerebro hipertrofiado con una sustancia
generación quística de la mielina). toacilasa (ASPA), enzima presente en blanca anormalmente difusa y la apari-
oligodendrocitos; el defecto provoca la ción de quistes subcorticales en las regio-
Trastornos lipídicos y proteicos acumulación de ácido N-acetilaspártico nes frontales, en las temporales anteriores
En las leucodistrofias provocadas por (NAA) en el cerebro, lo que se traduce del cerebro o en ambas (figura 2a).
trastornos lipídicos, aunque llega a for- en una degeneración espongiforme del Tras una exhaustiva investigación
marse la mielina, lo hace de un modo mismo, unido a un desproporcionado bioquímica y metabólica no se ha en-
anormal y se originan así trastornos des- aumento en el volumen encefálico contrado ninguna anomalía que pudiera
mielinizantes. Un caso representativo es (macrocefalia). Aunque se cree que el clasificar la leucoencefalopatía mega-
la adrenoleucodistrofia, ligada al cro- ácido NAA cumple diversas funciones lencefálica con quistes subcorticales
mosoma X. Aquí el defecto metabólico en el sistema nervioso central, una de dentro de los otros grupos conocidos
consiste en una deficiencia en el cata- las principales sería la de actuar como de leucoencefalopatías.
bolismo de los ácidos grasos de cadena osmorregulador, controlando el volumen La biopsia cerebral de un paciente
larga (VLCFA), lo que se traduce en su celular de las neuronas mielínicas. puso de manifiesto la existencia de va-
acumulación. La enfermedad se debe a la Existen otros tipos de leucoencefalo- cuolas, múltiples y de distintos tamaños.
pérdida de función del transportador pe- patías causadas por mutaciones en di- Aparecen en las zonas externas de la vai-
roxisomal ABCD1 (ALDP). Esta proteí- ferentes genes cuya base bioquímica se na de mielina, pero nunca en las zonas
na se aloja en los peroxisomas; se supone desconoce, aunque sepamos la función internas y medianas, que permanecen
que se halla implicada en el transporte del gen. Podríamos mencionar la enfer- intactas (figura 2b). La observación se
de los VLCFA al peroxisoma. Existen medad vascular CADASIL, causada por halla conforme con la lentitud de la
estrategias para reducir los niveles de mutaciones en el gen Notch3; la enfer- degeneración que ocurre en los pacien-
ácidos grasos de cadena larga, como medad de Alexander, de tipo hipomieli- tes; al afectar sólo a las capas externas,
una dieta baja en estos componentes o nizante, desencadenada por mutaciones no repercute tan drásticamente en la
la administración de aceites especiales, espontáneas en el gen GFAP presente conducción nerviosa.
como el aceite de Lorenzo. en otro tipo de neuroglía, los astrocitos;
Otros trastornos lipídicos, causados por otro tipo de células de la glía, y la en- El gen MLC1 y la leucoencefalopatía
la deficiencia en la actividad de ciertas fermedad hipomielinizante CACH, una megalencefálica
enzimas en el compartimento lisosomal, ataxia infantil causada por mutaciones Para ahondar en su naturaleza, se apli-
son la enfermedad de Krabbe (leucodis- en subunidades del factor de iniciación caron técnicas de genética molecular
trofia globoide celular) y la leucodistrofia de la traducción 2B (eI F2B). humana. Se identificó así a MLC1 como
metacromática. La enfermedad de Krabbe En general, los trastornos desmieli- el primer gen responsable de la enferme-
se origina por mutaciones en la galac- nizantes están provocados por defectos dad. MLC1 codifica una proteína dotada
tocerebrósido β-galactosidasa (GALC), génicos que producen la acumulación de de ocho dominios transmembrana. Aun-
una enzima lisosómica. Estas mutaciones un compuesto tóxico para los oligoden- que de función todavía desconocida, la

Mente y cerebro 16/2006 87


VS
AC

CE VS

CE
AC

AC

a b

c NC d

CA1

CA3
DG

e f
RAUL ESTEVEZ, OSCAR TEIJIDO, ANTONIO ZORZANO Y MANUEL PALACIN

MB

3. ENCLAVES DE RESIDENCIA DE LA PROTEINA MLC1 en el sistema nervioso central y en el sistema nervioso periférico:
en pies astrocitarios (AC) alrededor de las células endoteliales (CE) de los vasos sanguíneos (VS) en fibras musgosas del hipocampo
(DG: “dentate gyrus”, NC: “neocórtex”, CA1 y CA3, capas del hipocampo) en axones de la médula espinal (d) en axones (a) de las
fibras musgosas del hipocampo, pero no en botones sinápticos de estas fibras (MB) en las neuronas ganglionares de la retina (en rojo),
aunque no en las células de Müller (en verde).

proteína guarda homología con canales Existen pacientes con el fenotipo carac- otras enfermedades del sistema nervio-
de potasio, lo que induce a pensar que terístico de MLC, aunque sin mutaciones so. En ese contexto, se ha relacionado
podría desempeñar tareas de transpor- en el gen MLC1. Los estudios de liga- un cambio de un aminoácido (L309M)
te. Se han descubierto hasta un total miento genético, por su parte, excluyen el de la proteína MLC1 con la esquizo-
de 26 mutaciones distintas (mutacio- locus de MLC1. Esto indica que existe al frenia catatónica.
nes puntuales incluidas), inserciones menos un segundo gen responsable de la
y delecciones. El ARN mensajero de leucoencefalopatía megalencefálica. Proteína MLC1
MLC1 se expresa mayoritariamente en Por otra parte, el gen MLC1 po- Para comprender la patología de la leu-
el cerebro. dría también hallarse implicado en coencefalopatía megalencefálica hemos

88 Mente y cerebro 16/2006


a b
4. EFECTO DE LAS MUTACIONES 100
1200

encontradas en enfermos de

NIVEL RELATIVO DE MLC1 EN MP

NIVEL RELATIVO DE MLC1 EN MP


1000
leucoencefalopatía megalencefálica sobre 80

RAUL ESTEVEZ, OSCAR TEIJIDO, ANTONIO ZORZANO Y MANUEL PALACIN


los niveles de la proteína en la membrana
800
plasmática (MP). En primer lugar, las
60
mutaciones reducen la llegada de la
proteína a la membrana plasmática (a). La 600
curcumina, un compuesto obtenido del 40
curry, mejora la llegada a la membrana 400
plasmática de los mutantes afectos de
20
leucoencefalopatía megalencefálica (b). 200

0 0
de determinar la ubicación de la proteína 0 10 20

T118M

G212R

S280L
MLC1

C326R
MLC1 en el sistema nervioso central. [CURCUMINA] (µM)
Nuestros resultados han mostrado que la
proteína MLC1 se encuentra en los astro-
citos; se concentra en la glía de Bergmann
del cerebelo y en procesos astrocitarios megalencefálica. Para todas las mu- para los pacientes? Esperamos poder
que rodean barreras neuronales, como taciones estudiadas, el defecto común responder a algunas de estas preguntas
células ependimales o pies astrocitarios era la disminución de la cantidad de en un futuro no muy lejano.
alrededor de vasos sanguíneos (figura 3a). proteína detectada.
Por experimentos de microscopía elec- Para todas las mutaciones estudia-
trónica sabemos que la proteína MLC1 das, el defecto común observado es la RAUL ESTEVEZ, del departamento de bioquí-
reside en las uniones de membrana entre disminución de la cantidad de proteína mica y biología molecular de la Universidad
astrocitos, lo mismo que otras proteí- detectada en la membrana (figura 4A). de Barcelona, dirige un grupo de trabajo sobre
nas comprometidas en el flujo de iones, A través de ensayos bioquímicos, se las bases moleculares de la leucoencefalopatía
como las conexinas (figura 3b). Además, demostró que las mutaciones de leu- megalencefálica, donde OSCAR TEIJIDO reali-
la proteína MLC1 se encuentra en axones coencefalopatía megalencefálica deses- za su tesis doctoral. ANTONIO ZORZANO y
de neuronas en el SNC (figura 3c y 3e), tabilizan a la proteína MLC1; se trata MANUEL PALACIN son catedráticos del de-
como se observa de forma fascinante en de mutaciones que provocan un plega- partamento de bioquímica y biología molecular
de la Universidad de Barcelona. Allí codirigen
la médula espinal (figura 3d). miento anómalo de la proteína, lo que
el grupo de patología molecular y terapia de
La proteína se expresa, además, en el conlleva una degradación de ésta.
enfermedades heterogénicas y poligénicas.
sistema nervioso periférico. En el ojo, Basándonos en estudios de otros co-
MLC1 se encuentra principalmente en legas, que sugieren que la curcumina o
neuronas ganglionares, que son las que el glicerol corrigen defectos de plega- Bibliografía complementaria
forman conexiones directamente con el miento en otras proteínas, investigamos MUTATIONS OF MLC1 (KIAA0027),
nervio óptico. Nos hallamos, en definiti- si reparaba también el defecto de es- ENCODING A PUTATIVE MEMBRANE PRO-
va, ante un patrón de expresión que guar- tabilidad en MLC1 causado por muta- TEIN, CAUSE MEGALENCEPHALIC LEUKOEN-
da correlación con los fenotipos clínicos ciones encontradas en quienes sufrían CEPHALOPATHY WITH SUBCORTICAL CYSTS.
observados en la enfermedad. leucoencefalopatía megalencefálica. P. A. J. Leegwater, B. Q. Yuan, J. van
El lugar de alojamiento de la proteína Nuestros estudios han mostrado que der Steen, J. Mulders, A. A. M. Könst,
MLC1 y su homología con canales iónicos el tratamiento con curcumina o glicerol P. K. I. Boor, V. Mejaski-Bosnjak, S. M. van
abona la idea de una posible intervención de modelos celulares in vitro que expre- der Maarel, R. R. Frants, C. B. M. Oudejans,
de la proteína en el flujo de iones. Hemos san la proteína MLC1 con mutaciones R. B. H. Schutgens, J. C. Pronk y M. S. van
recurrido a técnicas de electrofisiología encontradas en pacientes, mejora su ex- der Knaap en American Journal of Human Ge-
para medir corrientes iónicas, sin éxito presión en la membrana (figura 4b). La netics, vol. 68, págs. 831-838, 2001.
hasta ahora. Probablemente, MLC1 nece- curcumina no es tóxica (es un compo- BIOLOGY OF OLIGODENDROCYTE AND MY-
sita de proteínas accesorias para llevar a nente del curry), y se puede administrar ELIN IN THE MAMMALIAN CENTRAL NER-
cabo su función fisiológica; una hipótesis con total seguridad a humanos. Podría VOUS SYSTEM. N. Baumann y D. Pham-Dinh
coherente con la existencia de otros ge- ser utilizada como terapia para pacientes en Physiological Reviews, vol. 81, págs 871-927,
nes responsables de la leucoencefalopatía afectos con MLC, pero son necesarios 2001.
megalencefálica. muchos estudios in vivo. De hecho, la UPDATE ON GENETIC DISORDERS AFFECTING
curcumina se encuentra actualmente en WHITE MATTER. E. M. Kaye en Pediatric Neu-
Mecanismo molecular ensayos clínicos de fase II en humanos rology, vol. 24, págs. 11-24, 2001.
de patogénesis en el tratamiento antitumoral.
En nuestros modelos celulares in vitro, Son muchas todavía las cuestiones LOCALIZATION AND FUNCTIONAL ANALYSES
OF THE MLC1 PROTEIN INVOLVED IN MEGA-
la proteína MLC1 se localiza en la mem- pendientes. ¿Cuál es la función del gen
LENCEPHALIC LEUKOENCEPHALOPATHY WITH
brana plasmática, al igual que ocurre MLC1? ¿Existen otros genes responsa-
SUBCORTICAL CYSTS. O. Teijido, A. Martínez,
in vivo. Para entender el mecanismo bles de la leucoencefalopatía megalence-
M. Pusch, A. Zorzano, E. Soriano, J. A. del
molecular de patogénesis, introdujimos fálica? ¿Cuál es el mecanismo molecular
Río, M. Palacín y R. Estévez en Human Molecu-
in vitro algunas mutaciones puntuales y el fenotipo de la enfermedad? ¿Po- lar Genetics, vol. 13, págs. 2581-2591, 2004.
de enfermos con leucoencefalopatía dremos desarrollar terapias específicas

Mente y cerebro 16/2006 89


SYLLABUS

Coordinación motora
La coordinación impecable de movimientos complejos y rápidos constituye una de las funciones
magistrales del cerebro. En muchos casos no se precisa ningún largo período de adiestramiento,
sino que basta con la fuerza de las ideas

Franz Mechsner Un ejercicio cabal, no obstante. Se posición de la mano era “incongruente”


solicitaba a los voluntarios que balancea- (figura 2, derecha).

C
ierta paciente de Parkinson decla- ran los dedos índices estirados de ambas Si en verdad existe una tendencia a la
raba su perplejidad ante lo difícil manos en paralelo, hacia la izquierda y activación conjunta de músculos homó-
que le resultaba andar, mien- hacia la derecha: se les pidió que aumen- logos, el patrón paralelo de movimien-
tras que podía bailar con plena soltura. taran de una forma gradual la frecuencia to en la posición incongruente debería
Preguntada qué notaba al caminar, res- del movimiento (véase la figura 2, en el resultar más estable que el simétrico.
pondió: “Pongo un pie delante del otro centro). Antes o después, la mayoría de No obstante, si existiera una tendencia
fijándome si lo he hecho bien o no”. las personas cambió involuntariamente independiente al movimiento simétrico
“¿Y al bailar?”...”¡Entonces, vuelo!”. el ritmo, paralelo de entrada, por otro especular, con una posición incongruente
Para comprender la coordinación del simétrico: los índices oscilaban de forma de la mano, los movimientos simétricos
movimiento en el hombre, hemos de rítmica y antagónica (véase la figura 2, deberían conjuntarse de inmediato en
partir de un supuesto básico: el sistema izquierda). Este mismo fenómeno se ma- paralelo, aunque para ello se activaran
nervioso contrae y relaja los músculos nifiesta también con otros movimientos: músculos diferentes, no homólogos.
adecuados en el momento oportuno. Eso por ejemplo, con los movimientos cir- Los resultados del experimento no
al menos dicta la doctrina recibida sobre culares de ambos brazos. dejaban resquicio a la duda. Las oscila-
fisiología de la locomoción. Todo indi- A lo largo de los dos últimos decenios ciones digitales simétricas y especulares
ca, sin embargo, que la manera en que se ha venido examinando la tendencia a resultaron siempre más estables que las
concebimos mentalmente el movimiento la simetría especular. Se trabaja sobre paralelas, con independencia de la posi-
repercute en su ejecución real. todo con el ejercicio descrito del dedo ción en que se encontraran las manos.
Ya en el decenio de los cincuenta índice. La mayoría de los investigado- A medida que se aceleraba la velocidad
del siglo pasado, Moshé Feldenkrais res explica el cambio del movimiento del movimiento, observamos transicio-
(1904-1984) sostenía que no siempre paralelo a otro simétrico y especular nes espontáneas de patrones motores
era preferible repetir las mismas se- por la tendencia a la activación común paralelos hacia otros simétricos, pero
cuencias motoras para “adaptarse” a los de los músculos homólogos, es decir, nunca cambios en el sentido opuesto.
nuevos movimientos. Le parecía más los que presentan una correspondencia Al parecer, esta tendencia espontánea a
lógico refinar la percepción subjetiva. anatómica. A primera vista, esta aseve- la simetría proviene de una inclinación
De acuerdo con el físico israelí, la ima- ración parece plausible, pues los múscu- general a los movimientos que se per-
ginación permite trascender la acción. los homólogos se hallan directamente ciben como simétricos y especulares.
Las percepciones y representaciones que conectados a través de ideas neuronales Importa menos conocer qué músculos
propician la coordinación muscular ni y pueden activarse al unísono sin dificul- trabajan o qué señales nerviosas se en-
siquiera precisan de esta última; basta tad. Esta “teoría muscular” se ajusta a la vían. Al parecer, los músculos se activan
con que se orienten hacia el resultado idea de que el sistema nervioso planea de manera flexible y automática para
deseado. Por eso, los grandes violinistas y ejecuta los movimientos con un patrón prestar el movimiento percibido.
suelen decir que no se fijan tanto en completo de activación muscular. El énfasis tradicional en los aspectos
los movimientos corporales, cuanto en Pero, ¿es cierta esa doctrina? Nuestra motores del control, por ejemplo, en
el sonido de su instrumento, como si especie reconoce y evalúa correctamente las órdenes neuronales dirigidas a los
lo “oyeran de antemano”. los movimientos simétricos especulares. músculos, podría ser equivocado. Pa-
Cabe, pues, que estos movimientos, de rece más probable que los contenidos
Pequeño ejercicio con los dedos aspecto y percepción simétricos, resul- mentales posean el control directo del
¿Acaso es posible que una idea como ten fáciles de controlar. Para analizarlo, movimiento. Lo que no deja de revestir
“vuelo” facilite la coordinación muscu- hemos modificado ligeramente el expe- máximo interés, ya que el cerebro podría
lar mucho mejor que otro pensamiento rimento original. aprovechar esta facultad de manera ge-
más reflexivo, “pongo un pie delante De nuevo, solicitamos a los volun- neral para los movimientos voluntarios
del otro”? De estas cuestiones se ocupa tarios que balancearan sus índices de sin tener que recurrir a ningún patrón
el Instituto Max Planck de Ciencias de forma paralela o simétrica. Los pro- motor concreto.
la Cognición y del Cerebro, de Mú- bandos sostuvieron sus manos en una Este tipo de control “perceptivo-cog-
nich. Pero no se ha abordado toda la posición “congruente” (palmas hacia nitivo” o “psicológico” del movimiento
compleja interacción de nuestro aparato abajo o palmas hacia arriba) en la mi- tendría sentido en sí mismo: si los mo-
locomotor, sino que se ha empezado tad de los 40 pasos. En la otra mitad vimientos se codificaran solos, como un
por un ejercicio sencillo con los dedos de los casos, una palma miraba hacia patrón fijo de contracciones musculares
de la mano. arriba y la otra hacia abajo, es decir, la o como órdenes motoras, se bloquearía

90 Mente y cerebro 16/2006


cualquier plan para adaptar la acción.
Sin embargo, una de las principales fa-
cultades de nuestro sistema cognitivo
estriba en configurar, de manera creativa
y flexible, los movimientos en función
precisamente de la situación.
Ahora bien, las representaciones de
las acciones motoras —del modo en que
deben operar— no pueden ser infinitas.
Imaginarse un salto en absoluto implica
ejecutarlo. Para ejecutar correctamente
un movimiento, es necesario disponer,
en principio, de cierta pericia, destreza
sobre la que se construye la representa-
ción deseada del movimiento. ¿Qué es
lo que caracteriza una representación
“adecuada”? ¿Qué propiedades del plan
de movimiento son decisivas para su
ejecución satisfactoria?
Expliquémoslo con un ejemplo. Si se
quisiera trasladar la yema del dedo del
punto A al B, la “dirección” y la “ampli-
tud” describirán con suficiente precisión
física el movimiento corporal. Se podría,
pues, admitir que estos parámetros se
hallan prefigurados en el sistema motor.
Ciertos experimentos acometidos en la
Universidad de California en Berke-
ley revelan, sin embargo, que nuestro
cerebro no computa los movimientos
voluntarios con estos parámetros o, por
lo menos, no lo hace siempre.

El objetivo es el camino
Jörn Diedrichsen, de la Universidad Johns
Hopkins de Baltimore, examinó en co-
laboración con Richard Ivry y otros un
fenómeno que hasta ahora se consideraba
una demostración palmaria de la regu-
lación de los movimientos a través de
parámetros corporales: los movimientos
bilaterales del brazo, de amplitud diferen-
te, son más difíciles de ejecutar que los
de amplitud idéntica. Así, los probandos
pueden ejecutar movimientos oscilatorios
de la misma amplitud con más rapidez,
CORBIS

mientras que los de diferente amplitud


requieren una adaptación paulatina con
el tiempo. Al parecer, las amplitudes es- 1. SINCRONIA PERFECTA. Esta bailarina
tán planificadas a ambos lados y no se se observaron diferencias en las veloci- domina su cuerpo con donaire gracias al
pueden influir de manera recíproca. dades iniciales de los movimientos con control que ejerce su cerebro.
A Diedrichsen y a sus colaborado- igual o desigual amplitud. Al margen
res se les ocurrió entonces presentar de que el destino, a la izquierda o a la
a los probandos como señal inicial la derecha, se situara a la misma distan- desiguales a la izquierda y a la derecha,
amplitud exigida del movimiento. Así, cia, los probandos respondieron con la que resultan difíciles de proyectar como
por ejemplo, “l” significaba “largo” y misma velocidad. En segundo lugar, los tales, se ejecutan sin ningún problema
“c”, “corto”; por eso, a la señal “l-c” voluntarios ejecutaron con mayor rapi- cuando se tiene un destino concreto.
los probandos debían responder con un dez los movimientos de ambas manos Las personas pueden ejecutar movi-
movimiento largo de la mano izquier- cuando los destinos, y no la amplitud, mientos complejos o incluso supuesta-
da y otro corto de la mano derecha. se definían con precisión. mente “imposibles”, siempre y cuando el
¿Qué pasaría, se preguntaron los inves- Diedrichsen y sus colaboradores con- destino percibido del movimiento parez-
tigadores, si en lugar del movimiento cluyeron, a partir de estos experimentos, ca simple. Para corroborarlo, solicitamos
se marcaba el punto de destino como que la forma corporal del movimiento no a nuestros voluntarios que giraran con
señal inicial? El resultado supuso una necesita planificarse con todo detalle si ambas manos unas manivelas invisibles,
sorpresa doble: en primer lugar, ya no se conoce el destino. Los movimientos montadas bajo la mesa. Al hacerlo, ac-

Mente y cerebro 16/2006 91


SIGANIM

2. JUEGOS DIGITALES. Los índices


ejecutan movimientos simétricos de deseado y no se fijan tanto en los mo- se componen de fases de movimiento
balanceo (a la izquierda) con más facilidad vimientos corporales. Esta labor parece perfectamente delimitadas, con submo-
que paralelos (en el centro). Lo mismo posible porque las percepciones y re- vimientos funcionales, por cuyo medio
presentaciones influyen de una forma deben resolverse los problemas citados.
sucede si se da una posición incongruente
determinante en los procesos de coor- Si los movimientos no son controlados
de las manos (a la derecha) dinación del sistema motor. a través de programas motores, sino
No pretendemos afirmar que las di- mediante sus representaciones, los de-
mensiones físicas de la biomecánica o la portistas deben adoptar planes mentales
cionaban dos indicadores visibles, si- conexión neuronal carezcan de función. que se ajusten a tales submovimientos.
tuados sobre la mesa, que giraban en Mas el cerebro puede controlar estos Con ayuda de estos métodos sutiles de
el mismo sentido que las manivelas. El factores, de acuerdo con las secuelas psicología de la cognición, Shack ha
indicador izquierdo se impulsaba directa- previsibles, y planificar y ejecutar los demostrado que los profesionales del
mente con la mano izquierda y el dere- movimientos según la situación. Si la tenis disponen de planes mentales, con
cho —acoplado a un engranaje— giraba regulación pasara por programas fijos, una organización jerárquica, que se al-
un poco más deprisa con el movimiento sería mucho más difícil. Por último, macenan en la memoria a largo plazo
de la mano derecha. Se pidió a los vo- el patrón de contracciones musculares y se evocan al jugar. Las distintas fases
luntarios que movieran los indicadores no está asociado directamente con el de “rotación del tronco”, “aceleración
con la misma velocidad. Para ello, sus destino del movimiento, como sucede de la raqueta”, “estiramiento de todo
manos debían ejecutar círculos con una cuando el deportista lanza el balón a la el cuerpo” y “golpeo de la pelota” se
relación de frecuencias de 4 a 3. En escuadra de la portería contraria. hallan perfectamente pautadas.
otras palabras, mientras la mano dere- ¿Qué necesita saber el futbolista para Parece pues como si pudiéramos
cha efectuaba tres círculos, la izquierda que el balón acabe en la portería? ¿Cómo controlar directamente nuestros mo-
debía dar cuatro. Se trata de una tarea transforma el tenista un golpe de saque vimientos con ayuda de la actividad
harto difícil. Pese a ello, los proban- en un punto directo? ¿Cómo logra el cognitiva sin que los músculos estuvie-
dos dominaron enseguida la situación, gimnasta un salto mortal limpio con tri- ran necesariamente coordinados por un
fijándose en los indicadores giratorios ple pirueta? Para todas estas hazañas, el programa especial. Si así fuera, podría-
y “olvidándose” de las manos. cerebro debe reaccionar adaptándose a la mos transformar de inmediato ideas de
En conclusión, las personas pueden situación para colocar el balón lejos del movimiento nuevas y creativas sin tener
ejecutar movimientos complicadísimos alcance del portero, pese al tumulto de que planificar laboriosamente los pro-
si prestan particular atención al efecto la gradería o al césped mojado. Calcular gramas musculares correspondientes, ni
en estas condiciones las órdenes motoras tampoco aprenderlos y controlarlos.
exactas o el patrón de contracción muscu-
3. CASI IMPOSIBLE. Para que los dos lar ajustado parece problemático, si no
indicadores giren a la misma velocidad, imposible. Parece también difícil saber FRANZ MECHSNER, biólogo, investiga en
en qué programa prototípico se basan el Instituto de Fisiología del Trabajo de
la mano izquierda debe moverse con más
otros movimientos funcionales (verbi- Dortmund.
rapidez que la derecha.
gracia, un centro desde el banderín del
saque de esquina); los músculos que se Bibliografía complementaria
activan y el patrón de contracción varía INDEPENDENT ONLINE CONTROL OF THE
mucho de una situación a otra. TWO HANDS DURING BIMANUAL REACHING.
J. Diedrichsen et al. en European Journal of
El arte del saque Neuroscience, vol. 19, n.o 6, págs. 1643-1652;
Si los programas motores no parecen 2004.
servir de base adiestrable para los movi- PERCEPTUAL BASIS OF BIMANUAL COORDINA-
mientos complejos, ¿qué es lo que apren- TION. F. Mechsner et al. en Nature, vol. 414,
de un deportista que se convierte en un n.o 6859, págs. 69-72; 2001.
campeón? Thomas Schack, de la Escuela
THE RELATIONSHIP BETWEEN MOTOR REPRE-
Superior Alemana de Deportes de Colo-
SENTATION AND BIOMECHANICAL PARAME-
nia, cree que para ejecutar correctamente
TERS IN COMPLEX MOVEMENTS – TOWARDS
un movimiento hay que resolver diversos AN INTEGRATIVE PERSPECTIVE OF MOVEMENT
problemas de tipo biomecánico y físi- SCIENCE. T. Schack en European Journal of Sport
co. Ahora bien, las acciones deportivas,
SIGANIM

Science, vol. 3, n.o 2, págs. 1-13; 2003.


pensemos en el saque del juego de tenis,

92 Mente y cerebro 16/2006


LIBROS

La prueba en psicología
ADAPTING MINDS. EVOLUTIONARY PSY- res hubo de adquirir para hacer frente a seleccionaría, es decir, se transmitiría
CHOLOGY AND THE PERSISTENT QUEST los problemas de subsistencia y repro- por vía genética. A imagen de los tejidos
FOR H UMAN N ATURE , por David J. ducción. Es decir, hasta la fundación de y sistemas orgánicos, proponen esos teó-
Buller. The MIT Press; Cambridge, los primeros enclaves agrícolas. En ese ricos de la psicología evolutiva, habría
2005. lapso se establecerían las adaptaciones “módulos” u “órganos mentales” gené-
anatómicas y las adaptaciones mentales ticamente especializados en una función
MIND TIME, THE TEMPORAL FACTOR IN universales de la naturaleza humana. particular y cuyo conjunto formaría una
CONSCIOUSNESS, por Benjamin Libet. Ante cada nueva situación o proble- naturaleza humana universal.
Harvard University Press; Cambridge, ma, se instauraría un módulo mental Ahora bien, los hábitats que hoy
2004. adecuado para su resolución, que se ocupamos divergen de los ocupados

THE ETHICAL BRAIN, por Michael S.


Gazzaniga. Dana Press; Nueva York,
2005.

D
esde el punto de vista del
método científico, la psico-
logía tiene su punto débil en
la prueba experimental y contrastante.
De esa carencia ha pretendido huir la
psicología evolutiva con su apelación
a la teoría darwinista, a modo de es-
cudo salvador. Pero la forma en que
se ha presentado acaba de recibir una
crítica rigurosa y lógica por David
J. Buller (Adapting Minds. Evolutio-
nary Psychology and the Persistent
Quest for Human Nature). Una refu-
tación demoledora que atiende a los
detalles y pone al descubierto las
contradicciones de la argumentación
psicoevolutiva al uso, la defendida por
David Buss, Leda Cosmides, Martin
Daly, Steven Pinker, Margo Wilson,
Donald Symons y John Tooby, lo que
no debe entenderse como un rechazo
del enfoque ni de la disciplina en sí
misma. La psicología evolutiva se ocu-
pa del estudio evolutivo de la mente
y el comportamiento, es decir, de las
teorías que adoptan una perspectiva
evolutiva del comportamiento y la
psiqué. Abarca desde la explicación
del forrajeo y distanciamiento de los
partos en las sociedades de cazadores-
recolectores hasta la encefalización,
desarrollo del altruismo y adquisición
del lenguaje.
Proponen los autores mencionados
que fue en el Pleistoceno, intervalo
temporal transcurrido entre hace 1,8
millones de años y hace 10.000 años,
cuando se pergeñó la naturaleza humana
mediante selección natural, resultado de
las adaptaciones que la recién emergida
especie humana de cazadores-recolecto-

Mente y cerebro 16/2006 93


por nuestros antepasados del Pleis- of Human Nature, de Steven Pinker, y nitario, nuestra conducta se encuentra
toceno. Sólo podemos descubrir la The Evolution of Desire: Strategies of en un proceso de adaptación continuo,
evolución de la mente mediante una Human Mating, de Buss. Algunos ejem- lo mismo a escala evolutiva que a esca-
suerte de ingeniería inversa: imagi- plos aducidos para aclarar sus puntos la individual. Resultan paradigmáticas
nando los problemas adaptativos a de vista se han convertido en clási- algunas reacciones de los defensores
los que se enfrentaron nuestros an- cos. Así, el último pondera las ventajas de la tesis del Pleistoceno ante las
tepasados y, a partir de ello, inferir pleistocénicas de cierto patrón de apa- objeciones de sus oponentes. Si Ste-
las adaptaciones psicológicas que se reamiento: los varones preferirían mu- phen Jay Gould encontraba pseudo-
adquirieron en el curso de la evolución jeres núbiles y éstas varones de rango ciencia y fundamentalismo darwinista
para resolverlos. alto. Para Martin Daly y Margo Wilson, en la psicología evolutiva, sus par-
El cuerpo doctrinal y metodológico los padres depositarían selectivamente tidarios recriminaban al padre de la
se articuló en torno al manifiesto de su amor y recursos sólo en los hijos teoría evolutiva de los equilibrios
1992, The Adapted Mind, puesto al biológicos, no en los hijastros, lo que discretos su “obscuridad”. Con todo,
día en el manual de Buss Evolutio- fundamentaría el sesgo (supuesto) de el recurso habitual era el anatema:
nary Psychology: The New Science of los abusos sexuales de éstos. En otro quien no comulgara con su enfoque,
Mind (1999). Este enfoque de la psi- orden, Leda Cosmides y John Tooby era antievolucionista, anticientífico.
cología evolutiva se difundió a través subrayan el interés evolutivo de la A veces revestían esa condena de un
de una gavilla de libros de divulgación detección precoz del engaño en una ropaje pretencioso: quienes atacaban
científica: The Moral Animal: Evolutio- interacción social. a la psicología evolutiva no se basa-
nary Psychology and Everyday Life, de Contra la tesis psicoevolutiva del ban en ningún fundamento biológi-
Robert Wright, How the Mind Works y determinismo biológico se propone co. Por contra, si aceptamos que los
The Blank Slate: The Modern Denial que, a la manera del sistema inmu- humanos han evolucionado, razonan,

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entonces tenemos que aceptar todos antes de que el participante del ensayo presentación. Tampoco tiene sentido la
los argumentos “evolutivos” ofrecidos fuera consciente de haber tomado una separación tajante entre dos entidades
por ellos. Quien discrepe de seme- decisión. que parecen necesitarse mutuamente
jante leit-motiv, repiten ad nauseam, No dudó en optar por esa vía ex- para operar. Sin el cerebro no pueden
reniega de la teoría de la selección perimental para estudiar las relaciones darse funciones mentales conscientes
natural. Contra semejante dicterio nos entre cerebro y mente y admitir, contra o inconscientes. Si se produce una le-
guarda, empero, el método científico, conductistas y filósofos neopositivistas, sión completa de la médula espinal en
que aconseja proceder por conjeturas que la experiencia consciente sólo pue- su unión con el encéfalo, el paciente
y refutaciones. Conjetura razonable es de abordarse en individuos despiertos permanece siendo la misma persona
la de quienes defienden una psicología que puedan informar al investigador consciente que era antes del accidente,
evolutiva abierta. Lo mismo que en sobre su vivencia. En cambio, no hay pese a perder el control del movimien-
el Pleistoceno, la evolución continúa forma de entrar en el interior de los to del cuerpo desde el cuello, inclui-
operativa ante los nuevos retos de sujetos animales. Lo subjetivo, en defi- dos los movimientos respiratorios, así
adaptación. nitiva, importa. Y constituyen parte de como todas las sensaciones vehicula-
Que la psicología no andaba so- ello lo mismo nuestra atención absorta das por los nervios espinales. Mien-
brada de pruebas empíricas explica al Mesías de Händel, que nuestros pen- tras el cerebro se mantenga funcional,
el éxito de los trabajos de Benjamin samientos, creencias e inspiraciones, o la persona poseerá la conciencia de
Libet (Mind Time). Para acometer su nuestra compasión ante el mal ajeno. sus pensamientos y de su identidad.
línea de investigación experimental En cuanto subjetivos, ni son evidentes, Pero la pérdida de función cerebral
tuvo que romper con la dictadura del ni pueden describirse mediante obser- define el término de la vida humana
behaviorismo imperante, que le negó vaciones del cerebro. consciente, la muerte. Y ello ocurre
incluso la financiación necesaria. En ¿Cabe suponer que la actividad física así aun cuando el resto del cuerpo,
breve, los ensayos de Libet revelan la de las neuronas del cerebro da origen incluida la espina dorsal, los múscu-
existencia de una demora sustancial a fenómenos no físicos de experien- los esqueléticos y el corazón sigan
—aludida en el título del libro— antes cias subjetivas conscientes? Sobre la funcionando y puedan injertarse en
de que la conciencia tome las riendas vinculación del cerebro con la mente otro individuo.
de nuestra conducta. Si todo percatarse se han elaborado muchas teorías, que, Gazzaniga subraya el alcance del tra-
consciente viene precedido por proce- sabemos, pueden resumirse en dos, bajo de Libet para la conciencia y el
sos inconscientes, observa Libet, nos la hipótesis materialista y la hipóte- libre albedrío, en un libro donde aplica
veremos obligados a concluir que los sis dualista. A muchos científicos les a la moral su psicología cognitiva. (The
procesos inconscientes deciden nues- gusta pensar que su propia investiga- Ethical Brain). Defiende una suerte de
tras experiencias conscientes. Los ción experimental —en inmunología, relativismo ilustrado en las cuestiones
actos voluntarios comienzan con un control motor o física cuántica, teoría básicas de la frontera entre el respeto
movimiento involuntario, inconscien- del caos— aporta fundamento para una a la autonomía del sujeto y el avance
te. Con otras palabras, Libet se ha especulación informada sobre la na- de la técnica. Sus páginas mejor argu-
centrado en las relaciones temporales turaleza de la experiencia consciente. mentadas, sin embargo, corresponden
entre episodios neurales y experiencia Por interesantes que tales propuestas a la neurociencia en sentido riguroso,
consciente para demostrar que deci- nos parezcan, resultan absolutamente entre ellas las dedicadas al envejeci-
dimos, de forma inconsciente, actuar imposibles de contrastar; no pertene- miento del cerebro y sus repercusiones
bastante antes de que tomemos la de- cen, sensu stricto, al dominio de la en la conciencia.
cisión de actuar. Observación que, a ciencia, sino que deben inscribirse en Con la edad, los cambios en las co-
primera vista, incide en el corazón del el mismo dominio que la especulación nexiones se tornan manifiestos en la
concepto de libre albedrío. filosófica. Libet epitomiza en Francis corteza prefrontal y el hipocampo. Par-
A ese descubrimiento llegó a través Crick la tesis materialista. Para éste, ticipa la primera en el establecimiento
de experimentos del tenor siguiente. el sujeto, sus pensamientos, identidad de la memoria operativa; de la memoria
Situó a los voluntarios ante la pan- personal y libre albedrío no son más a largo plazo se ocupa el hipocampo.
talla de un monitor, donde aparecía que el comportamiento de una vasta Se pierde la memoria operativa por
y se movía un punto. Los probandos conjunción de neuronas y sus molécu- la merma de sinapsis en la corteza
debían anotar el instante preciso en las asociadas. ¿Es la postura de Crick prefrontal. También menguan con los
que decidían flexionar su muñeca para una teoría científica demostrada? No. años las conexiones en el hipocampo,
indicar un movimiento determinado. Se trata, en puridad metodológica, de lo que repercute en el almacenamiento
De acuerdo con las anotaciones, los un sistema de creencia. Los fenómenos duradero de la información. Añádase a
voluntarios tuvieron la intención de ha- mentales conscientes no son reducibles esas minusvalías el proceso creciente
cerlo unos 200 milisegundos antes de a la actividad de las neuronas, ni son de desmielinización. Tales achaques del
que acometieran realmente la flexión. explicables a través de ellos: podría- envejecimiento se explican, según unos,
Libet midió también el “potencial de mos escudriñar el cerebro, observar las por la teoría del error y, según otros, por
disponibilidad” del cerebro, expresado interconexiones entre neuronas y ver la teoría programada. Propone la teoría
a través de la actividad registrada en brotar la comunicación eléctrica y quí- del error que, con el tiempo, los fallos
el área cerebral implicada en el con- mica, pero nunca percibiremos ningún génicos, las agresiones contra las célu-
trol del movimiento. Este potencial de fenómeno mental subjetivo consciente. las y otros efectos deletéreos se suman
disponibilidad se producía unos 550 Para éste, necesitamos la información para precipitar el envejecimiento. La
milisegundos antes de que se iniciara del individuo que está experimentando teoría de la programación sostiene que
la acción. En resumen, los episodios el fenómeno en cuestión. nuestro envejecimiento se halla inscrito
cerebrales que producían el movimien- En el polo opuesto del materialis- en los genes.
to acontecían unos 350 milisegundos mo milita el dualismo, de pluriforme LUIS ALONSO

Mente y cerebro 16/2006 95


ENSAYO FILOSOFICO

Tomás de Aquino:
El conocimiento como ser intencional
Antonio Prevosti Monclús terogéneas en su naturaleza como son el ser inmaterial, que es amplio y en
los procesos físicos que tienen lugar cierto modo infinito, en tanto que no

L
a raigambre aristotélica del gran en el cerebro. Es cierto que podemos está limitado por la materia, la cosa
teólogo y filósofo medieval llegar a descubrir que a tal tipo de acti- no sólo es lo que es, sino también en
Tomás de Aquino (1225-1274) vidad cerebral corresponde tal vivencia cierto modo otras cosas.” (In de An.
es bien conocida; más ignorada y, sin psíquica, pero hay un sentido en que II, V). Con esta constatación de que,
embargo, no menos importante es su no se ve la posibilidad de identificar conociendo, algo es otras cosas además
filiación agustiniana, tanto en teología sencillamente la actividad cerebral y la de lo que físicamente es, nos introduce
como en filosofía. Así, en su teoría del vivencia psíquica, en cuanto la vivencia la primera clave filosófica indispensable
conocimiento, integra de forma admira- psíquica implica conciencia, es decir, la para la comprensión de la esencia del
ble en una concepción unitaria las es- percepción subjetiva, no de la actividad conocimiento.
tructuras de una antropología aristotélica cerebral como tal, sino de algo referi- Dentro del ser inmaterial sitúa Tomás
con ideas capitales del De Trinitate de do o significado por ésta. La pregunta tanto el conocimiento sensible como el
San Agustín. filosófica recae sobre la naturaleza de racional. En cuanto al primero, resuelve
El concepto que seguramente hay tal percepción subjetiva. fácilmente el enigma de la tesis aristoté-
que reconocer como clave de bóveda lica de que la percepción es la recepción
de su síntesis antropológica es el de “la de una forma sin la materia, al aclarar
imagen de Dios”, a la que está creado el sentido y función de la inmateriali-
el ser humano. Aunque dicho concepto dad en ese tipo de ser, que denomina
es teológico, conviene mencionarlo por- también “intencional” y “espiritual”. En
que nos conduce directamente a nuestra cuanto al conocimiento racional, lo más
materia, ya que, según Tomás, no es distintivo —y generalmente incompren-
sino por la mente por la que el hombre dido— de la concepción de Tomás, es
es “imagen de Dios”. Se refiere con su consideración del concepto como una
esto a que en la actividad de la mente “palabra” interior, y, por lo tanto, de
el hombre alcanza aquel grado de ser todo el pensamiento como un “decir”
y de vida más alto, que le sitúa a un acerca del ser. La inteligencia no supone
nivel de comunicación posible con la tanto un sistema de representaciones,
vida divina. cuanto una actividad productiva de “es-
Es también central la afirmación del pecies inteligibles”, cuyo carácter es
Aquinate de que la mente, o principio esencialmente análogo al del lenguaje.
intelectual del ser humano, es la forma Pero estas “nociones inteligibles” son
del cuerpo, o sea, lo que se llama alma también formas que, en cuanto tales,
en cuanto principio de vida en un com- dan el ser y hacen ser al sujeto que las
puesto material. Así sostiene la unidad tiene, en el orden intencional.
del ser humano, por la que se puede Se trata, por consiguiente, de una on-
decir que “la acción de entender es la En este sentido, la teoría de Tomás tología del conocimiento. Así como la
acción de este hombre”. Cuerpo y alma de Aquino sigue siendo una propuesta filosofía moderna ha tendido a desgajar
no son dos substancias independientes, filosófica de indudable interés. Para él, la gnoseología de la ontología, e incluso
sino que componen una substancia indi- la mente y el conocimiento pertenecen a rechazar explícitamente un tratamiento
vidual única en cada ser humano. a la naturaleza de la vida. Y así como ontológico del conocimiento, la perspec-
Por esto, buscar la explicación de el vivir es el ser poseído en un grado tiva del Aquinate supone la necesidad
la naturaleza del conocimiento en los específico de apropiación, el conocer, de buscar el ser del conocer; ya que si
procesos materiales del cuerpo, no sería dirá, recogiéndolo del tratado Sobre el algo existe o se da efectivamente, hay
absurdo para Tomás, aunque sin duda alma de Aristóteles, es también vivir y que considerarlo como ente e intentar
insuficiente. Como dato de experiencia, es ser en un sentido particular, propio comprender la naturaleza de su ser.
podemos asegurar que la materia, en de la vida superior. Para aclarar en qué
ciertos casos, es capaz de conocer; pero consiste, Tomás distingue en los vivien-
cuando aspiramos a una comprensión tes un doble ser, material e inmaterial. ANTONIO PREVOSTI MONCLUS es pro-
inteligente de este hecho, parece que “Según el ser material, que está contraí- fesor titular de filosofía de la Universidad
se nos abre una dificultad insalvable do por la materia, cada cosa es sólo lo de Barcelona y presidente de la sección de
en la tarea de explicar las vivencias que es, por ejemplo, esta piedra no es Barcelona de la Sociedad Internacional Tomás
mentales mediante realidades tan he- otra cosa que esta piedra. Pero según de Aquino en España.

96 Mente y cerebro 11/2005