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5. CIENCIA E INGENIERIA DE LOS MATERIALES POLIMÉRICOS

5.1. INTRODUCCIÓN

La materia esta formada por moléculas que pueden variar de tamaño, los polímeros por
su parte están conformados por moléculas gigantes. Los polímeros se producen por la
unión de cientos de miles de moléculas pequeñas denominadas monómeros que forman
enormes cadenas de las formas más diversas. Algunas parecen fideos, otras tienen
ramificaciones, algunas se asemejan más a las escaleras de mano y otras son como
redes tridimensionales. Existen polímeros naturales de gran importancia comercial como
el algodón, formado por fibras de celulosas. La celulosa se encuentra en la madera y en
los tallos de muchas plantas, y se emplean para hacer telas y papel. La seda es otro
polímero natural muy apreciado y es una poliamida semejante al nylon. La lana, proteína
del pelo de las ovejas, es otro ejemplo. El hule de los árboles de hevea y de los arbustos
de Guayule, son también polímeros naturales importantes. Sin embargo, la mayor parte
de los polímeros que usamos en nuestra vida diaria son materiales sintéticos con
propiedades y aplicaciones variadas. Los polímeros se pueden dividir teniendo en cuenta
su comportamiento frente a la temperatura en termoplásticos, termoestables y
elastómeros.

Históricamente, los materiales plásticos han sido el material de más rápido crecimiento en
los años pasados. Se espera que, con excepción del acero laminado en caliente, los
plásticos de ingeniería sean el material menos caro. Una importante tendencia en el
desarrollo de los plásticos de ingeniería es mezclar o alear diferentes materiales
poliméricos, así como producir nuevas aleaciones plásticas sinérgicas.

A lo largo de este capítulo se estudiará inicialmente la estructura así como la síntesis y


clasificación de los materiales poliméricos para luego hacer una revisión de sus
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principales propiedades, tratando de hacer relaciones de composición-estructura y


comportamiento, que guíen el uso y selección de estos materiales para ciertas
aplicaciones.

5.2. ESTRUCTURA Y CLASIFICACIÓN DE LOS POLÍMEROS NATURALES Y


SINTÉTICOS

Los polímeros son los más nuevos de los tres grupos de materiales tradicionales. Un
polímero se puede definir como un compuesto de moléculas de cadena larga, cada
molécula esta hecha de unidades repetitivas que se conectan entre sí, formando
estructuras amorfas y en menor cantidad estructuras cristalinas. Puede haber miles de
millones de unidades en una sola molécula de polímero.

La mayoría de los polímeros se basan en el carbono y por consiguiente, son considerados


sustancias químicas orgánicas. Sin embargo, el grupo se compone también de un número
de polímeros inorgánicos o sintéticos.

Gran parte de los productos naturales orgánicos están constituidos mayoritariamente por
macromoléculas complejas en las que sistemáticamente aparecen repetidos ciertos
grupos de átomos con idéntica disposición relativa, unidos por enlaces covalentes. Los
organismos vivos los sintetizan a partir de moléculas o unidades estructurales más
pequeñas que se denominan monómeros. Miles de moléculas monoméricas quedan
unidas, por la actividad celular, en macromoléculas poliméricas, cuya agregación origina
los denominados polímeros naturales o biopolímeros, entre los que a modo de ejemplo,
se pueden citar el almidón, la celulosa, el caucho natural, las proteínas, entre otros.

Los mecanismos de las reacciones bioquímicas que dan origen a estos materiales son
muy complejos y su conocimiento es muy reciente e incompleto. Sin embargo la
tecnología química ha permitido, desde hace ya muchos años, modificar primeramente la
estructura molecular de estos materiales para su mejor aprovechamiento (como es el
caso de los cueros y pieles, del caucho natural y del celofán) y después, llegar a producir
polímeros sencillos mediante polimerización de compuestos químicos sintéticos, que han
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resultado de gran utilidad y que en la actualidad se producen masivamente, sustituyendo


con ventaja a los polímeros naturales e, incluso, a otros materiales.

En el año 1838 el químico francés Regnault106 polimerizó por primera vez el cloruro de
vinilo mediante la luz solar y, pocos años después, se polimerizaron el estireno, el
isopreno y el acrilato de metilo. La industria del caucho se desarrolló rápidamente con
ocasión del descubrimiento de la vulcanización en 1839 por Goodyear 107. La baquelita se
comercializó a partir de 1907, proporcionando el material aislante imprescindible para la
industria eléctrica. Sin embargo, sólo se admitió la teoría macromolecular después de
1922, como consecuencia de los esfuerzos de Staudinger 108 (premio Nóbel en 1953) y a
las investigaciones de Carothers109.

En la actualidad más del 50% de los productos orgánicos que fabrica el hombre se
destinan a la producción de polímeros sintéticos. Su importancia industrial ha crecido
enormemente en los últimos años debido a sus propiedades, entre las que se destacan
bajo peso específico, resistencia química aceptable, baja constante dieléctrica, facilidad
de transformación y manufactura de productos terminados. Su principal limitación está en
relación a su comportamiento a temperaturas del orden de los 150-200ºC y en algunos
casos, aún por debajo de este límite.

En el aspecto económico han existido dos razones para su universal aceptación, costes
totales de producción inferiores a los que se obtienen con otros materiales y escasez
creciente de productos de origen natural para determinadas aplicaciones. Según sus
características fundamentales, derivadas de su diferente estructura molecular, los
polímeros sintéticos se clasifican en tres grandes grupos, termoplásticos, duroplásticos
(también denominados termoendurecibles o termoestables) y elastómeros.

106
HENRI VICTOR REGNAULT. [En línea] s.l. : Wikipedia, 2005.
<http://en.wikipedia.org/wiki/Henri_Victor_Regnault> [Consulta : 17 de Mayo de 2006].
107
THE CHARLES GOODYEAR STORY : The Strange store of Rubber. [En línea] s.l. : GoodYear,
2005. <http://www.goodyear.com/corporate/history/history_story.html> [Consulta : 17 de Mayo de
2006]
108
HERMANN STAUDINGER : The nobel prize in chemistry 1953. [En línea] s.l. : Nobel Foundation,
2005. <http://nobelprize.org/nobel_prizes/chemistry/laureates/1953/staudinger-bio.html> [Consulta :
20 de Mayo de 2006]
109
WALLACE HUME CAROTHERS. [En línea] s.l. : Chemical Achievers, 2005.
<http://www.chemheritage.org/classroom/chemach/plastics/carothers.html> [Consulta : 20 de Mayo
de 2006]
250

Los primeros deben su nombre a que se ablandan y plastifican, pudiendo ser


conformados una y varias veces, por efecto combinado de la presión y la temperatura.

Los polímeros duroplásticos son duros y rígidos aún a temperaturas relativamente altas y
no funden por efecto del calor por lo que también se les designa como termoestables y
termoresistentes, aunque esta denominación, en la actualidad puede resultar confusa, ya
que se emplea también para materiales poliméricos (termoplásticos, indistintamente) que
resisten temperaturas en el margen de los 200-300ºC y aún superiores.

Los elastómeros admiten altas deformaciones de tipo elástico; es decir, que cesando los
esfuerzos que originan la deformación, recuperan al menos en parte su forma original.

Los polímeros sintéticos, comúnmente denominados plásticos, han sustituido en


numerosas aplicaciones al papel, algodón, lana, cuero, acero, vidrio, etc. Siendo más
usados los termoplásticos que representan el 80% del volumen total en peso de la
producción, con extensivas aplicaciones en los embalajes y en las fibras sintéticas, entre
las más importantes.

Las resinas duroplásticas encuentran aplicaciones en la industria de bienes de consumo y


en la de los bienes de equipo, aunque su producción es del orden del 16% de la de los
plásticos. En combinación con otros materiales, tales como la fibra de vidrio, proporcionan
materiales compuestos o “composites” que presentan características extraordinarias, en
competencia con los materiales metálicos.

5.2.1. Estructura molecular de los polímeros. La estructura se refiere a la


configuración básica del polímero, o sea, si se conforma de cadenas rectas o forma una
estructura ramificada como una red. (Figura 106).

A B C
251

Figura 106. Estructuras moleculares en los polímeros. a) Lineal sin ramificar, b) Lineal
ramificada, c) Reticulada (P.A.)

Es relevante destacar la influencia que sobre las propiedades del polímero tiene su
estructura, así por ejemplo, los polímeros termoplásticos presentan una estructura
mayoritariamente lineal, con o sin ramificaciones; las moléculas quedan entrelazadas
unas con otras, pero sin que se reticulen entre sí con enlaces covalentes. El aumento de
la temperatura facilita su movimiento relativo, fluyendo como un líquido altamente viscoso.

El comportamiento de los polímeros termoestables es debido a la existencia de


reticulaciones entre cadenas moleculares que se producen en las reacciones de curado,
que se favorecen aumentando la temperatura (de ahí el nombre de termoendurecibles),
formando una red espacial, en la que los movimientos de los segmentos moleculares
quedan muy restringidos.

En el caso de los elastómeros su estructura es también reticulada, pero en menor


extensión que los materiales duroplásticos, de modo que admiten relativamente grandes
deformaciones con recuperaciones elásticas.

 Estructura de las cadenas. Los polímeros lineales forman largas cadenas que
contienen miles de moléculas, formando cadenas que pueden tener miles de elementos
moleculares en su longitud. Los polímeros de red son estructuras reticulares
tridimensionales producidas mediante un proceso de enlaces cruzados que implica una
reacción de adición o de condensación.

 Polímeros lineales. Un polímero lineal es aquel en el que la estructura esqueletal


(figura 107) consiste en una cadena larga de átomos a la cual se enlazan grupos
laterales.
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Figura 107. Polímero de cadena lineal

Esta cadena se denomina cadena principal. Por lo general, algunos de estos átomos de la
cadena están enlazados a su vez, a pequeñas cadenas de átomos. Estas cadenas
pequeñas se denominan grupos pendientes. Las cadenas de grupos pendientes son
mucho más pequeñas que la cadena principal. Normalmente tienen unos pocos átomos
de longitud, pero la cadena principal posee generalmente cientos de miles de átomos.

Las moléculas de un polímero lineal no son rectas sino que más bien tienen la forma de
una sección de cuerda que está apilada en forma suelta, con muchas vueltas y dobleces.

Algunos polímeros con estructuras lineales son el cloruro de polivinilo (PVC), el polietileno
y el poliemetil metacrilato (PMMA).

 Polímeros Ramificados. En este tipo de estructura (figura 108) puede presentarse


polímeros lineales con otros tipos de polímeros. Consisten en ramas laterales de una
estructura similar unida a la cadena principal.

Los polímeros compuestos por monómeros con grupos secundarios que forman parte del
monómero, como el poliestireno o el polipropileno, no se consideran polímeros
ramificados.
253

Figura 108. Polímero ramificado

 Polímeros de eslabón cruzado. Un polímero de eslabón cruzado es aquél en el que


existen enlaces químicos entre cadenas. Este eslabonamiento cruzado puede presentarse
en tres dimensiones para formar un entramado. El incremento del eslabonamiento
cruzado aumenta la resistencia, la tenacidad del sistema y reduce la capacidad de las
moléculas para deslizar. Los esfuerzos, el calor y la presión facilitan la formación de
eslabonamiento cruzados en muchos polímeros y el material resultante se hace rígido en
forma permanente (o termoestable). Un ejemplo de un material como estos es la resina
fenólica, en la cual el fenol reacciona con el formaldehído para formar una estructura
entramada fenólica.

Poli (isopreno) Sulfuro

Poli (isopreno) de eslabón cruzado

Figura 109. Polímero de eslabón cruzado


Fuente : POLÍMEROS : Polímero de eslabón cruzado. [En línea] s.l. : Wikipedia, 2005
<http://upload.wikimedia.org/wikipedia/en/5/58/Vulcanization.png> [Consulta : 25 de Mayo de 2006]
254

 Polímeros escalonados. Un polímero escalonado es aquél en el que dos polímeros


lineales se eslabonan en una secuencia regular. Los polímeros escalonados tienen una
estructura más rígida que los polímeros lineales ordinarios y con frecuencia presentan una
buena resistencia térmica, debido a que se deben romper dos enlaces en cada sitio para
fragmentar la molécula.

 Configuración Espacial. La orientación espacial de un polímero tiene una influencia


considerable en el grado de empaquetamiento molecular que se presente.

 olímeros Isotácticos. Los polímeros isotácticos, figura 110, que se caracterizan


porque siempre tienen grupos sustitutivos en el mismo lado de la cadena principal. Los
grupos sustitutos a lo largo de un lado de la molécula permite que la cadena adopte una
forma helicoidal y permite que las cadenas adyacentes se aniden juntas de una forma
ordenada.

R R R R

C C C C

H H H H

Figura 110. Polímero isotáctico (P.A.)

 Polímeros Sindiotácticos. En los polímeros sindiotácticos, figura 111, los grupos


sustitutos ocupan posiciones alternas en la cadena. La configuración regular de los
polímeros sindiotácticos también favorece el empaque cerrado y la formación de una
estructura con un grado alto de cristalinidad.
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R H R H

C C C C

H R H R

Figura 111. Polímero sindiotáctico, los enlaces del substituyente color azul se encuentran
en posición alternante (P.A.)

 Polímeros Atácticos. Los polímeros atácticos, muestran una distribución aleatoria de


las unidades sustitutas con respecto a la cadena. Debido a la ubicación aleatoria de los
grupos laterales, los polímeros atácticos no tienden a cristalizar con facilidad.

R R H H R H

C C C C C C

H H R R H R

Figura 112. Polímero atactico (P.A.)

 Copolímeros. Hasta este momento se ha limitado nuestro estudio a los


homopolímeros, que están compuestos de un solo tipo de unidad repetitiva:

A-A-A-A-A-A-A-A

Los copolímeros son el resultado en la reacción de dos o más polímeros para conseguir
una estructura en la que se varía la posición de las unidades repetitivas dentro de la
estructura, la cual puede variar mucho; sin embargo, hay cuatro arreglos fundamentales.

 Copolímeros Alternantes. Las unidades repetitivas A, que son un tipo de polímero y


B, que son un segundo tipo de polímero, ocupan posiciones alternas en la estructura:

-A-B-A-B-A-B-A-B-A-B-
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 Copolímeros Aleatorios. Las unidades estructurales A y B se localizan en posiciones


aleatorias dentro de la cadena:

-B-A-B-A-B-A-A-B-B-A-B-B-A-

 Copolímeros de Injerto. Una unidad repetitiva forma la cadena principal, mientras


que la segunda unidad forma cadenas cortas laterales injertadas al tronco principal.

 Copolímeros de Bloque. Las unidades repetitivas aparecen en bloques de longitud


aleatoria en una forma alternante:

-A-A-A-A-B-B-A-A-A-A-B-B-B-A-A-B-B-B-A-B-B-

5.2.2. Cristalinidad. En estado sólido las cadenas moleculares se entrelazan de una


forma completamente desordenada, constituyendo lo que se denomina una matriz amorfa
en los polímeros, pudiendo las mismas moléculas estar presentes en ambas fases;
amorfa y cristalina.

Las zonas cristalinas, dispersas en la matriz amorfa, son agrupaciones ordenadas de


tramos de cadenas macromoleculares, que quedan paralelas unas a otras, aunque con
grandes imperfecciones. Se denominan usualmente cristalitos. La proporción de la masa
del polímero que se encuentra así agrupada con respecto a la masa total se designa
como grado de cristalinidad.

La posibilidad de formación de estas zonas cristalinas depende de la estructura de las


macromoléculas que puede favorecer o dificultar el empaquetamiento de las mismas.

Las micro estructuras cristalinas de menores dimensiones tienen forma de laminilla plana
o piramidales; las mayores son agrupaciones de laminillas en disposición radial (como
estrellas) que se denominan esferulitas.
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El grado de cristalinidad, la forma y tamaño de los cristalitos dependen del proceso


seguido en la cristalización, tanto en lo que se refiere a la velocidad de eliminación de
calor, cuando se enfría el material fundido y de la existencia de tensiones mecánicas que
orientan las cadenas moleculares en una o varias direcciones. Las esferulitas que
aparecen en la cristalización lenta de los polímeros fundidos se convierten en fibrillas
orientadas en sentido del flujo cuando la masa se somete a esfuerzos cortantes mientras
se enfría durante el proceso de extrusión, de estirado o de soplado. En consecuencia, las
características (mecánicas, térmicas, químicas, etc.) de una pieza o producto fabricado
con un material plástico dependerán, no sólo de la estructura macromolecular de la
materia prima utilizada, sino también del proceso de transformación al que a sido
sometido.

5.2.3. Peso molecular y grado de polimerización medio. Una particularidad de los


materiales plásticos (y en particular de los termoplásticos) es que el peso molecular de las
macromoléculas que lo constituyen no es el mismo, debido a que el número de moléculas
que se agrupan en la reacción de polimerización (grado de polimerización) queda
determinado por las circunstancias casuales. Existe, por lo tanto, una distribución
estadística de pesos de las moléculas que constituyen una muestra de polímero,
debiendo definirse un peso molecular medio, un grado de polimerización medio y un
índice de heterogeneidad, que sirvan de referencia para caracterizarle.

El peso molecular medio y la distribución de los pesos moleculares tienen una gran
importancia en la determinación de todas las propiedades físicas de los plásticos, para
una misma estructura molecular, debido a que las fuerzas de atracción entre las
moléculas aumentan con su tamaño, es decir, con su longitud. Concretamente la
resistencia a la tracción y el índice de refracción, varían según una ley, en función del
peso molecular medio, existiendo siempre un peso molecular crítico, por debajo del cual
las propiedades del polímero varían bruscamente y su comportamiento resulta muy
distinto.

Por otra parte, para la mayoría de los usos industriales, existe también un límite máximo
de peso molecular, por encima del cual, el material presenta unas características
desfavorables. Así, en el caso de los polímeros naturales (como la celulosa y el caucho)
se requiere llevar a cabo una despolimerización (molienda en refinadores, en el caso de la
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celulosa, y una masticación, en el caso del caucho), que reduce el tamaño de las
macromoléculas.

El peso molecular medio numérico MN se define como:

 ni M i 1
Mn  
 ni W {1}
 i
Mi

Siendo:
ni, el número de moléculas de peso molecular Mi
Wi la fracción en peso de esa fracción de moléculas:

ni
Wi  {2}
 ni M i

Y corresponde a los valores experimentales que se obtienen por medidas de presión


osmótica110 realizadas en soluciones diluidas del polímero en disolventes, pues los
resultados corresponden al número de moléculas disueltas en la unidad de volumen de la
solución.

5.2.4. Clasificación de los polímeros industriales. Aunque se han hecho numerosos


intentos de proporcionar a los polímeros industriales una clasificación definitiva, teniendo
en cuenta sus distintas propiedades mecánicas, químicas, eléctricas y ópticas, así como
sus campos de aplicación, no se ha logrado hasta el momento encontrar ninguna más
conveniente que la ya adelantada en termoplásticos, duroplásticos y elastómeros,
aunque, también en este caso, exista un cierto grado de solape.

 Termoplásticos. Los productos termoplásticos incluyen artículos moldeados y


extruidos, fibras, películas y láminas, materiales de empaque, pinturas y barnices. Se
surten normalmente al fabricante en forma de polvos o pellets (grano grueso). A

110
SECREST, Don. Osmotic pressure and the effects of gravity on solutions. En : Journal Chemical
Education. S.l. V.73, no.10 (Oct. 1996) ; p.98-100
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continuación, los polímeros termoplásticos más importantes y comunes en la industria se


analizarán por orden alfabético.

 Acetales. Poseen alta rigidez, resistencia, tenacidad y resistencia al desgaste.


Además tienen alto punto de fusión, baja absorción de la humedad lo que no provoca
ningún efecto en la resina del acetal y debido a esto, la estabilidad dimensional de los
artículos tienen un gran cierre obteniendo piezas con excelentes tolerancias. Son
insolubles en los solventes comunes a temperatura ambiente. Las resinas acetálicas son
competitivas con ciertos metales, por ejemplo, latón y zinc para componentes
automotrices tales como manijas de puerta, cajas de bombas y partes similares, así como
artefactos de ferretería y componentes de maquinaria.

Figura 113. Piezas de acetal maquinadas


Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Piezas en acrílico. [En línea] s.l. : Easelsbyamron, 2005.
<http://www.easelsbyamron.com/images/acrylic-table-top-easels-320.jpg> [Consulta : 28 de Mayo
de 2006]

 Acrílicos. Los acrílicos son polímeros derivados del ácido acrílico y de sus
compuestos. El termoplástico más importante en el grupo acrílico es el
polimetilmetacrilato (PMMA), comúnmente llamado plexiglass, es un polímero
sindiotáctico y por tanto, amorfo. Su propiedad principal es que posee una excelente
transparencia que lo hace competitivo con el vidrio en aplicaciones ópticas como micas
para luces traseras de automóviles, instrumentos ópticos y ventanas de avión. Su
limitación con respecto al vidrio es una resistencia al rayado extremadamente baja. Otros
usos incluyen ceras para piso y pinturas emulsificadas de látex. Los acrílicos encuentran
otras aplicaciones importantes en fibras textiles.
260

Figura 114. Pieza en acrílico


Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Materiales en ABS [En línea] s.l. : Images, 2005.
<http://images.ebags.com/images/products/19538_SQ250.jpg> [Consulta : 28 de Mayo de 2006]

Los acrílicos son materiales que pueden estar disponibles en una gama de colores y
pueden ser opacos, translúcidos o transparentes. Este material es estable ante la luz del
sol. Casi cualquier color puede ser producido. El acrílico transparente puede estar tan
claramente como el cristal óptico más fino, por eso pueden ser utilizados en equipos
ópticos tales como cámaras fotográficas.

 Acrilonitrilo butadieno estireno o ABS. Es un plástico que reúne excelentes


propiedades mecánicas tales como, alta tenacidad, dureza y rigidez, resistencia química
aceptable; baja absorción de agua, por lo tanto buena estabilidad dimensional; alta
resistencia a la abrasión, se recubre con una capa metálica con facilidad.

Figura 115. Maleta hecha en ABS

Fuente : LINTERS : Significado de linters. [En línea] s.l. Palimsest, 2005.


<http://palimpsest.stanford.edu/don/dt/dt0863.html> [Consulta : 28 de Mayo de 2006]

Este polímero de dos fases tiene aplicaciones típicas que incluyen componentes para
automóviles, artefactos, máquinas de negocios y accesorios para tubos. Se pueden usar
en aleaciones con otros plásticos. Así por ejemplo, el ABS con el PVC da un plástico de
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alta resistencia a la flama que le permite encontrar amplio uso en la construcción de


televisores. Sus cualidades son una baja temperatura de ablandamiento, baja resistencia
ambiental y baja resistencia a los agentes químicos.

En los últimos 3 años su uso ha disminuido en América latina y en Norte América debido
principalmente a la mejora en las propiedades del Poliestireno de alto impacto o HIPS que
además ha disminuido en precio, ventajas que el ABS no incrementó.

 Celulósicos. Estos son plásticos sintéticos, pero no son polímeros sintéticos; se


hacen de un polímero natural, la celulosa, que se obtiene de los linters 111 de la pulpa de
madera y del algodón. El acetato de celulosa AC se produce en forma de hojas (para
envolver), películas para fotografía y partes moldeadas. El acetato butirato de celulosa
ABC es mejor material de moldeo que el anterior porque tiene una resistencia más grande
al impacto, menor absorción de la humedad y mejor compatibilidad con los plastificantes.

Figura 116. Cartera cubierta en material celulósico

Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Pieza de fluoropolímeros. [En línea] s.l. : Textoc, 2005.
<http://www.texloc.com/images/thinwall.jpg> [Consulta : 29 de Mayo de 2006]

Este material se puede componer de diversos plastificantes en concentraciones que


varían, las gamas de la característica son amplias. Cuando tienen un contenido bajo del
plastificante, son relativamente duros, rígidos y fuertes. Cuando el contenido de
plastificante es más alto, son resistentes, pero menos rígidos y menos fuertes.

 Fluoropolímeros. Es una clase de los polímeros que tienen algún o todo el hidrógeno
substituido por el flúor. El politetrafluoroetileno (PTFE), comúnmente conocido como teflón

111
LINTERS : Significado de linters. [En línea] s.l. Palimsest, 2005.
<http://palimpsest.stanford.edu/don/dt/dt0863.html> [Consulta : 28 de Mayo de 2006]
262

pertenece a esta familia de polímeros. El PTFE posee alta resistencia al ataque químico y
ambiental, no le afecta el agua y tiene buenas propiedades eléctricas, buena resistencia al
calor y un coeficiente de fricción muy bajo. Estas últimas dos propiedades han promovido
su uso en los utensilios domésticos de cocina como antiadherentes, otras aplicaciones
incluyen cojinetes no lubricados y componentes similares. El PTFE también se utiliza en
equipo químico y de procesamiento de alimentos.

Figura 117. Tubos de fluoropolímeros de pared delgada

Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material en Poliamida. [En línea] s.l. Duerto, 2005.
<http://www.duerto.com/images/11IMPORT/POLIAM.gif> [Consulta : 29 de Mayo de 2006]

 Poliamidas (PA). El miembro más importante de la familia PA es el nylon, de los


cuales los grados más importantes son el nylon 6 y el nylon 6,6. El nylon es resistente,
altamente elástico, tenaz, resistente a la abrasión y autolubricante. Retiene buenas
propiedades mecánicas aun a temperaturas superiores a 250°F (125°C). Una desventaja
es que absorbe agua con la consiguiente degradación de sus propiedades. La mayoría de
las aplicaciones de nylon se encuentran en fibras para alfombras, muebles y cuerdas.
También se usa en componentes de ingeniería; es un buen sustituto para los metales en
los cojinetes, engranes y partes similares donde se necesita resistencia y baja fricción.
263

Figura 118. Guante poliamida

Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material en Policarbonato. [En línea]


<http://www.rotulosaragon.com/imagenes/productos/viviendas_150.jpg> [Consulta : 29 de Mayo de
2006]

Un segundo grupo de poliamidas lo constituyen las aramidas (poliamidas aromáticas) de


las cuales el Kevlar está ganando importancia como fibra para reforzar plásticos. El
interés en el kevlar es que su resistencia es la misma que la del acero con un 20% de su
peso.

 Policarbonato. El policarbonato (PC) se caracteriza por ser trabajado, moldeado y


termoformado fácilmente, por eso son muy utilizados en la fabricación moderna. Se les
llama policarbonatos por que son polímeros ligados funcionalmente con grupos de
carbonato en una cadena larga molecular. Es notable por sus excelentes propiedades
mecánicas que incluyen alta tenacidad y buena resistencia a la termofluencia. Es uno de
los mejores termoplásticos por su resistencia al calor; puede usarse a temperaturas
cercanas a los 250°F (125°C). Además es transparente y resistente al fuego. Sus
aplicaciones incluyen partes moldeadas de maquinaria, receptáculos para máquinas de
negocios, impulsores de bombas y cascos de seguridad. También se usa ampliamente
como barniz (para ventanas y puertas).
264

Figura 119. Techo en policarbonato

Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material de poliéster. [En línea] México : Coser, 2005.
<http://www.coser.com.mx/images/chamarra_dep_poliester.jpg> [Consulta : 29 de Mayo de 2006]

 Poliésteres. Los poliésteres pueden ser termoplásticos o termofijos, dependiendo si


ocurre el encadenamiento transversal. Un ejemplo representativo de los poliésteres
termoplásticos es el tereftalato de polietileno TPE (PET). Puede ser amorfo o
parcialmente cristalizado (arriba de 30%). Sus aplicaciones significativas incluyen envases
moldeados por soplado para bebidas, películas fotográficas y cintas para grabadora
magnética, además, el PET posee una amplia gama de utilidades como fibra para
muebles. Las fibras de poliéster tienen una baja absorción de la humedad y buena
recuperación a las deformaciones, ambas propiedades las hacen ideales para ropa de
lavar y usar que resiste el arrugamiento. Se usan también ampliamente las fibras PET
mezcladas con algodón o lana.

Figura 120. Chaqueta elaborada en poliéster

Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material en polietileno. [En línea] Chile : Econ, 2005.
<http://www.econ.cl/imagenes/imagenes%20folletos/Polietileno.gif> [Consulta : 29 Mayo de 2006]
265

El poliéster está formado sintéticamente con glicol etileno más ácido tereftálico,
produciendo el polímero o polietileno tereftalato. Como resultado del proceso de
polimerización, se obtiene la fibra, que es la base para la elaboración de los hilos para
coser.

Las resinas de poliéster son usadas también como matriz para la construcción de equipos
o tuberías anticorrosivos. Para dar mayor resistencia mecánica suelen ir reforzados con
fibra de vidrio sin purificar.

 Polietileno. El polietileno (PE) representa el volumen de consumo más grande de


todos los plásticos, gracias a su versatilidad. Además, tiene una estructura muy simple, la
más simple de todos los polímeros comerciales. Una molécula del polietileno no es nada
más que una cadena larga de átomos de carbono, con dos átomos de hidrógeno unidos a
cada átomo de carbono. Las características que los hacen tan atractivo son, bajo costo,
pasividad química y fácil procesado. Se encuentra disponible en varios grados, los más
comunes son el polietileno de baja densidad PEBD (LDPE en inglés) y el polietileno de
alta densidad PEAD (HDPE en inglés). El primero es un polímero altamente ramificado
con baja cristalinidad y densidad. Sus aplicaciones incluyen hojas, películas y aislamiento
para alambres. El HDPE tiene una estructura lineal, con mayor cristalinidad y densidad, lo
cual lo hace más rígido, fuerte y con una mayor temperatura de fusión. El HDPE se usa
para producir botellas, tubos y artículos domésticos.

Figura 121. Film de polietileno


Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material de polipropileno. [En línea] México : Dynaric, 2005.
<http://www.dynaric.com.mx/img/ultraband_strap_coils.jpg> [Consulta : 29 de Mayo de 2006]
266

 Polipropileno. (PP). El polipropileno es sin duda, uno de los polímetros con mayor
opción de futuro. Este hecho se ve justificado con el hábito creciente de sus mercados,
aun en los tiempos más agudos de crisis. Dentro de la multitud de los sectores en los que
cada día encuentra nuevas aplicaciones, dan lugar a un material estructural, considerado
uno de los más atractivos por las ventajosas condiciones de competitividad económica,
que caracterizan al polipropileno como miembro del grupo de los termoplásticos de gran
consumo frente a los ingenieriles y mas frente aquellos de altas prestaciones.

Figura 122. Cinta en polipropileno


Fuente : PIEZAS DE POLÍMEROS : Material en PVC. [En línea] s.l. : Midland Plastics, 2005.
<http://www.midlandplastics.com/pvc-cp.jpg> [Consulta : 29 de Mayo de 2006]

Se usa especialmente para el moldeo por inyección. Su alto punto de fusión permite
aplicarlo en componentes que necesitan esterilizarse. Otros usos son partes moldeadas
por inyección para automóviles y aparatos domésticos, así como productos de fibra para
alfombras. Una aplicación importante son las bisagras de una sola pieza que pueden
sujetarse a un gran número de ciclos de flexión sin que ocurran fallas o fracturas.

 Cloruro de polivinilo. (PVC). Es el resultado de la polimerización del monómero de


cloruro de vinilo a policloruro de vinilo. Además de ser termoplástica, a partir de ella se
pueden obtener productos rígidos y flexibles.

Figura 123. Tubos en PVC


Fuente : MOLDEO : Moldeo por extrusión. [En línea] s.l. : Osha, 2005.
<http://www.osha.gov/dts/osta/otm/otm_iii/otm_iii_1fig08.gif> [Consulta : 30 de Mayo de 2006]
267

Se usan en particular los plastificantes para lograr termoplásticos que van desde el PVC
rígido (sin plastificante) hasta el PVC flexible (alta proporción de plastificante). Es así
como el PVC es un polímero versátil, sus aplicaciones incluyen tubos rígidos (usados en
la construcción, los sistemas de agua y drenaje, y en irrigación), accesorios, aislamiento
de cables y alambres, películas, hojas, empaque de alimentos, pisos y juguetes. El PVC
sólo es relativamente inestable al calor y a la luz, por lo cual se le añaden estabilizadores.
Se debe tener cuidado en el manejo y producción del monómero de cloruro de vinilo que
se usa para polimerizar el PVC debido a su naturaleza cancerígena.

El PVC es útil porque resiste dos cosas que se odian mutuamente, fuego y agua. Debido
a su resistencia al agua, se utiliza para hacer impermeables, cortinas para baño y por
supuesto, caños para agua. También tiene resistencia a la llama, porque contiene cloro.
Cuando se intenta quemar el PVC, los átomos de cloro son liberados, inhibiendo la
combustión.

 Termoestables. Los plásticos termofijos no se usan tan ampliamente como los


termoplásticos, quizá por las complicaciones adicionales relacionadas con el proceso de
curación de los polímeros. Los termofijos con mayor volumen de uso son las resinas
fenólicas, cuyo volumen anual es cerca del 6% del total de plásticos en el mercado,
cantidad significativamente menor al de los principales termoplásticos como el polietileno,
que tiene alrededor del 35% del mercado. La información que sigue se refiere a los
plásticos termofijos más comunes en la industria.

 Aminorresinas. La resina urea formaldehído compite con los fenoles, particularmente


en ciertas aplicaciones como maderas enchapadas y adhesivos para aglomerados. Estas
resinas se usan también como compuesto moldeable. El plástico melamina formaldehído
es un material resistente al agua y con gran importancia en el manejo de vajillas de mesa
y recubrimientos laminados para mesas y puertas. Cuando se usan para productos
moldeados, los aminoplásticos contienen generalmente proporciones significativas de
relleno como la celulosa. Las aminorresinas se usan principalmente como adhesivos para
hacer madera aglomerada y triplay, usados en la construcción residencial y fabricación de
muebles.
268

 Epóxicos. Los epóxicos curados generalmente con poliaminas y anhídridos ácidos


son notables por su resistencia al calor y a los agentes químicos. Sus aplicaciones
incluyen recubrimientos superficiales, pisos industriales, compuestos reforzados con fibra
de vidrio y adhesivos. Las propiedades aislantes de los epóxicos termofijos los hacen
útiles en varias aplicaciones electrónicas como la laminación de tarjetas para circuitos
impresos.

 Fenólicos. El fenol formaldehído es el más importante de los polímeros fenólicos,


comercialmente se denomina Bakelita. Cuando se utiliza como material de moldeado se
combina con rellenos como aserrín, fibras de celulosa y minerales. Es frágil y posee
buena estabilidad térmica, química y dimensional. Su capacidad de aceptar colorantes es
limitada y se encuentra disponible solamente en tonos obscuros. Otras aplicaciones
incluyen adhesivos para maderas contrachapadas, tarjetas para circuitos impresos,
contratapas y piedras abrasivas.

 Poliésteres. Los poliésteres pueden ser termofijos o termoplásticos. Los poliésteres


termofijos se usan mucho en plásticos reforzados (compuestos) para fabricar artículos
grandes como tubos, tanques, cascos de botes, carrocerías automotrices y paneles de
construcción. Pueden utilizarse también en varios procesos de moldeado para producir
partes más pequeñas. Los poliésteres se curan ya sea por calor (sistema activado por
temperatura) o por medio de la adición de un catalizador a la resina del poliéster (sistema
activado por catálisis). El curado se hace durante la fabricación (moldeado u otros
procesos de conformado) donde resulta el encadenamiento transversal del polímero.

Una clase importante de poliésteres son las resinas alquídicas, las cuales se usan
principalmente como base de pinturas, barnices y lacas. Se dispone también de
compuestos alquídicos para moldear, pero su aplicación es limitada.

 Poliuretanos. A causa de las variaciones en la composición química, el


encadenamiento transversal y el procesamiento, los poliuretanos pueden ser
termoplásticos, termofijos o elastómeros, siendo los dos últimos los más importantes
comercialmente. La mayor aplicación de los poliuretanos son las espumas. Éstas abarcan
un rango entre comportamiento elastomérico y rígido, las últimas son las que tienen un
encadenamiento transversal más alto. Las espumas rígidas se usan como material de
269

relleno en los tableros de las construcciones y en las paredes de los refrigeradores. En


estos tipos de aplicaciones, el material brinda un excelente aislamiento térmico, añade
rigidez a la estructura y no absorbe agua en cantidades significativas. Muchas pinturas,
barnices y recubrimientos similares se basan en sistemas de uretano.

 Silicones. Los silicones son polímeros inorgánicos y semi-inorgánicos que se


distinguen por la presencia de enlaces siloxanos (-SiO-) repetidos en su estructura
molecular. Los silicones termofijos tienen cadenas transversales. Los polisiloxanos con
alto encadenamiento transversal forman sistemas de resinas rígidas que se utilizan para
pinturas, barnices, recubrimientos y laminados de tarjetas para circuitos impresos; así
como materiales para moldeo de materiales eléctricos. El curado se hace por
calentamiento o dejando que se evaporen los solventes que contienen. Los silicones son
notables por su repelencia al agua y su resistencia al calor, pero su resistencia mecánica
no es tan grande como otros polímeros encadenados transversalmente.

A continuación se analizarán el hule natural y la manera como se vulcaniza para crear un


material comercialmente útil y los hules sintéticos.

 Elastómeros. Estos materiales tienen un comportamiento intermedio pero, lo principal


de estos materiales es que tienen la capacidad de deformarse elásticamente en alto grado
sin cambiar permanentemente su forma.

 Hule natural. El hule natural HN (NR en inglés) consiste fundamentalmente en


poliisopreno, un polímero de alto peso molecular del isopreno (C 5H8). Se deriva del látex,
una sustancia lechosa producida por varias plantas, la más importante de ellas es el árbol
del hule (Hevea brasiliensis) que crece en los climas tropicales. El látex es una emulsión
acuosa de poliisopreno (cerca de una tercera parte en peso), más otros ingredientes. El
hule se extrae del látex por varios métodos (por ejemplo, coagulación, secado o
aspersión) que remueven el agua.

El hule crudo natural (sin vulcanizar) es pegajoso en clima caliente, duro y quebradizo o
frágil en clima frío. Para formar un elastómero con propiedades útiles, el hule natural debe
ser vulcanizado. En la vulcanización tradicional se mezclan pequeñas cantidades de
azufre y otros productos químicos con el hule crudo, calentándose. El efecto químico de la
270

vulcanización es el encadenamiento transversal y el resultado mecánico es el incremento


de su resistencia y dureza, también mantiene su extensibilidad. El cambio dramático en
las propiedades causado por la vulcanización se puede ver en figuras de curvas de
esfuerzo – deformación.

El azufre puede provocar por sí mismo el encadenamiento transversal, pero el proceso es


lento y toma horas para completarse. Otros productos químicos se añaden al azufre
durante la vulcanización para acelerar el proceso y ayudar a otras funciones benéficas.
También se pueden utilizar otros productos químicos en lugar del azufre. En la actualidad,
el tiempo de curado es mucho menor comparado con los procesos de curado con azufre
de hace algunos años.

Como material de ingeniería, el hule vulcanizado es notable entre los elastómeros por su
alta resistencia a la tensión, resistencia al desgarramiento, resilencia (capacidad de
recobrar su forma después de una deformación), y resistencia al desgaste y a la fatiga.
Sus puntos débiles son, que se degrada cuando es expuesto al calor, a la luz del sol, al
oxígeno, al ozono y al aceite. Algunas de estas limitaciones pueden reducirse mediante el
uso de aditivos. La participación en el mercado se refiere al volumen total anual de hule,
los hules naturales y sintéticos representan el 15% del mercado total de polímeros.

El mercado más grande del hule natural es el de las llantas para automotores. En esta
industria el negro de humo es un importante aditivo porque refuerza el hule e incrementa
la resistencia a la tensión, al desgarramiento y a la abrasión. Otros productos hechos de
hule incluyen suelas de zapato, forros, sellos y componentes para absorber impactos. En
cada caso, el hule se mejora para alcanzar las propiedades específicas que requiere la
aplicación. Además del negro de humo, otros aditivos que se usan en el hule y algunos de
los elastómeros sintéticos incluyen arcilla, caolín, sílice, talco y carbonato de calcio;
también hay productos químicos que aceleran y promueven la vulcanización.

 Hules sintéticos. Actualmente, el tonelaje de hules sintéticos es más de tres veces el


hule natural. El desarrollo de estos materiales sintéticos fue motivado grandemente por la
Guerra Mundial, cuando era difícil obtener el hule natural. El más importante de los hules
sintéticos es el hule de estireno-butadieno HSB (SBR en inglés), un copolímero del
butadieno (C4H6) y estireno (C8H8). Como la mayoría de otros polímeros, la materia prima
271

predominante para la síntesis de estos hules es el petróleo. Solamente los hules sintéticos
de mayor importancia comercial se analizarán en los párrafos siguientes. Los datos de la
participación en el mercado son para el volumen total de hules naturales y sintéticos.
Cerca del 10% del volumen total de la producción de hule es reciclado.

 Hule butadieno. El polibutadieno HB (BR en inglés) es importante en la producción de


llantas automotrices, en combinación con otros hules. Se compone de hule natural y
estireno. Las propiedades como resistencia al desgarramiento, resistencia a la tensión y
facilidad de procesamiento de este material cuando está solo, no son muy deseables.

 Hule butílico. La vulcanización lo convierte en un hule con muy baja permeabilidad al


aire que permite su utilización en productos inflables como cámaras para llantas, forros de
llantas sin cámara y artículos deportivos.

 Hule cloropreno. Se le conoce comúnmente como neopreno y es un hule importante


para propósitos especiales, porque cristaliza cuando se le tensiona para obtener buenas
propiedades mecánicas. El hule cloropreno HC (CR en inglés) es más resistente a los
aceites que el hule natural, así como al clima, al ozono, al calor y a la flama (el calor hace
de este hule un material auto extinguible), pero es más costoso. Sus aplicaciones incluyen
mangueras para combustibles y otras partes de automotores (excluidas las llantas),
transportadores de banda y empaques.

 Hule etilen–propilénico. TEPD (EPDM en inglés). Es un hule sintético muy útil. Sus
aplicaciones son principalmente en la industria automotriz para partes diferentes a las
llantas. También se usa como aislante para alambres y cables.

 Hule isopreno. El isopreno se puede polimerizar para sintetizar un equivalente


químico del hule natural. El poliisopreno sintético sin vulcanizar, es más suave lo cual
conlleva a que sea más fácil de moldear que el hule natural. Las aplicaciones del material
sintético son similares a las de su contraparte, el hule natural, pero el mercado más
grande de este producto son las llantas para automotores. Se usa también para calzado,
bandas transportadoras y compuestos para calafatear. El costo por unidad de peso es
alrededor de 35% más alto que el del hule natural.
272

 Hule nitrilo. Tiene buena resistencia mecánica y resistencia a la abrasión, al hule, a la


gasolina y al agua. Estas propiedades lo hacen ideal para aplicaciones como mangueras
de gasolina, sellos y también para calzado.

 Poliuretano. Los poliuretanos termofijos con un encadenamiento transversal mínimo


son elastómeros y la mayoría de ellos se producen comúnmente como espumas flexibles.
De esta forma, se usan en una amplia gama como materiales para colchones, para
muebles y asientos de automóviles. El poliuretano no expandido se puede moldear en
productos que van desde suelas de zapatos hasta parachoques de automóviles y
ajustando el encadenamiento transversal se pueden obtener propiedades deseables para
estas aplicaciones. Sin encadenamiento, el material es un elastómero termoplástico que
se puede moldear por inyección y reacción, (al ser termofijo) así como otros métodos de
conformado.

 Silicones. Pueden ser elastómeros o termofijos, dependiendo del grado de


encadenamiento transversal. Los silicones elastómeros son notables por el amplio rango
de temperaturas sobre el cual pueden usarse. Su resistencia a los aceites es pobre. Con
objeto de obtener propiedades mecánicas aceptables, los elastómeros pueden reforzarse
usualmente con polvos de sílice. Debido a su alto costo se consideran hules de propósito
especial para aplicaciones como empaques, sellos, aislamiento de alambre y cable,
prótesis y bases para materiales de calafateo.

 Hule estireno butadieno. HEB (SBR en inglés). En la actualidad es el elastómero de


más grande tonelaje, cerca del 40% del total de hules producidos (el hule natural tiene el
segundo lugar de producción en peso). Sus características atractivas son bajo costo,
resistencia a la abrasión y mejor uniformidad que la del hule natural. Cuando se le
refuerza con negro de humo y se le vulcaniza, sus características y aplicaciones son muy
similares a las del hule natural. Su costo también es parecido. La mayoría de sus
propiedades mecánicas, excepto la resistencia al desgaste, son inferiores a las del hule
natural pero su resistencia al envejecimiento por calor, al ozono, al clima y a los aceites es
superior. Sus aplicaciones incluyen llantas, calzado y aislamientos de alambres y de
cables.
273

 Elastómeros termoplásticos. ETP (TPE en inglés). Es un termoplástico que se


comporta como elastómero, deriva sus propiedades elastómeras de las conexiones físicas
entre las fases suave y dura que componen el material. Éstos incluyen al copolímero en
bloque estireno – butadieno – estireno EBE (SBS en inglés), a los poliuretanos
termoplásticos y también a los copolímeros de poliésteres termoplásticos, entre otros.
Debido a su termoplasticidad, los TPE no pueden igualar a los elastómeros
convencionales encadenados transversalmente en la resistencia a temperaturas elevadas
y en la resistencia al escurrimiento. Las aplicaciones típicas incluyen calzado, bandas de
hule, tubos extruidos, recubrimientos de alambres, partes moldeadas para automóviles y
otros usos en los cuales se requieren propiedades como las de los elastómeros. Los
elastómeros termoplásticos no son adaptables para llantas.

5.3. PROPIEDADES GENERALES DE LOS POLÍMEROS

Los polímeros se caracterizan por una relación resistencia/densidad alta, unas


propiedades excelentes para el aislamiento térmico y eléctrico, una buena resistencia a
los ácidos, álcalis y disolventes. Las enormes moléculas de las que están compuestos
pueden ser lineales, ramificadas o entrecruzadas, dependiendo del tipo de plástico. Las
moléculas lineales y ramificadas son termoplásticas (se ablandan con el calor), mientras
que las entrecruzadas son termoendurecibles (se endurecen con el calor).

5.3.1. Propiedades mecánicas. Lo que distingue a los polímeros de los materiales


constituidos por moléculas de tamaño normal son sus propiedades mecánicas. En
general, los polímeros tienen una excelente resistencia mecánica debido a que las
grandes cadenas poliméricas se atraen. Las fuerzas de atracción intermoleculares
dependen de la composición química del polímero y pueden ser de varias clases.

 Comportamiento viscoelástico. En el estudio del comportamiento mecánico de los


polímeros, se aplican directamente los conceptos de esfuerzo y deformación. Los
polímeros se pueden someter a pruebas mecánicas para determinar la resistencia
mecánica a tracción, el porcentaje de alargamiento y la resistencia al impacto utilizando
determinados procedimientos. Sin embargo, existen algunas diferencias que se deben
estudiar. Muchos materiales, como por ejemplo los metales, presentan un comportamiento
274

mecánico que se parece al de un sólido elástico ideal; o sea, el esfuerzo, σ, es


proporcional a la deformación, e ,y es independiente del tiempo, de modo que:

  Ee {3}

En oposición al sólido perfectamente elástico está el fluido perfectamente viscoso, que se


caracteriza porque el esfuerzo cortante,  , es proporcional a la razón de la deformación,
d / dt como sigue:

d
  {4}
dt

La constante de proporcionalidad ( ) en esta expresión es la viscosidad y esta relación es


la ley de Newton del flujo viscoso.

Los polímeros son el grupo de materiales más grande cuyas propiedades mecánicas
exhiben características tanto de sólidos elásticos como de líquidos viscosos. Por esta
razón se les ha denominado materiales viscoelásticos. El comportamiento viscoelástico se
puede demostrar con varios experimentos. Si una barra de polímero de longitud unitaria
se carga axialmente y se mantiene por un tiempo corto a un esfuerzo constante, se
produce una deformación correspondiente. Si se descarga el espécimen en este
momento, se comportará en forma elástica y no habrá un cambio permanente en la
longitud. Sin embargo si se mantiene el esfuerzo en la barra desde un tiempo inicial, t=0
hasta algún tiempo t=x, se produce un incremento adicional de la deformación. Cuando se
descarga la barra, el incremento adicional de deformación permanece como una
deformación permanente (plástica) a este fenómeno se le conoce algunas veces como
flujo plástico. El flujo plástico es la deformación continua de un material sujeto a un
esfuerzo constante.

Se puede utilizar un experimento semejante para mostrar el efecto del tiempo en el


esfuerzo necesario para producir una cantidad determinada de deformación. Si la barra
que se describió anteriormente se somete a carga hasta producir una cantidad dada de
deformación correspondiente a l , el esfuerzo necesario para conservar y mantener
esta deformación disminuirá con el tiempo. A esto se le conoce como la relajación del
275

esfuerzo. En muchos polímeros se puede expresar la relación entre el esfuerzo y el


tiempo como:

 t   0 e t /  {5}

Donde:
 0 = Esfuerzo inicial
t = Esfuerzo en el tiempo t
t = Tiempo
= Tiempo de relajación

El que tiempo de relajación es el tiempo que se requiere para reducir el esfuerzo hasta
1/e de su valor inicial. Entonces, la relajación del esfuerzo es la disminución continua del
esfuerzo necesario para mantener una deformación dada.

Como se podría esperar, la capacidad de un polímero para relajarse depende del


movimiento molecular, el cual, como la difusión atómica, aumenta cuando se incrementa
la temperatura; por lo tanto, a temperaturas más altas se acortan los tiempos de relajación
de esfuerzos de acuerdo con la ecuación clásica de Arrenhius:

1
 e Q / RT {6}

Donde:

T= Temperatura (°K)
R= Constante = 1.98 (cal/mol °K)
Q= Energía de activación (cal/mol)

5.3.2. Propiedades térmicas. El comportamiento térmico de los polímeros con


estructuras cristalinas es diferente al de los polímeros amorfos. El efecto de la estructura
puede observarse en una gráfica de volumen específico (densidad recíproca) como una
función de la temperatura. Un polímero altamente cristalino tiene un punto de fusión T m
276

donde su volumen sufre un cambio abrupto. También, a temperaturas arriba de Tm, la


expansión térmica del material fundido es más grande que para el material sólido por
debajo de Tm. Un polímero amorfo no sufre el mismo cambio abrupto a la T m. A medida
que se enfría a partir del estado líquido, su coeficiente de expansión térmica disminuye y
sigue la misma trayectoria que cuando estaba fundido, la viscosidad disminuye conforme
desciende la temperatura. Durante el enfriamiento por debajo de T m, la consistencia del
polímero cambia de líquida a ahulada. Conforme desciende la temperatura se alcanza un
punto final donde la expansión térmica del polímero amorfo se vuelve repentinamente
menor. Ésta es la temperatura de transición vítrea Tg, que se puede apreciar como un
cambio en la pendiente. Debajo de Tg, el material es duro y frágil.

Un polímero parcialmente cristalizado se ubica entre estos dos extremos. Es un promedio


de los estados amorfo y cristalino que depende del grado de cristalinidad. Arriba de Tm,
exhibe las características viscosas de un líquido; entre Tm y Tg posee propiedades
viscoelásticas; y por debajo de Tg tiene las propiedades elásticas convencionales de un
sólido.

Lo que se ha descrito, se aplica a los materiales termoplásticos, los cuales pueden


moverse hacia arriba y hacia abajo en una curva específica, en múltiples ocasiones. La
manera en que se llevan a cabo los procesos de calentamiento y enfriamiento pueden
cambiar la ruta que siguen. Por ejemplo, un enfriamiento rápido puede inhibir la formación
de cristales e incrementar la temperatura de transición vítrea. Los termofijos y los
elastómeros enfriados desde el estado líquido se comportan como polímeros amorfos
hasta que ocurre un encadenamiento transversal. Sus estructuras moleculares restringen
la formación de cristales. Y una vez que sus moléculas se han encadenado
transversalmente, no pueden ser recalentados para fundirse.

 Transición vítrea en los polímeros. Es importante reconocer que aunque la molécula


polimérica es grande y tiene un peso molecular alto, aún así debe reaccionar a los
cambios de temperatura. A temperaturas altas, segmentos de las moléculas poliméricas
largas, aunque estén entrelazadas y enrolladas, exhiben movimientos vibratorios,
rotacionales y de translación que producen un segundo arreglo continuo de la molécula y
la creación de espacios desocupados entre las moléculas. Este campo de movimientos
también proporciona un mecanismo de absorción de energía y por lo tanto, imparte
277

tenacidad al polímero. Cuando se reduce la temperatura, disminuye el movimiento


molecular y se reduce el espacio desocupado y también el esfuerzo en los enlaces
intermoleculares, permitiéndoles jugar un papel más grande para fijar la posición de los
segmentos moleculares. Se retiene la estructura líquida aleatoria; sin embargo, se
incrementa la viscosidad. En los polímeros amorfos a temperaturas menores de la
temperatura de transición vítrea (Tg), cesan los movimientos rotacionales y de translación
y sólo permanece una vibración alrededor de posiciones fijas. Esto significa que los
átomos no se pueden reagrupar a sí mismos para conseguir un empaque mejor y hay un
cambio en la pendiente de la curva del volumen contra temperatura. Este punto define la
temperatura de transición vítrea (Tg). Aunque no es cristalino, el polímero se hace más
rígido y frágil. Esto se puede demostrar si se toma una pelota de hule, al sumergirla en
nitrógeno líquido (-195.8°C) y comprobar que se rompe con un golpe.

En los polímeros semi cristalinos, se presenta un fenómeno similar en la zona amorfa por
encima del punto de fusión (Tm); sin embargo, por debajo de esta temperatura, las
regiones cristalinas permanecen intactas. A un mayor grado de cristalinidad, menor es el
efecto de la transición vítrea en las propiedades mecánicas del material.

 Temperaturas de servicio vs las temperaturas de transición. Las temperaturas a


las que se usarán los polímeros, relativas a sus temperaturas de transición son muy
importantes puesto que la temperatura afecta de modo directo el comportamiento
mecánico. Los polímeros se pueden agrupar en varias clases de acuerdo con su
comportamiento en relación a sus temperaturas de transición:

 Elastómeros. Estos materiales se deben usar a temperaturas muy por encima de la


temperatura de transición vítrea (Tg) con el objeto de que retengan la movilidad molecular
necesaria para conservar su elasticidad.
 Polímeros amorfos. Estos polímeros, como el metacrilato de polimetilo, se les utiliza
por su rigidez estructural y en consecuencia, se deben utilizar a temperaturas menores de
Tg.

 Polímeros cristalinos. Estos polímeros se usan a temperaturas mucho menores que


Tm, debido a los cambios en la estructura cristalina que se pueden presentar cuando se
278

aproxima a Tm. En realidad, la temperatura vítrea no es importante, puesto que no ocurre


un cambio apreciable en la estructura molecular del material.

Sin embargo, estas tres clases sólo sirven para ilustrar el efecto de la temperatura de
transición y existen otras clases intermedias con comportamiento diferente.

5.3.3. Estabilidad química. Los polímeros pueden mostrar una resistencia notable a
muchas formas de corrosión química; sin embargo, también se pueden degradar en
servicio. Cada clase de especie polimérica tiene áreas en las que es resistente y otras en
las que es sensible al ataque. Las áreas siguientes son una relación parcial del tipo de
degradación que puede ocurrir:

 Ataque por solventes. Los polímeros termoplásticos se pueden disolver con varios
solventes orgánicos. En general, la solubilidad del polímero es inversamente proporcional
a su peso molecular. En un polímero compuesto por una distribución de fracciones con
diversos pesos moleculares, la fracción con el peso molecular menor está sujeta al ataque
y la extracción por el solvente. Los eslabonamientos cruzados en un polímero impiden
que las moléculas individuales se disuelvan y tiendan a hacer insoluble al polímero.

 Abundamiento. Se puede considerar que el abundamiento es una forma de ataque


por solventes. Se manifiesta con el crecimiento dimensional del polímero afectado. Esto
es de importancia particular en los materiales que se usan en juntas y sellos.

 Oxidación. El oxígeno, en especial bajo la forma de ozono (O3), puede permear la


superficie de los materiales poliméricos y reaccionar con la estructura, produciendo
eslabones cruzados y un decremento de la flexibilidad. Esto se hace evidente en especial
en los elastómeros, en donde se puede ver el agrietamiento de la superficie después de
una exposición prolongada al aire.

 Radiación ultravioleta. La exposición a la luz ultravioleta, como la luz solar puede


proporcionar suficiente energía para romper los enlaces C-C que forman la columna
vertebral de la molécula polimérica. Esto produce moléculas más pequeñas y cambios en
la distribución del peso molecular. Por lo tanto, se afectan las propiedades mecánicas y la
viscosidad. La irradiación ultravioleta también facilita el ataque por oxidación y los dos
279

factores, cuando se combinan, constituyen una prueba severa de la capacidad del


polímero para resistir el medio ambiente.

 Humedad. La humedad puede quedar atrapada durante los procesos de


polimerización o absorberse durante el almacenamiento y en servicio. La presencia de
una humedad excesiva puede afectar la estabilidad dimensional y alterar las propiedades
mecánicas.

5.3.4. Propiedades generales de cada familia de polímeros. Los polímeros se


agrupan en tres categorías, termoplásticos, termofijos o termoestables y elastómeros;
todo esto dependiendo de la estructura y propiedades que se tengan. La importancia de la
estructura y del procesamiento en las propiedades es particularmente evidente en los
materiales poliméricos.

 Termoplásticos. Una característica que define a los polímeros termoplásticos es que


pueden calentarse desde el estado sólido hasta el estado líquido viscoso, y al enfriarse
vuelven a adoptar el estado sólido; además este ciclo de enfriamiento puede aplicarse
muchas veces sin degradar significativamente el polímero. La razón de dicho
comportamiento es debida a que los polímeros termoplásticos se forman de
macromoléculas lineales (ramificadas) que no se encadenan transversalmente cuando se
les calienta. Por el contrario, los termofijos y los elastómeros sufren un cambio químico
cuando se les calienta, lo cual hace que sus moléculas se unan transversalmente y
fragüen permanentemente.

De hecho, los termoplásticos se deterioran químicamente con demasiados calentamientos


y enfriamientos repetidos. En el moldeo de plásticos, se hace una distinción entre el
material nuevo o virgen y los plásticos que han sido moldeados previamente y que han
experimentado ciclos térmicos (por ejemplo desperdicios y partes defectuosas). Para
algunas aplicaciones solamente se acepta el material virgen. Los polímeros
termoplásticos también se degradan progresivamente cuando se les sujeta a
temperaturas por debajo de Tm. Este efecto de largo plazo se llama envejecimiento
térmico e involucra un deterioro químico lento. Algunos de los polímeros termoplásticos
son más susceptibles al envejecimiento térmico que otros, y para un mismo material la
velocidad de deterioro depende de la temperatura.
280

En los análisis de las propiedades mecánicas, se compara a los polímeros con los
metales y los materiales cerámicos. Los termoplásticos típicos a temperatura ambiente
poseen las siguientes características:

1) menor rigidez, el módulo de elasticidad es dos veces (en algunos casos tres)
más bajo que los metales y los cerámicos.
2) Resistencia a la tensión más baja, cerca del 10% con respecto a la de los
metales.
3) Dureza muy baja.
4) Ductilidad más alta en promedio, con un tremendo rango de valores, desde
una elongación del 1% para el poliestireno, hasta el 500% ó más para el
propileno.

Las propiedades mecánicas de los termoplásticos dependen de la temperatura. La


relación funcional se debe analizar en el contexto de las estructuras cristalina y amorfa.
Los termoplásticos amorfos son rígidos y vítreos por debajo de la temperatura de
transición vítrea Tg, y flexibles o de consistencia ahulada justamente arriba de dicha
temperatura. La transición ocurre realmente a una escala de temperaturas de 10 a 20
grados. Conforme se incrementa la temperatura por encima de Tg, el polímero empieza a
hacerse cada vez más suave, hasta que finalmente se convierte en un fluido viscoso,
nunca se convierte en un líquido delgado debido a su alto peso molecular. Esto es
análogo al módulo de elasticidad, pero no permite observar el efecto de la temperatura
sobre un polímero amorfo en su transición de sólido a líquido. Por debajo de Tg, el
material es fuerte y elástico. A la temperatura Tg se observa una caída repentina en la
resistencia a la deformación, a medida que el material se transforma en la fase ahulada,
su comportamiento en esta región es viscoelástico. Conforme aumenta la temperatura, se
transforma gradualmente en un líquido más fluido.

Un termoplástico teórico con 100% de cristalinidad tendría un punto de fusión Tm, distinto
en el cual se transformaría de sólido a líquido, pero sin mostrar un punto de transición
vítrea Tg, perceptible. Desde luego, los polímeros reales tienen menos del 100% de
cristalinidad. Para los polímeros parcialmente cristalinos, la resistencia a la deformación
se caracteriza por la curva que se ubica entre los dos extremos, su posición está
281

determinada por la proporción relativa de las dos fases. Los polímeros parcialmente
cristalinos exhiben las características de ambos, plásticos amorfos y plásticos
cristalizados. Por debajo de Tg son elásticos, con una resistencia a la deformación
decreciente cuando la temperatura va en aumento. Arriba de Tg, la porción amorfa del
polímero se ablanda mientras que la porción cristalina permanece intacta. El material en
su conjunto exhibe propiedades que son generalmente viscoelásticas. Conforme se
alcanza Tm, los cristales se funden, dando al polímero una consistencia líquida, la
resistencia a la deformación se debe ahora a las propiedades viscosas del fluido. El grado
en el cual el polímero adopta características líquidas, en Tm y por arriba de ésta, depende
del peso molecular y el grado de polimerización. A mayores grados de polimerización y de
peso molecular se reduce la fluidez del polímero, haciendo más difícil su procesamiento
en el moldeado o en los métodos similares de procesamiento. Este el dilema que
enfrentan aquellos que seleccionan los materiales, debido a que los pesos moleculares y
grados de polimerización más altos significan mayor resistencia.
En cuanto a las propiedades físicas, en general, los polímeros termoplásticos poseen:

1) Densidades más bajas que los metales y los materiales cerámicos, las
gravedades específicas típicas para los polímeros son alrededor de 1.2, para los
cerámicos son aproximadamente de 2.5, y para los metales alrededor de 7.0.
2) Coeficientes de expansión térmica mucho más altos, aproximadamente cinco
veces el valor de los metales y 10 veces el de los cerámicos.
3) Temperaturas de fusión muy bajas.
4) Calores específicos que son de dos a cuatro veces los de los metales y los
cerámicos.
5) Conductividades térmicas que son alrededor de tres órdenes de magnitud más
bajos que los de los metales.
6) Propiedades de aislamiento eléctrico.

En efecto, la parte formada (por ejemplo, el mango de una olla o la cubierta de un


interruptor) se convierte en una gran macromolécula. Los termofijos son siempre amorfos
y no exhiben temperatura de transición vítrea.

 Termoestables. Los polímeros termofijos se distinguen por su estructura


tridimensional de alto encadenamiento transversal. Debido a las diferencias en la
282

composición química y estructura molecular, las propiedades de los plásticos termofijos


son diferentes de los termoplásticos. En general, los termofijos son:

1) Más rígidos, con módulos de elasticidad dos o tres veces más grandes.
2) Frágiles, prácticamente no poseen ductilidad.
3) Menos solubles en los solventes comunes.
4) Capaces de funcionar a temperaturas más altas.
5) No pueden ser refundidos, en lugar de esto se degradan o se queman.

Las diferencias en las propiedades de los plásticos termofijos se atribuyen a las cadenas
transversales que forman enlaces covalentes tridimensionales térmicamente estables. El
encadenamiento transversal se forma de tres maneras:

 Sistemas activados por temperatura. En los sistemas más comunes, los cambios
son causados por fuentes de calor durante las operaciones de conformado de la pieza,
(por ejemplo, moldeado). La materia prima es un polímero lineal en forma granular
suministrado por la planta química. El material se somete a calentamiento para ablandarlo
y moldearlo, una mayor exposición al calor causa el encadenamiento transversal del
polímero. El término termofraguado se aplica propiamente a estos polímeros.

 Sistemas activados catalíticamente. (Agentes encadenantes transversales). El


encadenamiento transversal en estos sistemas ocurre cuando se añaden en forma líquida
pequeñas cantidades de un catalizador al polímero. Sin el catalizador el polímero
permanece estable, pero una vez combinado con el catalizador, cambia a la forma sólida.

 Sistemas activados por mezcla. La mayoría de las resinas epóxicas son ejemplos de
estos sistemas. El mezclado de dos sustancias químicas genera una reacción que forma
un polímero sólido con cadenas transversales. Las temperaturas elevadas se usan
algunas veces para acelerar las reacciones.

A las reacciones químicas asociadas con el encadenamiento transversal se les llama


curado o fraguado. El curado se ejecuta en la planta de fabricación donde se hacen las
partes, y no en la planta química que surte la materia prima al fabricante.
283

 Elastómeros. Los elastómeros son polímeros capaces de sufrir grandes


deformaciones elásticas cuando se les sujeta a esfuerzos relativamente bajos. Algunos
elastómeros pueden soportar extensiones de hasta el 500% o más, pero retornan a su
forma original. El ejemplo más popular de un elastómero es desde luego el hule. Se
puede dividir a los hules en dos categorías: Hule natural, derivado de ciertas plantas y
Hules sintéticos producidos por procesos de polimerización, similares a los que se utilizan
para los termoplásticos y los termofijos.

Los elastómeros consisten en moléculas de cadena larga que se encadenan


transversalmente (como los polímeros termofijos). Sus impresionantes propiedades
elásticas se deben a la combinación de dos características, cuando las moléculas largas
no están estiradas, se encuentran estrechamente retorcidas y el grado de
encadenamiento transversal es sustancialmente más bajo que el de los termofijos.

Cuando el material se estira, obliga a las moléculas a desenredarse y estirarse. La


resistencia natural de las moléculas a desenredarse suministra el módulo de elasticidad
inicial del material en su conjunto. Conforme se experimenta mayor esfuerzo, los enlaces
covalentes de las moléculas transversalmente encadenadas empiezan a jugar un papel
importante en el módulo, y la rigidez aumenta. Con un mayor encadenamiento
transversal, el elastómero se vuelve más rígido y su módulo de elasticidad es más lineal.
Estas características se pueden ilustrar en una figura por las curvas esfuerzo-deformación
para los tres grados de hule, hule crudo natural, cuyo encadenamiento transversal es muy
bajo; hule curado (vulcanizado) con un encadenamiento transversal de bajo a medio, y
hule duro (ebonita), cuyo alto grado de encadenamiento transversal lo transforma en un
plástico termofijo.

Para que un polímero exhiba propiedades elastómeras debe ser amorfo en la condición
no estirada y su temperatura debe estar arriba de la transición vítrea (Tg). Si está abajo de
la temperatura de transición vítrea el material es duro y quebradizo. Arriba de Tg el
polímero está en un estado “ahulado”. Cualquier polímero termoplástico amorfo exhibe
propiedades elastómeras arriba de Tg por un corto tiempo, porque sus moléculas lineales
están algo enredadas, permitiendo así la extensión elástica. La ausencia de
encadenamiento transversal en los polímeros Termoestables es lo que los previene de ser
verdaderamente elásticos, en su lugar exhiben comportamiento viscoelástico.
284

El curado se requiere para efectuar el encadenamiento transversal en la mayoría de los


elastómeros comunes hoy en día. El término para curado que se utiliza en el contexto del
hule natural (y en el de ciertos hules sintéticos) es vulcanización, ésta involucra la
formación de polímeros de cadena transversal entre las cadenas de los polímeros. El
encadenamiento transversal típico en el hule es de diez enlaces por cien átomos de
carbono en la cadena del polímero lineal, dependiendo del grado de rigidez deseada en el
material. Esto es considerablemente menor que el grado del encadenamiento transversal
en los termofijos.

Un método alternativo de curado utiliza iniciadores químicos que reaccionan con la


mezcla (algunas veces requieren un catalizador o calor) para formar elastómeros con
encadenamientos transversales relativamente infrecuentes entre las moléculas. Estos
hules sintéticos se conocen como elastómeros de sistema reactivo. Algunos polímeros
que se curan por estos medios, tales como los uretanos y los silicones, se pueden
clasificar como termofijos o elastómeros, dependiendo del grado de encadenamiento
transversal adquirido durante la reacción.

Una clase relativamente nueva de elastómeros, llamados elastómeros termoplásticos,


posee propiedades elastómeras que resultan de la mezcla de dos fases, ambas
termoplásticas, pero una está arriba de Tg a temperatura ambiente, mientras que la otra
está debajo de Tg. Se tiene entonces un polímero que incluye regiones ahuladas blandas
intermezcladas con partículas duras que actúan como cadenas transversales. El material
compuesto es elástico en su comportamiento mecánico, aunque no es tan extensible
como la mayoría de los otros elastómeros. Como ambas fases son termoplásticas, el
material en su conjunto puede ser calentado arriba de Tm para formarse, con procesos que
son generalmente más económicos que los utilizados para el hule.

5.4. INTRODUCCIÓN AL PROCESADO DE POLÍMEROS

La materia prima que entrega la planta química para la conformación de piezas plásticas
viene en forma de gránulos, pastillas o polvos que son procesados posteriormente (casi
siempre) en caliente y con una consistencia altamente plástica. Muchos procesos están
285

siendo utilizados para transformar gránulos y pastillas de plástico en productos


conformados como láminas, barras, secciones extruidas, tuberías o partes moldeadas
acabadas. El proceso utilizado depende de una cierta extensión de si el plástico es un
termoplástico o un termoestable. Los plásticos moldeados termofijos son más
complicados de procesar porque requieren curado, estos se calientan normalmente en
condiciones suaves y luego se vuelven a conformar antes de enfriarlos. Por otra parte, los
termoplásticos son más fáciles de moldear y se dispone de una mayor variedad de
operaciones de moldeo para procesarlos, al no estar completamente polimerizados
cuando llega la etapa de procesado para dar una forma final, precisan de una reacción
química que entrecruce las cadenas para dar lugar a un material polimérico reticulado. El
final de la polimerización se consigue por aplicación de calor y presión o por acción
catalítica a temperatura ambiente o a más altas temperaturas.

Aunque los plásticos se prestan bastante bien a los procesamientos de forma neta,
algunas veces se requiere el maquinado. Las partes plásticas pueden ensamblarse en
productos por técnicas de ensamblado permanente como soldaduras, pegado con
adhesivo o ensamblado mecánico.

El procesamiento del hule tiene una historia más larga que la de los plásticos y las
industrias asociadas con estos materiales polímeros han estado tradicionalmente
separadas, aun cuando sus procesamientos son similares en muchas formas.

5.4.1. Materias primas. La mayoría de los polímeros contienen aditivos, los cuales por
sus diversas formas físicas, químicas y de las propiedades que contengan estos aditivos,
imparten características especiales en el material.

 Aditivos. Frecuentemente se pueden mejorar las propiedades de un polímero


mediante su combinación con aditivos. Los aditivos alteran la estructura molecular del
polímero o añaden una segunda fase al plástico. Los aditivos se pueden clasificar por su
función como, rellenadores, plastificantes, colorantes, lubricantes, retardadores de flama,
agentes de encadenamiento transversal, filtros de luz ultravioleta e antioxidantes.
 Rellenadores. Los rellenadores (rellenos) son materiales sólidos que se añaden a un
polímero generalmente en forma fibrosa o de partícula para alterar sus propiedades
mecánicas, o simplemente para reducir el costo del material. Los rellenadores también se
286

usan para mejorar la estabilidad dimensional y térmica de los polímeros. Algunos


rellenadores que se utilizan para los polímeros son las fibras y polvos celulósicos (por
ejemplo, fibras de algodón y aserrín, respectivamente); polvos de sílice (SiO 2), carbonato
de calcio (CaCO3) y arcilla (silicato hidratado de aluminio); fibras de vidrio, metal, carbono,
asbesto u otros polímeros. Los rellenadores que mejoran las propiedades mecánicas se
llaman agentes reforzantes, y se refiere a los compuestos así creados como plásticos
reforzados; estos compuestos tienen una rigidez, resistencia, dureza y tenacidad más
altas que los polímeros originales. Las fibras son los agentes que proporcionan el mayor
agente reforzante.

 Plastificantes. Los plastificantes son productos químicos que se añaden a un


polímero para hacerlo más suave y flexible, mejorando sus características de fluidez
durante su conformación. Los plastificantes reducen la temperatura de transición vítrea
por debajo de la temperatura ambiente. Si bien el polímero es duro y quebradizo (o frágil)
por debajo de Tg, por encima de esta temperatura es suave y tenaz. La adición de
plastificante al cloruro de polivinilo (PVC) es un buen ejemplo; el PVC puede adoptar
propiedades que van desde rígido y frágil, hasta flexible y de consistencia ahulada,
dependiendo de la proporción de plastificante en la mezcla.

 Colorantes. Una ventaja de muchos polímeros sobre los metales o los cerámicos es
que el material en sí puede obtenerse en casi cualquier color. Esto elimina la necesidad
de operaciones secundarias de recubrimiento. Los colorantes para polímeros son de dos
tipos, pigmentos y tintes. Los pigmentos son materiales insolubles finamente pulverizados
que se distribuyen uniformemente en la masa del polímero en bajas concentraciones, en
general menos del 1%. Añaden opacidad y color al plástico. Los tintes son sustancias
químicas surtidas en forma líquida y generalmente son solubles en el polímero. Se usan
normalmente para colorear plásticos transparentes como el estireno y los acrílicos.

 Lubricantes. Los lubricantes se añaden algunas veces a los polímeros para reducir la
fricción y promover la fluidez en las caras del molde. Son también convenientes en el
moldeo por inyección para desprender del molde la parte conformada. Los agentes
antiadherentes se rocían en la superficie del molde y frecuentemente se usan para el
mismo propósito.
287

 Retardadores de flama. Casi todos los polímeros arden si se les suministra suficiente
calor y oxígeno. Algunos polímeros son más combustibles que otros. Los retardadores de
flama son sustancias químicas que se añaden a los polímeros para reducir su capacidad
de producir flama mediante cualquiera de los siguientes mecanismos o de su
combinación:

1) Por interferencia con la propagación de la flama.


2) Para producir grandes cantidades de gases no combustibles.
3) Incrementar la temperatura de combustión del material.
4) Los productos químicos también pueden funcionar porque reducen la emisión
de gases tóxicos generados durante la combustión.

Se debe incluir entre los aditivos aquellos que causan un encadenamiento transversal en
los polímeros termofijos y elastómeros. El término agente encadenante transversal se
refiere a una variedad de ingredientes que causan una reacción de encadenamiento
transversal o actúan como catalizadores para promover dicha reacción. Algunos ejemplos
de importancia comercial son, el azufre en la vulcanización del hule natural, el
formaldehído para los plásticos fenólicos que forman plásticos fenólicos termofijos y
peróxidos para los poliésteres.

Muchos polímeros son susceptibles a la degradación por la luz ultravioleta, por ejemplo, la
luz del sol y la oxidación. La degradación se manifiesta como una ruptura de las cadenas
en las moléculas de cadena larga. El polietileno, por ejemplo, es vulnerable a ambos tipos
de degradación, lo cual conduce a la pérdida de su resistencia mecánica. Los que
absorben la luz ultravioleta y los antioxidantes son aditivos que reducen la susceptibilidad
de los polímeros a estas formas de ataque.

5.4.2. Técnicas de transformación de termoplásticos. La técnica de transformación de


termoplásticos depende en gran medida de la naturaleza de estos. Hay muchas técnicas
para la transformación de estos materiales. El polímero es calentado a una temperatura
cercana o superior a la temperatura de fusión, de modo que el polímero se haga plástico o
liquido.
288

 Moldeo por inyección. El moldeo por inyección es uno de los procesos más
importantes de fabricación de termoplásticos. Las maquinas modernas de moldeado por
inyección utilizan un mecanismo de tornillo alternativo para fundir el plástico e inyectarlo
dentro del molde. Las maquinas antiguas de moldeado por inyección utilizaban un pistón
para inyectar la fundición. Una de las principales ventajas del método de tornillo
alternativo frente al tipo de pistón es el que el tornillo impulsor entrega una fundición más
homogénea para la inyección.

En el proceso de moldeado por inyección, los gránulos de plástico contenidos en una


tolva caen, a través de una apertura en el cilindro de inyección, sobre la superficie de un
tornillo rotatorio impulsor, el cual transporta aquellos hacia la parte anterior del molde. La
rotación del tornillo fuerza los gránulos contra las paredes calientes del cilindro,
obligándoles a que se fundan debido al calor de compresión, al de fricción y al calor de las
paredes del cilindro. Cuando en el molde, al final del tornillo, se encuentra suficiente
cantidad de material fundido, el tornillo se detiene y por un movimiento de pistón inyecta
un chorro de plástico fundido a través de sistema de bebedero de colada en las cavidades
de un molde cerrado.

El eje del tornillo mantiene la presión sobre el material plástico que se encuentra dentro
del molde durante un corto período de tiempo para permitirle convertirse en sólido y luego
se retira. El molde está refrigerado por agua para enfriar rápidamente la parte plástica.
Finalmente, el molde es abierto y la pieza es retirada por el molde con aire o por
expulsores de resorte. Luego se cierra el molde y se prepara para otro ciclo (figura 124).
289

Tolva
Molde

Calentadores
Motor
hidráulico y Eyector
engranajes
Barril

Inyector

Bomba
hidráulica

Figura 124. Unidad de moldeo por inyección (P.A.)

Las principales ventajas del moldeado por inyección son:

- Posibilita la producción de piezas de alta calidad a altos niveles de producción.


- El proceso tiene relativamente un bajo coste de trabajo.
- Se pueden conseguir buenas terminaciones superficiales sobre la parte moldeada.
- El proceso puede estar altamente automatizado.
- Facilita la fabricación de formas complicadas.
Las principales desventajas del moldeado por inyección son:

- El alto precio de la maquinaria, que implica la necesidad de producir un gran volumen


de piezas para amortizarla.
- La necesidad de controlar estrechamente el proceso para conseguir un producto de
calidad.

 Extrusión. La extrusión es otro de los más importantes métodos utilizados en la


fabricación de termoplásticos. Algunos de los productos manufacturados por el proceso de
extrusión son, tubos, barras, películas, hojas y muchas otras configuraciones. La maquina
de extrusión se utiliza también para la fabricar materiales plásticos de mezclado para la
290

producción de formas en bruto tales como pastillas y para el aprovechamiento de


materiales termoplásticos residuales.

En el proceso de extrusión se inyecta la resina termoplástica dentro de un cilindro


calentado y al plástico fundido se le fuerza a pasar mediante un tornillo giratorio, a través
de una abertura (o aberturas) que conduce a una matriz adecuadamente preparada para
obtener configuraciones continuas. Después de su salida de la matriz, la pieza
extrusionada debe ser enfriada por debajo de su temperatura de transición vítrea para
asegurar una estabilidad dimensional. El enfriamiento se realiza normalmente mediante
un sistema de agua o chorro de aire (figura 125).

Error:
Eyector Reference source not found Plástico
granulado
Cavidad

Cilindro

Plástico
fundido Motor del
Boquilla tornillo
Molde

Figura 125. Unidad de extrusión


Fuente : Adaptado de: SCHEY, Jhon A. Procesos de manufactura. 3.ed. México : McGraw
Hill, 2002. p.163

 Moldeo por soplado y termoconformación. Otros métodos importantes de proceso


de los termoplásticos son el moldeado por soplado y la termoformación de láminas. En el
291

moldeo por soplado, se coloca un cilindro o tubo de plástico calentado llamado preforma
entre las mordazas de un molde. El molde se cierra para sellar los extremos del cilindro y
se insufla dentro aire comprimido, forzando el plástico contra las paredes del molde.

Elemento
calentador

Película plástica

Vacío

Vacío

Figura 126. Unidad de termoformado por presión (P.A.)

En la termoformación, una hoja de plástico calentado es forzada dentro de los contornos


de un molde a presión. La presión mecánica puede ser usada con matrices en contacto, o
bien el vacío puede ser usado para atraer la hoja dentro de una matriz abierta. También
se puede utilizar la presión para forzar una hoja calentada dentro de una matriz abierta
(figura 126).

5.4.3. Técnicas de transformación de termoestables. En este proceso hay pocas


técnicas de transformado, ya que una vez a ocurrido la polimerización y se ha establecido
la estructura reticular, dichos polímeros no se pueden conformar mas.

 Moldeo por compresión. Muchas resinas termoestables tales como


fenolformaldehido, urea-formaldehido, son moldeadas por compresión. En el moldeado
por compresión, la resina que debe ser precalentada, se carga dentro de un molde
caliente que contiene una o más cavidades. La parte superior del molde se fuerza hacia
abajo sobre la resina para que ésta funda por efecto de la presión aplicada y del calor,
forzando a que el fundido llene la cavidad o las cavidades del molde. Se requiere
292

continuar calentando (generalmente un minuto o dos) para completar el entrecruzamiento


de la resina termoestable, y después se extrae la pieza del molde. El exceso de rebaba de
la pieza se recorta posteriormente (figura 127).

Presión
Componente
Dados polimerizado
caliente terminado

Polímero
Preforma no fundido y en Eyector
polimerizada polimerizació
n

Figura 127. Unidad de moldeo por compresión (P.A.)

Las ventajas del moldeo por compresión son:

- Debido a la relativa sencillez de los moldes, los cortes del molde inicial son bajos.
- El poco flujo de material reduce relativamente la duración y abrasión de los moldes.
- La producción de grandes piezas es más factible.
- Se posibilitan los moldes más compactos debido a la sencillez del molde.
- Los gases expulsados de la reacción de curado son capaces de escapar durante el
proceso de moldeo.

Las desventajas del moldeo por compresión son:

- Las configuraciones de las partes complicadas son difíciles de hacer con este proceso.
- Las inserciones puede ser difíciles de mantener a tolerancia pequeñas.
- La rebaba debe ser recortada de las partes moldeadas.

 Moldeo por transferencia. El moldeo por transferencia se emplea también para


moldear polímeros termoestables como fenoles, ureas, melaninas y resinas alquílicas. El
moldeo por transferencia difiere del moldeado por compresión en cómo se introduce el
293

material en las cavidades del molde. En el moldeo por transferencia la resina plástica no
se introduce directamente en la cavidad del molde sino a través de una cámara exterior
de la cavidad del molde.
En el molde por transferencia, cuando se cierra el molde, el émbolo presiona la resina
(que es generalmente precalentada) desde una cámara exterior a través de un sistema de
conectores y entradas dentro de las cavidades del molde. Después de que el material
moldeado ha tenido tiempo de recuperarse y con ello de formar una red rígida de material
polimérico, se procede a extraer la pieza moldeada de su molde (figura 128).

Dado caliente

Preforma no Polímero fundido Polímero inyectado


polimerizada sin polimerizar comienza a polimerizarse

Figura 128. Proceso de moldeo por transferencia de resina (P.A.)

Las ventajas del moldeado por transferencia son las siguientes:

- El moldeo por transferencia tiene la ventaja sobre el moldeo por compresión de que no
se forman rebabas durante el moldeado, y de esta forma la parte moldeada requiere
menos acabado.
- Se puede fabricar muchas piezas al mismo tiempo usando un sistema de conectores.
- El moldeo por transferencia es especialmente útil para hacer pequeñas piezas
intrincadas que serían difíciles de fabricar por moldeado por compresión.

 Moldeo por inyección. Usando tecnología moderna, algunos compuestos


termoestables pueden ser moldeados por inyección en maquinaria específica del tipo de
rosca alternativa. Se ha añadido el calentamiento especial y el enfriamiento a los tipos
estándar de máquinas de moldeo por inyección para que la resina pueda ser recuperada
en el proceso. La buena ventilación de las cavidades del molde es requerida par algunas
294

resinas termoestables que dan productos de reacción durante la recuperación. En el


futuro, los moldes por inyección probablemente cobrarán importancia en la producción de
piezas termoestables a causa de la eficiencia de este proceso (figura 129).

Figura 129. Proceso de moldeo por inyección

5.5. EXTRACCIÓN BIOLÓGICA DE FIBRAS DE BANANO PROCEDENTES DE


DESECHOS DE CULTIVO: INFLUENCIA SOBRE LAS PROPIEDADES DE LA
FIBRA

La utilización de recursos naturales nace de la necesidad de proteger el ambiente,


tomando importantes medidas de restricciones a nivel mundial. La Unión Europea a partir
del año 2004 lleva a cabo normas agropecuarias relacionadas con la importación de
productos empacados en materiales sintéticos. Estas disposiciones se orientan mucho
hacia la industria automotriz, en lo cual se indica que para el año 2015, el 95% de las
autopartes sean elaboradas en materiales reciclables.

Por otro lado, mirando mas hacia nuestro continente Estados Unidos (EUA), puntualiza
que para el 2020, cerca del 10% de los bloques de construcción serán elaborados de
295

componentes derivados de las plantas, de modo que se incrementara en un 50% para el


año 2050. La comunidad agrícola, forestal y química de EUA, están desarrollando
estrategias para aprovechar los desechos en la elaboración de productos industriales 112,
pero primero se debe conocer tanto los potenciales como las limitaciones que los
materiales presenten.

Los bioproductos o biomateriales que demanda el mercado mundial, deben ofrecer


estabilidad durante su vida de servicio con viabilidad económica, ya que estos tipos de
materiales por sus características pueden ser degradados en el suelo sin ocasionar
traumatismos ambientales.

Las fibras naturales por sus ventajas, tanto técnicas, ambientales y económicas poseen
algunas características como, Amplia disponibilidad, diversidad y renovabilidad,
reciclabilidad y biodegradabilidad; bajos consumos energéticos requeridos en sus
procesos de extracción y beneficio, costos competitivos, baja densidad, adecuadas
propiedades mecánicas y térmicas, baja abrasividad y fácil manipulación

A nivel nacional se puede aprovechar mucho, ya que Colombia por su biodiversidad


vegetal cuenta con más de 100 variedades de plantas con capacidad para generar
productos en diversos sectores como, textil, papelero, entre otros113. Sin embargo se debe
educar más ya que se desconoce mucho y no se han implementado procesos de
extracción adecuados.

En los últimos años se ha incrementado el interés por el estudio de otro tipo de fibras, en
especial aquellas que provienen de un alto volumen de producción. En este orden de

112
THE TECHNOLOGY ROAD map for plant/crop renewable rources 2020. [En línea] s.l. : OIT,
2005. <http://www.oit.doe.gov/agriculture/pdfs/ag25942.pdf> [Consulta : 18 de Junio de 2006]
113
ZULUAGA, R. ... y otros. Aprovechamiento de los residuos fibrosos de la agroindustria
bananera. En : JORNADAS DE INVESTIGACION (2003 : Medellín). Memorias. Medellín : UPB,
2003
296

ideas, se encuentran fibras como las procedentes de los desechos de cultivo de banano 114
o fibras de las hojas de las plantas de piña.
Es muy importante dar a conocer el caso del banano, que solo el 11,16% del peso de la
planta corresponde al producto de exportación el otro 88,84% corresponde a desechos de
carácter fibroso y no fibroso. Por eso se estudia la posibilidad de obtener fibras a partir de
dichos derivados.

5.5.1. Materiales y métodos. En este caso los procesos de los tratamientos son
elaborados de una manera muy biológica, para ver como reaccionan a estas alternativas
de extracción las fibras, que son los materiales a tener en cuenta.

 Preparación de las muestras. Los raquis o vástagos de banano empleados


corresponden a muestras de las variedades Valery y Gran Enano procedentes de la
región de Urabá (Antioquia/Colombia). El material fue previamente seleccionado, teniendo
en cuenta una longitud promedio de 15 cm, un diámetro de 6 cm y evitando que tuvieran
un alto grado de oxidación. Tras la selección, fueron sometidos a un intenso lavado con
agua corriente con el fin de eliminar todo tipo de impurezas presentes sobre su superficie.

 Extracción de las fibras del biorreactor. Se utilizo un biorreactor anaerobio,


controlando la generación de gases, como el metano, mediante la utilización de una
solución de sulfato de cobre. El inoculo empleado para la extracción corresponde a un
cultivo mixto conformado principalmente por bacterias y hongos que provienen de la
microbiota propia del raquis. El máximo tiempo de extracción considerado fue de 30 días.

 Caracterización de las fibras. Para la caracterización de las fibras extraídas se les


realizo ensayos a tracción en una maquina universal. Previo al análisis de este ensayo se
midió los diámetros aparentes de las fibras empleando un microscopio.

114
SIBAJA, M. … y otros. Compuestos del raquis del árbol de banano (Musa Cavendishi AAA
gigante). Heredia, Costa Rica: Universidad Nacional, proyecto de polímeros, 2000. 6 p. ; BLANCO,
M.L. Beneficio y pulpeo de Raquis de banano (Musa Grupo AAA, “Giant Cavendishii”) Piracicaba,
1996. 150 p. Tesis de Maestría. Escuela superior de Agricultura “Luiz de Queiroz” Universidad de
Sao Paulo. ; TORRES VILLEGAS, M. Propiedades fundamentales de las fibras de raquis de
banano (Musa “Giant Cavendishii”). Costa Rica : Universidad de Costa Rica, 1981. 200 p. Proyecto
de graduación para Licenciatura en Ingeniería química. Universidad de Costa Rica. ;
297

Por las características no conductoras de las fibras las muestran se recubrieron en oro en
una cámara. Para realizare un análisis morfológico de las fibras a través de microscopia
electrónica de barrido.

Las fibras fueron ubicadas en crisoles y llevadas al horno durante una hora, luego se
trasladaron al desecador durante 10 minutos para ser pesadas y expuestas al medio
ambiente para su saturación durante 8 a 12 días, de tal forma que se pueda determinar
durante ese período la ganancia en peso y así calcular el porcentaje de retención de
humedad. Ya que la tendencia de la fibra a absorber humedad se define como la
capacidad de retención de agua.

5.5.2. Resultados y análisis. Se realizara un análisis teniendo en cuenta el


comportamiento mecánico y la morfología de las fibras obtenidas. Obteniendo como
resultado la caracterización de las fibras.

 Proceso de extracción. Durante el proceso microbiológico pueden llevarse a cabo


tres etapas fundamentales que dependen del tiempo que tarde el proceso de
fermentación, así como de cualquier cambio o alteración que experimente el pH del medio
puede detener o inhibir el proceso de extracción de la fibra. Incluso en cada una de estas
etapas es posible que se presente la liberación de las fibras del cuerpo vegetal, sin
embargo, sus características mecánicas se pueden ver alteradas, situación que se
comentará más adelante.

 Primera etapa o acidogénica. Fue definida por el crecimiento de microorganismos


anaerobios facultativos como bacterias y algunos hongos, que fueron identificados
microscópicamente de acuerdo a sus características típicas de forma y coloración. La
teoría sobre degradación de materiales vegetales contempla a este conjunto de
microorganismos como participes en esta etapa del proceso115.

115
COTO, J. Funcionamiento básico de un biodigestor. En : SIMPOSIO CENTROAMERICANO
SOBRE APLICACIONES DE ENERGÍA BIOMÁSICA. (1985 : Costa Rica). Diseño y construcción
de biodigestores. 2.ed. Costa Rica: Tecnológica de Costa Rica, 1985. p 9-15
298

 Segunda etapa. El grupo de las bacterias acetanogénicas convierten los ácidos


orgánicos en alcohol, acetato, hidrógeno y CO2116.

 Tercera etapa. El grupo de microorganismos metanogénicos presentes y que se


observan en la figura 130, utilizan el hidrógeno y el CO 2 como fuente de energía y de
carbono respectivamente, quedando como productos al final del proceso el metano y las
fibras, a las que posteriormente les fueron analizadas sus propiedades mecánicas y
morfológicas.

Figura 130. Bacterias metanogénicas

El pH es una variable a tener en cuenta que influye en la actividad biológica de las


bacterias, en la tabla 27, observamos los cambios de pH en función del tiempo de
extracción. En estudios realizados por Cannesa E.117, dice que el pH debe permanecer
constante y neutro. Pero las variaciones que se observan pueden ser atribuidas al
metabolismo del conjunto de microorganismos presentes en las diferentes etapas y a sus
interacciones.

Tabla 27. Variación del pH a lo largo del proceso de extracción

TIEMPO (Días) pH
10 6,9 – 7,1
20 6,9 – 6,8

116
CANNESA, E. Funcionamiento básico de un biodigestor. En : SIMPOSIO CENTROAMERICANO
SOBRE APLICACIONES DE ENERGÍA BIOMÁSICA. (1985 : Costa Rica). Diseño y construcción
de biodigestores. 2.ed. Costa Rica: Tecnológica de Costa Rica, 1985. p 9-15
117
Ibid., p.9-15
299

30 6,9 – 6,3

En la tabla 28, se establece el rendimiento en peso de la fibra seca, para la valoración del
proceso de extracción. Se puede observar que cuanto menos días transcurren mayor
cantidad de fibra es obtenida. Esta situación podría conllevar al ataque microbiológico al
que esta sujeto el raquis durante la extracción y que desintegran el material que aglutina
las fibras, a la par que contribuye a la reducción del peso. Este resultado tiene
concordancia con los reportados en ensayos preliminares realizados por el ICAITI con el
apoyo de la GTZ118 y que fueron realizados sobre raquis de banano y que oscilan entre
24-36% con respecto al material inicial.

Tabla 28. Rendimiento en fibra

TIEMPO (Días) BASE SECA (%)


10 24
20 11
30 7

 Caracterización de las fibras. Las fibras obtenidas en diferentes períodos de tiempo


a lo largo del proceso de extracción fueron caracterizadas tanto a escala física como
mecánica y morfológica. Los resultados obtenidos se presentan a continuación.

El diámetro de las fibras de raquis de banano, como otras fibras naturales, esta sujeta a
irregularidades debido al crecimiento de la planta que se traducen en variaciones de dicho
valor a lo largo de la longitud de la fibra119.

118
INSTITUTO CENTROAMERICANO DE INVESTIGACIÓN Y TECNOLOGÍA INDUSTRIAL ICAITI.
Informe del ICAITI : Procesos de transformación del banano. Panamá: ICAITI, 1986. p.270
119
SOFFNER, M. L. Producción de pulpa celulósica a partir de raquis de banano. Brasil, 2001.
p.19-25. Tesis (Magister en Ciencia y Tecnología de Maderas) Escuela Superior de Agricultura “Luz
de Queiroz”. Universidad de Sao Paulo
300

0,20

D IÁ M E T R O A P A R E N T E (m m ) 0,15

0,10

0,05

0,00
15 20 25 30

TIEMPO (días)

Figura 131. Variación del diámetro aparente de fibras raquis de banano en función del
tiempo de extracción.

En la figura 131, se aprecia como las fibras extraídas a los 30 días presentan mayor
diámetro que las de 15 y 20 días. Pero se aprecia mejor en el análisis morfológico
comparando los diámetros obtenidos en las fibras, que en el banano el valor oscila entre
0,12 y 0,14 mm, mientras que en otras fibras el diámetro es de 0,22 mm. Estas se pueden
considerar como fibras poco gruesas y por lo tanto potencialmente atractivas para ser
empleadas en el sector papelero o en el textil en particular para la elaboración de no
tejidos120.

Mirando el comportamiento mecánico en la figura 132, la resistencia a la tracción como el


módulo de elasticidad de las fibras se reduce, a medida que el tiempo de extracción
aumenta. Posiblemente estas variaciones están asociadas con las alteraciones que
experimentan las paredes exteriores de la fibra a lo largo del proceso de extracción. Se
pueden observar las micrografías de fibras obtenidas por diferentes métodos. En la figura
133a, la obtenida por procesos mecánicos en la que se puede apreciar la fuerte
constitución de las paredes exteriores que recubren la fibra, y la presencia de definidos
lúmenes en las microfibras que la conforman. Sin embargo en la figura 133b, la que fue

120
GUERRA, A. Identificación de fibras textiles. Barcelona, España: Blume, 1968. p.216
301

extraída por medio de birreactor tras 30 días de exposición, presenta notables


distorsiones en las paredes externas, así como una marcada reducción en la cantidad de
microfibras o microfibrillas como lo comentan algunos autores que conforman la fibra
técnica, denominación que toman autores como Bos, indicando un posible ataque por
parte del proceso biológico, que se refleja en el comportamiento mecánico antes

160 9

120

MÓDULO DE ELASTICIDAD (GPa)


6
RESISTENCIA (MPa)

80

3
40

0 0
Ext. Mecánica 15 días 20 días Ext. Mecánica 15 días 20 días
TIPO DE FIBRA TIPO DE FIBRA

observado.
a) b)
Figura 132. Variación del comportamiento mecánico de fibras de banano obtenidas por
diferentes procesos de extracción. a) Resistencia a Tracción, b) Módulo de elasticidad

Las variaciones se pueden dar por el ataque de las diferentes estructuras químicas que
aglutinan las fibras, en la figura 134a, se observan restos vegetales en las fibras
obtenidas por medios mecánicos, incluso mas que las obtenidas en los procesos
biológicos. Lo cual indica que pese a los lavados sucesivos de las fibras, se requiere de
una limpieza más rigurosa. En cuanto las fibras extraídas biológicamente (figura 134b), se
confirma que a medida que aumenta el tiempo de exposición el ataque microbiológico es
más evidente y afecta la integridad de la misma e incluso permite observar con mayor
claridad las microfibras que la componen, tema sobre el cual se esta trabajando
actualmente.
302

a b
Figura 133. Micrografías de fibras de banano. a) Fibra obtenida por procesos mecánicos,
b) Fibra obtenida tras 30 días de exposición.

a b
Figura 134. Micrografías SEM de fibras de banano. a) Fibra obtenida por procesos
mecánicos, b) Fibra obtenida tras 30 días de exposición.

5.6 CONCLUSIONES

Este material tiene varias particularidades que hacen que sobresalga sobre los otros
materiales en aspectos que resultan muy importantes, tales como, los métodos de
fabricación, la consecución de la materia prima y lo más importante que por ser la materia
prima de fácil consecución permite que el material polimérico sea de bajo costo. Ya estos
motivos conllevan a que los polímeros sean de fácil investigación desde el punto de vista
económico y que su manufacturación por ser factible en el momento del procesado,
303

permite que se realicen varios diseños en todo tipo de partes con baja dificultad y que las
piezas sean de uso en todas las áreas imaginables.

Si bien este material puede resultar ser muy viable desde el punto de vista, practico,
cómodo y económico, es muy bueno que se tome conciencia de que este material en
algunos casos esta causando daños que pueden ser irreversibles para el ambiente y por
ende para nosotros mismos. Todo esto por que la mayoría de materiales poliméricos son
derivados del petróleo, lo que nos muestra que estos materiales son de muy difícil
biodegrabilidad. Pero se debe hacer énfasis que esto no sucede con todos los polímeros,
solo en unos casos en particular.

Se ha observado que los polímeros en si son duros, resistentes, otros con otras
propiedades diferentes. A menudo deben hacerse ciertas concesiones cuando se diseñan
nuevos materiales por los diferentes requerimientos, se puede sacrificar la resistencia en
favor de la dureza, por ejemplo. Pero a veces se necesitan combinar dos polímeros con
diferentes propiedades para obtener un nuevo material con las propiedades de ambos por
separado. Esta es una de las cosas importantes de estos materiales, ya que existen
formas para desarrollar este proceso. Para citar un ejemplo podemos observar el caso del
spandex, que es un copolímero que contiene bloques de polioxietileno elastómero y
bloques de un poliuretano, precursor de fibras rígidas. El resultado es una fibra que se
estira. El spandex es empleado en casos como la confección de ropa de gimnasia, los
pantalones para ciclismo, entre otras.

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