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Degradación del petróleo en los derrames producidos en los mares

Los accidentes que ocurren con cierta frecuencia en la exploración, explotación y transporte
del petróleo originan contaminación ambiental. Y esto es así debido a que el petróleo es una
mezcla extremadamente compleja y variable de hidrocarburos que no es soluble en agua.

En las últimas décadas, la contaminación marina ha provocado una preocupación creciente


en la sociedad, afortunadamente más sensibilizada con los problemas medioambientales.
Mientras las normativas internacionales se han ido endureciendo, se siguen produciendo
accidentes marítimos cercanos a las costas. Es importante tener en cuenta que el medio
marino no es solo un receptor de todos nuestros residuos, sino también fuente y medio de
vida para muchos seres vivos, incluidos los humanos, ya que lo utilizamos como base de
múltiples actividades: industrias, pesquerías, transporte, ocio, etc.

Tipos de contaminantes

De forma general, un contaminante es aquella sustancia que reduce la calidad del agua, pudiendo
ser perjudicial o no para el medio y su biota. A grandes rasgos, podemos distinguir los contaminantes
según sean:

 Origen Antrópico: o sustancias químicas (metales pesados, organoclorados, etc.).


 Nutrientes (fertilizantes, residuos urbanos, piscifactorías).
 Introducción o organismos (transporte de especies invasoras / no-indígenas). o energía
(plumas térmicas de centrales eléctricas).
 De origen natural: o tóxica (plagas o algas tóxicas por aporte de nutrientes). o eutrofización
(anoxia del medio).
Orígenes y Contaminación con Hidrocarburos

Los hidrocarburos tienen una densidad inferior al agua, por lo que flotan sobre ella, son
insolubles en cantidades significativas y tienen una volatilidad relativamente baja. Los
hidrocarburos de más bajo peso molecular, como aquellos que componen la gasolina y el
diésel, son más volátiles que las fracciones de poli aromáticos condensados y el alquitrán.

La contaminación por hidrocarburos puede clasificarse según dos conceptos básicos: origen
y tipo de aporte:

Localización / origen:

 Terrestre: debido a actividades humanas ligadas con el medio fluvial.


 Marítima: debido al transporte marítimo y fluvial.
 Atmosférico: aportación de ciertos compuestos por las lluvias.
 corteza terrestre: debido a las afloraciones en yacimientos naturales.

Tipo de incidencia:

 Accidental: puntual tanto en el espacio y en el tiempo, supuestamente inevitable,


involuntario e imprevisible.
 Operacional: como consecuencia directa del conjunto de actividades humanas que
intervienen en el medio, con una cierta intencionalidad.
Fuente:(Aguilar,2016)

Transformación de Hidrocarburos en el Mar

Una vez los hidrocarburos han estado derramados al mar, sus características y forma cambian
con el tiempo. Estos cambios son tanto físicos, químicos como biológicos. En conjunto, se
conocen como procesos de intemperización. Estos mecanismos son:

 Evaporación: permite que ciertas sustancias de los hidrocarburos pasen a la


atmósfera, permitiendo la pérdida del 40% de su volumen el primer día según los
casos. De todos modos, la atmósfera del entorno será inflamable.

 Dispersión: consiste en la fragmentación de la mancha en pequeñas gotas menores.


Cuando son suficientemente pequeñas, permanecen en suspensión y se mezclan
con la columna de agua y favorece que tenga lugar la biodegradación y la
sedimentación.
 Emulsionamiento : consiste en la absorción de agua por el hidrocarburo de manera
que aumenta su volumen entre 3 y 4 veces. Ésto impide que se pueda evaporar, no
se dispersa ni se degrada por oxigenación o biodegradación.

 Disolución: depende de la composición del producto de que se trate, de la


temperatura del agua y de su agitación. Sólo los componentes más volátiles se
pueden disolver.
 Oxidación: el efecto de la oxidación puede ser que se forme un compuesto que se
degrade más fácilmente o que lo dificulte aún más.

 Sedimentación: consiste en el desplazamiento vertical hacia abajo de las partículas


de hidrocarburo. Depende de su densidad (respecto del agua), del tamaño de las
partículas y del estado de agitación del mar.
 Biodegradación: consiste en la eliminación de hidrocarburos por los seres vivos,
como bacterias y hongos.
Efecto del Petróleo en el Medio Ambiente
Los efectos del petróleo sobre la fauna son muy amplios debido a la gran diversidad de
organismos marinos. Los efectos principales sobre la biodiversidad marina son:

1. Contaminación directa: el petróleo se adhiere en las plumas, pelaje y escamas, lo que


impide el aislamiento térmico, los movimientos y otras funciones vitales de los seres
vivos. Como consecuencia, produce la muerte de peces, mamíferos marinos y aves.

2. Alteración de la circulación de gases: la película de petróleo reduce el contenido de


oxígeno del agua, lo que causa la muerte del plancton y peces, que a la vez provoca la
muerte de los organismos que se alimentan de ellos.
3. Afectación de los fondos marinos: cuando el petróleo se deposita en el fondo, mata y
provoca efectos subletales sobre la fauna y flora bentónicas.
4. Intoxicación: El petróleo envenena la fauna marina, penetrando en su sistema digestivo,
su cobertura cutánea y las mucosas. El resultado es, por un lado, la muerte por asfixia y
trastornos genéticos de peces, moluscos, mamíferos marinos, reptiles y aves; y, por el
otro, la intoxicación de otros organismos como el ser humano, al ingerir animales que los
acumulan en sus tejidos. Por poner un ejemplo, en el caso de las aves marinas, sólo una
cuarta parte de las contaminadas llegan a tierra (vivas o muertas); el resto se hunden en el
mar.
5. Aumento de las infecciones: debido a que el petróleo causa una disminución de la
resistencia frente a éstas. Ésto se hace especialmente importante en aves ya que
al limpiarse las plumas tragan petróleo, de manera que pueden presentar concentraciones
subletales.
6. Efectos sobre la disponibilidad de luz: no hay que olvidar que la mancha de petróleo en
la superficie del mar produce una reducción importante de luz en toda la columna de agua.
Ésto produce una reducción o eliminación de la fotosíntesis, proceso indispensable para
el mantenimiento de las redes tróficas pues de ella dependen el crecimiento de los
vegetales, que sirven de alimento para los herbívoros (y así sucesivamente) y genera un
aporte de oxígeno al agua. Además, hemos de tener presente que las comunidades algales
son refugio para muchas larvas y juveniles de peces.

Solución para derrame de Petróleo mediante método de encapsulación

José Rodríguez Webster, es un ingeniero químico de Guayaquil, Ecuador, que ha inventado


un producto que podría ser la solución definitiva para los derrames de petróleo. En el año
2010, tras el derrame de crudo en el Golfo de México, la transnacional British Petroleum
lanzó un pedido global para encontrar una solución que permitiera limpiar el océano, en ese
momento, Rodríguez decidió que inventaría ese producto.

La prueba consistía en obtener una fibra celulosa que puede absorber y solidificar
hidrocarburos u otros aceites que pudieran ser derramados accidentalmente en ríos, lagunas
o el océano.

El producto denominado PMC (PROWEBST Marine Cleaner) podría ayudar a eliminar el


99% de los vertidos de petróleo si se aplica de forma correcta. Los creadores del PMC indican
que después de absorber el petróleo el producto se puede utilizar como combustible sólido.

Al aplicar el producto sobre el hidrocarburo se encapsula el contaminante de forma inmediata


y se puede retirar utilizando una malla de 2 milímetros. Cuando la contaminación cubre una
extensión muy grande la malla puede ser retirada con una grúa, para posteriormente
almacenar el contaminante en sacos.
Actualmente la compañía PROWEBST tiene capacidad para producir una tonelada de PMC
por día. De acuerdo a la información proporcionada por medios locales, PROWEBST ha
logrado un acuerdo con Petroecuador, y ahora están trabajando para patentar su invento y
comercializar el producto en otros países.

Rodríguez indica que en países petroleros se registran alrededor de 50 derrames de crudo al


año, y su producto por el momento es único en el mundo. Cuando su empresa logre alcance
internacional, podría reemplazar a los dispersantes que se utilizan para reducir las manchas
de petróleo a partículas, pero que en realidad no solucionan el problema de la contaminación.
El PMC, a diferencia del dispersante, retira el contaminante del agua y deja limpia la
superficie, permitiendo almacenar de forma segura los residuos resultantes de la limpieza,
los mismos que podrían ser aprovechados posteriormente como combustible.
Bibliografía

- https://idus.us.es/xmlui/bitstream/handle/11441/53560/Aguilar%20Llamas%2C%20
Rafael%20Fco._TFG.pdf?sequence=1&isAllowed=y
- https://allyouneedisbiology.wordpress.com/2015/04/23/efecto-petroleo-mar/
- https://blogs.funiber.org/medio-ambiente/2016/02/23/funiber-limpiar-derrames-
petroleo
- https://www.expreso.ec/historico/la-solucion-contra-derrames-de-petroleo-esta-
CTgr_8723324
- http://www.eluniversitario.edu.ec/publicaciones/index.php/96-demo-
contents/edicion59/18217-proyecto-con-patente-nacido-en-ingenieria-quimica
- https://www.cronica.com.ec/informacion-2/cantones/item/3534-investigadores-
ecuatorianos-buscan-remediar-los-derrames-de-hidrocarburos
- https://www.publico.es/actualidad/tarda-degradarse-petroleo-y-haciendo.html