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Coprofagia

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�Copr�fago� redirige aqu�. Para el grupo de death metal chileno, v�ase Copr�fago
(banda).

Mosca hembra, Chrysomya megacephala, aliment�ndose de heces animales.


Se entiende por coprofagia la ingesti�n voluntaria de heces. El t�rmino proviene
del griego, ??p??? copros (heces) y fa?e?? phagein (comer). En la naturaleza
existen especies animales que practican este acto, otras especies normalmente no lo
hacen, excepto bajo condiciones inusuales. Solo en ocasiones es practicada por
humanos, denomin�ndose coprofilia (una parafilia).

Un animal copr�fago es aquel que se alimenta exclusiva o mayoritariamente de un


alimento que fortalezca en excrementos de otros animales y normalmente no puede
subsistir utilizando otra fuente de alimento. Es un r�gimen alimentario casi
exclusivo de los insectos, en especial de larvas de d�pteros y de cole�pteros
escarabeoideos. Muchos animales consumen excrementos (elefantes, primates,
roedores), pero dado que lo hacen de manera espor�dica no pueden considerarse
copr�fagos. Tampoco son copr�fagos los insectos que viven y se desarrollan en los
excrementos depredando especies copr�fagas; se trata de especies coprobias (que
viven en los excrementos).

Las heces contienen cantidades importantes de alimentos semi-digeridos como


consecuencia de la poca eficacia de los sistemas digestivos, en especial de los
herb�voros. Este recurso es explotado con �xito por numerosos insectos que, adem�s,
contribuyen a reciclar la materia en los ecosistemas.

�ndice
1 Cole�pteros copr�fagos
1.1 Procesado y explotaci�n de los excrementos
1.2 Selecci�n del excremento
1.3 Importancia ecol�gica
2 La coprofagia en el resto del reino animal
3 Hip�tesis en perros
4 Humanos
5 Referencias
6 Bibliograf�a
7 Enlaces externos
Cole�pteros copr�fagos

Dos mariposas aliment�ndose de heces.


La coprofagia es un r�gimen alimentario casi exclusivo de los insectos, en especial
de larvas de d�pteros y de cole�pteros escarabeoideos. Existen muchas especies que
desarrollan estos h�bitos, tal vez las m�s famosas son los escarabajos peloteros,
sagrados en el antiguo Egipto, y las moscas.

Una pareja de Scarabaeus laticollis rodando una bola de excrementos.


Miles de especies de cole�pteros se alimentan exclusivamente de excrementos, y para
ello han desarrollado una gran variedad de adaptaciones morfol�gicas, fisiol�gicas
y etol�gicas. Se trata de un modo de vida exclusivo de los escarabeoideos, en
especial de las familias Scarabaeidae, Geotrupidae e Hybosoridae.

Procesado y explotaci�n de los excrementos


Existen tres modelos b�sicos de procesado de los excrementos:1?

Un primer grupo de especies, conocidos popularmente como escarabajos peloteros,


desgajan una porci�n del excremento, hacen con �l una bola y la transportan a
cierta distancia de la masa principal por rodamiento; luego lo entierran en el
suelo para alimentarse o construyen un nido subterr�neo en el que depositan la bola
de esti�rcol y sobre ella los huevos; las larvas se alimentan de la materia fecal
hasta su completo desarrollo. Son ejemplo de este comportamiento los g�neros
Scarabaeus, Canthon, Gymnopleurus y Sisyphus, entre otros.
Un segundo grupo de especies, como los Eucraniini argentinos, ciertos Canthonini
australianos y varios Geotrupidae (Thorectes y Typhoeus) tambi�n transportan los
excrementos a cierta distancia, pero no lo hacen rodando una bola, sino carg�ndolos
con sus patas anteriores y a veces ayud�ndose de la cabeza y el pronoto.
Un tercer grupo, en el que se incluyen casi todos los Coprinae (Copris,
Heliocropis, Onitis, Oniticellus, Onthophagus, etc.), la mayor�a de Geotrupidae,
los Euysternini y algunos Canthonini, entierran sus provisiones debajo mismo de la
masa de excrementos o hacen el nido en la zona de contacto del excremento con el
suelo.
Selecci�n del excremento

Bo�iga de vaca con orificios de cole�pteros copr�fagos.


Cada especie de copr�fago muestra ciertas preferencias por un tipo de excremento, a
menudo por el de una especie concreta, y por un estado determinado de desecaci�n de
la materia fecal. La mayor�a de copr�fagos buscan los excrementos de grandes
mam�feros ungulados y primates; las deyecciones de los carn�voros son mucho menos
apreciadas, seguramente porque la cantidad de materia sin digerir es mucho menor.
La selecci�n del excremento supone una percepci�n de los olores suficientemente
fina para diferenciarlos. Onthophagus coenobita y Aphodius elevatus muestran una
clara preferencia por excrementos humanos frescos, Onthophagus punctatus por los de
oveja, Aphodius prodromus por los de caballo, Caccobius schrebei y Aphodius fossor
por los de vaca, y Aphodius cervorum por los de ciervo. Las grandes bo�igas de
elefante de las sabanas africanas albergan una serie de especies particulares de
Heliocropis, Copridaspidius, Heteronitis, etc. Las heces de Papio son las
preferidas por Lorditomaeus; las de perro por Caccobius s�rdidus y Aphodius
fimentarius. Onthophagus falzonii est� ligado a los heces de tortuga mora. Algunos
copr�fagos, como los peque�os Canthonini prefieren excrementos de menor tama�o,
como los de roedores, aves. A veces solo muestran preferencias por el excremento
con el que aprovisionar�n el nido en que se desarrollaran sus larvas; o prefieren
excrementos frescos para su alimentaci�n y secos para las larvas; o, como el caso
de los Cephalodesmius australianos, copr�fagos en estado adulto, aprovisionan el
nido con fragmentos vegetales de los que se alimentan las larvas.1?

Importancia ecol�gica
La degradaci�n de los excrementos es un proceso lento en el que participan la
acci�n desecadora del sol, la lluvia, la descomposici�n por parte de hongos y
bacterias, y el consumo por larvas de d�pteros y termitas. La acci�n de los
cole�pteros copr�fagos, que desgajan, reparten y entierran las heces, aceleran
extraordinariamente este proceso, a la vez que fertiliza el suelo. Sin su
actuaci�n, la acumulaci�n de los excrementos ser�a insoportable para los
ecosistemas. Se ha calculado que los copr�fagos entierran 1,5 toneladas de
excrementos por hect�rea y a�o.1?

El ejemplo de Australia es muy expl�cito: los copr�fagos aut�ctonos no est�n


adaptados a consumir las heces de los grandes herb�voros introducidos por el hombre
(vacas, caballos, etc.) ya que los mam�feros australianos son m�s bien peque�os;
as� las bo�igas permanecen largos per�odos en el suelo, lo que conduce a:

Multiplicaci�n desmesurada de las moscas que encuentran un medio de cultivo


propicio.
El suelo se hace est�ril al cubrirse de una costra de excrementos endurecidos tras
su consumo por las moscas.
Infecci�n del ganado por helmintos y g�rmenes pat�genos presentes en las heces, que
permanecen expuestas durante mucho tiempo.
La coprofagia en el resto del reino animal
Los conejos, los cobayas y otras especies relacionadas, no tienen un sistema
digestivo tan sofisticado como el de los rumiantes. Por ello, en vez de comer m�s
hierba, le dan a su alimento un segundo pase por el intestino. Producen los
cecotrofos unas deposiciones blandas de comida parcialmente digerida son excretadas
y consumidas inmediatamente. Sin embargo, las deposiciones normales no son
consumidas.

En algunos mam�feros como el elefante y el koala, se ha observado que las cr�as


comen heces de sus progenitoras obteniendo de esta forma las bacterias necesarias
para la digesti�n de la vegetaci�n que se encuentra en su h�bitat. Cuando nacen,
sus intestinos no poseen esas bacterias, y sin ellas no podr�an obtener los
nutrientes de estas plantas.

Los gorilas tambi�n ingieren sus propias heces e incluso las de otros gorilas. A
otros simios se les ha observado comer deposiciones de caballo debido a su
contenido en sal. A los monos tambi�n se les ha observado comer deposiciones de
elefante.

Los h�msters comen sus propias deposiciones, ya que son una fuente de vitaminas B y
K, producidas por las bacterias del tracto intestinal.

Los rumiantes pueden digerir sustancias que los neumog�stricos no pueden y en


algunas explotaciones se utiliza esti�rcol como suplemento alimentario. Los
rumiantes pueden digerir la celulosa y recuperar el f�sforo de los fit�tos, es una
fuente de nitr�geno no proteico, adem�s a�ade minerales a la dieta. El esti�rcol
tambi�n suele contener paja y otros alimentos digestibles por los rumiantes. Antes
de suministrarlo a los animales, se puede tratar mediante un compostado, un
ensilado, tratado con invetebrados copr�fagos o simplemente secado.

Esta pr�ctica permite ahorrar en alimentos y producir menos desechos org�nicos,


pero aumenta los riesgos de contagio.2?

Esta pr�ctica est� prohibida en la Uni�n Europea[cita requerida].

Hip�tesis en perros
La coprofagia en perros es un comportamiento observado en ocasiones. Hofmeister,
Cumming y Dhein (2001) escribieron que este comportamiento en animales no est� bien
investigado, y prepararon un estudio preliminar. En dicho estudio, publicado en una
revista electr�nica, escribieron varias teor�as que intentan explicar este
comportamiento en animales. De acuerdo con estas hip�tesis, que no han sido
probadas, los perros tendr�an este tipo de comportamiento debido a los siguientes
motivos:

Para obtener atenci�n de sus due�os.


Por ansiedad o estr�s.
Por aburrimiento.
Por intentar mantenerse limpios en condiciones insalubres.
Cuando los perros observan a sus amos recogerlas, por lo que imitan su
comportamiento. Esta teor�a es improbable debido a que este comportamiento tambi�n
se ha observado en perros cuyos due�os jam�s recogen las heces.
A causa de que los cachorros lo exploran todo y descubren que las heces son
ingeribles y, quiz�, sabrosas, especialmente si tienen una dieta rica en grasas.
Porque los perros son por naturaleza carro�eros, por lo que es un comportamiento
habitual.
Para tapar el olor a posibles predadores; esto se ha observado en madres.
Debido a que la textura o la temperatura de las heces frescas son aproximadamente
iguales a las de la comida regurgitada, que es como las hembras dan de comer
alimento s�lido a sus cachorros.
Debido a que est�n hambrientos.
Por carencia de hierro en su dieta.
Otras hip�tesis proponen que los carn�voros a veces ingieren heces de sus presas
para obtener y exudar sus olores, obteniendo as� camuflaje.

Humanos
La coprofagia es poco com�n en humanos. Suele ser el resultado de la parafilia
conocida como coprofilia. El consumo de heces humanas conlleva riesgos de
enfermedades como la hepatitis, A y B o la neumon�a. Consumir las propias heces
potencia el riesgo, as� como la incorporaci�n de bacterias y huevos de gusanos u
otros par�sitos intestinales. Riesgos similares se pueden aplicar a ciertas
pr�cticas sexuales tales como el anilingus o la introducci�n en la boca de objetos
que han estado en el ano. Se han observado casos de consumo de heces en personas
con esquizofrenia y con pica.3?

A Santa Margarita de Alacoque le es adjudicada un mito famoso de coprofragia humana


en el que se dice inger�a el excremento de los enfermos a los que cuidaba para
mortificar su cuerpo,4? sin embargo no existen referencias de su autobiograf�a
personal5? ni tampoco registros contempor�neos de la �poca que respalden dicha
afirmaci�n.6?

Referencias
Paulian, R. 1988. Biologie des Col�opt�res. �ditions Lechevalier, Paris, 719 pp.
ISBN 2-7205-0523-4
�El Esti�rcol en la alimentaci�n de rumiantes�. Archivado desde el original el 9
de marzo de 2009. Consultado el 31 de mayo de 2009.
K. I. Harada, K. Yamamoto, T. Saito (2005). �Effective Treatment of Coprophagia in
a Patient with Schizophrenia with the Novel Atypical Antipsychotic Drug
Perospirone�. Pharmacopsychiatry 39: 113. doi:10.1055/s-2006-941487.
Nicole Pellegrin, �Corps du commun, usages communs du corps�, en Histoire du
corps, op. cit., vol. 1, p. 111.
Gauthey, �Autobiograf�a�, Vol 2.
Decretales, Gauthey, �Vida y obra de santa Margarita Mar�a�, en tres tomos, Ed.
Cat�lica, Madrid, 1921, vol 3, pp. 660-661.
Bibliograf�a
Lewin, Ralph A. "More on Merde". Perspectives in Biology and Medicine 44(2001):
594-607.
Hofmeister, Erik, Melinda Cumming, and Cheryl Dhein.(2001) "Owner Documentation of
Coprophagia in the Canine".
https://web.archive.org/web/20070106004711/http://www.vetmed.wsu.edu/pets/_archive/
study.htm. Accessed November 17, 2005.
Wise, T.N., and R.L. Goldberg. "Escalation of a fetish: coprophagia in a
nonpsychotic adult of normal intelligence". J. Sex Marital Ther. 21 (1995): 272-5.
Enlaces externos
King County, Washington, Animal Control Section. "Eating His Own or Other Animal
Feces."
Comportamiento animal: porqu� mi perro come caca?
Why Does My Dog Eat Feces? - Theresa A. Fuess, Ph.D, College of Vet Medicine
Coprophagia in the Canine - Erik Hofmeister; Melinda Cumming, DVM PhD; Cheryl
Dhein, DVM, MS, DACVIM; Douglas Island Veterinary Service; detailed preliminary
results of study of behavior and prevention in dogs
Santa Clara County Humane Society guidelines for curing coprophagia in dogs
Rat care guide
Coprophagy and Intestinal Parasites: Implications to Human-habituated Mountain
Gorillas (Gorilla gorilla beringei) of the Virunga Mountains and Bwindi
Impenetrable Forest, Thaddeus K. Graczyk and Michael R. Cranfield.
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