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MEDIO AMBIENTE

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podrían cunbeta
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de ceniza

024 | CÓMO FUNCIONA


¿SABÍAS QUE…? En el mundo hay unos 1.500 volcanes activos, 169 de los cuales están en Estados Unidos.

L
os supervolcanes son algunas de las insostenible. La corteza se derrite y fractura, y
estructuras naturales más destructoras lanza la roca líquida que hay debajo. Cómo se forma
del planeta. Clasificados como tal una
vez que entran en erupción, eyectan más de
Cuando los supervolcanes hacen erupción
en serio su impacto es catastrófico. La lava
un supervolcán
La formación de una caldera paso a paso
1.000 kilómetros cúbicos de lava de una sola explota hacia arriba o estalla en capas,
vez. Son mil veces más potentes que un volcán formando inmensas salpicaduras y planicies
normal, y tan grandes que podrían cubrir de de lava que fluyen a gran velocidad. La
ceniza el planeta entero. El suelo colapsa por temperatura de la roca líquida puede oscilar
encima de ellos al explotar, y las cicatrices que entre 300 y 1.160 grados centígrados. Puede
dan fe de su posición consumen tanto el avanzar más lento que la velocidad de paso o
paisaje que se vuelven virtualmente estallar a más de 60 kilómetros por hora, pero
invisibles. Pero las piscinas de magma bullen devastará todo lo que pille por delante.
bajo la superficie, y expulsan vapor y gas Además de lava, los supervolcanes vomitan
caliente a través de la corteza superior. gas y ceniza. Las partículas más pesadas se
Los científicos clasifican las erupciones acumulan en cuestión de días, y forma un
volcánicas en una escala del 0 a 8, conocida manto alrededor de la erupción de decenas de
como el Índice de Explosividad Volcánica
(IEV). Los volcanes más insignificantes, en la
centímetros de grosor. Acaban con los cultivos
y dañan los ojos y pulmones de los animales.
1 Punto caliente
Un calor intenso en el manto terrestre
fuerza el magma hacia arriba.
parte inferior de la escala, gotean magma, En el cielo, los compuestos de azufre
mientras que los mastodontes escupen cientos reaccionan con el aire y generan nubes que
de toneladas de una vez. En el mundo hay luego se precipitan en forma de lluvia ácida.
unos 40 supervolcanes, de los cuales diez se La contaminación se propaga en los ríos, y
mantienen activos. Se ubican sobre puntos afecta a la fauna y flora. Pequeños fragmentos
calientes en los que el magma se filtra desde el de ceniza quedan suspendidos en el aire
manto terrestre. Bajo el suelo se acumulan durante meses, dispersando así la luz solar y
burbujas de roca fundida, generando la alterando el clima en todo el mundo.
presión que estira La Tierra por Afortunadamente, las erupciones
sus juntas. Entre las de los supervolcanes no son
erupciones, bolsas de calor
se filtran en forma de
chorros de lava, agua y
gas, pero finalmente la
En mayo de 2018 se habían
evacuado ya a más de 1.700
residentes de Hawái tras la
2 Abultamiento
Al acumularse el magma bajo la
corteza, empieza a formarse una cámara.
erupción del volcán Kilauea.
presión se hace

El Kilauea es uno de los


volcanes más activos de La
Tierra, pero la mayoría de
sus erupciones son VEI 0–1.

3 Agrietamiento
La tensión debilita el suelo por encima
de la cámara y se forman grietas. © Getty; Ilustración de Neo Phoenix; USGS Hawaiian Volcano Observatory (HVO)

4 Colapso
El suelo colapsa y la roca fundida que
hay debajo aflora a la superficie.

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frecuentes, sino que se producen cada cientos de metal, y produce mapas del suelo por medio luego deja su rastro en el suelo. Los geólogos
de miles de años. Por eso predecir cuál será el del electromagnetismo. Una bobina buscan inmensas calderas y chorros de lava
siguiente es todo un reto... a pesar de que la transmisora emite un campo magnético en el que se endurecen en radios o llanuras. Su
ciencia disponga de un arsenal de suelo, y éste interactúa con cualquier posición revela su edad, y el análisis de la
herramientas para ello. Las más básicas son conductor que haya bajo la superficie. El composición química habla de su origen.
las cámaras usadas para ver los volcanes a material conductor provoca débiles campos Los supervolcanes son tan colosales que los
tiempo real. Algunas están en tierra y otras en magnéticos en respuesta y retorna señales a la signos de su erupción se aprecian en todo el
satélites. Éstas captan fotos y vídeos y bobina. La señal variable que atraviesa el mundo. El hielo de los polos atrapó partículas
escanean los volcanes con infrarrojos para suelo revela la forma de los lagos y flujos de de erupciones ancestrales, y los núcleos
detectar los puntos calientes. Luego están los magma subterráneos. Cuando la erupción es perforados en el Ártico y la Antártida son una
sismómetros, para detectar movimiento en el inminente, el volcán empieza a sobresalir. Los valiosa fuente de historia volcánica. Los
suelo. Suelen medir en tres sentidos: arriba y científicos pueden monitorizarlo con GPS y científicos trituran el hielo en el laboratorio
abajo, norte y sur, este y oeste. dispositivos de medición a distancia (EDM). para recopilar sedimentos atrapados y
Hay más de cien estaciones sísmicas en todo Los satélites mandan ondas radiales desde burbujas de aire. Estos se pasan por
el mundo, y todas ellas aportan datos a una todos los ángulos para crear mapas de espectrómetros, cromatógrafos y microscopios
inmensa red internacional. Juntas vigilan los precisión de los contornos del volcán, y los para identificar las partículas y su origen y los
terremotos y temblores que resquebrajan La EDM usan infrarrojos para trazar el mapa de datos les ayudan a trazar mapas de áreas de
Tierra al moverse las rocas y el magma. Los las faldas del volcán desde la superficie. riesgo. Y es que, si bien no podemos evitar las
sismómetros no sólo revelan el origen, Inclinómetros y niveles electrónicos aportan erupciones de los supervolcanes, conocer la
profundidad y magnitud de los terremotos, información acerca del anillo del volcán. lava, la ceniza, el gas, el barro y las
sino que también funcionan como escáner Los volcanes activos expulsan más gas inundaciones que producen nos puede servir
tridimensional del volcán. Las vibraciones cuando se acerca la erupción, y esto lo detecta para prepararnos de cara al futuro.
viajan a distintas velocidades por distintos el espectrómetro de correlación (COSPEC). Este
materiales, igual que los rayos X por el cuerpo
humano. Las ondas sísmicas se mueven más
dispositivo detecta la luz que pasa por las
columnas de gas volcánico y la compara con la
«Pequeños trozos
rápidamente por la roca fundida que por la que pasa por el aire normal para saber cuánto de ceniza quedan
sólida. Observar cómo los temblores fluyen a
través de la tierra puede revelar el contorno de
gas sale del volcán. Para entender el potencial
de los supervolcanes activos, debemos conocer
suspendidos en el aire
durante meses»
© Getty; SPL; Alamy

las cámaras de magma subterráneas. su historia. El impacto de erupciones pasadas


La inducción a frecuencia muy baja (VLF) aún puede apreciarse en la roca ancestral. Al
complementa estos datos. Es la misma explotar, los supervolcanes escupen cientos de
tecnología que la empleada en los detectores kilómetros cúbicos de materia al aire, que

Varios tipos Plínico


de erupción Se disparan violentos
chorros a la atmósfera,
Cada clase de volcán lleva a cabo la que desencadenan
expulsión de magma de distinto modo intensas tormentas.

Islandés
Se abren fisuras en el suelo,
con filtraciones horizontales
que forman planicies de lava.

Domo de lava
Se amontonan pilas
de lava en la boca
Peleano del volcán.
Por los laterales del volcán
rezuman flujos que
destrozan todo a su paso.

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¿SABÍAS QUE…? El 75% de los volcanes del mundo se ubican en el «anillo de fuego», que rodea el océano Pacífico.

Invierno volcánico Bloqueo solar «Mini» Edad de Hielo


Las precipitaciones por la erupción de un supervolcán Pequeñas partículas de En 1257, el volcán Samalas hizo erupción en
llegan mucho más lejos de su origen ceniza y gas viajan por
Lombok, Indonesia, liberando millones de
la estratosfera y
Nubes de azufre reflejan la luz solar. toneladas de dióxido sulfúrico y cloro a la
Erupción El azufre llega a la atmósfera, lo cual enfrío el planeta durante
La cámara de magma estalla atmósfera y se forman medio siglo. Más de 40 km3 de magma se
hacia arriba. Ceniza caliente, densas nubes ácidas.
gas en expansión y lava fundida diseminaron por La Tierra, subiendo hasta
son esparcidos por el aire. 40 km por los aires. La ceniza y el gas
llegaron a la atmósfera y se repartieron por
todo el mundo. Las partículas reflejaron la
luz del Sol, devolviéndola al espacio, y sin luz
diurna, La Tierra se congeló.
Los datos de tres anillos y núcleos de hielo
revelaron que algunos de los veranos más
fríos registrados son los de 1258 y 1259. En
los siglos siguientes, la actividad solar
disminuyó, y más volcanes escupieron ceniza
al cielo. Entre los siglos XVI y XIX, el clima
cambió tanto que los científicos llaman al
periodo la «Pequeña Edad de Hielo».

Frío volcánico Lluvia ácida


Tras la erupción, las El ácido sulfúrico cae del aire,
temperaturas bajan durante contamina el suministro de
meses, o incluso años. agua y daña los árboles. En el pasado, las erupciones volcánicas y los cambios
en la actividad solar congelaron el Támesis varias veces.

Estromboliano
El gas en expansión expulsa
gotas de lava al aire que
emiten una luz viva.

Vulcaniano
Surtseyano Pequeñas nubes oscuras de
Como el volcán ceniza explotan del cráter y
estromboliano, pero en se esparcen por el cielo.
submarino, genera
ráfagas explosivas de
vapor en expansión.

Cono de escoria
Fragmentos de lava se
solidifican alrededor de
Hawaiano un agujero central y
Fuentes de fuego salpican forman un cono liso.
lava y la roca fundida fluye
lentamente por el suelo. Subglacial
Las explosiones funden el
hielo y escupen escombro
por la superficie.

Submarino
Lóbulos de lava se enfrían
rápido bajo el agua formando
estas distintivas almohadas.
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¿Qué queda debajo? En el Parque Nacional


Bajo el pintoresco parque de Yellowstone de Yellowstone el agua
caliente hierve como
un monstruo de magma está al acecho… violentos géiseres.

Actividad tectónica
La placa tectónica norteamericana se mueve
cada año unos 2,5 cm hacia el suroeste,
mientras la base de la pluma queda fija.

Placa

Pluma
mantélica Calderas de Yellowstone Caldera de Picabo
Hace 10,3 millones de años
Varias calderas superpuestas señalan
las ubicaciones de las erupciones
previas en Yellowstone. La más
Hace 16 millones de años reciente es de hace 640.000 años. Caldera de Big Bend Ridge
Hace 2,1 millones de años
El calor que sube de la pluma mantélica fundió la
corteza que había encima, y generó la primera
erupción del punto caliente.
Caldera de Yellowstone
Hace 640.000 años

AL
ACION E
EN TON
ARQU LOWS
P YEL
DE

Hace 12–7 millones de años


Posteriores erupciones crearon más calderas, que se desviaron
al moverse la caldera hacia el suroeste. Hoy en día se encuentran
en Nevada y Oregón calderas ancestrales que estaban aquí.

Reserva de magma de
Actividad geotérmica la corteza superior

760 °C
El calor de las reservas de magma
alimenta los más de 10.000 puntos
hidrotérmicos del Parque, incluidos
géiseres y fuentes termales.
Hace 2,1 millones de años
La erupción de Huckleberry Ridge vomitó 2.500 km3 de Reserva de magma
roca, lava y ceniza, la mayor erupción de lava conocida de la corteza inferior

980 °C
en este punto caliente.

Reservas de magma
Bajo Yellowstone yacen dos
grandes bolsas de magma.
Obtienen el calor de la inmensa
pluma mantélica que tienen
debajo.

Pluma mantélica
«Actualmente no podemos
hacer nada para detener a 1.200 °C
un supervolcán»

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¿SABÍAS QUE…? El volcán más grande del mundo es el Tamu Massif, en el Océano Pacífico, y lleva extinguido 145 Ma.

¿Está Yellowstone
a punto de estallar?
El volcán más infame del mundo yace bajo un debido a la tensión. Actualmente no podemos
Parque Nacional en Wyoming y Montana. hacer nada ante la erupción, pero la NASA
Yellowstone ha explosionado tres veces en los cuenta con una idea. Los respiraderos de
Caldera de Bruneau-Jarbidge últimos 2,1 millones de años, dejando Yellowstone incrementan sus niveles de calor
Hace 12,5 millones de años grandes cicatrices en el paisaje. La erupción y presión al escupir más agua a la superficie,
más reciente (hace 640.000 años) dejó un de modo que perforar el volcán y bombear
agujero de 2.400 km2 en el suelo. Desde agua a la roca podría refrigerarla. Además, el
Caldera de Twin Falls
Hace 10–8,6 millones de años entonces se han producido al menos 80 vapor producido alimentaría una planta
erupciones más pequeñas, y el volcán sigue geotérmica. Es sólo una idea, pero no corre
activo hasta hoy. prisa. Según las autoridades del Parque
Cada año más de 1.000 terremotos agitan el Nacional, es poco probable que suceda una
Parque, y el suelo adyacente sigue bullendo, erupción en los próximos 1.000 a 10.000 años.
expulsando gas y agua al aire. Los análisis de
Evidencia la zona sugieren que entre cada 600.000 y
Al desviarse la placa tectónica,
nuevas áreas de la corteza se 800.000 años se producen grandes
Caldera de Heise
Hace 6–4,3 millones de años posicionaron sobre el punto erupciones. Dado que el último gran arrebato
caliente. La evidencia de
se produjo dentro de esta franja, se ha
erupciones pasadas se observa
a lo largo la Planicie del río especulado mucho acerca de cuándo se
Snake, que se extiende desde producirá el próximo. Según el Servicio
Wyoming por Idaho hasta
Geológico de los Estados Unidos, una
Oregón y Nevada.
erupción en Yellowstone lo cubriría todo con
un manto de ceniza en un radio de 320
kilómetros.
Las estaciones de seguimiento están
alertas ante una explosión inminente. Los
temblores diarios se incrementarían
haciéndose más potentes y frecuentes. El Las fuentes termales de Yellowstone se alimentan
suelo empezaría a agrietarse y a sobresalir de las cámara de magma que hay debajo.

PARQUE NACIONAL
CORTEZA DE YELLOWSTONE
ESCALA (km)
O
Mega-pluma 40 km
La pluma de magma que hay bajo
Yellowstone podría tener hasta 1.600
2.900 km de profundidad, y
alcanzar el límite entre el manto

MANTO
terrestre y el núcleo externo.

2.900
NÚCLEO EXTERNO

MANTO
SUPERIOR

1.600 km

5.150
INTERNO
NÚCLEO

6.400

Monstruo mantélico
El punto caliente de la región es
fruto de una enorme pluma
© Nat Geo; Getty

mantélica. Tanto la pluma como


las reservas que yacen sobre ésta
se integran de roca fundida.

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MEDIO AMBIENTE

«Hay más de 100 estaciones


sísmicas en todo el mundo»
Glencoe 8
REINO UNIDO
Las rocas volcánicas de aquí son
restos de un supervolcán ancestral,
que se cree que hizo erupción hace
420 millones de años.
Yellowstone 8
WYOMING, EE.UU.
La última erupción de este infame volcán
tuvo lugar hace 640.000 millones de
años. En la zona aún se producen hasta
3.000 terremotos anuales al moverse el
magma y las rocas bajo la tierra.

Laki 6
ISLANDIA
42.000 millones de
toneladas de lava se
vertieron de fisuras
en la tierra en 1783.

Campi Flegrei 7
ITALIA
La inmensa caldera de este
volcán se expande 100 km2 en
las afueras de Nápoles. La
superficie del suelo sigue
agrietándose a medida que se
mueve el magma.

Huaynaputina 6
Caldera de La Garita 8 PERÚ
COLORADO, EE. UU. Este volcán hizo su última
Hace entre 28 y 26 millones de erupción en 1600 y derramó
años el supervolcán estalló con escombros a 120 km en el
cientos de veces más de fuerza Océano Pacífico.
que los explosivos más potentes.

Los 14 Índice de
Explosividad
Volcánica (IEV)

volcanes Esta escala mide el nivel de una erupción


por volumen de materia expulsada
8

más letales
1.000 km3

7
Estas montañas son las 100 km3

responsables de las mayores Cada círculo representa


6

erupciones de la historia el diámetro esférico* del


volumen de erupción para
5 10 km3
VEI 5–8 (VEI 1-4 sería
minúsculo a esta escala). 1 km3 *No a la escala del mapa.

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¿SABÍAS QUE…? Los volcanes más activos del mundo son el Kilauea, en Hawái, y el Etna, en Italia.

Vesuvio 5
ITALIA Thera
Este legendario volcán enterró GRECIA 7
la ciudad de Pompeya cuando Este volcán isleño pudo
hizo erupción en el 79 a. C. haber enterrado una
ciudad (quizá dando
origen al mito de la
Atlántida) en el 1620 a. C.

Etna 5
ITALIA
El volcán más activo en
Europa a menudo
escupe lava en el aire.

Pinatubo 6
FILIPINAS
Los científicos predijeron la
erupción en 1991 de este
volcán y salvaron 5.000 vidas.
Toba 8
INDONESIA
Cuatro erupciones monumentales
formaron el lago Toba. La isla en su
centro es una montaña de magma
sólido, expulsado desde la caldera
por la presión a la que se sometía.

Tambora 7
INDONESIA
En 1815, este súper colosal volcán
entró en el libro de los récords al
provocar la mayor erupción
jamás registrada. Escupió tanta
Krakatoa 6
ceniza al aire que al año siguiente
INDONESIA no hubo verano.
Este colosal volcán hizo erupción
en 1883, y generó olas que mataron
a más de 36.000 personas.

Taupo 8
NUEVA ZELANDA
La erupción más reciente de un
supervolcán se produjo en el lecho
de este lago, en Nueza Zelanda,
hace 1.800 años. La cámara de
magma yace 7 km bajo el agua.

El corazón de
un supervolcán
contiene una
© Getty

cámara de
magma en
ebullición.

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