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Luz

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Para otros usos de este t�rmino, v�ase Luz (desambiguaci�n).

Rayo de luz solar dispersado por part�culas de polvo en el ca��n del Ant�lope, en
Estados Unidos.
La luz (del lat�n lux, lucis) es la parte de la radiaci�n electromagn�tica que
puede ser percibida por el ojo humano.1? En f�sica, el t�rmino luz es considerado
como parte del campo de las radiaciones conocido como espectro electromagn�tico,
mientras que la expresi�n luz visible se�ala espec�ficamente la radiaci�n en el
espectro visible. La luz, como todas las radiaciones electromagn�ticas, est�
formada por part�culas elementales desprovistas de masa denominadas fotones,2?cuyas
propiedades de acuerdo con la dualidad onda-part�cula explican las caracter�sticas
de su comportamiento f�sico. Se trata de una onda esf�rica.3?

La �ptica es la rama de la f�sica que estudia el comportamiento de la luz, sus


caracter�sticas y sus manifestaciones.

�ndice
1 Velocidad finita
2 Refracci�n
3 Propagaci�n y difracci�n
4 Interferencia
5 Reflexi�n y dispersi�n
6 Polarizaci�n
7 Efectos qu�micos
8 Aproximaci�n hist�rica
9 Naturaleza de la luz
9.1 Teor�a ondulatoria
9.1.1 Descripci�n
9.1.2 Fen�menos ondulatorios
9.2 Teor�as corpusculares
9.2.1 Descripci�n
9.2.2 Fen�menos corpusculares
9.3 Teor�as cu�nticas
9.4 Efectos relativistas
9.4.1 Luz en movimiento
9.4.2 Distorsiones espectrales
9.4.3 Teor�a de la relatividad general
9.5 Radiaci�n y materia
9.6 Teor�as de campo unificado
10 Espectro electromagn�tico
10.1 Espectro visible
11 V�ase tambi�n
12 Referencias
13 Bibliograf�a
14 Enlaces externos
Velocidad finita
Art�culo principal: Velocidad de la luz
Se ha demostrado te�rica y experimentalmente que la luz tiene una velocidad finita.
La primera medici�n con �xito fue hecha por el astr�nomo dan�s Ole Roemer en 1676 y
desde entonces numerosos experimentos han mejorado la precisi�n con la que se
conoce el dato. Actualmente el valor exacto aceptado para la velocidad de la luz en
el vac�o es de 299 792 458 m/s.4?

La velocidad de la luz al propagarse a trav�s de la materia es menor que a trav�s


del vac�o y depende de las propiedades diel�ctricas del medio y de la energ�a de la
luz. La relaci�n entre la velocidad de la luz en el vac�o y en un medio se denomina
�ndice de refracci�n del medio: {\displaystyle n={\frac {c}{v}}} {\displaystyle
n={\frac {c}{v}}}

La l�nea amarilla muestra el tiempo que tarda la luz en recorrer el espacio entre
la Tierra y la Luna, alrededor de 1,26 segundos.
Refracci�n
Art�culo principal: Refracci�n

En esta ilustraci�n se muestra la descomposici�n de la luz al atravesar un prisma.

Ejemplo de la refracci�n. La pajita parece partida, por la refracci�n de la luz al


paso desde el l�quido al aire.
La refracci�n es la variaci�n brusca de direcci�n que sufre la luz al cambiar de
medio. Este fen�meno se debe al hecho de que la luz se propaga a diferentes
velocidades seg�n el medio por el que viaja. El cambio de direcci�n es mayor cuanto
mayor es el cambio de velocidad, ya que la luz recorre mayor distancia en su
desplazamiento por el medio en que va m�s r�pido. La ley de Snell relaciona el
cambio de �ngulo con el cambio de velocidad por medio de los �ndices de refracci�n
de los medios.

Como la refracci�n depende de la energ�a de la luz, cuando se hace pasar luz blanca
o policrom�tica a trav�s de un medio con caras no paralelas, como un prisma, se
produce la separaci�n de la luz en sus diferentes componentes (colores) seg�n su
energ�a, en un fen�meno denominado dispersi�n refractiva. Si el medio tiene las
caras paralelas, la luz se vuelve a recomponer al salir de �l.

Ejemplos muy comunes de la refracci�n es la ruptura aparente que se ve en un l�piz


al introducirlo en agua o el arco�ris.

Propagaci�n y difracci�n
Art�culo principal: Difracci�n

Sombra de una canica.


Una de las propiedades de la luz m�s evidentes a simple vista es que se propaga en
l�nea recta. Lo podemos ver, por ejemplo, en la propagaci�n de un rayo de luz a
trav�s de ambientes polvorientos o de atm�sferas saturadas. La �ptica geom�trica
parte de esta premisa para predecir la posici�n de la luz, en un determinado
momento, a lo largo de su transmisi�n.

Luz en la persiana.
De la propagaci�n de la luz y su encuentro con objetos surgen las sombras. Si
interponemos un cuerpo opaco en el camino de la luz y a continuaci�n una pantalla,
obtendremos sobre ella la sombra del cuerpo. Si el origen de la luz o foco se
encuentra lejos del cuerpo, de tal forma que, relativamente, sea m�s peque�o que el
cuerpo, se producir� una sombra definida. Si se acerca el foco al cuerpo surgir�
una sombra en la que se distinguen una regi�n m�s clara denominada penumbra y otra
m�s oscura denominada umbra.

Sin embargo, la luz no siempre se propaga en l�nea recta. Cuando la luz atraviesa
un obst�culo puntiagudo o una abertura estrecha, el rayo se curva ligeramente. Este
fen�meno, denominado difracci�n, es el responsable de que al mirar a trav�s de un
agujero muy peque�o todo se vea distorsionado o de que los telescopios y
microscopios tengan un n�mero de aumentos m�ximo limitado.

Interferencia
Art�culo principal: Interferencia

Experimento de Young.
La forma m�s sencilla de estudiar el fen�meno de la interferencia es con el
denominado experimento de Young que consiste en hacer incidir luz monocrom�tica (de
un solo color) en una pantalla que tiene una rendija muy estrecha. La luz
difractada que sale de dicha rendija se vuelve a hacer incidir en otra pantalla con
una doble rendija. La luz procedente de las dos rendijas se combina en una tercera
pantalla produciendo bandas alternativas claras y oscuras.

El fen�meno de las interferencias se puede ver tambi�n de forma natural en las


manchas de aceite sobre los charcos de agua o en la cara con informaci�n de los
discos compactos; ambos tienen una superficie que, cuando se ilumina con luz
blanca, la difracta, produci�ndose una cancelaci�n por interferencias, en funci�n
del �ngulo de incidencia de la luz, de cada uno de los colores que contiene,
permitiendo verlos separados, como en un arco iris.

Reflexi�n y dispersi�n
Art�culos principales: Reflexi�n (f�sica) y Dispersi�n (f�sica).

Pez ballesta reflejado.


Al incidir la luz en un cuerpo, la materia de la que est� constituido retiene unos
instantes su energ�a y a continuaci�n la reemite en todas las direcciones. Este
fen�meno es denominado reflexi�n. Sin embargo, en superficies �pticamente lisas,
debido a interferencias destructivas, la mayor parte de la radiaci�n se pierde,
excepto la que se propaga con el mismo �ngulo que incidi�. Ejemplos simples de este
efecto son los espejos, los metales pulidos o el agua de un r�o (que tiene el fondo
oscuro).

La luz tambi�n se refleja por medio del fen�meno denominado reflexi�n interna
total, que se produce cuando un rayo de luz, intenta salir de un medio en que su
velocidad es m�s lenta a otro m�s r�pido, con un determinado �ngulo. Se produce una
refracci�n de tal modo que no es capaz de atravesar la superficie entre ambos
medios reflej�ndose completamente. Esta reflexi�n es la responsable de los
destellos en un diamante tallado.

En el vac�o, la velocidad es la misma para todas las longitudes de onda del


espectro visible, pero cuando atraviesa sustancias materiales la velocidad se
reduce y var�a para cada una de las distintas longitudes de onda del espectro, este
efecto se denomina dispersi�n. Gracias a este fen�meno podemos ver los colores del
arco�ris. El color azul del cielo se debe a la luz del sol dispersada por la
atm�sfera. El color blanco de las nubes o el de la leche tambi�n se debe a la
dispersi�n de la luz por las gotitas de agua o por las part�culas de grasa en
suspensi�n que contienen respectivamente.

Polarizaci�n
Art�culo principal: Polarizaci�n electromagn�tica

Polarizador.
El fen�meno de la polarizaci�n se observa en unos cristales determinados que
individualmente son transparentes. Sin embargo, si se colocan dos en serie,
paralelos entre s� y con uno girado un determinado �ngulo con respecto al otro, la
luz no puede atravesarlos. Si se va rotando uno de los cristales, la luz empieza a
atravesarlos alcanz�ndose la m�xima intensidad cuando se ha rotado el cristal 90�
sexagesimales respecto al �ngulo de total oscuridad.

Tambi�n se puede obtener luz polarizada a trav�s de la reflexi�n de la luz. La luz


reflejada est� parcial o totalmente polarizada dependiendo del �ngulo de
incidencia. El �ngulo que provoca una polarizaci�n total se llama �ngulo de
Brewster.

Muchas gafas de sol y filtros para c�maras incluyen cristales polarizadores para
eliminar reflejos molestos.

Efectos qu�micos
Art�culo principal: Fotoqu�mica
Algunas sustancias al absorber luz, sufren cambios qu�micos; utilizan la energ�a
que la luz les transfiere para alcanzar los niveles energ�ticos necesarios para
reaccionar, para obtener una conformaci�n estructural m�s adecuada para llevar a
cabo una reacci�n o para romper alg�n enlace de su estructura (fot�lisis).

La fotos�ntesis en las plantas, que generan az�cares a partir de di�xido de


carbono, agua y luz; la s�ntesis de vitamina D en la piel; la ruptura de
dihal�genos con luz en las reacciones radicalarias o el proceso de visi�n en el
ojo, producido por la isomerizaci�n del retinol con la luz, son ejemplos de
reacciones fotoqu�micas. El �rea de la qu�mica encargada del estudio de estos
fen�menos es la fotoqu�mica.

Aproximaci�n hist�rica
Art�culo principal: Historia de la �ptica

Isaac Newton.
A principios del siglo XVIII era creencia generalizada que la luz estaba compuesta
de peque�as part�culas. Fen�menos como la reflexi�n, la refracci�n y las sombras de
los cuerpos, se pod�an esperar de torrentes de part�culas. Isaac Newton demostr�
que la refracci�n estaba provocada por el cambio de velocidad de la luz al cambiar
de medio y trat� de explicarlo diciendo que las part�culas aumentaban su velocidad
al aumentar la densidad del medio. La comunidad cient�fica, consciente del
prestigio de Newton, acept� su teor�a corpuscular.

Christiaan Huygens.
En la cuneta quedaba la teor�a de Christian Huygens que en 1678 propuso que la luz
era un fen�meno ondulatorio que se transmit�a a trav�s de un medio llamado �ter.
Esta teor�a qued� olvidada hasta la primera mitad del siglo XIX, cuando Thomas
Young solo era capaz de explicar el fen�meno de las interferencias suponiendo que
la luz fuese en realidad una onda. Otros estudios de la misma �poca explicaron
fen�menos como la difracci�n y la polarizaci�n teniendo en cuenta la teor�a
ondulatoria.

El golpe final a la teor�a corpuscular pareci� llegar en 1848, cuando se consigui�


medir la velocidad de la luz en diferentes medios y se encontr� que variaba de
forma totalmente opuesta a como lo hab�a supuesto Newton. Debido a esto, casi todos
los cient�ficos aceptaron que la luz ten�a una naturaleza ondulatoria. Sin embargo,
todav�a quedaban algunos puntos por explicar, como la propagaci�n de la luz a
trav�s del vac�o, ya que todas las ondas conocidas se desplazaban usando un medio
f�sico, y la luz viajaba incluso m�s r�pido que en el aire o el agua. Se supon�a
que este medio era el �ter del que hablaba Huygens, pero nadie lo consegu�a
encontrar.

James Clerk Maxwell.


En 1845, Michael Faraday descubri� que el �ngulo de polarizaci�n de la luz se pod�a
modificar aplic�ndole un campo magn�tico (efecto Faraday), proponiendo dos a�os m�s
tarde que la luz era una vibraci�n electromagn�tica de alta frecuencia. James Clerk
Maxwell, inspirado por el trabajo de Faraday, estudi� matem�ticamente estas ondas
electromagn�ticas y se dio cuenta de que siempre se propagaban a una velocidad
constante, que coincid�a con la velocidad de la luz, y de que no necesitaban medio
de propagaci�n ya que se autopropagaban. La confirmaci�n experimental de las
teor�as de Maxwell elimin� las �ltimas dudas que se ten�an sobre la naturaleza
ondulatoria de la luz.
No obstante, a finales del siglo XIX, se fueron encontrando nuevos efectos que no
se pod�an explicar suponiendo que la luz fuese una onda, como, por ejemplo, el
efecto fotoel�ctrico, esto es, la emisi�n de electrones de las superficies de
s�lidos y l�quidos cuando son iluminados. Los trabajos sobre el proceso de
absorci�n y emisi�n de energ�a por parte de la materia solo se pod�an explicar si
uno asum�a que la luz se compon�a de part�culas. Entonces la ciencia lleg� a un
punto muy complicado e inc�modo: se conoc�an muchos efectos de la luz, sin embargo,
unos solo se pod�an explicar si se consideraba que la luz era una onda, y otros
solo se pod�an explicar si la luz era una part�cula.

El intento de explicar esta dualidad onda-part�cula, impuls� el desarrollo de la


f�sica durante el siglo XX. Otras ciencias, como la biolog�a o la qu�mica, se
vieron revolucionadas ante las nuevas teor�as sobre la luz y su relaci�n con la
materia.

Naturaleza de la luz
La luz presenta una naturaleza compleja: depende de c�mo la observemos se
manifestar� como una onda o como una part�cula. Estos dos estados no se excluyen,
sino que son complementarios (v�ase Dualidad onda corp�sculo). Sin embargo, para
obtener un estudio claro y conciso de su naturaleza, podemos clasificar los
distintos fen�menos en los que participa seg�n su interpretaci�n te�rica:

Teor�a ondulatoria
Descripci�n
Esta teor�a, desarrollada por Christiaan Huygens, considera que la luz es una onda
electromagn�tica, consistente en un campo el�ctrico que var�a en el tiempo
generando a su vez un campo magn�tico y viceversa, ya que los campos el�ctricos
variables generan campos magn�ticos (ley de Amp�re) y los campos magn�ticos
variables generan campos el�ctricos (ley de Faraday). De esta forma, la onda se
autopropaga indefinidamente a trav�s del espacio, con campos magn�ticos y
el�ctricos gener�ndose continuamente. Estas ondas electromagn�ticas son
sinusoidales, con los campos el�ctrico y magn�tico perpendiculares entre s� y
respecto a la direcci�n de propagaci�n.

Vista lateral (izquierda) de una onda electromagn�tica a lo largo de un instante y


vista frontal (derecha) de la misma en un momento determinado. De color rojo se
representa el campo magn�tico y de azul el el�ctrico.
Para poder describir una onda electromagn�tica podemos utilizar los par�metros
habituales de cualquier onda:

Amplitud (A): Es la longitud m�xima respecto a la posici�n de equilibrio que


alcanza la onda en su desplazamiento.
Periodo (T): Es el tiempo necesario para el paso de dos m�ximos o m�nimos sucesivos
por un punto fijo en el espacio.
Frecuencia (?): N�mero de oscilaciones del campo por unidad de tiempo. Es una
cantidad inversa al periodo.
Longitud de onda (?): Es la distancia lineal entre dos puntos equivalentes de ondas
sucesivas.
Velocidad de propagaci�n (V): Es la distancia que recorre la onda en una unidad de
tiempo. En el caso de la velocidad de propagaci�n de la luz en el vac�o, se
representa con la letra c.
La velocidad, la frecuencia, el periodo y la longitud de onda est�n relacionadas
por las siguientes ecuaciones:

{\displaystyle c=\lambda \cdot \nu ={\frac {\lambda }{T}}} {\displaystyle c=\lambda


\cdot \nu ={\frac {\lambda }{T}}}
Fen�menos ondulatorios
V�ase tambi�n: Movimiento ondulatorio
Algunos de los fen�menos m�s importantes de la luz se pueden comprender f�cilmente
si se considera que tiene un comportamiento ondulatorio.

El principio de superposici�n de ondas nos permite explicar el fen�meno de la


interferencia: si juntamos en el mismo lugar dos ondas con la misma longitud de
onda y amplitud, si est�n en fase (las crestas de las ondas coinciden) formar�n una
interferencia constructiva y la intensidad de la onda resultante ser� m�xima e
igual a dos veces la amplitud de las ondas que la conforman. Si est�n desfasadas,
habr� un punto donde el desfase sea m�ximo (la cresta de la onda coincida
exactamente con un valle) form�ndose una interferencia destructiva, anul�ndose la
onda. El experimento de Young, con sus rendijas, nos permite obtener dos focos de
luz de la misma longitud de onda y amplitud, creando un patr�n de interferencias
sobre una pantalla.

Las ondas cambian su direcci�n de propagaci�n al cruzar un obst�culo puntiagudo o


al pasar por una abertura estrecha. Como recoge el principio de Fresnel - Huygens,
cada punto de un frente de ondas es un emisor de un nuevo frente de ondas que se
propagan en todas las direcciones. La suma de todos los nuevos frentes de ondas
hace que la perturbaci�n se siga propagando en la direcci�n original. Sin embargo,
si por medio de una rendija o de un obst�culo puntiagudo, se separa uno o unos
pocos de los nuevos emisores de ondas, predominar� la nueva direcci�n de
propagaci�n frente a la original.

Onda propag�ndose a trav�s de una rendija.


La difracci�n de la luz se explica f�cilmente si se tiene en cuenta este efecto
exclusivo de las ondas. La refracci�n, tambi�n se puede explicar utilizando este
principio, teniendo en cuenta que los nuevos frentes de onda generados en el nuevo
medio, no se transmitir�n con la misma velocidad que en el anterior medio,
generando una distorsi�n en la direcci�n de propagaci�n:

Refracci�n de la luz seg�n el principio de Huygens.


Otro fen�meno de la luz f�cilmente identificable con su naturaleza ondulatoria es
la polarizaci�n. La luz no polarizada est� compuesta por ondas que vibran en todos
los �ngulos, al llegar a un medio polarizador, solo las ondas que vibran en un
�ngulo determinado consiguen atravesar el medio, al poner otro polarizador a
continuaci�n, si el �ngulo que deja pasar el medio coincide con el �ngulo de
vibraci�n de la onda, la luz pasar� �ntegra, si no solo una parte pasar� hasta
llegar a un �ngulo de 90� entre los dos polarizadores, donde no pasar� nada de luz.

Dos polarizadores en serie.


Este efecto, adem�s, permite demostrar el car�cter transversal de la luz (sus ondas
vibran en direcci�n perpendicular a la direcci�n de propagaci�n).

El efecto Faraday y el c�lculo de la velocidad de la luz, c, a partir de constantes


el�ctricas (permitividad, {\displaystyle \varepsilon _{0}} \varepsilon _{0}) y
magn�ticas (permeabilidad, {\displaystyle \mu _{0}} \mu _{0}) por parte de la
teor�a de Maxwell:

{\displaystyle c={\frac {1}{\sqrt {\varepsilon _{0}\mu _{0}}}}} {\displaystyle


c={\frac {1}{\sqrt {\varepsilon _{0}\mu _{0}}}}}
confirman que las ondas de las que est� compuesta la luz son de naturaleza
electromagn�tica. Esta teor�a fue capaz, tambi�n, de eliminar la principal objeci�n
a la teor�a ondulatoria de la luz, que era encontrar la manera de que las ondas se
trasladasen sin un medio material.

Teor�as corpusculares
Descripci�n
La teor�a corpuscular estudia la luz como si se tratase de un torrente de
part�culas sin carga y sin masa llamadas fotones, capaces de transportar todas las
formas de radiaci�n electromagn�tica. Esta interpretaci�n resurgi� debido a que, la
luz, en sus interacciones con la materia, intercambia energ�a solo en cantidades
discretas (m�ltiplos de un valor m�nimo) de energ�a denominadas cuantos. Este hecho
es dif�cil de combinar con la idea de que la energ�a de la luz se emita en forma de
ondas, pero es f�cilmente visualizado en t�rminos de corp�sculos de luz o fotones.

Fen�menos corpusculares

Max Planck.
Existen tres efectos que demuestran el car�cter corpuscular de la luz. Seg�n el
orden hist�rico, el primer efecto que no se pudo explicar por la concepci�n
ondulatoria de la luz fue la radiaci�n del cuerpo negro.

Un cuerpo negro es un radiador te�ricamente perfecto que absorbe toda la luz que
incide en �l y por eso, cuando se calienta se convierte en un emisor ideal de
radiaci�n t�rmica, que permite estudiar con claridad el proceso de intercambio de
energ�a entre radiaci�n y materia. La distribuci�n de frecuencias observadas de la
radiaci�n emitida por la caja a una temperatura de la cavidad dada, no se
correspond�a con las predicciones te�ricas de la f�sica cl�sica. Para poder
explicarlo, Max Planck, al comienzo del siglo XX, postul� que para ser descrita
correctamente, se ten�a que asumir que la luz de frecuencia ? es absorbida por
m�ltiplos enteros de un cuanto de energ�a igual a h?, donde h es una constante
f�sica universal llamada Constante de Planck.

{\displaystyle \displaystyle E=h\nu } {\displaystyle \displaystyle E=h\nu }


En 1905, Albert Einstein utiliz� la teor�a cu�ntica reci�n desarrollada por Planck
para explicar otro fen�meno no comprendido por la f�sica cl�sica: el efecto
fotoel�ctrico. Este efecto consiste en que cuando un rayo monocrom�tico de
radiaci�n electromagn�tica ilumina la superficie de un s�lido (y, a veces, la de un
l�quido), se desprenden electrones en un fen�meno conocido como fotoemisi�n o
efecto fotoel�ctrico externo. Estos electrones poseen una energ�a cin�tica que
puede ser medida electr�nicamente con un colector con carga negativa conectado a la
superficie emisora. No se pod�a entender que la emisi�n de los llamados
"fotoelectrones" fuese inmediata e independiente de la intensidad del rayo. Eran
incluso capaces de salir despedidos con intensidades extremadamente bajas, lo que
exclu�a la posibilidad de que la superficie acumulase de alguna forma la energ�a
suficiente para disparar los electrones. Adem�s, el n�mero de electrones era
proporcional a la intensidad del rayo incidente. Einstein demostr� que el efecto
fotoel�ctrico pod�a ser explicado asumiendo que la luz incidente estaba formada de
fotones de energ�a h?, parte de esta energ�a h?0 se utilizaba para romper las
fuerzas que un�an el electr�n con la materia, el resto de la energ�a aparec�a como
la energ�a cin�tica de los electrones emitidos:

{\displaystyle {\frac {1}{2}}mv_{\mathrm {max} }^{2}=h(\nu -\nu _{0})}


{\displaystyle {\frac {1}{2}}mv_{\mathrm {max} }^{2}=h(\nu -\nu _{0})}
donde m es la masa del electr�n, vm�x la velocidad m�xima observada, ? es la
frecuencia de la luz iluminante y ?0 es la frecuencia umbral caracter�stica del
s�lido emisor.

La demostraci�n final fue aportada por Arthur Compton que observ� como al hacer
incidir rayos X sobre elementos ligeros, estos se dispersaban con menor energ�a y
adem�s se desprend�an electrones (fen�meno posteriormente denominado en su honor
como efecto Compton). Compton, ayud�ndose de las teor�as anteriores, le dio una
explicaci�n satisfactoria al problema tratando la luz como part�culas que chocan
el�sticamente con los electrones como dos bolas de billar. El fot�n, corp�sculo de
luz, golpea al electr�n: el electr�n sale disparado con una parte de la energ�a del
fot�n y el fot�n refleja su menor energ�a en su frecuencia. Las direcciones
relativas en las que salen despedidos ambos est�n de acuerdo con los c�lculos que
utilizan la conservaci�n de la energ�a y el momento.

Otro fen�meno que demuestra la teor�a corpuscular es la presi�n luminosa.

Teor�as cu�nticas

Diagrama de Feynman donde se muestra el intercambio de un fot�n virtual


(simbolizado por una l�nea ondulada y {\displaystyle \gamma \,} \gamma \,) entre un
positr�n y un electr�n.
La necesidad de reconciliar las ecuaciones de Maxwell del campo electromagn�tico,
que describen el car�cter ondulatorio electromagn�tico de la luz, con la naturaleza
corpuscular de los fotones, ha hecho que aparezcan var�as teor�as que est�n a�n
lejos de dar un tratamiento unificado satisfactorio. Estas teor�as incorporan por
un lado, la teor�a de la electrodin�mica cu�ntica, desarrollada a partir de los
art�culos de Dirac, Jordan, Heisenberg y Pauli, y por otro lado la mec�nica
cu�ntica de de Broglie, Heisenberg y Schr�dinger.

Paul Dirac dio el primer paso con su ecuaci�n de ondas que aport� una s�ntesis de
las teor�as ondulatoria y corpuscular, ya que siendo una ecuaci�n de ondas
electromagn�ticas su soluci�n requer�a ondas cuantizadas, es decir, part�culas. Su
ecuaci�n consist�a en reescribir las ecuaciones de Maxwell de tal forma que se
pareciesen a las ecuaciones hamiltonianas de la mec�nica cl�sica. A continuaci�n,
utilizando el mismo formalismo que, a trav�s de la introducci�n del cuanto de
acci�n h?, transforma las ecuaciones de mec�nica cl�sica en ecuaciones de mec�nica
ondulatoria, Dirac obtuvo una nueva ecuaci�n del campo electromagn�tico. Las
soluciones a esta ecuaci�n requer�an ondas cuantizadas, sujetas al principio de
incertidumbre de Heisenberg, cuya superposici�n representaban el campo
electromagn�tico. Gracias a esta ecuaci�n podemos conocer una descripci�n de la
probabilidad de que ocurra una interacci�n u observaci�n dada, en una regi�n
determinada.

Existen a�n muchas dificultades te�ricas sin resolverse, sin embargo, la


incorporaci�n de nuevas teor�as procedentes de la experimentaci�n con part�culas
elementales, as� como de teor�as sobre el comportamiento de los n�cleos at�micos,
nos han permitido obtener una formulaci�n adicional de gran ayuda.

Efectos relativistas
Sin embargo, exist�an a�n algunas situaciones en las que la luz no se comportaba
seg�n lo esperado por las teor�as anteriores.

Luz en movimiento
La primera de estas situaciones inexplicables se produc�a cuando la luz se emit�a,
se transmit�a o se recib�a por cuerpos o medios en movimiento. Era de esperar,
seg�n la f�sica cl�sica, que la velocidad en estos casos fuese el resultado de
sumar a la velocidad de la luz, la velocidad del cuerpo o del medio. Sin embargo,
se encontraron varios casos en los que no era as�:

Augustin Fresnel.
En 1818, Augustin Fresnel propuso un experimento para medir la velocidad a la que
la luz atravesaba un l�quido en movimiento. Para ello, se har�a atravesar a la luz
una columna de un l�quido que fluyese a una velocidad v relativa al observador.
Conociendo la velocidad v' a la que se trasmite la luz a trav�s de ese medio, a
trav�s del �ndice de refracci�n (n), se calcul� que la velocidad total de la luz en
ese fluido ser�a:

{\displaystyle \displaystyle v_{t}=v'+v} {\displaystyle \displaystyle v_{t}=v'+v}


Sin embargo, cuando en 1851, el f�sico franc�s Hippolyte Fizeau llev� a cabo el
experimento, comprob� que la velocidad a la que la luz atravesaba el l�quido en
movimiento no era la calculada sino:

{\displaystyle v_{t}=v'+v\left(1-{\frac {1}{n^{2}}}\right)} {\displaystyle


v_{t}=v'+v\left(1-{\frac {1}{n^{2}}}\right)}
es decir, que la velocidad del fluido contaba menos en la velocidad final si la
velocidad con la que atravesaba la luz ese fluido era mayor.

En 1725, James Bradley descubri� que la posici�n observada de las estrellas en el


firmamento variaba anualmente con respecto a la posici�n real en un intervalo de 41
segundos de arco. La teor�a que propuso para explicarlo fue que esta variaci�n se
deb�a a la combinaci�n de la velocidad de la tierra al rotar alrededor del sol con
la velocidad finita de la luz. Gracias a esta teor�a fue capaz de calcular la
velocidad de la luz de una forma aceptable. Bas�ndose en este efecto, el astr�nomo
ingl�s George Airy compar� el �ngulo de aberraci�n en un telescopio antes y despu�s
de llenarlo de agua, y descubri� que, en contra de sus expectativas, no hab�a
diferencia en sus mediciones (la luz no variaba de velocidad a pesar de que el
fluido se mov�a a la velocidad de la tierra).

Teniendo en cuenta este experimento, los f�sicos estadounidenses Albert Michelson y


Edward Morley propusieron un experimento (v�ase Experimento de Michelson y Morley)
para medir la velocidad a la que flu�a el �ter con respecto a la Tierra. Supon�an
que el �ter se mov�a en una direcci�n concreta con una velocidad determinada, por
eso, debido a la translaci�n de la Tierra alrededor del Sol habr�a �pocas del a�o
en el que tendr�amos una componente de esa velocidad a favor y otras �pocas en
contra, por lo que supusieron que cuando lo tuvi�semos a favor, la velocidad de la
luz ser�a superior y cuando lo tuvi�semos en contra ser�a inferior. Para ello
midieron la velocidad de la luz en diferentes estaciones del a�o y observaron que
no hab�a ninguna diferencia. Y lo m�s curioso: que ni siquiera hab�a diferencias
debidas a la propia velocidad de translaci�n de la Tierra (30 km/s).

En 1905, Albert Einstein dio una explicaci�n satisfactoria con su teor�a de la


relatividad especial, en la que, en su segundo postulado propone que la velocidad
de la luz es is�tropa, es decir, independiente del movimiento relativo del
observador o de la fuente.

Distorsiones espectrales
Art�culo principal: Desplazamiento al rojo

Desplazamiento nebular.
Al comparar el espectro de la luz procedente de algunos cuerpos celestes, con los
espectros medidos en el laboratorio de los mismos elementos que los que contienen
esos cuerpos, se observa que no son iguales, ya que las l�neas espectrales
procedentes del espacio est�n desplazadas hacia posiciones de mayor longitud de
onda, es decir, hacia el lado rojo del espectro en lugares de menor energ�a.

Se han encontrado dos tipos diferentes de desplazamientos de l�neas espectrales:

Desplazamiento nebular
Uno, el m�s com�n, llamado desplazamiento nebular es un desplazamiento sistem�tico
de los espectros procedentes de las estrellas y galaxias. Edwin Hubble tras
estudiar el corrimiento de los espectros de las nebulosas, lo interpret� como el
resultado del efecto Doppler debido a la expansi�n continua del universo. Gracias a
esto propuso una f�rmula capaz de calcular la distancia que nos separa de un cuerpo
determinado analizando el corrimiento de su espectro:

{\displaystyle {\frac {\Delta \lambda }{\lambda }}=1,7\cdot 10^{-9}d}


{\displaystyle {\frac {\Delta \lambda }{\lambda }}=1,7\cdot 10^{-9}d}
donde ?? es la diferencia entre las longitudes de onda del espectro del cuerpo y la
esperada, ? es la longitud de onda esperada y d, la distancia en p�rsecs.

Desplazamiento gravitacional
El otro, mucho m�s extra�o se llama desplazamiento gravitacional o efecto Einstein,
observado en espectros de cuerpos extremadamente densos. El ejemplo m�s famoso es
el espectro del llamado compa�ero oscuro de Sirio. La existencia de este compa�ero
fue predicha por Friedrich Bessel en 1844 bas�ndose en una perturbaci�n que observ�
en el movimiento de Sirio, pero debido a su d�bil luminosidad, no fue descubierto
hasta 1861. Este compa�ero es una enana blanca que tiene una masa comparable a la
del Sol pero en un radio aproximadamente cien veces menor, por lo que su densidad
es inmensa (61.000 veces la del agua). Al estudiarse su espectro, se observa un
desplazamiento de 0,3 � de la l�nea � de la serie Balmer del hidr�geno.

Teor�a de la relatividad general


Art�culo principal: Relatividad general

Albert Einstein.
Para que su anterior teor�a de la relatividad especial abarcase tambi�n los
fen�menos gravitatorios, Albert Einstein, entre 1907 y 1915 desarroll� la teor�a de
la relatividad general. Una de las principales conclusiones de esta teor�a es que
la gravedad influye en la propagaci�n de la luz, representada en la teor�a por el
potencial gravitatorio F, descrito por:

{\displaystyle \Phi ={\frac {-GM}{R}}} {\displaystyle \Phi ={\frac {-GM}{R}}}


donde G es la Constante de gravitaci�n universal, M la masa y R la distancia al
objeto que genera el campo gravitatorio.

Einstein encontr� que la luz, al pasar por un campo gravitatorio de potencial F


sufr�a una disminuci�n de su velocidad, seg�n la f�rmula:

{\displaystyle c=c_{0}\left(1+{\frac {\Phi }{c_{0}^{2}}}\right)} {\displaystyle


c=c_{0}\left(1+{\frac {\Phi }{c_{0}^{2}}}\right)}
donde c0 es la velocidad de la luz sin campo gravitatorio y c es la velocidad con
�l.

Tambi�n se ve modificada la frecuencia de la luz emitida por una fuente en un campo


gravitatorio

{\displaystyle \nu =\nu _{0}\left(1+{\frac {\Phi }{c_{0}^{2}}}\right)}


{\displaystyle \nu =\nu _{0}\left(1+{\frac {\Phi }{c_{0}^{2}}}\right)}
lo que explica el desplazamiento gravitacional. Otro ejemplo que confirma
experimentalmente este punto de la teor�a son las l�neas espectrales del sol, que
est�n desplazadas hacia el rojo en un valor de dos millon�simas cuando se comparan
con las generadas por los mismos elementos en la Tierra.

Por �ltimo, en esta relaci�n entre luz y gravedad, esta teor�a predijo que los
rayos de luz al pasar cerca de un cuerpo pesado se desviaban en un �ngulo a
determinado por el efecto de su campo gravitatorio, seg�n la relaci�n:

{\displaystyle \alpha ={\frac {4GM}{c^{2}R}}} {\displaystyle \alpha ={\frac {4GM}


{c^{2}R}}}
Este punto de la teor�a se pudo confirmar experimentalmente estudiando el desv�o de
la luz que provocaba el sol. Para comprobarlo, los cient�ficos estudiaron la
posici�n de las estrellas del �rea alrededor del sol aprovechando un eclipse en
1931. Se vio que, como predec�a la teor�a, estaban desviadas hasta 2,2 segundos de
arco comparadas con fotos de la misma �rea realizadas 6 meses antes.

Radiaci�n y materia
Art�culo principal: Dualidad onda corp�sculo

Paul Dirac.
Al formular su ecuaci�n de ondas para un electr�n libre, Paul Dirac predijo que era
posible crear un par de electrones (uno cargado positivamente y otro negativamente)
a partir de un campo electromagn�tico que vibrase extremadamente r�pido. Esta
teor�a fue r�pidamente confirmada por los experimentos de Irene Curie y Fr�d�ric
Joliot y por los de James Chadwick, Stuart Blackett y Giuseppe Occhialini al
comparar el n�mero de electrones con carga negativa y el n�mero de electrones con
carga positiva (estos �ltimos llamados positrones) desprendidos por los rayos ? de
alta frecuencia al atravesar delgadas l�minas de plomo y descubrir que se obten�a
la misma cantidad de unos que de los otros.

Pronto se encontraron otras formas de crear pares positr�n-electr�n y hoy en d�a se


conocen una gran cantidad de m�todos:

Haciendo chocar dos part�culas pesadas.


Haciendo pasar a un electr�n a trav�s del campo de un n�cleo at�mico.
La colisi�n directa de dos electrones.
La colisi�n directa de dos fotones en el vac�o.
La acci�n del campo de un n�cleo at�mico sobre un rayo ? emitido por el mismo
n�cleo.
Tambi�n ocurre el proceso en sentido contrario: al colisionar un electr�n y un
positr�n (ellos solos tienden a juntarse, ya que tienen cargas el�ctricas
opuestas), ambos se aniquilan convirtiendo toda su masa en energ�a radiante. Esta
radiaci�n se emite en forma de dos fotones de rayos ? dispersados en la misma
direcci�n, pero diferente sentido.

Esta relaci�n entre materia-radiaci�n, y viceversa (y sobre todo la conservaci�n de


la energ�a en esta clase de procesos) est� descrita en la famosa ecuaci�n de Albert
Einstein:

{\displaystyle \displaystyle E=mc^{2}} {\displaystyle \displaystyle E=mc^{2}}


enmarcada en la teor�a de la relatividad especial y que originalmente formul� as�:

Si un cuerpo de masa m desprende una cantidad de energ�a E en forma de radiaci�n,


su masa disminuye E / c�

Albert Einstein en Zur Elektrodynamik bewegter K�rper.5?


Teor�as de campo unificado
Art�culo principal: Teor�a del campo unificado
Actualmente, se busca una teor�a que sea capaz de explicar de forma unificada la
relaci�n de la luz, como campo electromagn�tico, con el resto de las interacciones
fundamentales de la naturaleza. Las primeras teor�as intentaron representar el
electromagnetismo y la gravitaci�n como aspectos de la geometr�a espacio-tiempo, y
aunque existen algunas evidencias experimentales de una conexi�n entre el
electromagnetismo y la gravitaci�n, solo se han aportado teor�as especulativas.

Espectro electromagn�tico
Art�culo principal: Espectro electromagn�tico
El espectro electromagn�tico est� constituido por todos los posibles niveles de
energ�a que la luz puede tener. Hablar de energ�a es equivalente a hablar de
longitud de onda; as�, el espectro electromagn�tico abarca tambi�n todas las
longitudes de onda que la luz pueda tener, desde miles de kil�metros hasta
femt�metros. Ese es el motivo de que la mayor parte de las representaciones
esquem�ticas del espectro suelan tener escala logar�tmica.

Electromagnetic spectrum-es.svg
El espectro electromagn�tico se divide en regiones espectrales, clasificadas seg�n
los m�todos necesarios para generar y detectar los diversos tipos de radiaci�n. Por
eso estas regiones no tienen unos l�mites definidos y existen algunos solapamientos
entre ellas.