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La nebulosa del Cangrejo (M1, NGC 1952, Taurus A y Taurus X-1) es un resto de

supernova de tipo plerión. La nebulosa fue observada en 1731 por John Bevis. Es el
resto de una supernova que fue observada y documentada, como una estrella visible a la
luz del día, por astrónomos chinos y árabes el 4 de julio de 1054 (SN 1054). La
explosión se mantuvo visible durante 22 meses. Con este objeto, Charles Messier
comenzó su catálogo de objetos no cometarios. Situado a una distancia de
aproximadamente 6300 años luz (1930 pc2) de la Tierra, en la constelación de Tauro, la
nebulosa tiene un diámetro de seis años luz (1,84 pc) y su velocidad de expansión es de
1500 km/s.

El centro de la nebulosa contiene un púlsar, denominado PSR B0531+21, que gira sobre
sí mismo a 30 revoluciones por segundo, emitiendo también pulsos de radiación que
van desde los rayos gamma a las ondas de radio. El descubrimiento de la nebulosa
produjo la primera evidencia que concluye que las explosiones de supernova producen
pulsares.

La nebulosa sirve como una fuente de radiación útil para estudiar cuerpos celestes que
la ocultan. En las décadas de 1950 y 1960, la corona solar fue cartografiada gracias a la
observación de las ondas de radio producidas por la nebulosa del Cangrejo que pasaban
a través del Sol. Más recientemente, el espesor de la atmósfera de Titán, satélite de
Saturno, fue medido conforme bloqueaba los rayos X producidos por la nebulosa.

Índice
 1 Orígenes
 2 Características físicas
 3 Estrella central
 4 Estrella progenitora
 5 Observación
 6 Tránsito por los cuerpos del sistema solar
 7 Véase también
 8 Referencias
 9 Enlaces externos

Orígenes
Artículo principal: SN 1054

En Europa, la nebulosa del Cangrejo fue observada por primera vez en 1731 por John
Bevis y redescubierta independientemente en 1758 por Charles Messier mientras
observaba el paso de un cometa brillante. Messier la catalogó como la primera entrada
de su catálogo de objetos celestes no comentarios, llamado hoy en día Catálogo
Messier. William Parsons, tercer conde de Rosse, observó la nebulosa en el castillo de
Birr en la década de 1840, refiriéndose al objeto como la nebulosa del Cangrejo, dado
que un dibujo que realizó de ésta se asemejaba a un cangrejo.4
Al inicio del siglo XX, el análisis de las primeras fotografías de la nebulosa tomadas
durante el transcurso de varios años revelaron que la nebulosa se expandía.
Determinando el origen de la expansión se dedujo que la nebulosa se debía haber
formado unos 900 años atrás. Existen documentos históricos que revelan que una nueva
estrella suficientemente brillante como para ser visible a la luz del día fue observada en
la misma región del cielo por astrónomos chinos y árabes en 1054.56 Es posible que la
«nueva estrella» brillante fuera observada por los anasazi y registrada en petroglifos.7
Dada su gran distancia y su carácter efímero, esta «nueva estrella» observada por chinos
y árabes solo pudo haber sido una supernova, una enorme estrella en plena explosión,
que una vez ha agotado su fuente de energía por medio de fusión nuclear, se colapsa
sobre sí misma.

Análisis recientes de estos documentos históricos han encontrado que la supernova que
creó la nebulosa del Cangrejo probablemente ocurrió en abril o principios de mayo de
1054, alcanzando su máximo brillo con una magnitud aparente entre –7 y –4,5 en julio,
siendo más brillante que cualquier otro objeto celeste en la noche exceptuando la Luna.
La supernova fue visible a simple vista aproximadamente durante dos años después de
su primera observación.8 Gracias a las observaciones escritas de los astrónomos del
Extremo Oriente y Oriente Medio en 1054, la nebulosa del Cangrejo se convirtió en el
primer objeto astronómico donde se pudo reconocer una relación con una explosión de
supernova.6

Características físicas

Púlsar de la nebulosa del Cangrejo. Esta imagen combina información óptica del
telescopio espacial Hubble (en rojo) e imágenes de rayos X del Observatorio de rayos X
Chandra (en azul).

En luz visible, la nebulosa del Cangrejo consiste de una amplia masa de filamentos de
forma ovalada, de aproximadamente 6 arcominutos de longitud y una anchura de 4
arcominutos, rodeando una región central de azul difuso (en comparación, la Luna llena
cubre 30 arcominutos). Los filamentos son los restos de la atmósfera de la estrella
progenitora, y están constituidos principalmente de helio e hidrógeno ionizado, junto
con carbón, oxígeno, nitrógeno, hierro, neón y azufre. La temperatura de los filamentos
está comprendida entre los 11 000 y los 18 000 K, y su densidad está en torno a las
1300 partículas por cm³.9
En 1953, Iósif Shklovsky propuso la idea según la cual la región azul difusa está
principalmente producida por radiación sincrotrón, que es la radiación electromagnética
generada por los electrones que viajan en trayectorias curvilíneas a velocidades que
alcanzan la mitad de la velocidad de la luz.10 Tres años más tarde, la hipótesis fue
confirmada por medio de observaciones. En la década de 1960 se descubrió que la causa
de las trayectorias curvilíneas de los electrones es el fuerte campo magnético producido
por una estrella de neutrones ubicada en el centro de la nebulosa.11

La nebulosa del Cangrejo es un ejemplo típico de resto de supernova de tipo pleriónico.


Un plerión se caracteriza porque su energía procede de la rotación del púlsar y no del
material arrojado al medio interestelar durante la explosión de la supernova.

La nebulosa del Cangrejo se expande a una velocidad de 1500 km/s,12 medida por el
efecto Doppler del espectro de la nebulosa. Por otro lado, las imágenes tomadas con
varios años de diferencia muestran la lenta expansión angular aparente en el cielo.
Comparando esta expansión angular con la velocidad de expansión determinada por
espectroscopia (corrimiento al rojo) se pudo estimar la distancia de la nebulosa respecto
el Sol, obteniendo una distancia de aproximadamente 6300 años luz, y un tamaño de
alrededor de 11 años luz para la nebulosa. 2

Rastreando el origen de la expansión consistentemente, y utilizando su velocidad como


se observa hoy en día, es posible determinar la fecha de la formación de la nebulosa, es
decir, la fecha de la explosión de la supernova. Haciendo este cálculo se obtiene una
fecha que corresponde a varias décadas después del año 1054. Una explicación
plausible de este desfase sería que la velocidad de expansión no ha sido uniforme, sino
que se ha acelerado después de la explosión de la supernova. 13 Esta aceleración sería
debida a la energía del púlsar que alimentaría el campo magnético de la nebulosa, la
cual se expande y empuja a los filamentos de la nebulosa hacia el exterior. 14

Los cálculos de la masa total de la nebulosa permiten estimar la masa de la estrella


progenitora de la supernova. Las estimaciones de la cantidad de materia contenida en
los filamentos de la nebulosa del Cangrejo varían entre una y cinco masas solares;15
aunque otras estimaciones basadas en investigaciones del púlsar del Cangrejo ofrecen
valores diferentes.

Estrella central
Artículo principal: Púlsar del Cangrejo

Esta secuencia de imágenes tomadas por el telescopio espacial Hubble muestra los
cambios de la parte interior de la nebulosa del Cangrejo durante un periodo de cuatro
meses. Créditos: NASA/ESA.
En el centro de la nebulosa del Cangrejo se encuentran en apariencia dos estrellas poco
brillantes, una de las cuales es la estrella responsable de la existencia de la nebulosa.
Ésta se identificó en 1942, cuando Rudolf Minkowski descubrió que su espectro óptico
era extremadamente inusual y no se parecía al de una estrella normal. 16 En 1949 se
descubrió que la región alrededor de la estrella era una gran fuente de ondas de radio, 17
en 1963 se descubrió que también lo era de rayos X, 18 y en 1967 fue identificado como
uno de los objetos celestes más brillantes en rayos gamma.19 Luego, en 1968, se
descubrió que la estrella emitía su radiación en pulsos rápidos, convirtiéndose en uno de
los primeros púlsares en ser identificado, y el primero en estar asociado a un resto de
supernova.

Los púlsares son fuentes de potentes radiaciones electromagnéticas emitidas en breves y


constantes pulsos muchas veces por segundo. Fueron un gran misterio cuando se
descubrieron en 1967, y el equipo que identificó el primero consideró la posibilidad de
que podía ser una señal de una civilización avanzada. 20 No obstante, el descubrimiento
de una fuente de radio pulsante en el centro de la nebulosa del Cangrejo fue una fuerte
evidencia de que los púlsares no eran señales de extraterrestres sino que se formaban a
partir de explosiones de supernovas. Hoy en día se sabe que son estrellas de neutrones
de rápida rotación cuyos potentes campos magnéticos concentran sus emisiones de
radiación en rayos estrechos. El eje del campo magnético no está alineado con el de su
rotación, la dirección del haz barre el cielo siguiendo un círculo. Cuando, por azar la
dirección de un haz cruza la de la Tierra, el pulso es observado. Así, la frecuencia de los
pulsos es una medida de velocidad de rotación de la estrella de neutrones.

El púlsar del Cangrejo tiene un diámetro estimado comprendido entre 28 y 30


kilómetros;21 emite pulsos de radiación cada 33 milisegundos.22 Los pulsos son emitidos
en longitudes de onda dentro del espectro electromagnético, desde ondas de radio hasta
rayos X. Como todos los púlsares aislados, la frecuencia de los pulsos disminuye de
forma regular muy ligeramente, indicando que el púlsar se desacelera gradualmente. Sin
embargo, ocasionalmente, su periodo de rotación muestra cambios drásticos, llamados
'interferencias', que se cree que son causados por repentinos reajustes en la estructura
interna de la estrella de neutrones. La energía liberada a medida que el púlsar se
desacelera es enorme, y provoca la emisión de radiación sincrotrón de la nebulosa del
Cangrejo, la cual tiene una luminosidad total 75 000 veces mayor que la del Sol.23

La enorme energía emitida por el púlsar crea una región particularmente dinámica en el
centro de la nebulosa del Cangrejo. Si bien la mayoría de los objetos astronómicos
evolucionan tan lentamente que los cambios son visibles únicamente en escalas de
tiempo de muchos años, las partes centrales de la nebulosa del Cangrejo muestran
cambios en escalas de tiempo de apenas unos pocos días. 24 La parte más dinámica en la
zona central de la nebulosa es el punto donde el viento ecuatorial del púlsar choca
contra la materia circundante de la nebulosa, formando una onda de choque. La forma y
la posición de esta zona cambia rápidamente, con el viento ecuatorial que se comporta
como una serie de remolinos que se acentúan, brillan y después se atenúan a medida que
se alejan del púlsar muy lejos dentro el cuerpo principal de la nebulosa.

Estrella progenitora
Artículo principal: Supernova
La nebulosa del Cangrejo vista en infrarrojo por el telescopio espacial Spitzer.

La estrella que se convirtió en supernova y dio origen a la nebulosa del Cangrejo


mediante su explosión es la llamada estrella progenitora.

Los modelos teóricos de explosiones de supernovas sugieren que la estrella progenitora


que creo la nebulosa del Cangrejo debió haber tenido una masa de entre ocho y doce
masas solares. Las estrellas con una masa inferior a ocho masas solares son
consideradas demasiado ligeras como para producir explosiones de supernova, y
finalizan su vida produciendo una nebulosa planetaria, mientras que aquellas mayores
de doce masas solares producen una nebulosa con una composición química distinta a la
observada en el seno de la nebulosa del Cangrejo. 25

Uno de los principales problemas provocados por el estudio de la nebulosa del Cangrejo
es que la masa combinada de la nebulosa y el púlsar suman considerablemente menos
que la masa estimada de la estrella progenitora, siendo una incógnita por resolver la
diferencia entre estas dos masas.15 Para estimar la masa de la nebulosa se mide la
cantidad total de luz emitida, dada la temperatura y la densidad de la nebulosa, y se
deduce la masa requerida para emitir la luz observada. Las estimaciones oscilan entre 1
y 5 masas solares, siendo el valor generalmente aceptado de 2 o 3 masas solares. 25 Se
estima que la masa de la estrella de neutrones estaría comprendida entre 1,4 y 2 masas
solares.

La teoría predominante que trata de explicar la masa faltante de la nebulosa considera


que una proporción considerable de la masa de la estrella progenitora fue eyectada por
un rápido viento estelar antes de la explosión de supernova, como es el caso de
numerosas estrellas masivas como las estrellas de Wolf-Rayet. Sin embargo, un viento
así habría creado un cascarón alrededor de la nebulosa. Aunque se han llevado a cabo
varios intentos para observar el supuesto cascarón usando diferentes longitudes de onda,
nadie ha logrado encontrarlo.26