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G R A N A N G U L A R

El llamado CMS (Solenoide Compacto de Muones)


es uno de los cuatro grandes detectores del Gran
Colisionador de Hadrones. Estos instrumentos detectan
y analizan las colisiones de partículas subatómicas.
RICHARD JUILLIART / AFP / GETTY IMAGES
RECREANDO
EL UNIVERSO
REMOTO
EN EL GRAN COLISIONADOR DE
HADRONES (LHC), MILLONES DE
PA RT Í C U L A S C H O C A N E N T R E S Í
C A DA S E G U N D O. ¿ E L O BJ E T I VO?
E S C L A R E C E R Q U É PA S Ó J U S TO
DESPUÉS DEL BIG BANG.

P O R E VA VA N D E N B E R G
G R A N A N G U L A R | COSMOS

GRANDES DESARROLLOS
T E C N O L Ó G I C O S L L E VA D O S
A CABO EN EL CERN SON
H OY PA RT E D E N U E S T R A

S
VIDA COTIDIANA .

SIEMPRE NOS HAN DICHO que las temperaturas más El sincrociclotrón de


gélidas de la Tierra, cercanas a los 100 °C bajo cero, se 600 MeV, construido
dan en las zonas polares, y que las máximas tienen en 1957, fue el primer
lugar en el núcleo terrestre, donde se sobrepasan los acelerador del CERN
6.000 °C. Sin embargo, esto solo es cierto si nos referi- y proporcionó haces
de iones para los
mos exclusivamente a los ambientes naturales de nues-
primeros experimentos
tro planeta. Si incluimos las estructuras creadas por en física de partículas
el ser humano, los récords de temperatura –y muchos y nuclear. Haciendo
otros– se registran en un lugar mucho menos inhós- una u otra labor,
pito, muy cerca de la ciudad suiza de Ginebra. Allí se esta máquina estuvo
encuentran las instalaciones del CERN, el organismo en activo durante
33 años, hasta que fue
europeo para la investigación nuclear, y el Gran Coli- clausurada en 1990.
sionador de Hadrones, LHC por sus siglas en inglés,
una megaestructura de ingeniería que ha cumplido
10 años en septiembre y que ahora cierra durante dos
años para hacer mejoras. En el interior de este túnel las circunstancias que hubo durante la primera mil-
circular de 27 kilómetros de longitud el nivel de vacío billonésima de segundo después de esa «Gran Explo-
es superior al del espacio exterior. La temperatura sión» que tuvo lugar hace 13.800 millones de años, el
mínima, de -271,3 °C, roza el cero absoluto, y la más alta, inicio de un período de tres minutos que fue capital
de 10 billones de grados, rebasa unas 100.000 veces la para el devenir del universo. En ese breve lapso de
que se da en el interior del Sol. ¿Su finalidad? Colisio- tiempo el universo era tan extremadamente energé-
nar hadrones, un grupo de partículas subatómicas que tico, denso y caliente que no permitía la formación de
incluye los protones (las partículas que principal- átomos. Ni siquiera los fotones, componentes de la
mente circulan en el LHC), recreando las condiciones luz, podían moverse. Todo era plasma y oscuridad,
que existieron justo después del Big Bang. hasta que las temperaturas descendieron lo suficiente
El físico del CERN Héctor García-Morales, que tra- para que los primeros núcleos atómicos pudieran
baja en el LHC y realiza estudios y cálculos destinados constituirse y, literalmente, se hiciera la luz.
a mejorar el rendimiento del mismo, explica que estas «Cuando los protones chocan a energías tan gran-
colisiones, extraordinariamente energéticas, recrean des como las que se alcanzan en el Gran Colisionador,

N AT I O N A L G E O G R A P H I C RICHARD JUILLIART / AFP / GETTY IMAGES


esa energía se transforma convirtiéndose en otro tipo microscópica. Algo que hoy no pasa, pues ambas
de partículas, siguiendo la célebre ecuación de Ein- escalas parecen estar sometidas a leyes diferentes.
stein E=mc2, que postula la equivalencia entre energía «La física que ocurre a nivel subatómico se rige por
y masa. Algunas de esas partículas componen la mate- el denominado modelo estándar –explica el físico–.
ria conocida, pero otras solo pudieron existir bajo aque- Esta teoría describe la interacción entre partículas a
llas condiciones tan concretas, y son las que más nos través de tres de las cuatro fuerzas fundamentales de
interesa estudiar», dice García-Morales. la naturaleza: el electromagnetismo, que vincula elec-
Además de descifrar los secretos de ese universo tricidad y magnetismo; la fuerza nuclear débil, res-
remoto, las investigaciones llevadas a cabo en el LHC ponsable de la radiactividad, y la fuerza nuclear fuerte,
abren la puerta a que algún día se puedan aportar los gracias a la cual las partículas de los núcleos atómicos
datos necesarios para consolidar la que sería la revo- se mantienen unidas. La cuarta fuerza fundamental,
lución de la física más grande de todos los tiempos: la gravedad, es un fenómeno natural por el cual los
una única teoría que en lo que a la materia se refiere objetos masivos se atraen entre sí y que fue descrita
lo explique todo, tanto a escala macroscópica como por la teoría de la relatividad general de Einstein.

ENERO 2019
¿CÓMO EMPEZÓ
NUESTRO UNIVERSO?
Hace 13.800 millones de años todo nuestro universo
estaba contenido en un punto inimaginablemente
denso y caliente, mucho más pequeño que una partícula
subatómica. En billonésimas de segundo se expandió
de forma colosal y hoy sigue haciéndolo, a un ritmo más
pausado. Tras esa gran inflación, los quarks –o partículas
subatómicas– se agruparon formando protones y
neutrones. Luego se conformaron los primeros núcleos
atómicos y, después, los átomos en sí mismos. Esa
organización de las partículas permitió a los fotones
circular libremente, iluminando el cosmos con una luz
tenue. Sin embargo, el universo continuó siendo un lugar
oscuro hasta que, en un período comprendido entre
380.000 años y 300 millones de años después del Big
Bang, se constituyeron las primeras estrellas, en cuyo
interior tienen lugar potentes procesos de fusión nuclear.
La radiación emitida por estrellas y galaxias nos brinda
hoy la fuente de luz más potente para estudiar el universo.
En el LHC se intenta recrear las condiciones que había
instantes después del Big Bang, inmediatamente después
del momento cero, hasta hoy desconocidas. Tras esos
instantes, la historia del universo, representada en la
figura de la derecha, puede explicarse con la física actual.

El Universo

24 % Materia oscura

71,5 % 4 % Gas
Energía oscura 0,5 % Planetas
y estrellas
INFLACIÓN
En un tiempo muy inferior a un
nanosegundo, un campo de
energía repulsiva expande el
espacio hasta dimensiones
visibles y lo llena con una sopa
de partículas subatómicas
llamadas quarks.
Edad: 10 -32 segundos

PRIMEROS COMPONENTES
El universo se expande y se enfría.
Los quarks se agrupan y forman
protones y neutrones, los compo-
nentes de los núcleos atómicos.
Posiblemente se forma la materia
oscura.
0,01 segundos

PRIMEROS NÚCLEOS
A medida que el universo
se sigue enfriando, aparecen los
núcleos atómicos más ligeros,
de hidrógeno y helio. Una densa
niebla de partículas bloquea
toda la luz.
0,1 a 200 segundos

PRIMEROS ÁTOMOS
Cuando los electrones empiezan
a orbitar en torno a los núcleos
y aparecen los átomos, se revela
el fulgor de nuestro joven universo.
Es la luz más antigua que pueden
detectar nuestros instrumentos.
380.000 años

LA ÉPOCA OSCURA
Durante 300 millones de años,
la radiación cósmica de fondo
es la única luz. Los grumos
de materia que se convertirán
en galaxias son los que más
radiación emiten.
380.000 años a 300 millones de años

LAS PRIMERAS ESTRELLAS


Las nubes de gas más densas
se colapsan debido a su propia
gravedad (y la de la materia
oscura), y se acaban formando
galaxias y estrellas. La fusión
nuclear «enciende» las estrellas.
300 millones de años

TRIUNFO DE LA ANTIGRAVEDAD
La expansión del universo, tras
ralentizarse durante miles de
millones de años por efecto de
la gravedad, vuelve a acelerarse.
El culpable: la energía oscura.
Su naturaleza: desconocida.
10.000 millones de años

PRESENTE
El universo sigue expandiéndose
y cada vez es menos denso.
Como resultado, se forman menos
galaxias y estrellas nuevas.
13.800 millones de años

ANDREW OSTROVSKY / AGE FOTOSTOCK (IZQUIERDA); SPL / AGE FOTOSTOCK


G R A N A N G U L A R | COSMOS

EL BOSÓN DE HIGGS
¿Cómo obtienen masa las Fue un hito histórico
partículas elementales? para la física teórica que
En la década de 1960 el el 14 de marzo de 2013
británico Peter Higgs y se acabó de confirmar:
otros físicos describieron el LHC había detectado
una partícula que, junto esa nueva partícula
con su campo cuántico, con un mayor índice
podía cumplir esa función: de fiabilidad que en la
permear el universo observación anterior. La
otorgando masa a las partícula en cuestión es
partículas. Pero la un bosón, «el bosón más
propuesta de Higgs fue pesado jamás hallado»,
durante más de medio dijeron desde el CERN.
siglo una mera predicción: Junto con los fermiones,
la elusiva partícula no se los bosones son uno de
dejaba ver. Sin embargo, los dos tipos de partículas
el 4 de julio de 2012 elementales. Su hallazgo
el CERN anunció que es sin duda el mayor
los detectores ATLAS éxito del LHC hasta el
y CMS, ambos del LHC, momento. Y el de Peter
habían hecho sendas Higgs, quien ganó el
observaciones que Nobel de Física en 2013
encajaban con ella. gracias a «su bosón».

Al tener una naturaleza diferente al resto de las fuerzas, del Big Bang porque el tiempo “nació” en ese momento
es muy difícil de describir en términos cuánticos y no y por tanto no existía un “antes”. Ahora, a falta de datos
se ha podido incluir en el modelo estándar». concretos, se consideran otras hipótesis que plantean
Pero bajo condiciones más energéticas, que es lo un antes del Big Bang. ¿Quién sabe qué hipótesis será
que procuran los aceleradores, se ha podido constatar la correcta?». De momento, nadie.
experimentalmente que el electromagnetismo y la Mientras tanto, en esa especie de máquina del tiempo
fuerza nuclear débil se unen en una sola fuerza, la que es el LHC y que está siempre operativa menos
electrodébil. Y si consiguieran energías aún más des- cuando requiere labores de mantenimiento, siguen
comunales –cosa harto improbable por el momento–, intentando emular el universo temprano en la Tierra.
los físicos estiman que la fuerza nuclear fuerte se uni- Para ello hacen colisionar haces de protones, consti-
ría a la electrodébil, obteniendo así una sola «norma- tuidos por 2.500 paquetes de 100.000 millones de
tiva física» que integraría todas las fuerzas menos la protones cada uno, provocando hasta 600 millones
gravedad. Aunque, ya puestos, los físicos han ideado de colisiones por segundo.
también una teoría para incorporarla: se trata de la «Los protones se extraen del hidrógeno, un ele-
teoría de cuerdas, a la que va vinculada la idea de los mento muy común que está formado por un electrón
universos múltiples, o multiversos. Pero eso, hoy por y un protón. Con esta estructura tan simple solo es
hoy, es una quimera. Aunque, teóricamente, un super- necesario aislar los protones y eliminar los electrones
colisionador podría dar respuesta a ello. Si lo que sometiéndolos a un campo eléctrico», explica la física
sucede con la energía que se desprende de esas tre- Marta Sabaté, que colabora con el CERN desde 2012.
mendas colisiones entre protones no disminuye ni Una vez eliminados los electrones, los protones pasan
aumenta, sino que se transforma en la masa de las por varios aceleradores antes de ingresar en el túnel del
nuevas partículas… entonces ¿qué conclusión se debe- LHC. Allí, a una velocidad cercana a la de la luz gracias
ría extraer si, en el hipotético caso de que se lograra a la acción de campos eléctricos, dos haces de proto-
reproducir energías muchísimo más altas de las que nes circulan en sentidos inversos en sendos tubos de
hoy se consigue generar, resultara que tras una coli- vacío paralelos, dando 11.245 vueltas por segundo. Un
sión la energía resultante fuera menor que la que potente campo magnético, generado por cavidades
había antes del choque? ¿Se habría escabullido ese de radiofrecuencia, curva su trayectoria y mantiene
sobrante a un universo paralelo? los protones unidos en el haz. Unos imanes especiales
Por el momento todo son cábalas. «Aún sabemos (llamados tripletes o inner triplets) modifican la tra-
muy poco acerca de lo que sucedió en los inicios del yectoria de los dos haces y los focalizan para que se
universo –admite este físico que divulga sus conoci- crucen en cuatro puntos donde se hallan los cuatro
mientos en el canal de YouTube CERNtrípetas–. Quizá grandes detectores: ATLAS, ALICE, CMS y LHCb.
por eso se barajan posibilidades inéditas. Hace un par «Los detectores captan las partículas emitidas fruto
de décadas era absurdo preguntarse qué hubo antes de la colisión, y las procedentes del decaimiento de

N AT I O N A L G E O G R A P H I C PETER MACDIARMID / GETTY IMAGES


0 km 100 ALEMANIA

Zurich
Berna
CERN SUIZA CMS

Ginebra Versonnex

FRANCIA ITALIA
TÚNEL DEL GRAN S´egny
TÚNEL COLISIONADOR Le Bois Chatton
ÁREA DEL CERN DE HADRONES
El túnel de 27 kilómetros
ÁREA BOSCOSA
está entre 50 y 175 metros
Le Grand Pr´e
bajo tierra
PRINCIPALES Avouzon
DETECTORES DEL LHC
CMS Y ATLAS Crozet Villard-
Veraz Bretigny Tacon
Concebidos para Chevry
investigar las fuerzas CERN Bossy
fundamentales Centro principal de la
del universo y la 2 1 0 mi Organización Europea
naturaleza básica para la Investigación
de la materia. 4 3 2 1 0 km Nuclear

ALICE Pr´egnin Ornex


Analiza las colisiones Vesegnin
de núcleos de plomo Mo¨ens
para estudiar el
plasma de quarks y Túnel del acelerador de partículas
gluones, un estado de Supersincrotrón de Protones
la materia que existió
inmediatamente Ferney-Voltaire
después del Big Bang. Pr´evessin
ALICE Pouilly
LHCb
Puede ayudar a los
científicos a entender
por qué el Big Bang LHCb
produjo un universo St.-Genis-
con más materia Pouilly
que antimateria. A
N CI ATLAS
A
FR IZ
A AEROPUERTO
S U INTERNACIONAL
Meyrin DE GINEBRA
FUENTE: CERN
SEAN M CNAUGHTON, NGM

otras partículas que se generaron en el choque. En el «Los sectores beneficiados son múltiples –apunta
caso del bosón de Higgs, su vida media es tan corta Sabaté–: ingeniería civil, tecnología de materiales,
que se desintegra antes de llegar a los detectores. Lo robótica y automatización, física de aceleradores para
que se detecta son los productos del decaimiento del aplicaciones médicas, sistemas de detección muy úti-
bosón», explica Sabaté, quien en estos momentos es- les en dosimetría, tratamiento masivo de datos…». No
tudia la energía que se deposita en distintas regiones olvidemos, añade García-Morales, que muchos desa-
del LHC con la finalidad de aportar datos para el gran rrollos tecnológicos necesarios para construir el LHC
plan de actualización y mejora al que se someterá el han hecho posibles muchos inventos que hoy forman
colisionador en 2026, el proyecto LHC de Alta Lumi- parte de nuestra vida cotidiana. Por ejemplo, las pan-
nosidad, cuyo objetivo es conseguir un número tallas táctiles, inventadas en el CERN. O la World Wide
mucho mayor de colisiones por segundo (factor que Web, la red informática mundial accesible a través de
se conoce como luminosidad) y, por tanto, también internet. No hace falta añadir nada más. j
de los datos obtenidos.
Un enorme esfuerzo internacional (el CERN cuenta
hoy con 22 estados miembros) que no solo busca enten-
der las características del universo remoto y, con ello,
la naturaleza de las partículas fundamentales (y, entre
otras muchas cosas, descubrir qué son esas descono-
Un paseo por el cosmos es la nueva colección de libros
cidas materia y energía oscuras que conforman más publicada por National Geographic, un extraordinario
del 90 % del universo), sino que también genera una viaje a los límites del tiempo y del espacio que nos
transferencia tecnológica enorme. descubre los mayores misterios de nuestro universo.

ENERO 2019
Sala de control del detector LHCb, por Large
Hadron Collider beauty. «Beauty» se refiere a un tipo
de quark que en español se denomina quark fondo.
Este detector está instalado en el LHC y está
especializado en este tipo de partículas subatómicas.
ALASTAIR PHILIP WIPER / SPL / AGE FOTOSTOCK