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PREPARACION DE MENAS: REDUCCION DE TAMANO, CONCENTRACION Antonio Roca 70 Parte I: Introduecién lo entiende le metalurgia extractive, se con! .gure a través de una serie de operaciones que tienen en comén fa transforma: materia prima, Sin embargo, cualquier lexio que se ecupe de esta motetia debe considerar que previamente a la transformacién quimica del mineral 0 de un producto de reciclae existe una serie de operaciones de nat: ‘dleza fsica que ponen a las malerias primes en una disposicién dptima para que las operaciones qui- mices poseeriores Iranscurran en las mejores condi ciones y con el méximo rendimiento. Todas esias operaciones se hon agrupado en lo que algunos hon denominado mineralurgia, dando entender que son tratamientos relatives al propio Ress la oxtraccién de un metal, tal como $n quimica de lo 3.1, Consideraciones generales El consumo de materias primes mincrales uirio un incremento signilicativo en el perfodo 1930-1950 y expec- tacular desde entonees hasta la actualidad. Esto ha influ do de forma decisiva en que se hayan producido, duran tclasttimas décadas, grandes avances en la preparacion de minerales. Les aspectos concretos que han conduci do ala situacién actual son los siguientes: 4@) Ladisminucién de las reservas de mineral de ley elevada con la consiguiente necesidad de aprovechamieato de los mincrales de baja ley. +b). Relacionado directamente con el primeraspec- to, la entrada en el mercado de minerales com- plejos, normalmente de alta ley, los cuales pre- senlan asociaciones ¢ interpenctraciones entre las distintas especies que dificultan enorme- mente su tratamiento, ey) El ahorro energético al que se han visto obli- gadas las empresas como consecuencia del Incremento del precio de los productos enet- géticos que se produje a partir del ato 1973. Por o1ro lado, es necesario considerar también el incremento del costo de la mano de obra combinado con el hecho de que el precio de los metales se ha mantenido en niveles similares a Jo largo de este periodo, a excepcién de unos pocos casos aislados. 4) Laproblematica medioambiental que se pre- duce en las diferentes etapas de la preparacion del mineral nsformorlo desde el punto de vislo de su composicién quimica ‘Asi pues, on esta parte del texto se dezeribe toda una serie de operaciones feieas pera disminvir ol tome fio de porticula de las materias primas —Wituracion y idlienda- asf come los méquinas que lo consiguen. No obstante, tan importante como un tamaiio adecuado de la materia prima es que los reaclores utiizedos en las distinias operaciones se alimenten con unc adecuada relacion mena/ganga que per: mito opimizar el sistema desde un punto de vista. econémico. En este sentido, son necesorias opera- ciones de concenlracion del mineral para conseguir una efectiva eliminacién de Ia gango. Todas ellas consfivyen la segunda parle de este capitulo desto- cando, sobre todas las uilizadas, Ia fotaci6n Asi pues, a minerfa genera unos materiales de baja, ley, ode clevada ley pero complejos, que, en la mayo- ria de los casos, no son adectiados para el tratamien- to extractivo posterior. La preparacién de minerales convierte estos materiales en otros adecuados para Ia alimentacién de las plantas industriales que generan los productos finales. Por otro lado, los desajustes pro- voeados por el incrmento en los precios de los pro- dustos energéticos y de 1a mano de obra, as{ como los problemas de contaminaci6n, han conducido al desa: rrollo de nuevas tecnologias en términos de nuevos ‘equipos, en control y en automatizaciéa. En ello han desempefiado un papel decisivo los avances experi mentados por la informitiea y por las téenicas de caracterizacién. Adicionalmente, cabe citar ef reciclaje de los meta. les procedentes de fuentes secundarias en donde se ttilizan, en muchos casos, las mismas téenieas que para la preparacién de las menas naturales. Asi, por ejem- plo, se usan también en estos casos la trituracion, la molicnda, el cribado, las separaciones gravimétricas, las separaciones magnéticas, ete. ‘Antes de tomar en consideraci6n los procedi mionios de recuperaci6n de un metal o metales con. tenidos on un mineral y, evidentemento, antes de hacer los ensayos correspondientes de laboratorio, planta piloto y, on su caso, 9 escala comercial, se requicre conocer inicialmente el tipo, el cardcter y la cantidad de los valores metélicos contenidos en el mineral, por lo que se ha de iniciar el estudio con la caracterizacién quimica y mineralégica del yas mionto, siguiendo las pautas ya indicadas en el eap Capitulo 3: Preparacién de menas: reduccién de tamaio, concentracién 71 tulo anterior, Posteriormente, deberd efectuarse, ya anivel industrial, un completo seguimiento de las eta pas de procesado para garantizar la eficacia y buen rendimiento en cuanto a la preparacién del mineral En le figura 3.1 se incluye un esquema pera la ubica. cin comreeta de las operaciones de preparacién en e! contexto del procesado metalirgico de una determi: nada materia prima, Una vez detectado un yacimiento y realizados los estudios encaminados a conocer las diferentes espe- cies constituyentes del mineral, es necesario efectuar una serie de campafias de sondeos para ir acotando las zonas mas ricas y los minerales que van apare ciendo en dichas zonas. A continuacién, debe efec- tase el cubicaje de los yacimientos para poder determinar el método de extraccién del mineral de lamina, las relaciones mineraVestéril, los porcenta jes de mineral que podrén recuperarse ¥, en defini- tiva, para poder evaluar si la potencia del yacimien. toes suficientemente importante desde el punto de vista econémico. Con la informacién disponible se deben diseiar uno 0 varios procesos de tratamiento del mineral inclu- yendo las diferentes etapas de preparacién del mis mo, st tratamiento quimico para la recuperaci6n del ‘metal o metales que contiene, asi como el posible afi no de los mismos. El proceso elegido deberd ensayarse exahustivamente a escala de laboratorio y de planta piloto con objeto de poder disefar el proyecto defi nitivo incluyendo todos sus costes, asf como la inver- siny las tentabilidades, Las etapas de preparacién y concentracién del mineral incluyen la liberaci6n de Is menas valiosas utilzando, en su caso, métodos fisicos, como los pro- cedimientos de trituracién y molienda, y a continua. cion diferentes procesos de separaci6n 0 concentra. én como la flotacién, medios magnéticos, mesas vibratorias,liquidos densos, ete. La mena o menas que contienen los metales valio- Sos, una vez concentrades, se someten a uno o varios ttatamientos quimicos por via pirometaltirgica o hi¢ro- ‘metalirgica para la recuperacién de los metales conte rides, los euales pueden ser sometidos a uno o varios procevos de afino, en funcibn de sus aplicaciones poste Fores. Asimismo, estos metales deben disponer de las propiedades fisicas y mecdnicas adecuadas por lo que eben sor sometidos a diferentes tratamientos térmicos yo mecinicos. La etapa final consiste en la proteccién ‘eI metal para evitar su corrosion y su transfermacién, ‘de nuevo, en compuestos oxidados del mismo. nerisgco i [esa | aor | Papacy ‘owaoen __ Rape Sie {feed ph (a Receos FicuRA 3.1. Le proparacién de minorales on el procezado ‘metelirgico de una delerminade materia prima Las fuentes secundarias de metales pueden nutrir- se de los propios metales después de ser utilizados 0 bien de sus compuestos. En el primer caso, la re culaci6n se efectda directamente a la etapa de fusién; en el segundo, puede asimilarse aun nuevo mineral. Centrando el objeto principal del presente capi tulo, las operaciones esenciales de la preparacién de minerales son la trituracién y la molienda, y la sepa: racién, la cual puede incluir 0 no una eoncentracién. Las dos primeras se levan a cabo hasta el punto en que se consigue obtener, para un determinado obje- tivo de liberacién, el dptimo rendimiento econdmi- co. Estas etapas son caras, con un elevado consumo energético, y requieren mucha mano de obra, inver