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Coagulación y Floculación

Los procesos de coagulación-floculación facilitan el retiro de los SS y de las partículas


coloidales. Esta es usada en la etapa final de la separación de los sólidos-líquidos:
deposición, flotación o filtración.

Coagulación es la desestabilización de las partículas coloidales causadas por la


adición de un reactivo químico llamado coagulante.

La floculación es la aglomeración de partículas desestabilizadas en microflóculos y


después en los flóculos más grandes que pueden ser depositados llamados flóculo.

La adición de otro reactivo llamado floculante o una ayuda del floculante puede
promover la formación del flóculo.

Los factores, que pueden promover la coagulación-floculación, son el gradiente de la


velocidad, el tiempo, y el pH. El tiempo y el gradiente de velocidad son importantes al
aumentar la probabilidad de que las partículas se unan juntas. Por otra parte el pH es
un factor prominente en el retiro de coloides.

Floculación

La floculación es un proceso químico mediante el cual, con la adición de sustancias


denominadas floculantes, se aglutinan las sustancias coloidales presentes en el agua,
facilitando de esta forma su decantación y posterior filtrado. Es un paso del proceso
de potabilización de aguas de origen superficial y del tratamiento de aguas servidas
domésticas, industriales y de la minería.

Los compuestos que pueden estar presentes en el agua pueden ser:

• Sólidos en suspensión;
• Partículas coloidales (menos de 1 micra), gobernadas por el movimiento
browniano; y,
• Sustancias disueltas (menos que varios nanómetros).

El proceso de floculación es precedido por la coagulación, por eso se suele hablar de


los procesos de coagulación-floculación. Estos facilitan la retirada de las sustancias
en suspensión y de las partículas coloidales.

• La coagulación es la desestabilización de las partículas coloidales causadas


por la adición de un reactivo químico llamado coagulante el cual, neutralizando
sus cargas electrostáticas, hace que las partículas tiendan a unirse entre sí;

• La floculación es la aglomeración de partículas desestabilizadas en


microflóculos y después en los flóculos más grandes que tienden a depositarse
en el fondo de los recipientes construidos para este fin, denominados
sedimentadores.
Los factores que pueden promover la coagulación-floculación son el gradiente de la
velocidad, el tiempo y el pH. El tiempo y el gradiente de velocidad son importantes al
aumentar la probabilidad de que las partículas se unan y da más tiempo para que las
partículas desciendan, por efecto de la gravedad, y así se acumulen en el fondo. Por
otra parte el pH es un factor prominente en acción desestabilizadora de las
sustancias coagulantes y floculantes.

La solución floculante más adaptada a la naturaleza de las materias en suspensión


con el fin de conseguir aguas decantadas limpias y la formación de lodos espesos se
determina por pruebas, ya sea en laboratorio o en el campo.

En la minería, los floculantes utilizados son polímeros sintéticos de alto peso


molecular, cuyas moléculas son de cadena larga y con gran afinidad por las
superficies sólidas. Estas macromoléculas se fijan por adsorción a las partículas y
provocan así la floculación por formación de puentes entre partículas.

La sedimentación es el proceso por el cual el material sólido, transportado por una


corriente de agua, se deposita en el fondo del río, embalse, canal artificial, o
dispositivo construido especialmente para tal fin. Toda corriente de agua,
caracterizada por su caudal, tirante de agua, velocidad y forma de la sección tiene
una capacidad de transportar material sólido en suspensión. El cambio de alguna de
estas características de la corriente puede hacer que el material transportado se
sedimente; o el material existente en el fondo o márgenes del cauce sea erosionado.

El sedimento es un material sólido, acumulado sobre la superficie terrestre (litosfera)


derivado de las acciones de fenómenos y procesos que actúan en la atmósfera, en la
hidrosfera y en la biosfera (vientos, variaciones de temperatura, precipitaciones
meteorológicas, circulación de aguas superficiales o subterráneas, desplazamiento de
masas de agua en ambiente marino o lacustre, acciones de agentes químicos,
acciones de organismos vivos).

Puesto que la mayor parte de los procesos de sedimentación se producen bajo la


acción de la gravedad, las áreas elevadas de la litosfera terrestre tienden a ser
sujetas prevalentemente a fenómenos erosivos, mientras que las zonas deprimidas
están sujetas a la sedimentación. Las depresiones de la litosfera en la que se
acumulan sedimentos, son llamadas cuencas sedimentarias.

El proceso de sedimentación

El proceso de sedimentación puede ser benéfico, cuando se piensa en el tratamiento


del agua, o perjudicial, cuando se piensa en la reducción del volumen útil de los
embalses, o en la reducción de la capacidad de un canal de riego o drenaje.

La sedimentación es un proceso que forma parte de la potabilización del agua y de la


depuración de aguas residuales.
Potabilización del agua

En la potabilización del agua, el proceso de sedimentación está gobernado por la ley


de Stokes, que indica que las partículas sedimentan más fácilmente cuando mayor es
su diámetro, su peso específico comparado con el del líquido, y cuando menor es la
viscosidad del mismo. Por ello, cuando se quiere favorecer la sedimentación se trata
de aumentar el diámetro de las partículas, haciendo que se agreguen unas a otras,
proceso denominado coagulación y floculación.

Tratamiento de las aguas residuales

En el tratamiento de las aguas residuales, este proceso se realiza para retirar la


materia sólida fina, orgánica o no, de las aguas residuales, aquí el agua pasa por un
dispositivo de sedimentación donde se depositan los materiales para su posterior
eliminación, el proceso de sedimentación puede reducir de un 20 a un 40% la DBO51
y de un 40 a un 60% los sólidos en suspensión.

Dispositivos sedimentadotes

Los dispositivos construidos para que se produzca la sedimentación en ellos son:

• Desarenador: diseñado para que se sedimenten y retengan sólo partículas


mayores de un cierto diámetro nominal y en general de alto peso específico
(arena);

• Sedimentadores o decantadores, normalmente utilizados en plantas de


tratamiento de agua potable, y aguas residuales o servidas;

• Presas filtrantes: destinadas a retener los materiales sólidos en las partes altas
de las cuencas hidrográficas.