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ARCILLAS- UNIVERSIDAD ANDINA DEL CUSCO

LA ARCILLAS

La Arcilla es un tipo de Roca Natural Sedimentaria. Proviene de la


descomposición de las Rocas Feldespato, siendo un silicato alumínico
hidratado. Puede ser un elemento suelto o puede estar formando una

Es un material terroso de grano


generalmente fino y capaz de
convertirse en una masa plástica al
mezclarse con cierta cantidad de agua.
Conserva su forma inicial después del
secado, adquiriendo a la vez la
suficiente dureza par ser manejada.
masa en estado sólido,
puede ser coherente o incoherente.

La Arcilla no se transforma en cerámica hasta que toda el agua que


contiene de manera natural y química se elimina por el calor; cuando esto
sucede al cocerlo en el horno, el producto que resulta posee una dureza y
un estado inalterable a veces incluso mayor que el de algunas clases de
piedra.

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Historia del uso de la arcilla


La arcilla tiene propiedades plásticas, lo que
significa que al humedecerla puede ser
modelada fácilmente. Al secarse se torna
firme y cuando se somete a altas
temperaturas acaecen reacciones químicas
que, entre otros cambios, causan que la
arcilla se convierta en un material permanentemente rígido, denominado
cerámica.

Por estas propiedades la arcilla es utilizada para hacer objetos de alfarería,


de uso cotidiano o decorativo. Los diferentes tipos de arcilla, cuando se
mezclan con diferentes minerales y en diversas condiciones, son utilizadas
para producir loza, gres y porcelana. Dependiendo del contenido mineral
de la tierra, la arcilla, puede aparecer en varios colores, desde un pálido
gris a un oscuro rojo anaranjado. Un horno diseñado específicamente para
cocer arcilla es llamado horno de alfarero.

La humanidad descubrió las útiles propiedades de la arcilla en tiempos


prehistóricos, y los recipientes más antiguos descubiertos son las vasijas
elaboradas con arcilla. También se utilizó, desde la prehistoria, para
construir edificaciones de tapial, adobe y posteriormente ladrillo,
elemento de construcción cuyo uso aún perdura y es el más utilizado para
hacer muros y paredes en el mundo moderno. La arcilla fue utilizada en la
antigüedad también como soporte de escritura. Miles de años antes de
Cristo, por cuenta de los sumerios en la región mesopotámica, la escritura
cuneiforme fue inscrita en tablillas de arcilla.

La arcilla cocida al fuego, la cerámica, es uno de los medios más baratos


de producir objetos de uso cotidiano, y una de las materias primas
utilizada profusamente, aun hoy en día. Ladrillos, vasijas, platos, objetos
de arte, e incluso sarcófagos o instrumentos musicales, tales como la
ocarina, fueron y son modelados con arcilla. La arcilla también se utiliza en
muchos procesos industriales, tales como la producción de cemento,
elaboración de papel, y obtención de sustancias de filtrado.

Los arqueólogos utilizan las características magnéticas de la arcilla cocida


encontrada en bases de hogueras, hornos, etc, para fechar los elementos
arcillosos que han permanecido con la misma orientación, y compararlos
con otros periodos históricos.

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Propiedades de la arcilla
Las principales propiedades de la arcilla son:

- Posee partículas extremadamente pequeñas.


- En términos químicos, se le considera un silicato hidratado de alúmina.
- Físicamente se le clasifica como un coloide.
- Posee niveles de plasticidad que varían según el tipo de arcilla al
combinarse con agua.
- Resisten altas temperaturas.
- En estado puro, la arcilla es de color blanco.
- Está constituida por minerales de estructura granular.
- Es un material sumamente moldeable.

PROPIEDADES FISICO-QUÍMICAS
Las importantes aplicaciones industriales de este grupo de minerales
radican en sus propiedades fisico-químicas. Dichas propiedades derivan,
principalmente, de:
* Su extremadamente pequeño tamaño de partícula (inferior
a 2 m)
Su morfología laminar (filosilicatos)
* Las sustituciones isomórficas, que dan lugar a la aparición
de carga en las láminas y a la presencia de cationes
débilmente ligados en el espacio interlaminar.
Como consecuencia de estos factores, presentan, por una parte, un valor
elevado del área superficial y, a la vez, la presencia de una gran cantidad
de superficie activa, con enlaces no saturados. Por ello pueden
interaccionar con muy diversas sustancias, en especial compuestos
polares, por lo que tienen comportamiento plástico en mezclas arcilla-
agua con elevada proporción sólido/líquido y son capaces en algunos
casos de hinchar, con el desarrollo de propiedades reológicas en
suspensiones acuosas.

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Por otra parte, la existencia de carga en las láminas se compensa, como ya


se ha citado, con la entrada en el espacio interlaminar de cationes
débilmente ligados y con estado variable de hidratación, que pueden ser
intercambiados fácilmente mediante la puesta en contacto de la arcilla
con una solución saturada en otros cationes, a esta propiedad se la conoce
como capacidad de intercambio catiónico y es también la base de multitud
de aplicaciones industriales.

 Superficie específica

La superficie específica o área superficial de una arcilla se define como el


área de la superficie externa más el área de la superficie interna (en el
caso de que esta exista) de las partículas constituyentes, por unidad de
masa, expresada en m2/g.

Las arcillas poseen una elevada superficie específica, muy importante para
ciertos usos industriales en los que la interacción sólido-fluido depende
directamente de esta propiedad.

A continuación se muestran algunos ejemplos de superficies específicas de


arcillas:

Caolinita de elevada cristalinidad hasta 15 m2/g


Caolinita de baja cristalinidad hasta 50 m2/g
Halloisita hasta 60 m2/g
Illita hasta 50 m2/g
Montmorillonita 80-300 m2/g
Sepiolita 100-240 m2/g
Paligorskita 100-200 m2/g

 Capacidad de Intercambio catiónico


Es una propiedad fundamental de las esmectitas. Son capaces de cambiar,
fácilmente, los iones fijados en la superficie exterior de sus cristales, en los
espacios interlaminares, o en otros espacios interiores de las estructuras,
por otros existentes en las soluciones acuosas envolventes. La capacidad
de intercambio catiónico (CEC) se puede definir como la suma de todos los
cationes de cambio que un mineral puede adsorber a un determinado pH.

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Es equivalente a la medida del total de cargas negativas del mineral. Estas


cargas negativas pueden ser generadas de tres formas diferentes:
* Sustituciones isomórficas dentro de la estructura.
* Enlaces insaturados en los bordes y superficies externas.
* Disociación de los grupos hidroxilos accesibles.
El primer tipo es conocido como carga permanente y supone un 80 % de la
carga neta de la partícula; además es independiente de las condiciones de
pH y actividad iónica del medio. Los dos últimos tipos de origen varían en
función del pH y de la actividad iónica. Corresponden a bordes cristalinos,
químicamente activos y representan el 20 % de la carga total de la lámina.

A continuación se muestran algunos ejemplos de capacidad de


intercambio catiónico (en meq/100 g):

Caolinita: 3-5
Halloisita: 10-40
Illita: 10-50
Clorita: 10-50
Vermiculita: 100-200
Montmorillonita: 80-200
Sepiolita-paligorskita: 20-35

 Capacidad de absorción
Algunas arcillas encuentran su principal campo de aplicación en el sector
de los absorbentes ya que pueden absorber agua u otras moléculas en el
espacio interlaminar (esmectitas) o en los canales estructurales (sepiolita y
paligorskita).

La capacidad de absorción está directamente relacionada con las


características texturales (superficie específica y porosidad) y se puede
hablar de dos tipos de procesos que difícilmente se dan de forma aislada:
absorción (cuando se trata fundamentalmente de procesos físicos como la
retención por capilaridad) y adsorción (cuando existe una interacción de
tipo químico entre el adsorbente, en este caso la arcilla, y el líquido o gas
adsorbido, denominado adsorbato).

La capacidad de adsorción se expresa en porcentaje de absorbato con


respecto a la masa y depende, para una misma arcilla, de la sustancia de

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que se trate. La absorción de agua de arcillas absorbentes es mayor del


100% con respecto al peso.

 Hidratación e hinchamiento

La hidratación y deshidratación del espacio interlaminar son propiedades


características de las esmectitas, y cuya importancia es crucial en los
diferentes usos industriales. Aunque hidratación y deshidratación ocurren
con independencia del tipo de catión de cambio presente, el grado de
hidratación sí está ligado a la naturaleza del catión interlaminar y a la
carga de la lámina.

La absorción de agua en el espacio interlaminar tiene como consecuencia


la separación de las láminas dando lugar al hinchamiento. Este proceso
depende del balance entre la atracción electrostática catión-lámina y la
energía de hidratación del catión. A medida que se intercalan capas de
agua y la separación entre las láminas aumenta, las fuerzas que
predominan son de repulsión electrostática entre láminas, lo que
contribuye a que el proceso de hinchamiento pueda llegar a disociar
completamente unas láminas de otras. Cuando el catión interlaminar es el
sodio, las esmectitas tienen una gran capacidad de hinchamiento,
pudiendo llegar a producirse la completa disociación de cristales
individuales de esmectita, teniendo como resultado un alto grado de
dispersión y un máximo desarrollo de propiedades coloidales. Si por el
contrario, tienen Ca o Mg como cationes de cambio su capacidad de
hinchamiento será mucho más reducida.

 Plasticidad

Las arcillas son eminentemente plásticas. Esta propiedad se debe a que el


agua forma una envuelta sobre las partículas laminares produciendo un
efecto lubricante que facilita el deslizamiento de unas partículas sobre
otras cuando se ejerce un esfuerzo sobre ellas.

La elevada plasticidad de las arcillas es consecuencia, nuevamente, de su


morfología laminar, tamaño de partícula extremadamente pequeño
(elevada área superficial) y alta capacidad de hinchamiento.

Generalmente, esta plasticidad puede ser cuantificada mediante la


determinación de los índices de Atterberg (Límite Líquido, Límite Plástico y
Límite de Retracción). Estos límites marcan una separación arbitraria entre

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los cuatro estados o modos de comportamiento de un suelo sólido,


semisólido, plástico y semilíquido o viscoso (Jiménez Salas, et al. , 1975).

La relación existente entre el límite líquido y el índice de plasticidad ofrece


una gran información sobre la composición granulométrica,
comportamiento, naturaleza y calidad de la arcilla. Existe una gran
variación entre los límites de Atterberg de diferentes minerales de la
arcilla, e incluso para un mismo mineral arcilloso, en función del catión de
cambio. En gran parte, esta variación se debe a la diferencia en el tamaño
de partícula y al grado de perfección del cristal. En general, cuanto más
pequeñas son las partículas y más imperfecta su estructura, más plástico
es el material.

 Tixotropía

La tixotropía se define como el fenómeno consistente en la pérdida


de resistencia de un coloide, al amasarlo, y su posterior recuperación con
el tiempo. Las arcillas tixotrópicas cuando son amasadas se convierten en
un verdadero líquido. Si, a continuación, se las deja en reposo recuperan
la cohesión, así como el comportamiento sólido. Para que una arcilla
tixotrópica muestre este especial comportamiento deberá poseer un
contenido en agua próximo a su límite líquido. Por el contrario, en torno a
su límite plástico no existe posibilidad de comportamiento tixotrópico.

COMPOSICION DE LA ARCILLA

Físicamente se considera un coloide, de partículas extremadamente


pequeñas y superficie lisa. El diámetro de las partículas de la arcilla es
inferior a 0,002 mm. En la fracción textural arcilla puede haber partículas
no minerales, los fitolitos. Químicamente es un silicato hidratado de
alúmina, cuya fórmula es: Al2O3 · 2SiO2 · H2O.

Se caracteriza por adquirir plasticidad al ser mezclada con agua, y también


sonoridad y dureza al calentarla por encima de 800 °C. La arcilla
endurecida mediante la acción del fuego fue la primera cerámica
elaborada por los seres humanos, y aún es uno de los materiales más
baratos y de uso más amplio. Ladrillos, utensilios de cocina, objetos de
arte e incluso instrumentos musicales como la ocarina son elaborados con
arcilla. También se la utiliza en muchos procesos industriales, tales como
en la elaboración de papel, producción de cemento y procesos químicos.

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TIPOS DE ARCILLA

SEGÚN EXISTAN EN LA NATURALEZA


Podemos hablar de dos tipos de arcillas: las primarias y las secundarias.

Arcillas primarias o residuales: Son las


formadas en el lugar de sus rocas madres y
no han sido por tanto transportadas por el
agua, el viento o el glaciar. Estas tienden a
ser de grano grueso y relativamente no
plásticas. Cuando han sido limpiadas de
fragmentos de roca, son relativamente
puras, blancas y libres de contaminación
con materiales arcillosos. La mayoría de los
caolines son arcillas primarias.

Arcillas secundarias: Son las que han


sido desplazadas del lugar de las
rocas madres originales. Aunque el
agua es el agente más corriente de
transporte, el viento y los glaciares
pueden también transportar arcilla.
Éstas son mucho más corrientes que
las anteriores y tienen una
constitución más compleja debido a
que están compuestas por material
procedente de distintas fuentes: hierro, cuarzo, mica, materias carbonosas
y otras impurezas.

SEGÚN LA PLASTICIDAD

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Podríamos hablar teniendo en cuenta


una de las propiedades de la arcilla como
es la plasticidad de dos tipos: las arcillas
plásticas y las antiplásticas.

Arcillas plásticas: “hacen” pasta con el


agua y se convierten en modelables

Arcillas antiplásticas: que confieren a la


pasta una determinada estructura, que
pueden ser químicamente inertes en la masa ó crear una vitrificación en
altas temperaturas (fundentes)

SEGÚN EL COLOR Y POROSIDAD

Pastas porosas coloreadas Pastas porosas blancas


Tejares y alfares Mayólicas finas

en bruto, barnizadas, estanníferas Sanitarias y productos refractarios

Arcillas fusibles Arcillas refractarias

850-1.100ºC 1.000- 1.550º C


Pastas impermeables coloreadas Pastas impermeables blancas
Porcelanas duras, tiernas, china
Gres finos, comunes, clinkers
vidriada
Arcillas vitrificables
Caolines
1.100-1.350ºC
1.250- 1.460ºC

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SEGÚN SU FUSIBILIDAD

Según el punto o grado de cocción, podríamos


hablar de dos tipos de arcilla:

Arcillas refractarias: Arcillas y caolines cuyo


punto de fusión está comprendido entre
1.600 y 1.750ºC. Por lo general son blancas,
grises y poco coloreadas después de su
cocción.

Arcillas fusibles ó arcillas de alfarería: Arcilla


cuyo punto de fusión se alcanza por encima
de los 1.100ºC. Son de color castaño, ocre, amarillo o marfil tras su
cocción y se suelen encontrar cerca de la superficie del suelo. Suelen
contener ilita acompañado de una proporción de caliza, óxido de hierro y
otras impurezas.

CLASES USUALES DE ARCILLA


CAOLÍN O ARCILLA DE CHINA

Este tipo de arcilla se encuentra más corrientemente en China que en


cualquier otra parte, de ahí su nombre.

Son arcillas primarias (aunque también existen caolín secundario) que se


han formado por la meteorización in situ del feldespato. Sus partículas son
de gran tamaño y por ello resulta menos plástico en comparación con
otras arcillas. Están corrientemente mezclado con fragmentos de roca de
feldespato y cuarzo por ello se hace necesario utilizar algún método para
su purificación. Su composición química se aproxima a la fórmula del
mineral caolinita. Se trata de una arcilla altamente refractaria, con un
punto de fusión por encima de los 1.800ºC.

En la práctica, raramente se utiliza el caolín en sí mismo dado su alto


grado de refractariedad y su poca plasticidad, por ello se añaden a él otros
materiales aunque se debe decir que no todos los caolines son iguales en
color, plasticidad… En general su grado de contracción es baja debido al
grosor de sus granos y tiene poca resistencia en seco.

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ARCILLAS PLÁSTICAS
Por sus propiedades, se contraponen al
caolín dado que poseen un mayor contenido
en hierro, son más fusibles, más plásticas y
su grano es más fino. Es por ello que se
puede decir que son complementarias y a
menudo se combinan para crear una arcilla
más trabajable.

Se trata de una arcilla secundaria, mezclada


a menudo capas de carbón y otros tipos de
arcilla. Es altamente plástica y aunque no es tan pura como el caolín está
relativamente libre de hierro y otras impurezas, cociéndose a un color gris
claro o anteado claro debido a la presencia de material carbonoso.

Éstas poseen un elevado grado de contracción, que puede llegar hasta a


un 20%. En la fabricación de cerámica blanca, este tipo de arcilla se hace
indispensable para aumentar la falta de plasticidad del caolín, aunque no
puede añadirse más del 15% puesto que se traduciría en un color gris o
anteado, disminuyendo así su traslucidez.

ARCILLAS REFRACTARIAS

Esta arcilla no es un tipo


propiamente dicho dado que se
refiere a la resistencia al calor de las
arcillas en general
independientemente del color,
plasticidad…

Cualquier arcilla que resista la fusión


hasta alrededor de los 1.500ºC
puede considerarse como una arcilla
refractaria, lo que significa que es relativamente pura y libre de hierro.

Estas arcillas son útiles para gran variedad de productos, principalmente


en la fabricación de ladrillos refractarios y otras piezas para hornos,
estufas, calderas…

También son utilizadas como aditivos para las pastas de loza o las pastas
para gacetas en los que se quiera aumentar la refractariedad.

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ARCILLAS PARA GACETAS

Las gacetas son cajas de arcilla en las cuales se cuecen las piezas para
protegerlas del calor y la llama directa del horno. Por tanto esta arcilla
debe ser bastante refractaria, plástica para ser conformada por modelado
y formar un cuerpo denso una vez cocida, para ser resistente a la fatiga
producida por las continuadas cocciones.

Normalmente se cuecen a un color gris-anteado claro y se usan


frecuentemente como aditivo en las pastas para loza y barro cocido.

ARCILLA PARA GRES O ARCILLA PARA LOZA

Las arcillas para loza son arcillas secundarias y plásticas que se funden a
1.200-1.300ºC. Su color de cocción va desde un gris claro a un gris oscuro
o marrón.

Cambian mucho de color, plasticidad y temperatura


de cocción sin haber una distinción clara entre
arcilla refractaria, de gacetas o para loza. La
distinción se suele basar según el uso que se haga
de la arcilla más que por su naturaleza química o
física.

Esta puede presentar un grado óptimo de


plasticidad así como de cocción o puede mejorarse añadiendo feldespato
y arcilla de bola para ajustar su temperatura y plasticidad.

ARCILLA PARA BARRO COCIDO, ARCILLA PARA CACHARROS O ARCILLA


DE ALFARERÍA

Son muy corrientes y suelen contener hierro y otras impurezas minerales


por lo que su grado de cocción es de 950-1.100ºC. En bruto esta arcilla es
roja, marrón, verdosa o gris por la presencia del óxido de hierro, y tras su
cocción puede variar de color.

Se trata de la materia común para los ladrillos, baldosas, tubos de drenaje,


tejas…

La arcilla roja comun por sí sola es demasiado plástica, llegando a ser


pegajosa, aunque a veces contiene arena u otros fragmentos pétreos que
dificultan su plasticidad.

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Nos encontramos gran cantidad de esta arcilla en la superficie de la tierra,


aunque a veces es inutilizable debido a su gran contenido en calcita o
sales alcalinas solubles.

La arcilla azul contiene mucha cal y se trata de la arcilla más plástica de


todas al natural. Estando mojada tiene un color azul grisáceo que al
cocerse se convierte en un color amarillento. Hay quien opina de ella que
no es la arcilla ideal debido a que no tiene carácter suficiente y por su falta
de color.

OTRAS CLASES DE ARCILLAS


La tierra para adobes: Se trata de una arcilla superficial adecuada para
hacer adobes o ladrillos secados al sol. Casi no tiene plasticidad y contiene
un alto porcentaje de arena.

Arcilla apedernalada: Es una arcilla refractaria que ha sido compactada en


una masa relativamente dura, densa, parecida a la roca.

El esquisto: Es una roca metamórfica formada por la naturaleza a partir de


la arcilla sedimentaria, con poca plasticidad a menos que se pulverice
finamente y se deje humedecer durante largo tiempo. Puede utilizarse
como aditivo o como principal ingrediente para ladrillos y otros productos
pesados de arcilla.

La bentonita: Es una arcilla de origen volcánico. Aunque su composición


química es parecida a la arcilla, su naturaleza física difiere en que tiene
más material coloidal. Se utiliza para dar plasticidad a las pastas de arcilla
y como emulsionante en los vidriados. No puede utilizarse por sí sola
debido a su tendencia a hincharse cuando se humedece y por su
pegajosidad y contracción elevada.

Arcilla para terracota: Arcilla de cocción a bajo fuego que puede utilizarse
en la fabricación de grandes piezas de terracota. Tiene un grano grueso
que permite un secado rápido y uniforme.

La bauxita o diaspora: Poseen un alto contenido en alúmina. Pueden ser


altamente refractarias y se usan como materia prima para la producción
de aluminio metálico.

El gumbo: Es una arcilla superficial o del suelo, muy plástica y pegajosa


que contiene una cantidad considerable de materia orgánica.

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La Greda: Arcilla de quema blanca y poca plasticidad. En el comercio se


encuentra en forma de polvo o grumos que una vez se haya sedimentado
se emplean como engobes sobre cacharros de barro.

Ocre, umbra y siena: Arcillas con gran contenido de combinaciones férreas


y de manganeso que puede variar por ello es aconsejable efectuar
ensayos previamente. Se pueden emplear para colorear algunos tipos de
vidrio.

APLICACIONES INDUSTRIALES
Desde el punto de vista industrial, la mayor parte de las aplicaciones no
requieren especificaciones estrictas en cuanto a composición química
(composición de las capas tetraédrica y octaédrica). Sin embargo, en el
caso de las bentonitas si tiene importancia el quimismo del espacio
interlaminar y sus propiedades fisico-químicas.

 ARCILLAS COMUNES

El principal uso de estos materiales arcillosos se da en el campo de la


cerámica de construcción (tejas, ladrillos, tubos, baldosas....), alfarería
tradicional, lozas, azulejos y gres. Uso al que se destinan desde los
comienzos de la humanidad.

Prácticamente todas las arcillas son aptas para estos usos, primando las
consideraciones económicas.

Son así mismo son utilizadas en la manufactura de cementos, como fuente


de alúmina y sílice, y en la producción de áridos ligeros (arcillas
expandidas).

 CAOLIN

Se trata de un mineral muy importante desde el punto de vista industrial.


Ha sido utilizando desde antiguo para numerosos usos. En el siglo XVI
adquirió gran fama entre la nobleza la porcelana fabricada a base de
pastas cerámicas ricas en caolín. Los principales usos a los que se destina
en la actualidad son:

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 Fabricación de papel

El principal consumidor de caolín es la industria papelera, utilizando más


del 50 % de la producción. En esta industria se usa tanto como carga,
como para proporcionarle al papel el acabado superficial o estucado. Para
que pueda ser destinado a este uso las especificaciones de calidad
requeridas son muy estrictas, tanto en pureza como en color o tamaño de
grano.

 Cerámica y refractarios

También es importante el uso del caolín en la fabricación de materiales


cerámicos (porcelana, gres, loza sanitaria o de mesa, electrocerámica) y de
refractarios (aislantes térmicos y cementos). Al igual que en el caso del
papel las especificaciones requeridas para el uso de caolines en cerámica y
refractarios son estrictas en cuanto a pureza y tamaño de grano.

 Otros usos

Además se utilizan caolines, en menores proporciones, en otras industrias:


como carga más económica sustituyendo a las resinas en pinturas,
aislantes, caucho. También como carga de abonos, pesticidas y alimentos
de animales.

La industria química consume cantidades importantes de caolín en la


fabricación de sulfato, fosfato y cloruro de Al, así como para la fabricación
de ceolitas sintéticas.

A partir del caolín calcinado se obtienen catalizadores y fibras de vidrio.

La industria farmacéutica utiliza caolín como elemento inerte en


cosméticos y como elemento activo en absorbentes estomacales.

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Estructura de los minerales de Arcilla.

Los minerales arcillosos son formados principalmente por la meteorización


química de las rocas, es decir que estos minerales son producto de la
alteración de minerales preexistentes en la roca. Estos minerales son tan
diminutos que sólo pueden ser vistos utilizando un microscopio
electrónico.

Los principales elementos químicos constituyentes de estos minerales son


átomos de: silicio, aluminio, hierro, magnesio, hidrógeno y oxígeno. Estos
elementos atómicos se combinan formando estructuras atómicas básicas,
que combinándose entre si forman láminas, la que al agruparse forman
estructuras laminares que finalmente al unirse por medio de un enlace
forman un mineral de arcilla.

La Figura 1.3 muestra las dos unidades estructurales básicas de los


minerales de arcilla, que son: la unidad tetraédrica constituida por un ión
de silicio rodeado por cuatro átomos de oxígeno (Figura 1.3a) y la unidad
octaédrica formada por un ión central de aluminio o magnesio rodeado

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por seis iones de oxidrilo (Figura 1.3b). En ambos casos el metal con
valencia positiva está situado en el interior, mientras que los iones no
metálicos con valencia negativa forman el exterior.

Las estructuras laminares mostradas en la Figura 1.4 se forman cuando


varias unidades atómicas básicas se enlazan covalentemente mediante los
iones de oxígeno u oxidrilo. Entre las estructuras laminares se tiene la
lámina tetraédrica y octaédrica.

En la Figura 1.4a se muestra una lámina tetraédrica llamada sílice, que


está formada por tetraedros enlazados que comparten dos átomos de
oxígeno, la forma simbólica de representar esta lámina es por medio de
un trapecio. La Figura 1.4b muestra una lámina octaédrica formada por
octaedros de aluminio enlazados que forman una estructura dioctaédrica
llamada alumina o gibsita, simbólicamente está representada por un
rectángulo con letra G. La lámina de la Figura 1.4c, corresponde a una
lámina formada por octaedros de magnesio que forman una estructura
trioctaédrica llamada brucita, simbólicamente está representada por un
rectángulo con letra B.

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La separación entre los iones externos de las láminas de tetraédricas y


octaédricas es suficiente para que ambas láminas puedan unirse por
medio de iones oxígeno u oxidrilo mutuamente; esto hace posible la
formación de estructuras laminares de dos o de tres láminas. En la Figura
1.5 se muestra estas estructuras.

En la estructura de dos láminas mostrada en la Figura 1.5a, las láminas


tetraédricas y octaédricas están alternadas, mientras que la de tres
láminas mostrada en la Figura 1.5b consiste de una lámina octaédrica
emparedada entre dos láminas tetraédricas, estas dos formas de
estructuras laminares son generales para formar las distintas variedades
de minerales de arcilla.

La variedad de los minerales de arcilla, depende de la distribución de


apilación de estas estructuras laminares, así como del tipo de iones que
proveen el enlace de las mismas. La Figura 1.6 muestra los minerales de
arcilla más comunes.

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La abundante variedad de minerales de arcilla, está bastante relacionada a


la estructura de los minerales que se muestran en la Figura 1.6, por lo que
se pueden identificar a cuatro grupos de minerales arcillosos que son:

• Grupo de la caolinita.- La caolinita (Al4Si4O10(OH)8) es el principal


constituyente del caolín y las arcillas para porcelana. Las caolinitas son
producto de la meteorización del feldespato ortoclasa proveniente del
granito y comúnmente se encuentran en suelos compuestos de
sedimento. La caolinita se presenta en hojuelas hexagonales de tamaño
pequeño, su estructura consiste en una distribución de dos láminas de
sílice y gibsita fuertemente enlazadas (Figura 1.6a). Algunos minerales de
arcilla que pertenecen a este grupo son: la dickita que tiene la misma
composición de la caolinita pero con un orden diferente en sus láminas y
la halosita que generalmente aparece en algunos suelos tropicales, cuyas
láminas en forma tubular están enlazadas por moléculas de agua (Figura
1.6b).
• Grupo de la ilita.- La ilita es el resultado de la meteorización de las
micas, es similar en muchos aspectos a la mica blanca pero tiene menos
potasio y más agua en su composición. Se presenta en forma de hojuelas y
su estructura consiste en arreglos de tres láminas de gibsita con los iones
de K proporcionando el enlace entre láminas adyacentes de sílice como

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muestra la Figura 1.6c. Debido a que el enlace es más débil que el de la


caolinita sus partículas son más pequeñas y delgadas.
• Grupo de la montmorilonita.- La montmorilonita es el constituyente
principal de la bentonita y otras variedades similares de arcilla. Las
montmorilonitas suelen ser el resultado de la meteorización del
feldespato plaglioclasa en los depósitos de ceniza volcánica. Su estructura
fundamental consiste de distribuciones de tres láminas, cuya lámina
octaédrica intermedia es casi siempre gibsita o en otro caso brucita.
Diversos enlaces metálicos además del potasio (K) forman enlaces débiles
entre las láminas como muestra la Figura 1.6d. Una característica
particular del los minerales del grupo de la montmorilonita es su
considerable aumento de volumen al absorber partículas de agua.
• Grupo de la vermiculita.- Este grupo contiene productos de la
meteorización de la biotita y la clorita. La estructura de la vermiculita es
similar a la montmorilonita, excepto que los cationes que proporcionan
los enlaces entre láminas son predominantemente Mg, acompañados por
algunas moléculas de agua como muestra la Figura 1.6e.

Arcillas e Ingeniería Civil

Las arcillas son, probablemente, los materiales geológicos más


contradictorios desde el punto de vista de su utilidad en Ingeniería Civil.
Son fuente inagotable de problemas de estabilidad en buen número de
obras, pero constituyen por sí mismas un material de valiosas propiedades
ingenieriles. Por otro lado, durante los últimos años, las arcillas han
cobrado un interés especial en la medida que constituyen potenciales
emplazamientos de repositorios de residuos nucleares de alta actividad o
se considera su empleo en las barreras de ingeniería previstas para
retardar o evitar la migración de
radionucleidos y su interacción con la biosfera.
Para la mayor parte de actuaciones sobre el terreno, las propiedades que
determinan el comportamiento de un suelo pueden determinarse a partir
de ensayos estandarizados de laboratorio más o menos laboriosos. La
mayor parte de estos ensayos se ocupan de la evaluación de parámetros
tales como el contenido de humedad, permeabilidad, porosidad,
densidad, forma y tamaño de las partículas (granulometría), estructura,
plasticidad, capacidad de hinchamiento, etc. Sin embargo, hay situaciones

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en las que es importante comprender por qué un suelo se comporta de la


manera que lo hace antes de poder aplicar una solución geotécnica
adecuada a un problema. Para ello
es necesario conocer el suelo no sólo desde el punto de vista
macroestructural sino también del microestructural, esto es, su
mineralogía, composición y las interacciones con los fluidos de su entorno,
principalmente agua.
El caso de las arcillas es particularmente ilustrativo en este respecto. La
clase dictada no tendrá en cuenta la caracterización macroestructural del
suelo en el sentido anteriormente expuesto. Ello es cometido de otras
lecciones de la asignatura y de otras asignaturas más especializadas.
Tampoco pretende ser una exhaustiva revisión de las propiedades
microestructurales de los suelos, algo que debe quedar para cursos de
especialización. Tan solo son unas pinceladas que deben ayudar a
entender mejor las complejas interacciones entre los diferentes
elementos de un suelo arcilloso (partículas sólidas, agua y electrolitos) y
sus implicaciones macroscópicas.
En la clase que nos ocupa omitiremos cualquier comentario referente al
enlace químico, dado por sabido al ser objeto de clases anteriores y nos
centraremos en primera instancia en algunos aspectos terminológicos de
carácter general, para pasar a continuación a describir desde un punto de
vista cristaloquímico las arcillas.

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