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anales de psicología, 1993, 9 (2), 133-170

Distinguiendo ansiedad y depresión:


Revisión de la hipótesis de la especificidad de contenido de Beck
Jesús Sanz*

Deptº de Personalidad, Evaluación y Psicología Clínica


Universidad Complutense de Madrid

Resumen: Tras presentar la hipótesis de la espe- Title: Distinguishing anxiety from depression: A
cificidad de contenido, que trata de distinguir la review of Beck's content-specificity hypothesis.
ansiedad de la depresión en el marco de la teoría Abstract: After introducing the content-specificity
cognitiva de Beck, se revisan aquellos estudios que hypothesis, which tries to distinguish anxiety from
han examinado las diferencias y semejanzas cogni- depression in the framework of Beck's cognitive
tivas entre ambos estados psicopatológicos utili- theory, studies examining cognitive differences and
zando un diseño de comparación de grupos. En ge- similarities between both psychopathological states
neral, existe un apoyo empírico razonable a la hipó- with a comparative design of groups are reviewed.
tesis, aunque es mucho mayor a nivel de los pro- In general terms, the hypothesis is reasonably sup-
ductos cognitivos que a nivel de las operaciones o ported by empirical evidence, although evidence is
proposiciones cognitivas; asimismo, el apoyo es stronger at level of cognitive products than at level
mayor al estudiar poblaciones clínicas que subclí- of cognitive operations or propositions; likewise,
nicas. La revisión sugiere la necesidad de replan- evidence is stronger at studying clinical popula-
tear el supuesto de que la distinción es uniforme a tions than subclinical ones. Review suggests the
lo largo de todos los constructos cognitivos y de need of restating the assumption that the distinc-
todos los niveles de sintomatología. tion is homogeneous throughout all cognitive con-
Palabras Claves: Ansiedad, depresión, especifi- structs and all levels of symptomatology.
cidad cognitiva, teoría cognitiva de Beck. Key Words: Anxiety, depression, cognitive spe-
cificity, Beck's cognitive theory.

Introducción
Aunque las relaciones entre la ansiedad y la de- siones de Breier, Charney y Heninger, 1985;
presión han sido objeto de estudio por parte de los Clark, 1989; Sanz, 1992).
clínicos y de los investigadores en psicopatología Esta contradicción en la investigación tiene
durante muchos años, sin embargo, la naturaleza que ver con varios problemas conceptuales y em-
de esas relaciones es todavía una cuestión sin re- píricos como, por ejemplo, la confusión y ambi-
solver. La investigación psicopatológica presenta güedad semántica de los términos ansiedad y de-
datos que permiten avalar tanto una aproximación presión (cada uno se refiere a distintos tipos y ni-
unitaria, que conceptualizaría la ansiedad y la de- veles de constructos psicopatológicos emo-
presión como clases de un trastorno más general ciones, síndromes, cuadros clínicos, etc. que va-
del estado de ánimo de manera que la diferencia rían en dimensiones de intensidad y frecuencia de
entre ambas clases sería cuantitativa, como una ciertas conductas patológicas, y sobre cuya defini-
aproximación no unitaria, que mantendría que la ción existe muy poca estandarización, incluso a un
ansiedad y la depresión son conceptual y empíri- mismo nivel de significado), la disparidad de crite-
camente distinguibles, existiendo entre ambos tras- rios en la selección de muestras y el escaso control
tornos una clara diferencia cualitativa (cf. las revi- de variables en las mismas (procedencia, sexo,
momento evolutivo, etc.), las limitaciones de los
métodos de medida, etc. Quizás una de los mayo-
res problemas es que buena parte de la investiga-
* Dirección para correspondencia: Jesús Sanz, Department of ción, sobre todo la que se encuadra dentro de la
Psychology, Yale University, P.O. Box 11A Yale Station, New tradición psiquiátrica, se caracteriza por un empi-
Haven, CT 06520-7447, USA. E-mail: jsanz@yalevm.bitnet
rismo "ciego". Muchos estudios psiquiátricos han
 Copyright 1993. Secretariado de Publicaciones e Intercambio
Científico, Universidad de Murcia, Murcia (España). ISSN: examinado las relaciones entre ansiedad y depre-
0212-9728. Art. recibido: 1-6-93, aceptado: 16-9-93.

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sión sin contar con una teoría o un marco teórico establecida (cf. la revisión meta-analítica de Dob-
claro e integrado que pudiera explicar sus diferen- son, 1989a), mientras que en el caso de los tras-
cias y semejanzas. tornos de ansiedad está aún por determinar a la es-
Las investigaciones psicológicas han presen- pera de un mayor número de investigaciones empí-
tado modelos teóricos más elaborados de la de- ricas al respecto, aunque existen resultados preli-
presión y de la ansiedad (cf. las revisiones de San- minares francamente prometedores (cf. Clark y
dín y Chorot, 1991; Vázquez y Sanz, 1991), pero Beck, 1988; Beck, 1991).
en pocas ocasiones han considerado los dos fenó- La teoría de Beck articula las diferencias y se-
menos dentro de un mismo marco teórico. Por mejanzas entre ansiedad y depresión en lo que se
ejemplo, los investigadores han enfatizado las de- conoce como la hipótesis de la especificidad de
ficiencias en los repertorios de habilidades socia- contenido. El propósito del presente trabajo es
les, la indefensión, el miedo al fracaso y a la eva- presentar dicha hipótesis y revisar los estudios
luación negativa, como elementos centrales en la empíricos relativos a dicha hipótesis. El artículo se
comprensión tanto de la ansiedad como de la de- inicia con una breve exposición de aquellos aspec-
presión (e.g., Abramson et al., 1978; Clark y Ar- tos de la teoría cognitiva de Beck relevantes para
kowitz, 1975; Lewinshon, Mischel, Chaplin y Bar- una comprensión adecuada de la hipótesis de la
ton, 1980; Mandler, 1972; Spielberger, 1972). De especificidad de contenido (una presentación más
hecho, parece que en la investigación psicológica detallada puede encontrarse en Sanz, 1992).
existen dos líneas de estudio paralelas, que usan
los mismos paradigmas y conceptos para explicar 2. Teoría cognitiva de Beck de la an-
de forma separada la ansiedad y la depresión, con
muy pocos intentos de aportar una explicación in-
siedad y la depresión
tegrada de ambos fenómenos psicopatológicos.
La premisa básica de la teoría cognitiva de Beck es
Esta situación ha cambiado en los últimos
que en los trastornos emocionales existe una dis-
años, y, principalmente desde posiciones cogni-
torsión o sesgo sistemático en el procesamiento de
tivo-conductuales, se han desarrollado varias teo-
la información. Así, en la ansiedad, la percepción
rías que pretenden explicar de forma integrada tan-
del peligro y la subsecuente valoración de las ca-
to la depresión como la ansiedad. Entre tales
pacidades de uno para enfrentarse a tal peligro,
intentos destacan la teoría de la indefen-
que tienen un valor obvio para la propia supervi-
sión/desesperanza de Alloy et al. (1990), la teoría
vencia, aparecen sesgadas en la dirección de una
de la pérdida del objeto de apego de Bowlby
sobreestimación del grado de peligro asociado a
(1969, 1973, 1980), el modelo de redes asociativas
las situaciones y de una infravaloración de las
de las relaciones entre emoción y cognición de
propias capacidades de enfrentamiento. Por otro
Bower (1981), la teoría de las autodiscrepancias
lado, tras un suceso que supone una pérdida o un
de Higgins (1987) o la teoría de Williams, Watts,
fracaso, la retirada temporal de toda involucración
MacLeod y Mathews (1988), pero, sin lugar a du-
emocional o conductual, con la consiguiente con-
das, la teoría más influyente y que ha servido de
servación de energía, tiene un valor de supervi-
inspiración a buena parte de las demás es la teoría
vencia. Sin embargo, en las personas depresivas
cognitiva de Beck (1987, Beck et al., 1979; Beck
aparece un sesgo en el procesamiento de los suce-
y Emery, 1985).
sos que implican una pérdida o deprivación. Los
La teoría de Beck ha generado una gran can-
individuos depresivos valoran excesivamente esos
tidad de investigación empírica, sobre todo en
sucesos negativos, los consideran globales, fre-
cuanto a su explicación de los trastornos depresi-
cuentes e irreversibles, mostrando, pues, lo que se
vos. En este sentido, la teoría de Beck ha tenido
conoce como la tríada cognitiva negativa: una vi-
un enorme impacto en la investigación psicopato-
sión negativa del yo, del mundo y del futuro. Esta
lógica de la depresión, estimulando desarrollos
tríada resulta en una retirada persistente del entor-
metodológicos y conceptuales que han contribuido
no, una persistencia que resta todo valor adaptati-
a la clarificación y precisión de los modelos expli-
vo a la conducta de retirada.
cativos del trastorno, así como de los métodos y
Ese procesamiento cognitivo distorsionado o
diseños adecuados para evaluar tales modelos. Es
sesgado que aparece en la ansiedad y en la de-
más, a partir de esta teoría se ha desarrollado una
presión conduce a los síntomas afectivos, con-
terapia para los trastornos ansiosos (Beck y Eme-
ductuales, motivacionales y fisiológicos que ca-
ry, 1985) y depresivos (Beck et al., 1979), cuya
racterizan tales síndromes psicopatológicos. Sin
eficacia en el caso de la depresión está firmemente

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embargo, ese tipo de procesamiento, al igual que torsionado de la información y una ulterior in-
los demás síntomas, pueden ser el producto de terpretación desadaptativamente sesgada de la rea-
muchos factores y, así, en la etiología de la de- lidad.
presión y de la ansiedad pueden estar implicados Los esquemas responsables del procesamiento
factores genéticos, evolutivos, hormonales, físicos sesgado de la información en los individuos de-
y psicológicos. Cualquiera que sea la etiología, sin presivos y ansiosos los esquemas disfuncionales
embargo ese tipo de procesamiento distorsionado depresogénicos y ansiógenos se diferencian de
o sesgado es una parte intrínseca del síndrome los esquemas de los sujetos normales tanto en su
emocional y funciona como factor de manteni- estructura como en el contenido de la información
miento de los estados psicopatológicos. Como que almacenan. En cuanto al contenido, los es-
aparece recogido en la Figura 1, el procesamiento quemas disfuncionales contienen reglas, creencias
distorsionado de la información en la depresión y tácitas o actitudes estables del individuo acerca de
en la ansiedad se entiende en la teoría de Beck sí mismos y del mundo, que son de carácter dis-
como un factor próximo (no único) de desencade- funcional y poco realistas, y a menudo están co-
namiento y mantenimiento de los restantes sínto- nectadas con recuerdos relevantes al desarrollo y
mas depresivos o ansiosos. formación de tales creencias. En los trastornos de
Entre todas las posibles causas distales que ansiedad las reglas son generalmente condiciona-
pueden provocar ese procesamiento distorsionado les: "Si ocurre un suceso específico, puede tener
o sesgado de información (e.g., ciertas enferme- resultados adversos". Así, cuando los sucesos ocu-
dades físicas, predisposiciones hereditarias, trau- rren, cabe la posibilidad todavía de que tengan un
mas evolutivos, etc.), la teoría cognitiva de Beck resultado inocuo. Por el contrario, las reglas en la
afirma que en muchos casos de depresión unipolar depresión, aunque encuadradas en un formato
no endógena y en muchos trastornos de ansiedad, condicional, son absolutas ya que presuponen la
la etiología tendría que ver con la interacción de fatalidad del resultado, por ejemplo, "si fracaso en
tres factores: (a) la presencia de actitudes o cre- parte significa que siempre seré un desastre" (Beck
encias disfuncionales sobre el significado de cier- y Emery, 1985). En cuanto a la estructura, los es-
tas clases de experiencias, actitudes que im- quemas disfuncionales en los trastornos emocio-
pregnan y condicionan la construcción de la reali- nales tienden a ser más rígidos, impermeables y
dad; (b) una alta valoración subjetiva de la impor- concretos que los esquemas adaptativos y flexibles
tancia de esas experiencias que resulta de la es- de los individuos normales. Los esquemas se or-
tructura de personalidad del individuo, y (c) la ganizan a un nivel más superior en torno a un tema
ocurrencia de un estresor específico a los anterio- común (modo). En el caso de la ansiedad, la vul-
res factores, es decir, un suceso considerado im- nerabilidad o el peligro sería el tema común, mien-
portante y que incide directamente sobre las acti- tras que en el caso de la depresión el tema sería la
tudes disfuncionales del individuo. autoconstricción. El procesamiento sesgado de la
Beck usa el formalismo de los esquemas para información resulta de la activación de los esque-
explicar como las actitudes o creencias disfuncio- mas relevantes al contenido común específico del
nales están representadas mentalmente y afectan al trastorno y de la desactivación de los esquemas in-
procesamiento de la información. Para Beck, "los consistentes con él. En los trastornos de ansiedad,
esquemas son estructuras funcionales de re- los esquemas activados pueden variar de una si-
presentaciones relativamente duraderas del cono- tuación a otra, pero todos ellos tienen en común
cimiento y la experiencia anterior" (p. 382, Clark y un contenido relacionado con un exagerado senti-
Beck, 1988). Estas estructuras cognitivas dirigen do de vulnerabilidad y, por tanto, están focaliza-
la percepción, codificación, organización, almace- dos en el procesamiento de cualquier estímulo que
namiento y recuperación de la información del en- indique un posible peligro o amenaza para el suje-
torno. Los estímulos consistentes con los esque- to ignorando cualquier señal de seguridad, mien-
mas se elaboran y codifican, mientras que la in- tras que los esquemas que procesan de manera pre-
formación inconsistente se ignora y olvida. Este ferente este último tipo de información estarían re-
procesamiento de "arriba-abajo" de carácter sim- lativamente inactivos. En la depresión, los esque-
plificador sacrifica una eventual pérdida de in- mas que procesan información de carácter negati-
formación o una distorsión de la misma en aras de vo están más activos que aquellos que se usan para
un principio de "economía cognitiva", por lo que, procesar información positiva, ya que está operan-
en el caso de esquemas disfuncionales, el resul- do un modo constrictivo por medio del cual el in-
tado es un procesamiento desadaptativamente dis- dividuo se retira de los acontecimientos y conserva

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energía en respuesta a una negatividad que lo in- ción que percibe como amenazante, lo que a su
vade todo. vez, por un lado, refuerza la noción de deficiencia
La activación de los esquemas relevantes a los del propio sujeto, con el consiguiente incremento
modos depresivo o ansioso (los esquemas depre- en la manifestación de síntomas ansiosos, y, por
sogénicos o ansiógenos) sería, pues, responsable otro lado, incrementa la posibilidad de una reac-
del procesamiento distorsionado de la información ción negativa por parte de la audiencia y, por en-
que aparece en los trastornos depresivos y ansio- de, el valor amenazante de la situación.
sos. Para que tal activación tenga lugar es nece- Por otro lado, Beck (1987) sugiere que el tipo
saria la aparición de un suceso estresante (e.g., un de estresor que puede activar un esquema depre-
fracaso laboral) análogo a aquellos sucesos que sogénico o ansiógeno también viene determinado
proporcionaron la base para la formación original, por diferencias individuales en la estructura de
durante el proceso de socialización, de los esque- personalidad. En la teoría cognitiva, los rasgos de
mas, es decir, para la formación de las reglas y ac- personalidad se entienden como esquemas cogni-
titudes en ellos almacenadas (e.g., un fracaso aca- tivos de un orden jerárquico superior a los otros
démico). La teoría de Beck hipotetiza, pues, que esquemas (Clark y Beck, 1988). La teoría cogni-
los esquemas depresogénicos y ansiógenos son las tiva ha identificado dos dimensiones de personali-
diátesis cognitivas para la depresión y la ansiedad, dad como factores de vulnerabilidad o diátesis
respectivamente. Antes de su activación por expe- cognitiva a los trastornos emocionales: sociotro-
riencias específicas, la teoría propone que tales es- pía y autonomía. Los esquemas sociotrópicos in-
quemas permanecen latentes, de modo que no in- cluyen actitudes y creencias que implican una con-
fluyen de manera directa en el estado de ánimo del sideración muy elevada de las relaciones in-
sujeto o en sus procesos cognitivos ni tampoco, terpersonales y una alta dependencia social a la
necesariamente, se encuentran fácilmente accesi- hora de juzgar la propia valía. Los esquemas au-
bles a la conciencia. Evidentemente, el modelo no tónomos incluyen actitudes que priman la inde-
es estático ni se centra en experiencias pasadas; pendencia, la libertad de acción, la privacidad y la
como puede observarse en la Figura 1, se plantea autodeterminación. En consecuencia, habría suce-
una transacción continua con el medio: continua- sos estresantes específicos para cada tipo de es-
mente se recoge información del mismo para so- quema. Por ejemplo, las situaciones relevantes a la
meter a prueba la construcción de la realidad que aceptabilidad social y a la atracción personal (e.g.,
hace el sujeto a través de los esquemas activos en rechazo social, separación matrimonial, etc.) acti-
ese momento. En este sentido, una de las carac- varían de forma específica los esquemas depreso-
terísticas de los trastornos emocionales es la apari- génicos o ansiógenos de tipo sociotrópico, mien-
ción de círculos viciosos resultantes de la reacción tras que situaciones que restringen la autonomía o
del medio y del propio sujeto a la manifestación el logro de objetivos (e.g., no alcanzar una promo-
por éste de síntomas psicopatológicos. Por ejem- ción laboral) serían apropiados para activar los es-
plo, ante una situación de hablar en público la apa- quemas depresogénicos o ansiógenos que forman
rición de síntomas ansiosos interfiere con los es- parte de los esquemas autónomos.
fuerzos del individuo por enfrentarse a una situa-

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Figura 1: Teoría Cognitiva de Beck de la Ansiedad y de la Depresión

Una vez activados, los esquemas depresogéni- rencias arbitrarias, abstracción selectiva, sobre-
cos o ansiógenos orientan y canalizan el proce- generalización, maximización y minimización,
samiento de la información actuando como filtros personalización, y pensamiento dicotómico y ab-
a través de los cuales se percibe, interpreta, sin- solutista. Aunque todas estas operaciones cogniti-
tetiza y recuerda la realidad. La actuación de tales vas son evidentes en cierto grado en todos los es-
esquemas queda reflejada en ciertos errores sis- tados psicopatológicos, su importancia varia en los
temáticos en la forma de procesar la información distintos trastornos específicos. Así, en la de-
(Beck et al., 1979; Beck y Emery, 1985): infe- presión se atiende selectivamente y se magnifica la

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información negativa, mientras que se ignora o 3. La hipótesis de la especificidad de


minimiza la información positiva; los errores y fa-
contenido en la ansiedad y en la de-
llos se personalizan y sus efectos negativos se
exageran y sobregeneralizan. En los trastornos de presión
ansiedad, las operaciones cognitivas son evidentes
en situaciones que se perciben como amenazantes. A lo largo de la anterior exposición, se ha podido
Los indicios de peligro se perciben de manera se- observar que la principal diferencia entre los tras-
lectiva y se acentúan, mientras que las señales de tornos depresivos y ansiosos radicaba en el conte-
seguridad se ignoran o minimizan; se piensa de nido tanto de los esquemas disfuncionales, como
manera dicotómica y absoluta sobre la peligrosi- de los modos, los pensamientos automáticos y los
dad de una situación (a no ser que una situación pensamientos e imágenes voluntarios. En la depre-
sea segura sin ningún asomo de dudas, se consi- sión, el perfil cognitivo implicaba un contenido de
dera peligrosa) o existe una imposibilidad en dis- pérdida, deprivación y una visión negativa de uno
tinguir entre los estímulos que señalan peligro y mismo, el mundo y el futuro, mientras que en los
aquellos que señalan seguridad. Ocurre una gene- trastornos de ansiedad el contenido se centraba en
ralización estimular de manera que se interpreta un el miedo a un peligro psicológico o físico.
gran rango de estímulos como amenazantes, y se La teoría de Beck propone la hipótesis de la
seleccionan, tanto de la experiencia pasada como especificidad del contenido, según la cual cada
presente, datos consistentes con la percepción de trastorno tiene un perfil cognitivo específico evi-
peligro. dente a todos los niveles de funcionamiento cog-
A la postre, tales operaciones cognitivas con- nitivo y que se centra en el tipo de contenido, de
ducen en la depresión a la tríada cognitiva negati- manera que es la diferencia en contenido cognitivo
va y, en los trastornos de ansiedad, a cogniciones la que determina el tipo de trastorno psicológico
de posibles peligros físicos y psicológicos para el que un individuo manifiesta. Es más, esta hipótesis
individuo así como de la incapacidad del propio se aplica a otros trastornos tales como la manía, la
sujeto para afrontar tales peligros (véase la Figura histeria o los estados paranoides (Beck y Clark,
1). Es decir, conducen al tipo de cogniciones que 1988). Es importante señalar que según esta hipó-
Beck considera como parte intrínseca de los tras- tesis, los individuos depresivos y ansiosos difieren
tornos de ansiedad y depresión, y como factores en términos de contenido más que de procesos, y,
que mantienen tales estados psicopatológicos. A por lo tanto, en ambos trastornos los esquemas
diferencia de los esquemas o "actitudes disfuncio- disfuncionales distorsionan o sesgan sistemática-
nales", estos productos cognitivos tienen correla- mente los procesos implicados en la percepción,
tos directamente observables: se expresan en for- almacenamiento y recuperación de la información.
ma de (a) pensamientos o imágenes voluntarias y Beck y Clark (1988, p. 26) han postulado una
(b) pensamientos automáticos (ideas o imágenes serie de perfiles cognitivos que diferencian la an-
estereotipadas de aparición repetitiva e ininten- siedad y la depresión según la hipótesis de la es-
cionada, que no son fácilmente controlables y pa- pecificidad de contenido. Estos perfiles implican
recen plausibles al individuo en el momento de su diversos constructos que cubren diversos niveles
ocurrencia). Ambos tipos de pensamientos com- de análisis. Con el fin de presentar de una manera
prenden el diálogo interno del individuo, de ma- coherente y ordenada esa diversidad de construc-
nera que son relativamente accesibles a la con- tos cognitivos, Beck y Clark (1988) han utilizado
ciencia. Es más, tienden a ser fenómenos transi- el sistema taxonómico cognitivo sugerido por In-
torios, fácilmente influidos por el estado de ánimo gram (Ingram y Kendall, 1986; Ingram y Wisnicki,
y por las demandas situacionales presentes en ese 1991).
momento. Puesto que ambos son productos cog- El sistema taxonómico cognitivo de Ingram
nitivos de los esquemas activados, en la depresión distingue entre cuatro categorías cognitivas: va-
ambos tipos de pensamientos giran en torno a los riables estructurales, proposicionales, opera-
temas de pérdida, fallo, rechazo, incompetencia y cionales y de producto. Las categorías se definen
desesperanza, mientras que en los trastornos de de la siguiente forma:
ansiedad se centran en posibles daños físicos y Productos Cognitivos: Los productos se refie-
psicológicos así como en la infravalorización de ren al resultado final de las operaciones que reali-
las capacidades del individuo para afrontar la si- za el sistema cognitivo sobre la información; son
tuación ansiógena. las cogniciones y pensamientos que el individuo
experimenta y de las que puede tener conciencia,

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que resultan de la interacción de la información rencias en las estructuras cognitivas en la depre-


entrante con las estructuras, las proposiciones y las sión y en la ansiedad señalando únicamente distin-
operaciones del sistema. Las atribuciones causales, ciones en el contenido de la información al-
las predicciones, los pensamientos automáticos y macenada en ellas, pero no, por ejemplo, en la or-
los pensamientos voluntarios son algunos de los ganización, o en otras propiedades de las es-
constructos que se incluyen en esta categoría. tructuras, por lo que en la Tabla 1 se ha preferido
Operaciones Cognitivas: Se refieren a los pro- recoger esas distinciones bajo la categoría de pro-
cesos mediante los cuales el sistema opera, e in- posiciones cognitivas. De igual manera, las valo-
cluyen conceptos como los de codificación y re- raciones negativas o de peligro se incluyen en el
cuperación de información, activación y propa- artículo de Beck y Clark bajo el epígrafe de "dife-
gación de la activación o los procesos atenciona- rencias en el procesamiento cognitivo" cuando en
les. rigor serían inferencias (predicciones y ads-
Proposiciones Cognitivas: Se refiere al con- cripciones de atributos), es decir, productos cogni-
tenido de la información que se almacena y orga- tivos. Bien es cierto que tales productos son pro-
niza dentro de alguna estructura. Incluye concep- bablemente el resultado de procesos u operaciones
tos como los de conocimiento episódico, semán- cognitivas "erróneas" (abstracción selectiva, infe-
tico y procesal. rencias arbitrarias, sobregeneralización, etc.), pero
Estructuras Cognitivas: Las variables estruc- al nivel de análisis en que la teoría se mueve en es-
turales se refieren a la "arquitectura" del sistema, te punto, las diferencias entre ansiedad y depresión
es decir, la manera en que la información se al- se centran en los productos cognitivos, en el dis-
macena y se organiza internamente dentro de al- tinto contenido del resultado de dichas operacio-
gún tipo de estructura. La memoria a corto plazo y nes, y no en que tales operaciones per se difieran
a largo plazo, los esquemas, los nodos y redes de en la ansiedad y en la depresión.
memoria y las categorías son algunos ejemplos del Todas las diferencias cognitivas que aparecen
tipo de conceptos que pertenecen a esta categoría. en la Tabla 1 se siguen directamente de la formu-
En la Tabla 1 se recogen los perfiles cogniti- lación general de la teoría de Beck que se ha pre-
vos que diferencian la ansiedad y la depresión se- sentado en la sección anterior. La única excepción
gún la teoría de Beck. Esta tabla está tomada del es la diferencia que tiene que ver con la atención
trabajo de Beck y Clark (1988, p. 26), pero ha sido autofocalizada. De hecho, Beck y Clark tomaron
modificada para establecer una adscripción más esa hipótesis del trabajo de Kendall e Ingram
correcta de algunos constructos a las categorías (1987) quienes a su vez la habían tomado de Roth
propuestas en el sistema taxonómico cognitivo de y Tucker (1986), y en ningún momento la integran
Ingram. Por ejemplo, Beck y Clark hablan de dife- o articulan dentro de su marco teórico.

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Tabla 1: Diferencias Cognitivas entre Ansiedad y Depresión (Tomado con modificaciones de Beck y Clark, 1988, p.
26).
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Depresión Ansiedad
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Diferencias en Proposiciones Cognitivas

Contenido relacionado con pérdidas dentro del do- Contenido relacionado con amenazas físicas o psico-
minio personal y con una visión negativa del yo, lógicas al dominio personal y con un sentido in-
del mundo y del futuro crementado de vulnerabilidad

Diferencias en Operaciones Cognitivas

Selectividad con un procesamiento realzado de la in- Selectividad en el procesamiento de indicios de amenaza


formación negativa autorreferente y una minimiza- con una estimación exagerada de la vulnerabilidad
ción del material positivo La atención autofocalizada refleja los intentos por ganar
La atención autofocalizada puede reducir el interés por el control sobre los estímulos externos e internos
los estímulos externos

Diferencias en Productos Cognitivos

Las valoraciones negativas son globales, exclusivas y Las valoraciones negativas son selectivas y específicas
frecuentes a situaciones de miedo
Las valoraciones negativas son absolutas y conclusivas Las valoraciones negativas son de naturaleza tentativa
Los sucesos negativos están orientados hacia el pasado y Se anticipan posibles sucesos negativos en el futuro (el
se ven como predeterminados fenómeno del "qué ocurriría si")
Pensamientos que implican pérdidas y fallos Pensamientos que implican amenazas y peligros
Los pensamientos automáticos usualmente toman la Los pensamientos automáticos a menudo toman la forma
forma de autoafirmaciones negativas de preguntas acerca del peligro presente y de las posi-
bilidades futuras
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Roth y Tucker (1986) sugieren que tanto la an- apropiada. En la depresión, la atención autofoca-
siedad como la depresión están asociadas con una lizada está relacionada con una retirada de toda es-
atención autofocalizada excesiva. La atención au- timulación exterior, con una reducción en la sen-
tofocalizada hace alusión al proceso que consiste sibilidad a la información externa. Roth y Tucker
en dirigir la atención sobre cualquier aspecto de sí proponen que la atención excesivamente autofoca-
mismo (e.g., las propias sensaciones físicas, las lizada en la depresión resulta de un fallo en los sis-
propias emociones y pensamientos, o las metas temas perceptuales en orientar el procesamiento a
que uno se ha establecido) y ser consciente de la los acontecimientos externos novedosos, incluso
información autorreferente y generada interna- cuando los acontecimientos negativos que la pro-
mente (ser consciente de sí mismo como objeto), vocaron son ya más manejables.
en contraposición a dirigir la atención a los estí- Por supuesto que, tal y como se explicó en la
mulos ambientales y tomar conciencia de la in- sección anterior, todas las diferencias cognitivas
formación del exterior obtenida a través de los re- que se presentan en la Tabla 1 son el resultado,
ceptores sensoriales. Para Roth y Tucker, la natu- según la teoría cognitiva de Beck, de diferencias
raleza de esa excesiva atención autofocalizada es en los esquemas activos en la ansiedad y en la de-
bastante diferente en la ansiedad y la depresión. presión, respectivamente, esquemas ansiógenos y
En la ansiedad, la atención autofocalizada refleja depresogénicos. Tales esquemas se diferenciarían
una motivación por focalizar la cognición y con- en las proposiciones cognitivas que contendrían, y
trolar la conducta internamente, y así activar con- sesgarían el procesamiento de la información o las
ductas de afrontamiento ante las situaciones nega- operaciones cognitivas en la dirección de dichas
tivas. La atención autofocalizada permite a los in- proposiciones, dando lugar a productos cognitivos
dividuos ansiosos restringir el rango de pro- (inferencias o valoraciones y pensamientos auto-
cesamiento de la información exterior para así po- máticos) congruentes con el contenido de esas
der seleccionar y ejecutar una secuencia motora proposiciones.

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4. Evaluación de la hipótesis de la es- vos se pueden distinguir los siguientes construc-


tos:
pecificidad de contenido en la an-
siedad y en la depresión A) Inferencias
La mayoría de los estudios cognitivos sobre la de- Ross (1977) ha propuesto tres tipos principales
presión y la ansiedad no aporta información al- de inferencias de interés en el estudio de la cogni-
guna sobre la especificidad de los aspectos cogni- ción humana:
tivos, ya que, dada la alta correlación entre ansie- (1) Atribuciones Causales: Inferencias relativas a
dad y depresión (e.g., Tanaka-Matsumi y Ka- las causas de los sucesos.
meoka, 1986; Sanz, 1991; cf. la revisión de Sanz, (2) Adscripciones de Atributos: Inferencias re-
1992), es probable que los sujetos depresivos ten- lacionadas con la adscripción de caracterís-ti-
gan altos niveles de ansiedad y viceversa. Otros cas o cualidades a objetos, situaciones o per-
estudios, aunque han estudiado únicamente sujetos sonas.
depresivos o ansiosos, han aportado más in- (3) Predicciones: Inferencias acerca de la natura-
formación respecto a la especificidad de las va- leza de los sucesos que van a acontecer.
riables cognitivas, ya que seleccionaron sujetos
depresivos o ansiosos "puros", es decir, se asegu- (1) Atribuciones Causales
raron de que sus sujetos eran sólamente deprimi-
dos o ansiosos, sin que hubiera indicio de la pre- Beck y Clark (1988; véase la Tabla 1) señalan
sencia de un nivel alto del otro trastorno emocio- que las valoraciones o inferencias de los indivi-
nal. Sin embargo, estos estudios por sí mismos duos deprimidos son globales, exclusivas y fre-
aportan una información muy limitada en cuanto a cuentes, mientras que las de los individuos ansio-
la especificidad, porque los procesos que son ob- sos son específicas en cuanto se circunscribían a
jeto de estudio pueden también caracterizar las las situaciones amenazantes. En cuanto a las infe-
poblaciones no estudiadas. Por consiguiente, y tal rencias causales o atribuciones causales, la prin-
como Kendall e Ingram (1989) han señalado, la cipal operativización que se ha utilizado en la lite-
investigación de la especificidad cognitiva en la ratura es el "Cuestionario de Estilo Atribucional"
depresión y en la ansiedad requiere una aproxi- (Attributional Style Questionnaire o ASQ; Peter-
mación metodológica comparativa que separe los son et al., 1982). Este cuestionario consiste en
estados de depresión y ansiedad en el mismo es- plantear 12 situaciones hipotéticas al sujeto, seis
tudio. Hasta la fecha, son muy pocos los estudios de logro (e.g., "ganas mucho dinero") y seis inte-
que han conseguido ésto. rpersonales (e.g., "te encuentras a un amigo que
Esta sección revisa aquellos estudios que han hace cumplidos sobre tu aspecto"). La mitad de los
intentado evaluar los aspectos cognitivos simultá- sucesos son positivos y la otra mitad negativos. La
neamente tanto en la ansiedad como en la depre- tarea del sujeto consiste en pensar y escribir cuál
sión y, por lo tanto, aportan datos relevantes para es el elemento más probable que, en su propio ca-
evaluar la hipótesis de la especificidad de conte- so, pudiera haber sido la causa de cada uno de
nido de Beck. Para hacer esta revisión se seguirá esos sucesos. El sujeto tiene libertad total para se-
el esquema de clasificación de las variables cog- leccionar y escribir la causa que considere oportu-
nitivas anteriormente mencionado. En el Anexo 1 na, y a continuación se le pide que evalúe, en una
se presentan las características más importantes de escala de 1 a 7, el grado de internalidad, globali-
los estudios que han estudiado la especificidad de dad y estabilidad de dicha causa. Este proceso se
los constructos cognitivos en la ansiedad y en la repite para los 12 sucesos obteniéndose finalmente
depresión a partir de un diseño de comparación de índices atribucionales de Internalidad, Estabilidad
grupos (bien de pacientes clínicos o bien de aná- y Globalidad para sucesos positivos y negativos. A
logos subclínicos). partir de esta operativización, la peculiar natura-
leza de las inferencias causales depresivas (su ex-
4.1. Especificidad Cognitiva a Nivel de los clusividad, frecuencia y globalidad) se podría eva-
Productos Cognitivos luar a partir de las escalas de Estabilidad y Globa-
lidad del ASQ, pero es difícil ver cómo el uso del
Es este el área más estudiada, probablemente ASQ puede evaluar la naturaleza de las atribucio-
debido a su fácil evaluación, generalmente a través nes causales ansiosas, su especificidad a situacio-
de autoinformes. Dentro de los productos cogniti- nes amenazantes, puesto que el ASQ no ha utiliza-

anales de psicología, 1993, 9(2)


142 J. Sanz

do una taxonomía de situaciones relevante al ca- para los sucesos positivos que para los negativos1:
rácter amenazante o no de las situaciones hipotéti- los sujetos deprimidos, en comparación a sujetos
cas que se presentan a los sujetos. ansiosos y normales, obtienen puntuaciones meno-
Teniendo en cuenta esa limitación, los estu- res en Internalidad y Responsabilidad para los su-
dios que han comparado las atribuciones causales cesos positivos, y puntuaciones mayores en esas
en sujetos deprimidos y ansiosos han confirmado escalas para los sucesos negativos (véase el Anexo
la hipótesis de Beck y Clark respecto a la natura- 1).
leza de las inferencias causales de los individuos En conclusión, la hipótesis de la especificidad
deprimidos, por cuanto éstos, bien sean depresivos de contenido a nivel de las atribuciones causales
puros bien sean depresivos-mixtos (es decir, los se ve confirmada sobre todo en su caracterización
sujetos con un síndrome depresivo), en com- de la depresión: los individuos con un síndrome
paración a los individuos ansiosos puros y a los depresivo hacen atribuciones causales negativas
individuos normales, obtienen en general puntua- más globales, frecuentes, absolutas y conclusivas
ciones más altas en Estabilidad y Globalidad para que los sujetos ansiosos o normales, mientras que
los sucesos negativos, y puntuaciones más bajas en sus atribuciones causales positivas son menos glo-
Estabilidad y Globalidad para los sucesos po- bales, frecuentes, absolutas y conclusivas que las
sitivos (véase la Tabla 2). No obstante, hay que de estos últimos sujetos. En cuanto a la ansiedad,
señalar que esa diferenciación probablemente de- puesto que todavía no se ha desarrollado un pro-
pende también del tipo de ansiedad que se com- cedimiento de evaluación adecuado para examinar
pare con la depresión. Así aunque los datos son si sus atribuciones causales negativas son selecti-
todavía preliminares, es probable que los pacientes vas para las situaciones de miedo, lo único que se
con fobia social tengan un estilo atribucional en puede afirmar por ahora es que son menos conclu-
cuanto a la Estabilidad y la Globalidad más pa- sivas y absolutas que la de los sujetos deprimidos.
recido a la de los pacientes con depresión (Heim- Las atribuciones causales de los individuos ansio-
berg et al., 1989). sos apenas se distinguen de las atribuciones causa-
Otra característica que la hipótesis de la es- les de los sujetos normales, excepto para algún ti-
pecificidad predica en cuanto a la distinción de las po particular de ansiedad como, por ejemplo, los
valoraciones o inferencias depresivas y ansiosas es individuos con fobia social que presentan un estilo
que las primeras son más absolutas y conclusivas, atribucional parecido al de los depresivos.
mientras que las últimas son más tentativas (véase
la Tabla 1). Los individuos deprimidos atribuyen (2) Adscripciones de Atributos
la causalidad a factores caracteriológicos, nor-
malmente a defectos esenciales de su personalidad, Solo dos estudios han comparado las adscrip-
por lo que tales defectos serían irrevocables; por el ciones de atributos en grupos de individuos de-
contrario, los individuos ansiosos atribuyen los primidos y ansiosos, utilizando uno de ellos
sucesos negativos a fallos propios más conductua- (Craighead et al., 1979) un paradigma de per-
les, en el sentido de que dependen más de la situa- cepción de feedback evaluativo en una tarea (en el
ción (e.g., suspenderé el examen por no haberlo que se ofrece al sujeto feedback sobre su ren-
preparado bien, por no comprender bien una pre- dimiento en una tarea impersonal) y el otro (Dob-
gunta), o directamente a factores situacionales, por son, 1989b) un paradigma de percepción de feed-
lo que sus inferencias causales tienen un carácter back sobre la conducta interpersonal (en el que al
más tentativo, menos concluyente (Beck y Emery, sujeto, tras terminar una interacción social en el
1985). Aunque la operativización no es la más laboratorio, juzga su propia conducta y sus juicios
adecuada, esa diferencia entre las inferencias cau-
sales depresivas y ansiosas se podría reflejar en las
puntuaciones en la escala de Internalidad del ASQ 1 Esta mayor consistencia de los resultados para los sucesos posi-
(o en ciertas escalas de Responsabilidad que se tivos que para los sucesos negativos en los estudios que evalú-
han desarrollado; e.g., Heimberg et al., 1987). Los an la especificidad cognitiva en la ansiedad y en la depresión no
resultados empíricos de la literatura de nuevo con- deja de ser sorprendente. En un estudio meta-analítico, Swee-
ney, Anderson y Bailey (1986) concluían que los resultados de
firman, en general, la hipótesis de especificidad de los 104 trabajos publicados hasta la fecha avalaban la existen-
Beck, aunque los resultados son más consistentes cia en las personas deprimidas de un estilo atribucional Interno-
Global-Estable para sucesos negativos; sin embargo, también
concluían que la existencia de un estilo depresivo Externo-
Específico-Inestable para sucesos positivos en los individuos
deprimidos no tiene un respaldo claro.

anales de psicología, 1993, 9(2)


Distinguiendo ansiedad y depresión 143

son comparadas con los del compañero de interac- les en la ansiedad y en la depresión, como propone
ción) véase el Anexo 1. Estos estudios no han la teoría de Beck.
sido diseñados específicamente para evaluar las di-
ferencias que aparecen en la Tabla 1 entre ansie- (3) Predicciones
dad y depresión en las valoraciones o inferencias,
sino que han tratado de evaluar en general la exis- A tenor de los resultados de los estudios revi-
tencia o no de sesgos negativos o positivos en la sados en el Anexo 1, la realización de predicciones
percepción de la realidad, o sea, en las adscripcio- negativas acerca del propio futuro se configura
nes de atributos. De hecho, los estudios se enmar- como una de las características definitorias y espe-
can en el ámbito de estudio de la hipótesis del rea- cíficas de la depresión frente a la ansiedad. No
lismo depresivo o imparcialidad depresiva (cf. obstante, hay que matizar que prácticamente todos
Sanz y Vázquez, 1991). En este contexto parece los estudios han utilizado medidas globales de la
conveniente distinguir entre los conceptos de 1) presencia de predicciones generales negativas so-
error o distorsión y 2) diferencia o discrepancia bre el propio futuro (e.g., la "Hopelessness Scale"
(Dobson y Franche, 1989). Una inferencia erró- o Escala de Desesperanza de Beck, HS), las cuales
nea o distorsionada es un juicio o conclusión que no son muy adecuadas para examinar la hipótesis
es inconsistente con alguna medida comúnmente de Beck y Clark (véase la Tabla 1) de que las pre-
aceptada de "realidad objetiva", de tal manera que dicciones de los individuos ansiosos también son
sólo aquellos estudios (como los revisados en el negativas, aunque circunscritas a situaciones de
Anexo 1) en los que se conozca la realidad objeti- peligro y con un matiz más tentativo (el fenómeno
va de la situación son relevantes para decidir sobre del "qué ocurriría si")2. Teniendo en cuenta esta
el realismo de las personas deprimidas, ansiosas o limitación, la evidencia empírica disponible no
normales. El término discrepancia, por su parte, permite avalar la propuesta de que los individuos
hace referencia en este contexto a una diferencia ansiosos exhiben predicciones generales negativas
estadísticamente significativa entre los sujetos de- acerca de su futuro, excepto quizás para los sujetos
primidos o ansiosos y los no deprimidos en cuanto con fobia social (Heimberg et al., 1989).
al número o tipo de inferencias que realizan. Los
dos estudios revisados arrojan resultados contra- B) Pensamientos Automáticos
dictorios. Craighead et al. (1979) no encontraron
ni evidencia de distorsión ni discrepancias entre En consonancia con la terminología empleada
sus grupos de universitarios ansiosos, depresivos- en la bibliografía se han englobado todos los es-
ansiosos y normales. Por el contrario, Dobson tudios sobre autoafirmaciones o pensamientos au-
(1989b) encontró que los universitarios ansiosos, torreferentes (esos comentarios internos que ocu-
ansiosos-depresivos y normales discrepaban en su pan el flujo de la conciencia, cuya audiencia es el
valoración de la conducta interpersonal de un propio individuo y que generalmente adoptan la
compañero de interacción, en el sentido de que los forma de un diálogo interno del individuo consigo
estudiantes normales no mostraban ninguna dis- mismo) bajo el epígrafe de pensamientos automá-
torsión, mientras que tanto los estudiantes an- ticos. Sin embargo, hay que señalar que la teoría
siosos como los ansiosos-depresivos exhibían una de Beck distingue entre pensamientos e imágenes
distorsión negativa, infravalorando la aceptación voluntarios y pensamientos automáticos, distin-
que habían recibido por parte del compañero (es ción que no se ha plasmado claramente en la in-
decir, creyeron que habían sido más rechazados de vestigación3.
lo que realmente fueron).
En conclusión, los estudios sobre la especifi-
cidad de las adscripciones de atributos en la an- 2 Otros problemas con las actuales medidas de las predicciones
siedad y en la depresión parecen señalar, aunque la negativas en los trastornos emocionales y, en general, con la
evidencia es muy preliminar, que los individuos investigación de ese constructo cognitivo, se revisan en Sanz y
Vázquez (1991).
deprimidos y los individuos con ansiedad presen- 3 Otra cuestión es si los pensamientos automáticos de la teoría
tan ambos una distorsión negativa en su percep-
cognitiva de Beck son verdaderamente "automáticos" en el sen-
ción de la realidad sólo evidente en tareas ecológi- tido que tiene este concepto en la Psicología Cognitiva (cf. Har-
camente válidas. La falta de investigación y la po- tlage, Alloy, Vázquez y Dykman, 1993). A simple vista, parece
ca especificidad de ésta no permiten examinar si que existe una discrepancia notable. En la Psicología Cognitiva
se hace una distinción entre procesos automáticos y controlados
esa distorsión negativa presenta rasgos diferencia- (Hasher y Zacks, 1979; Posner y Snyder, 1975; Schneider y
Shiffrin, 1977; Shiffrin y Schneider, 1977). Un proceso au-

anales de psicología, 1993, 9(2)


144 J. Sanz

En cualquier caso, parece que en relación a es- pacientes revisados en el Anexo 1 confirman ple-
te tipo de productos cognitivos existe una alta es- namente la hipótesis de la especificidad de conte-
pecificidad, al menos entre los pacientes de- nido de Beck (Beck et al., 1987; Clark y Beck,
primidos y ansiosos; los primeros exhiben más 1991; Clark, Beck y Brown, 1989; Clark, Beck y
pensamientos automáticos negativos de contenido Stewart, 1990; Hill, Oei y Hill, 1979).
relacionado con la depresión (temas de pérdida o Aunque menos contundentes, los resultados
fallos), mientras que los segundos manifiestan más obtenidos con muestras con niveles subclínicos de
pensamientos automáticos negativos de contenido ansiedad o depresión también son, en general, fa-
relacionado con la ansiedad (temas de amenazas y vorables a la hipótesis de la especificidad. En al-
peligro). Además, un análisis de los items de la gunos estudios, tal y como se predecía desde la
Lista de Cogniciones ("Cognition CheckList", hipótesis de Beck, los individuos subclínicamente
CCL), el instrumento que aporta la mayoría de la deprimidos han mostrado más pensamientos au-
información favorable a la especificidad cognitiva, tomáticos negativos que los individuos subclíni-
indica que los pensamientos automáticos en la an- camente ansiosos (e.g., Bruch et al., 1993, Estudio
siedad, en comparación a la depresión, adoptan 1; Ingram, 1989a). En otros estudios, aunque no se
con mayor frecuencia la forma de preguntas sobre han encontrado diferencias estadísticamente signi-
el peligro presente y las posibilidades de peligro ficativas entre individuos con niveles subclínicos
futuras. Es decir, los resultados de los estudios con de ansiedad y depresión, éstos diferían de los nor-
males en la dirección prevista por la hipótesis. Es
decir, los sujetos subclínicamente deprimidos, pe-
tomático es aquel que (a) ocurre sin intención o control; (b) tie- ro no los ansiosos, exhiben más pensamientos ne-
ne lugar de forma paralela sin interferir con otras operaciones o gativos depresivos que los individuos normales
exceder las limitaciones de capacidad del sistema cognitivo, y
(c) ocurre sin requerir atención y sin que el individuo sea cons-
(e.g., Ingram et al., 1987), y, por su parte, los indi-
ciente de su presencia. Además, Schneider y Shiffrin (1977) viduos subclínicamente ansiosos, pero no los de-
postulan que una vez iniciados, los procesos automáticos se primidos, muestran más pensamientos negativos
completan hasta el final, siendo muy difíciles de detener o mo- ansiosos que los sujetos normales (e.g., Sanz y
dificar, y que tales procesos requieren una cantidad apreciable
de práctica para que se desarrollen. Por su parte, un proceso Avia, 1993, Estudio 2).
controlado o consciente o con esfuerzo es aquel que (a) requie- Por otro lado, en relación al problema de la
re atención y por tanto es sensible a las limitaciones de la capa- especificidad, algunos autores han sugerido que
cidad cognitiva; (b) tiene lugar serialmente interfiriendo con
otras operaciones, y (c) es flexible y se adapta a situaciones
los individuos deprimidos exhiben un menor nú-
novedosas de modo que su eficiencia mejora con la práctica y mero de autoafirmaciones de carácter positivo, ca-
genera aprendizaje. Aunque Schneider y Shiffrin diferencian racterística que los diferenciaría de los individuos
entre procesos controlados sobre los que el sujeto es consciente con ansiedad (e.g., Ingram, 1989b). La evidencia
y sobre los que no lo es, en general, los teóricos coinciden en
señalar que los individuos son conscientes de los procesos con- disponible por ahora no es muy favorable a esta
trolados (Hasher y Zacks, 1979; Posner y Snyder, 1975). posibilidad (e.g., Ingram, 1989a; Bruch et al.,
Schneider y Shiffrin (1977) consideran además que los proce- 1993, Estudio 1). De hecho, parece que cuando se
sos controlados son voluntarios mientras que Posner y Snyder
utilizan instrumentos que específicamente evalúan
(1975) y Hasher y Zacks (1979) señalan que otra característica
de los procesos controlados es que van acompañados de la im- pensamientos positivos asociados con la ansiedad,
presión subjetiva de esfuerzo. En realidad ambas definiciones los individuos ansiosos también exhiben un menor
representan los polos opuestos de un continuo de control o au- número de autoafirmaciones positivas (e.g., Bruch
tomaticidad, donde se distinguen grados porque es muy difícil
hallar procesos automáticos o controlados puros.
et al., 1993, Estudio 1). Es decir, la hipótesis de la
Bajo la consideración de distintos grados de automaticidad, especificidad podría también cumplirse a nivel de
los pensamientos automáticos de Beck podrían cumplir en cier- los pensamientos positivos, de manera que los in-
to grado el primer y tercer criterio de automaticidad ya que para dividuos deprimidos mostrarían un menor número
Beck el concepto entraña la idea de que los pensamientos no se
presentan sobre la base de la razón y de la lógica, sino que apa- de autoafirmaciones positivas de contenido rela-
recen inesperada y rápidamente, como evocados reflejamente cionado con las preocupaciones depresivas, mien-
por ciertas situaciones, no estando sujetos a la volición o al tras que los individuos ansiosos también exhibi-
control consciente. Sin embargo, los pensamientos automáticos
de Beck por definición interfieren de lleno con la ejecución de
rían un menor número de pensamientos automá-
otras actividades hasta incluso llegar a "paralizar" al sujeto, lo ticos positivos pero de contenido relacionado con
que contradice el segundo criterio de automaticidad propuesto la ansiedad. Sin embargo, otros estudios han sido
en la Psicología Cognitiva. En cualquier caso, no se conoce incapaces de detectar este último extremo, a pesar
ningún estudio que haya abordado de manera sistemática la
evaluación empírica del concepto de pensamientos automáticos
de utilizar medidas de pensamientos positivos es-
de Beck a la luz de los criterios cognitivos de automaticidad. pecíficamente relacionados con la ansiedad (e.g.,
Sanz y Avia, 1993, Estudios 1 y 2). En resumen,

anales de psicología, 1993, 9(2)


Distinguiendo ansiedad y depresión 145

cualquier conclusión sobre la especificidad de los Beck, 1989; Ingram et al., 1987; Strauman, 1992).
pensamientos automáticos positivos debe aguardar La evidencia es más o menos clara dependiendo
a que se realice nuevas investigaciones, sobre todo del tipo de paradigma experimental utilizado (e.g.,
con pacientes, ya que los datos que aparecen en el no se han encontrado datos favorables a la hipóte-
Anexo 1 han sido obtenidos casi en su totalidad a sis de la especificidad utilizando tareas de recuer-
partir de comparaciones de muestras de análogos do de feedback tras las realización de una tarea
clínicos, las cuales, como se ha dicho, presentan impersonal) y de si se presenta información más o
los datos menos contundentes en favor de la hipó- menos congruente o específica a los hipotéticos
tesis de especificidad. esquemas depresogénicos y ansiógenos que me-
En relación con este tipo de población, es im- dian los sesgos de memoria (e.g., la evidencia es
portante señalar que los individuos que manifies- menos clara cuando se utiliza información neutra
tan a la vez elevados síntomas depresivos y ansio- en vez de información positiva y negativa, o cuan-
sos (sujetos mixtos) son aquellos que presentan un do esta última no distingue entre información rele-
patrón de pensamientos negativos y positivos, tan- vante a la ansiedad y a la depresión).
to de contenido ansioso como depresivo, más dife- La inconsistencia de los datos revisados en el
rencial frente a los sujetos normales e incluso fren- Anexo 1 radica fundamentalmente a la hora de de-
te a los individuos únicamente deprimidos o úni- tectar entre los sujetos con ansiedad sesgos de
camente ansiosos, a pesar de que estos últimos no memoria en favor de la información negativa re-
se diferencien de aquellos en cuanto al nivel de levante a dicho trastorno. En este sentido, los es-
sintomatología depresiva o ansiosa. Es decir, la in- tudios de especificidad son fiel reflejo de lo que
teracción entre niveles subclínicos de ansiedad y ocurre en general en las investigaciones sobre an-
depresión tiene unos efectos particulares que se re- siedad y memoria. Es más, últimamente, se viene
flejan en una mayor frecuencia (o infrencuencia) afirmando que la ansiedad afecta preferentemente
de pensamientos negativos (o positivos) en com- a los procesos atencionales, pero no a los mnési-
paración a ambos estados emocionales por sí so- cos, mientras que lo contrario ocurriría en el caso
los. La investigación futura deberá postular los po- de la depresión (e.g., Dalgleish y Watts, 1990). Es-
sibles mecanismos que subyacen a esta interacción ta afirmación, que constituye la tesis principal del
y que dan lugar a que los sujetos mixtos presenten modelo de Williams et al. (1988), es totalmente
las puntuaciones más extremas en los instrumentos contraria a la teoría de Beck, la cual propone que
que miden pensamientos automáticos. tanto la depresión como la ansiedad afectan a to-
dos los estadios del procesamiento de la informa-
4.2. Especificidad Cognitiva a Nivel de las Ope- ción, desde los estadios iniciales perceptivos y
raciones Cognitivas atencionales hasta los más posteriores de codifica-
ción, almacenamiento y recuperación. Un examen
Los estudios que han evaluado la especificidad de las investigaciones publicadas (véase la revi-
en la ansiedad y la depresión de las operaciones sión de Sanz, 1992) parece demostrar que la con-
cognitivas han estudiado: (a) las operaciones de clusión de que la ansiedad no afecta a los procesos
codificación y recuperación de la información, (b) de memoria y la depresión no afecta a los atencio-
la velocidad (eficiencia) del procesamiento, (c) la nales debe tomarse con mucha precaución porque
atención selectiva, (d) la atención autofocalizada, los datos están muy lejos de poder validar uno u
y (d) la propagación de la activación. otro modelo, el de Beck o el de Williams et al.
(1988).
A) Codificación y Recuperación de Infor- Centrándonos en los procesos de memoria en
mación (Memoria) la ansiedad, los estudios sobre el efecto de auto-
rreferencia (si se excluyen los resultados de los es-
Los resultados de los estudios revisados en el tudios metodológicamente deficientes, como por
Anexo 1 presentan cierta evidencia, aunque no ejemplo, aquellos que no han utilizado estímulos
muy consistente, en favor de la hipótesis de la es- negativos con un contenido relacionado específi-
pecificidad de contenido de Beck: los sujetos de- camente con la ansiedad) señalan que los pacientes
primidos manifiestan un sesgo mnésico que favo- con trastornos de ansiedad presentan un sesgo
rece el recuerdo de la información negativa de- mnésico que favorece el recuerdo de la informac-
presiva, mientras que los sujetos ansiosos exhiben ión ansiosa negativa (cf. Sanz, 1992). En el caso
un sesgo mnésico que favorece el recuerdo de la de la ansiedad rasgo, la literatura empírica no
información negativa ansiosa (e.g., Greenberg y permite concluir que los sujetos con niveles altos

anales de psicología, 1993, 9(2)


146 J. Sanz

de ansiedad manifiesten un sesgo mnésico hacia la nivel de la velocidad de procesamiento, tal dife-
información ansiosa negativa (cf. Sanz, 1992). Es rencia sólo se ajusta parcialmente a la hipótesis de
probable, pues, que la distinción entre pacientes la especificidad de contenido de Beck, ya que ésta
ansiosos y análogos subclínicos sea de gran im- propondría una mayor velocidad de procesamiento
portancia a la hora de evaluar la especificidad. En en los individuos ansiosos ante la información ne-
la bibliografía publicada, sólo Greenberg y Beck gativa ansiosa y una mayor velocidad de procesa-
(1989) han examinado en un mismo estudio los miento en los individuos deprimidos ante la in-
procesos mnésicos de pacientes depresivos y an- formación negativa depresiva. En este sentido, los
siosos. Aunque estos autores descubrieron que los resultados de Sanz (1992, Estudio 1) con adjetivos
pacientes con trastornos de ansiedad recordaban idiográficos son más relevantes a la hipótesis de
más adjetivos autorreferentes negativos ansiosos Beck, e indican que la depresión puede distinguir-
que positivos, sus tasas absolutas de recuerdo para se, al menos, de la ansiedad a los exámenes, aun-
los dos tipos de adjetivos no eran diferentes de las que, probablemente, no de la ansiedad social).
tasas de recuerdo de los sujetos normales o de los Sanz encontró que tanto los sujetos con sín-
pacientes depresivos. tomas depresivos y ansiosos (mixtos) como los su-
Las dificultades antes apuntadas a la hora de jetos normales, con ansiedad social o ansiedad a
detectar sesgos mnésicos en poblaciones subclíni- los exámenes se autoatribuían con mayor rapidez
cas ansiosas vienen refrendadas en las investi- la información autorreferente que la neutral. Por
gaciones sobre especificidad cognitiva. Dos estu- otro lado, también halló que existían diferencias
dios (Sanz, 1992; Kennedy y Craighead, 1988, Es- en el contenido y valencia de los adjetivos que los
tudio 2) no han encontrado tales sesgos entre uni- sujetos de los diferentes grupos consideraban au-
versitarios ansiosos, pero sí entre universitarios torreferentes, de forma que los sujetos depresivos-
con síntomas depresivos, apoyando, pues, el mo- ansiosos se atribuían adjetivos con un contenido
delo de Williams et al. (1988). Los estudios de In- más depresivo que los sujetos con ansiedad a los
gram et al. (1987) y Strauman (1992), sin em- exámenes. Por tanto, dadas las diferencias en con-
bargo, demuestran la existencia de sesgos mnési- tenido, los resultados anteriores sobre el tiempo de
cos en muestras de sujetos subclínicamente de- reacción al hacer juicidos de autoatribución deben
primidos o ansiosos, sesgos que además se dirigen interpretarse como sugiriendo que los individuos
hacia la información congruente con tales estados con síntomas depresivos, en comparación a los in-
psicopatológicos y que, por consiguiente, confir- dividuos con ansiedad a los exámenes, procesan
man la hipótesis de la especificidad de contenido con mayor rapidez la información de contenido
de Beck. depresivo. Sin embargo, no aparecieron diferen-
cias a la hora de comparar el contenido o valencia
B) Velocidad de Procesamiento de los adjetivos considerados autorreferentes por
los sujetos mixtos y con ansiedad social, aunque
Como ocurría en el estudio de las operaciones ambos individuos se autoatribuyeron adjetivos
mnésicas, los escasos estudios que han evaluado la más negativos que los sujetos normales. En conse-
especificidad de la velocidad del procesamiento en cuencia, debe inferirse que entre la ansiedad social
la ansiedad y en la depresión muestran incon- y la depresión no existen diferencias en la veloci-
sistencias en el momento de caracterizar a los in- dad con que procesan la información negativa o
dividuos ansiosos. Los resultados de los estudios positiva, pero que ambos estados psicopatológicos
de Greenberg y Alloy (1989) y Strauman (1992) presentan, frente a la normalidad, un mejor proce-
indican que los individuos ansiosos y normales samiento de la información negativa.
exhiben una mayor velocidad en el procesamiento Esta falta de distinción entre ansiedad social y
de la información positiva frente a la negativa (in- depresión también fue evidente en otro estudio de
dependiente del contenido de dicha información), Sanz (1992, Estudio 4). En este otra investigación,
mientras que los individuos con un síndrome de- tanto los individuos ansiosos sociales como los
presivo (deprimidos puros o depresivos-ansiosos) deprimidos se caracterizaban por la "imparciali-
bien presentan una mayor velocidad en el proce- dad" con que procesaban la información negativa
samiento de la información negativa o bien ex- y positiva, mientras que los individuos normales
hiben una "imparcialidad" en la velocidad con que presentaban un sesgo en la velocidad del procesa-
procesan la información negativa y positiva. miento que favorecía la información positiva.
Aunque este patrón de resultados indica una En resumen, dada la escasez de estudios, es
diferencia cognitiva entre ansiedad y depresión a imposible decidir si la semejanza en la velocidad

anales de psicología, 1993, 9(2)


Distinguiendo ansiedad y depresión 147

con que se procesa la información positiva y ne- cartada (véanse las revisiones de Sanz y Vázquez,
gativa es una característica específica de la de- 1991; cf. también Sanz y Dobson, 1993). Por otro
presión frente a la ansiedad, es una característica lado, la presencia de imparcialidad atencional en
común a ambos trastornos, o bien es común a la los individuos subclínicamente deprimidos no tie-
depresión y algunos tipos de estados de ansiedad, ne por que suponer que la depresión no afecta a
por ejemplo, la ansiedad social, pero no a otros los procesos atencionales. Más bien, indicaría lo
(e.g., ansiedad a los exámenes o ansiedad general). contrario. Puesto que varios estudios informan de
la presencia de ciertos sesgos atencionales en los
C) Atención Selectiva individuos normales, bien en cuanto que evitan la
información negative amenazante (e.g., MacLeod
Únicamente dos estudios han examinado la et al., 1986; Sanz, 1992, Estudio 4) o bien en
especificidad cognitiva de la atención selectiva en cuanto que atienden selectivamente a la inform-
la ansiedad y en la depresión (véase el Anexo 1). ación positiva (e.g., Gotlib, McLachlan y Katz,
Ambos estudios han empleado el mismo para- 1988), la imparcialidad atencional de los indivi-
digma experimental e indican que, consistente- duos con sintomatología depresiva lo que sugeriría
mente con la hipótesis de la especificidad de con- es que la depresión subclínica sí afecta a los pro-
tenido de Beck (véase la Tabla 1), los pacientes cesos atencionales haciendo desaparecer los ses-
con ansiedad generalizada y los sujetos con nive- gos atencionales "normales" que manifiestan los
les subclínicos de ansiedad social manifiestan un sujetos normales sin depresión.
sesgo atencional hacia la información ansiosa, En resumen, a la vista de la escasez de estu-
amenazante o que indica peligro, sesgo que no dios y de la confusión que reina acerca de los efec-
presentan, por el contrario, los pacientes depresi- tos de la depresión en la atención, es prematuro
vos o los individuos subclínicamente deprimidos. sacar ninguna conclusión sobre la especificidad de
La hipótesis de la especificidad de contenido de los procesos atencionales selectivos en la ansiedad
Beck propone además que los individuos deprimi- y en la depresión, aunque, hay que reconocer que
dos exhibirían un sesgo atencional hacia la infor- los efectos de la ansiedad en los procesos atencio-
mación negativa autorreferente depresiva. El es- nales selectivos aparecen de forma más consistente
tudio de MacLeod et al. (1986) no incluía ese úl- en la literatura, circunstancia que reclama una pos-
timo tipo de información, y por lo tanto no pudo terior elaboración y refinamiento en la hipótesis y
evaluar esa parte de la hipótesis de Beck. Sin em- la teoría de Beck.
bargo, el estudio de Sanz (1992, Estudio 4) sí in-
cluía información negativa de contenido relacio- D) Atención Autofocalizada
nado con la depresión y sus resultados señalan que
los individuos subclínicamente deprimidos no También en relación a la atención autofocali-
atienden de forma selectiva a la información ne- zada es notable la ausencia de estudios sobre es-
gativa depresiva en detrimento de la información pecificidad en la ansiedad y la depresión. Los re-
positiva. sultados de los dos estudios llevados a cabo hasta
En principio, estos datos, aunque escasos, la fecha indican que la depresión y la ansiedad no
apoyan la hipótesis del modelo de Williams et al. difieren entre sí en la tendencia a prestar atención
(1988) de que la ansiedad, pero no la depresión, a los aspectos más internos e íntimos del sí mismo
afecta a los procesos atencionales y, por tanto, son (autoconciencia privada), aunque la presencia de
contrarios a la teoría de Beck que predice que am- una alta autoconciencia privada distingue a ambas
bos trastornos emocionales influyen en los pr- alteraciones emocionales de la normalidad. Aun-
ocesos de atención selectiva. Sin embargo, antes que Ingram (1990) ha notado cierta característica
de aceptar esta conclusión debe considerarse la atencional diferencial entre ansiedad social y de-
posibilidad de que los estados subclínicos depre- presión en cuanto que los individuos ansiosos y
sivos estén relacionados con esa ausencia de ses- ansiosos-deprimidos exhiben una mayor tendencia
gos atencionales (o "imparcialidad atencional") y a focalizar su atención en los aspectos de sí mismo
que, únicamente los pacientes depresivos mani- que son observables por otras personas (autocon-
fiesten respuestas atencionales selectivas a la info- ciencia pública), esa característica no se ha visto
rmación negativa de contenido depresivo. Una re- substanciada empíricamente en el estudio de Sanz
visión de los estudios sobre atención y depresión y Avia (1993, Estudio 3) y espera, pues, a que
indica que esta posibilidad, aunque todavía no nuevas investigaciones al respecto que afirmen o
consistentemente probada, tampoco puede ser des- rechacen su plausibilidad.

anales de psicología, 1993, 9(2)


148 J. Sanz

A primera vista, los resultados de esos dos es- publicadas al respecto (véase la revisión de Sanz,
tudios no son favorables a la hipótesis de la es- 1992).
pecificidad de contenido de Beck. Se tiene que ob- En el Anexo 1 se recogen los tres estudios que,
servar, no obstante, que la peculiar naturaleza de simultáneamente en individuos deprimidos y an-
los procesos de atención autofocalizada en la an- siosos, han evaluado ese proceso de propagación
siedad y en la depresión que hipotetiza la teoría de de la activación entre unidades de conocimiento
Beck (véase la Tabla 1), no ha sido puesta a prue- autorreferente. Dos de esos estudios han encon-
ba por esos dos estudios ya que las medidas que trado evidencia empírica de su presencia en la de-
utilizaron (la Escala de Autoconciencia, SCS, y el presión y, menos consistentemente, en la ansiedad
Test de Estilo Atencional e Interpersonal, TAIS) (Segal et al., 1988; Strauman, 1989). Además, en
no pueden evaluar si la atención autofocalizada el estudio de Strauman (1989) se evidenció la es-
representa, en la ansiedad, un intento por ganar pecificidad de las unidades de conocimiento im-
control sobre los estímulos externos e internos, y, plicadas en ese proceso de difusión de la activa-
en la depresión, por el contrario, representa un ción. La presentación (o activación) de una unidad
pérdida de interés por los estímulos externos, as- de conocimiento ansiosa-negativa venía seguida
pecto éste central para la teoría. de un estado de ánimo agitado en los pacientes
con fobia social (porque supuestamente aquella
E) Propagación de la Activación había activado otras unidades de conocimiento de
una estructura cognitiva asociada a la ansiedad so-
En Psicología Cognitiva una de las caracte- cial que, a la postre, había sido la causante de ese
rísticas claves de los esquemas cognitivos es que estado de ánimo), mientras que, en los pacientes
sus elementos o unidades de conocimiento están depresivos, la activación de una unidad de cono-
interconectados estructuralmente, de manera que cimiento depresivo-negativa venía seguida de un
la activación de una de las unidades de conoci- estado de ánimo desalentado (porque supuesta-
miento de la estructura incrementaría, a través de mente aquella había activado otras unidades de
un proceso de propagación o difusión de la acti- conocimiento de una estructura cognitiva asociada
vación, la accesibilidad o facilidad con que otras a la depresión que, a la postre, había sido la res-
unidades de conocimiento, con las que guarda re- ponsable de ese estado de ánimo). El tercer estu-
lación, se usan en el procesamiento de inform- dio, aquel de Sanz (1992, Estudio 1), no ha encon-
ación4. De aquí se sigue que, de existir tal proceso trado datos favorables a la existencias de propaga-
en los esquemas depresogénicos (o ansiógenos) ción de la activación entre unidades de conoci-
propuestos por Beck, la activación de una unidad miento autorreferente.
de conocimiento depresivo-negativo (ansioso- Aunque, en general, los estudios del Anexo 1
egativo) incrementaría la probabilidad de que otras parecen indicar cierto apoyo a la teoría de Beck,
unidades de conocimiento depresivo-negativo (an- máxime cuando los resultados favorables se en-
sioso-negativo) afecten al procesamiento de la in- cuentran cuando se evalúan muestras clínicas y los
formación (e.g., el rendimiento en una tarea desfavorables cuando se examinan muestras sub-
Stroop) o a la conducta emocional del sujeto (e.g., clínicas, esta discrepancia debe tenerse en conside-
al tipo de estado de ánimo). ración, porque unida a la ausencia de resultados en
A pesar de la importancia de este tipo de es- otros dos estudios parecidos de diseño correlacio-
tudios de cara a validar el concepto de esquemas nal, no comparativo (Sanz, 1992), alerta a futuros
depresogénicos y ansiógenos, conceptos claves en investigadores sobre las dificultades metodológi-
la teoría de Beck, apenas existen investigaciones cas que entraña este tipo de investigación, de las
cuales una de las más importantes es la dificultad
de separar los procesos automáticos de propaga-
4 Como acertadamente señalan Ingram y Wisnicki (1991), puesto ción de activación de los procesos controlados que
que la propagación de la activación se concibe como una ope- el sujeto puede poner en marcha al realizar el tipo
ración cognitiva que subyace a todo tipo de estructuras cogniti-
vas, sean disfuncionales o no, no se puede decir con rigor que
de tareas experimentales que se recogen en el
constituya una característica depresiva o ansiosa. Sin embargo, Anexo 1.
en la medida en que la propagación de la activación opera en
esquemas depresogénicos o ansiógenos dando como resultado
un procesamiento disfuncional de la información, se podría
considerar la propagación de la activación como "disfuncional"
o "depresiva" o "ansiosa".

anales de psicología, 1993, 9(2)


Distinguiendo ansiedad y depresión 149

.3. Especificidad Cognitiva a Nivel de las Pro- y más actitudes de dependencia (e.g., Clark, Beck
posiciones Cognitivas y Stewart, 1990; Sanz y Avia, 1993, Estudio 4).
Estos hallazgos son consistente con la hipóte-
Los esquemas depresogénicos y ansiógenos en sis de la especificidad de contenido de Beck pues-
la teoría de Beck contienen información o propo- to que la DAS fue diseñada específicamente para
siciones cuyo contenido refleja reglas o creencias evaluar las actitudes disfuncionales que su-
acerca de sí mismos y del mundo. La evaluación puestamente contienen los esquemas depresogéni-
del contenido proposicional de esos esquemas no cos. En contraste, hasta ahora no se conoce ningún
se puede hacer directamente, sino que hay que estudio que haya utilizado una medida diseñada
acudir a medidas de autoinforme (o técnicas rela- específicamente para evaluar las actitudes disfun-
cionadas) de las actitudes vitales de los sujetos, de cionales que hipotéticamente contienen los es-
su concepción general del mundo y de su concepto quemas ansiógenos (e.g., se podría utilizar la Es-
de sí mismos, aún cuando, en rigor, tales ins- cala de Actitudes Desadaptativas de la Ansiedad o
trumentos miden productos cognitivos. "Anxiety Maladaptive Attitudes Scale"; Mother-
sill, 1987) para constatar si éstas están es-
A) Actitudes Disfuncionales pecíficamente asociadas a la ansiedad, pero no a la
depresión, como supondría la teoría de Beck.
Los estudios que han utilizado medidas de au-
toinforme para comparar las actitudes vitales ge- B) Autoconcepto
nerales en la depresión y en la ansiedad se han
centrado exclusivamente en el empleo de la "Dys- Las diferencias en el autoconcepto de los in-
functional Attitudes Scale" (Escala de Actitudes dividuos deprimidos y ansiosos se han investigado
Disfuncionales, DAS, de Weissman, 1979). Las utilizando tres medidas: las puntuaciones en un
actitudes que mide la DAS son "disfuncionales" en cuestionario de autoconcepto (el Test de Autocon-
el sentido de que establecen contingencias rígidas cepto de Beck o "Beck Self-Concept Test"; BST),
e inapropiadas para determinar la propia autovalía la autoatribución de adjetivos de personalidad, y
y, en consecuencia, es muy fácil que los aconteci- las discrepancias entre el concepto que una per-
mientos de la vida diaria obstaculicen los intentos sona tiene de cómo es (el "yo real") y el concepto
de las personas que poseen esas actitudes por de cómo le gustaría o debería ser (el "yo ideal" y el
cumplir las contingencias establecidas en ellas. "yo que debería", respectivamente). Los resultados
Tomando la puntuación total de la DAS como de los estudios que han empleado el BST indican
medida de las actitudes disfuncionales, los resul- que los individuos diagnosticados de depresión (o
tados de los estudios que se presentan en el Anexo con un síndrome de depresión) poseen un auto-
1 indican tanto que los pacientes depresivos (y concepto menos positivo que el de los pacientes
probablemente en general los pacientes con un con ansiedad, aunque esta diferencia depende en
síndrome depresivo) muestran más actitudes dis- gran medida del tipo de trastorno de ansiedad que
funcionales que los pacientes con ansiedad (e.g., se compare puesto que, por ejemplo, no existen di-
Blackburn et al., 1986; Clark et al., 1989), como ferencias en la valencia del autoconcepto entre los
que ambos trastornos no se diferencian en cuanto a pacientes con depresión y los pacientes con un
este constructo cognitivo (e.g., Hill, Oei y Hill, trastorno por ansiedad generalizada (véase el
1989; Sanz y Avia, 1993, Estudio 4; Clark, Beck y Anexo 1). Este hallazgo es consistente con la teo-
Stewart, 1990). Sin embargo, la utilización de me- ría de Beck puesto que, aunque tanto en la ansie-
didas menos globales que la puntuación total en la dad como en la depresión se espera un autocon-
DAS, que evalúan grupos específicos de actitudes cepto negativo, se espera también que en la ansie-
disfuncionales temáticamente más homogéneos, dad esté circunscrito a temas ansiógenos, mientras
permite una mejor apreciación de las diferencias que en la depresión la negatividad del autocon-
entre depresión y ansiedad, y la explicación de los cepto sería más global. En este sentido, el BST es
resultados contradictorios. Así, parece que los su- una medida global de autoconcepto.
jetos depresivos, en comparación a los ansiosos, Los estudios con la técnica de autoatribución
podrían sobre todo exhibir más actitudes excesi- de adjetivos que han distinguido entre estímulos
vamente perfeccionistas acerca de sí mismo, más positivos y negativos no siempre han replicado los
actitudes inapropiadas para determinar las vulne- hallazgos obtenidos con el BST. Sanz presenta da-
rabilidades o debilidades caracteriológicas de uno, tos que permiten distinguir en este sentido la de-
presión de la ansiedad a los exámenes, pero no de

anales de psicología, 1993, 9(2)


150 J. Sanz

la ansiedad social (Sanz, 1992, Estudio 1 y 4). Se- especificidad de contenido se ve cumplida para la
gal et al. (1988) no confirmaron estadísticamente depresión, pero no para la ansiedad. Greenberg y
que los pacientes depresivos se autoatribuyeran Beck (1989) encontraron que los pacientes depre-
más adjetivos negativos que los ansiosos, aunque, sivos eligieron más adjetivos negativos depresivos
sin embargo, la ausencia de diferencias significati- (y menos adjetivos positivos depresivos) para re-
vas parece achacable al pequeño tamaño de la flejar su visión del mundo que los pacientes an-
muestra empleada, puesto que de hecho los pa- siosos, pero los pacientes ansiosos no eligieron,
cientes depresivos se autoatribuyeron más del do- como era esperable desde la teoría de Beck, más
ble de adjetivos negativos (29%) que los pacientes adjetivos negativos ansiosos (o menos adjetivos
ansiosos (12%). positivos ansiosos) que los pacientes depresivos.
Mucho más interesante para comprobar direc-
tamente la hipótesis de la especificidad de conte-
nido de Beck son los estudios de autoatribución de 5. Conclusiones
adjetivos de personalidad positivos y negativos de
contenido relacionado con la ansiedad o con la De la revisión que se ha presentado se pueden ob-
depresión. Greenberg y Alloy (1989) y Greenberg tener las siguiente conclusiones:
y Beck (1989) parecen confirmar que los indivi- (1) Existe muy poca investigación sobre la es-
duos con un síndrome depresivo tienen un auto- pecificidad de los constructos cognitivos en la an-
concepto que contiene fundamentalmente inform- siedad y en la depresión, escasez que es más pa-
ación negativa-depresiva, característica que dis- tente a nivel de las operaciones cognitivas y de
tingue a tales individuos de los sujetos ansiosos. ciertas proposiciones cognitivas (e.g., proposicio-
Por otro lado, Sanz (1992) encontró que los suje- nes acerca de la visión del mundo).
tos con síntomas depresivos se autoatribuyen más (2) Los procedimientos e instrumentos em-
adjetivos depresivos en comparación a los sujetos pleados para evaluar la especificidad cognitiva en
con ansiedad a los exámenes, aunque no en com- muchas ocasiones no permiten comprobar las suti-
paración a los sujetos con ansiedad social. Por el les diferencias entre la ansiedad y la depresión que
contrario, la evidencia empírica disponible no la hipótesis de la especificidad de contenido de
apoya la distinción entre los individuos ansiosos y Beck y, en general, su teoría cognitiva, propugnan,
deprimidos en función de que los primeros poseen ya que son medidas o demasiado globales o que no
un autoconcepto que contiene fundamentalmente
cubren los aspectos cognitivos propuestos5.
proposiciones cognitivas de tipo negativo-ansioso,
(3) En general, existe un apoyo empírico ra-
ya que, en este punto, no se han encontrado dife-
zonable de la hipótesis de la especificidad de con-
rencias entre la ansiedad y la depresión (véase el
tenido de Beck, aunque habría que matizar esta
Anexo 1).
conclusión en el sentido de que: (a) el apoyo es
Sin embargo, otro método para estudiar el au-
mucho mayor a nivel de los productos cognitivos
toconcepto de los individuos aporta información
que a nivel de las operaciones cognitivas o de las
más favorable a la hipótesis de la especificidad de
proposiciones cognitivas, (b) la validación es mu-
contenido en la depresión y en la ansiedad. Los
cho mayor en relación a las características cogni-
individuos con síndrome depresivo manifiestan
tivas específicas de la depresión que a las carac-
una mayor discrepancia yo-real/yo-ideal que los
terísticas cognitivas específicas de la ansiedad (es
individuos con síndrome ansioso, y, por el con-
decir, es más fácil distinguir la depresión de la an-
trario, estos últimos exhiben una mayor discre-
siedad en función de la presencia o ausencia de las
pancia yo-real/yo-debería que los primeros
características cognitivas depresivas), y (c) los da-
(Strauman, 1989, 1992). Este tipo de hallazgo,
tos son más consistentes cuando se obtienen a par-
aunque compatible con la hipótesis de la especi-
tir de poblaciones clínicas que a partir de análogos
ficidad de contenido de Beck, nace en el seno de
subclínicos.
(y es consistente con) la teoría de las autodiscre-
pancias de Higgins (1987).

C) Concepción del Mundo 5 De forma relacionada hay que notar que los investigadores de la
especificidad cognitiva en la ansiedad y en la depresión han
descuidado el estudio de las propiedades psicométricas de sus
Unicamente un estudio ha comparado la con- instrumentos, propiedades que deberían maximizarse, en espe-
cepción del mundo de los individuos deprimidos y cial la validez de constructo.
ansiosos. También en este caso, la hipótesis de la

anales de psicología, 1993, 9(2)


Distinguiendo ansiedad y depresión 151

(4) La hipótesis de contenido de Beck debe re- posibilidad de distinguir la ansiedad y la depresión
finarse para poder explicar algunos hechos que la en función además de las operaciones cognitivas
investigación ha revelado. Por ejemplo, la teoría que se manifiestan más o menos disfuncionales, en
debería elaborar alguna explicación de por qué al- la dirección apuntada por el modelo de Williams
gunos tipos de ansiedad se diferencian a nivel et al. (1988) aunque con las modificaciones que
cognitivo más fácilmente de la depresión, mientras supone, por ejemplo, la posible existencia de la
que otros tipos no. La teoría también tendría que "imparcialidad" atencional encontrada en los indi-
explicitar cuáles son las diferencias entre de- viduos con niveles subclínicos de depresión. Es
presión y ansiedad a niveles subclínicos, puesto decir, habría que replantearse el supuesto de que la
que las diferencias originalmente propuestas por la distinción entre ansiedad y depresión es uniforme
hipótesis parecen cumplirse en mayor medida al a lo largo de todos los constructos cognitivos y de
estudiar poblaciones clínicas. En este sentido, re- todos los niveles de sintomatología. Por ejemplo,
cientemente Beck ha sugerido que "en esta fase de para distiguir la ansiedad y la depresión a nivel
conocimiento, parece que el mayor poder ex- subclínico, se podría caracterizar a la ansiedad por
plicativo lo ofrece un modelo que estipula que (a) una neutralización de los sesgos positivos propios
la organización cognitiva no depresiva tiene un de los individuos normales, no tan general como
sesgo positivo, (b) cuando se cambia hacia la de- en la depresión subclínica, sino sólo circunscrita a
presión, el sesgo cognitivo positivo se neutraliza, ciertos niveles cognitivos (e.g., velocidad de pro-
(c) cuando la depresión se desarrolla, ocurre un cesamiento), mientras que en otros niveles (e.g.,
sesgo negativo" (p. 372, Beck, 1991). La teoría de operaciones atencionales) se podría caracterizar
Beck debería extender estas sugerencias a la dife- por un sesgo hacia la vulnerabilidad y el peligro, y
renciación entre ansiedad y depresión. Por último, aún en otros mostrar los mismos sesgos que los
la hipótesis de Beck quizás debería considerar la individuos normales (e.g., operaciones mnésicas).

Notas del Autor

Este artículo está basado en la tesis doctoral que el ca predoctoral de la Universidad Complutense de Ma-
autor llevó a cabo bajo la dirección de la Dra. María Do- drid y a una beca FPI del Ministerio de Educación y
lores Avia Aranda y la cual fue posible gracias a una be- Ciencia.

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