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Especialidad

Escuela de Música y Audio G MARTELL

Profesor. Antonio Alamilla


Hablar de ‘ukulele es hablar de las islas Hawaii de
hermosas wahines bailando hula con leis de plumerias
e interminables playas de arena blanca. Sin
embargo, y a diferencia de lo que pueda parecer en
un principio, técnicamente el ‘ukulele ni es originario
de Hawai‘i ni forma parte de la música tradicional
hawaiiana, la cual se basa únicamente en cánticos y
percusiones rudimentarias (na mele oli) que se usan
para acompañar los bailes (hula). De hecho, el
origen del instrumento nos queda bastante más
cerca que las paradisíacas islas del Pacífico.
El ‘ukulele (también aceptado ukelele, o
simplemente uke) es un instrumento de cuerda
pulsada, generalmente con 4 cuerdas, las cuales
pueden ser dobles (de ahí los ‘ukuleles de seis y
ocho cuerdas). Para descubrir su nacimiento,
debemos remontarnos a finales del siglo XIX,
concretamente a la isla portuguesa de Madeira, de
donde zarpó el barco británico SS Ravenscrag con
destino Hawai‘i, cargado con 423 tripulantes, la
mayoría destinados a trabajar en las plantaciones de
caña de azúcar. El Ravenscrag, tras un viaje de
cuatro meses, llegó al puerto de Honolulu en la isla
de O‘ahu el 23 de agosto de 1879. De entre sus
tripulantes destacamos el nombre de cuatro de
ellos: João Fernandes, Augusto Dias, Manuel Nunes
y José do Espirito Santo.

Cuenta la historia que al llegar a Honolulu, João


Fernandes cogió su cavaquinho, un instrumento de
cuatro cuerdas muy popular en Portugal y Madeira
(también conocido como machete, braguinha,
machete do braga…) y tocó una canción con él,
cautivando a los locales con su sonido. Se dice que
los nativos lo llamaron ‘ukulele que literalmente
quiere decir “pulga saltarina” (‘uku es pulga en
hawaiiano, y lele significa saltar.
Nuestros otros tres tripulantes del Ravenscrag,
después de terminar su contrato de tres años en las
plantaciones de caña de azúcar, se afincaron en
Honolulu ejerciendo de carpinteros. Fabricaban
muebles e instrumentos musicales como
guitarras, cavaquinhosy rajãos de cinco cuerdas
(otro instrumento típico de Madeira). En un
momento dado crearon un híbrido, con la forma
del cavaquinho y sus cuatro cuerdas, pero con una
afinación reentrante similar al rajão de 5 cuerdas.
Así nace el ‘ukulele.

Fred Kamaka muestra una foto de Manuel Nunes. Su padre, Sam Kamaka Sr. aprendió

de Nunes antes de abrir su propio negocio en 1916. (foto: Donald Chan)


Se desconoce la fecha exacta de fabricación,
aunque se cree que fue alrededor de 1886. También se
desconoce quién fue de los tres el primero en
concebir el primer‘ukulele tal como lo conocemos,
aunque Manuel Nunes se lo adjudica a sí mismo, o
eso decía la etiqueta de sus ‘ukuleles.

A lo largo del siglo XX el instrumento fué


evolucionando. Aparecieron los distintos tamaños que
hoy en día conocemos, creación de los banjoleles y
ukeleles con resonador.
El ‘ukulele tuvo sus momentos de gran popularidad
durante el siglo XX. Desde la enorme popularidad en
USA durante las décadas de 1920 y 1930
encabezadas por Cliff “Ukulele Ike” Edwards y Roy
Smeck, al genial George Formby en el Reino Unido,
hasta llegar al jazz de Lyle Ritz en los cincuenta.
A partir de la década de los sesenta y setenta, y
siempre ligado a una fuerte reivindicación de la
identidad cultural, los derechos y la independencia
hawaiiana, se produce un renacimiento
del ‘ukulele como símbolo de la tradición hawaiiana.
Artistas como Eddie Kamae (del grupo Sons of
Hawai‘i), Peter Moon y Herb Ohta fueron impulsores
de este movimiento, cuyo relevo tomaron
posteriormente Israel “IZ” Kamakawiwo‘ole (con los
Makaha Sons of Ni‘ihau y posteriormente en
solitario) y grupos como Ka‘au Crater Boys (con Troy
Fernandez al ‘ukulele) triunfando fuera de las islas.
El fenómeno “IZ” sigue con fuerza fuera de Hawai‘i,
siendo hace poco número uno en las listas de
Alemania.

Troy Fernandez & Ernie Cruz Jr. más conocidos como los Ka‘au Crater Boys (foto:

http://andrewkitakis.files.wordpress.com)
Israel "Bruddah IZ" Kamakawiwo‘ole (foto: http://kimhyuns00.tistory.com)

Recientemente encontramos a artistas hawaiianos


como Jake Shimabukuro(anteriormente en el grupo Pure
Heart) o Troy Fernandez, y artistas de fuera de las islas
como el canadiense James Hill o el cantante Eddie
Vedder, que siguen impulsando y promocionando el
instrumento.
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