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Dra Susana Muruaga de L’Argentier

Profesor Asociado (a cargo)


Zoología General
Licenciatura en Ciencias Biológicas
Año 2000

SUPERPHYLUM Y PHYLUM ECHINODERMATA


(Echinos= erizo; derma= pie)

(Deuterostomados, Enterocelomados, Bilaterales)

El Phylum comprende actualmente unas 7000 spp conocidas, además de las


20000 spp fósiles las que datan desde el Cámbrico.
En él se incluyen las llamadas comúnmente estrellas de mar, erizos de mar,
dólares de arena, lirios de mar, pepinos o cohombros de mar, y serpientes de mar u
ofiuros.

CLASIFICACIÓN:

Subphylum Asterozoa
Clase Asteroidea (Astropecten,Ceramaster, Comasterias)
Clase Ophiuroidea (Ophiocoma ,Ophioplocus, Gorgonocephalus)

Subphylum Echinozoa
Clase Holothuroidea (Hemoiedema, Chiridota)
Clase Echinoidea (Encope, Arbacia,Austrocidaris)

Subphylum Crinozoa
Clase Crinoidea (Promachocrinus, Anthometra)

Son organismos de vida libre, exclusivamente marinos y con una amplia


distribución geográfica. No se conoce ningún equinodermo parásito. Habitan en todos
los Océanos del mundo , desde los mares tropicales hasta el Ártico y el Antártico y
desde la franja litoral a generalmente bajas profundidades.
Sus larvas son planctónicas y los adultos bentónicos, tanto en sustratos
duros como en sedimentos móviles con marcada tendencia a esconderse en grietas o
madrigueras y a enterrarse en la arena o en el fango.
Algunos representantes del Phylum alcanzan tamaños muy grandes. Así
la estrella de mar Pycnodia helianthoides del Pacífico ( costa Noroeste de los EEUU)
llega a medir 1m de diámetro; la estrella plumosa gigante (un lirio de mar de las aguas
frías del Norte de Japón) alcanza los 90 cm: el pepino de mar Synapta maculata mide
hasta 1.80 m de largo. Pero por lo general los equinodermos tienen tallas medianas,
hasta habitualmente de unos pocos cm y algunas formas no sobrepasan los 10 mm de
diámetro.
Lo mas característico del grupo es que, a pesar de que las larvas tienen simetría
bilateral, los adultos muestran una simetría radial pentámera, incluso en aquellas formas
que son carnívoras activas como las estrellas de mar (Los predadores tienen siempre una
región cefálica anterior con órganos sensitivos diferentes y esto aquí no se cumple).
Del estudio de sus larvas se ha podido comprobar que están próximos al tronco
ancestral de aquellos animales que dieron origen a los Cordados.
Otra característica de los equinodermos es que poseen un esqueleto interno
constituido por una serie de osículos calcáreos que pueden articularse entre sí como
ocurre en las estrellas de mar y en las ofiuras, o fusionarse unos a otros formando un
caparazón esquelético rígido como sucede en los erizos de mar y dólares de arena.
Normalmente el esqueleto está dotado de una serie de espinas o tubérculos que
sobresalen de la superficie del cuerpo, dándoles un aspecto rugoso o espinoso,
característica a la que alude el término equinodermos (animales con piel espinosa).
El carácter más exclusivo de los equinodermos es la presencia de un sistema
peculiar de canales celomáticos y una serie de apéndices superficiales que en conjunto
constituyen el sistema vascular acuífero o sistema ambulacral. Primitivamente este
sistema tenía probablemente la función de recoger y transportar el alimento, pero en la
mayoría de los equinodermos ha asumido un papel locomotor.
Los equinodermos poseen un celoma amplio en cuyo interior se halla el tubo
digestivo bien desarrollado. Carecen de órganos excretores diferenciados. El
intercambio gaseoso se realiza en estructuras que varían mucho de un grupo a otro y
que parece se han desarrollado independientemente en las diferentes Clases. La mayor
parte de los miembros son dioicos y los órganos genitales son sencillos, ya que no se
produce una cópula y normalmente la fecundación es externa teniendo lugar en el agua.

CLASE ASTEROIDEA

Con aproximadamente 1500 spp conocidas, se trata de un grupo de


equinodermos de forma estrellada y de vida libre, en los que el cuerpo está formado por
una serie de radios o brazos que salen de un disco central.
Se desplazan arrastrándose sobre las rocas y conchas, o viven enterradas en
fondos arenosos o de fango.
Cosmopolitas, habitan generalmente en aguas poco profundas. Al Norte del
Pacífico se da el mayor número y la mayor cantidad de especies.
Generalmente poseen colores rojos, anaranjados, azules, púrpuras o verdes ó
bien muestran combinaciones de dichos colores.

ESTRUCTURA EXTERNA:
Las estrellas de mar son típicamente pentámeras ya que la mayor parte presenta
5 brazos. No obstante hay spp que tienen 7, 40 ó más brazos.
La mayoría miden de 12 a 24 cm de diámetro aunque algunas poseen menos de 2
cm y Pycnodia, que posee numerosos brazos, puede llegar a medir 1 m de lado a lado.
Los brazos de los asteroideos no se distinguen con facilidad del disco central, es
decir generalmente se convierten poco a poco en el disco central y algunas especies
poseen brazos tan cortos que llegan a tener forma pentagonal.
La boca se encuentra en el centro de la cara inferior del disco, que junto con la
superficie inferior de los brazos se denomina superficie oral. Desde la boca parte
radialmente un surco hacia cada uno de los brazos. Cada uno de estos surcos se conocen
como surcos ambulacrales y presenta 2 ó 4 filas de unos pequeños apéndices tubulares
denominados pies ambulacrales o podios.
Los surcos ambulacrales están protegidos por unas hileras marginales de espinas
móviles que se pueden abatir tapándolos. En el extremo distal de cada brazo hay 1 o
más pies ambulacrales pequeños y en forma de tentáculo, de función sensorial, así como
un pequeño ocelo de color rojo. En la superficie aboral (superior) se puede diferenciar
el ano, situado en el centro del disco y difícil de ver, si es que existe, así como una gran
placa (madreporito) en forma de botón y localizada en uno de los lados del disco,
entre la salida de dos de los brazos.
Toda la superficie del cuerpo puede aparecer con aspecto liso o recubierto por
espinas, tubérculos o crestas. En algunas spp los brazos del disco están bordeados por
unas gruesas placas bien visibles.

PARED DEL CUERPO:


La superficie externa está recubierta por una epidermis formada por células
epiteliales monociliadas y otras sin cilios, células glandulares mucosas y células
sensoriales ciliadas.
Los detritos que caen sobre el cuerpo de una estrella quedan retenidos en el
moco y luego son expulsados por los cilios de la epidermis. En la base de la epidermis
hay una capa de células nerviosas que forman un plexo nervioso subepidérmico.
Por debajo del tegumento hay una fina capa de tejido conjuntivo (la dermis) en
la que se sitúan los elementos esqueléticos rígidos (osículos).
La matriz extracelular de la dermis es un importante elemento esquelético.
Los osículos tienen forma de bastones, cruces o placa y están conformados por
calcita siendo además ricos en magnesio.
Las espinas y los tubérculos también forman parte del esqueleto y están
recubiertos por la epidermis.
Bajo la dermis se encuentra la musculatura constituida por una capa de
músculos circulares y otra más externa de músculos longitudinales. La superficie interna
de la musculatura bordea la cavidad celomática que está revestida por un peritoneo
ciliado.
La superficie del cuerpo está dotada de una serie de pequeños apéndices en
forma de mandíbulas, los pedicelarios cuya función es defensiva sobre todo contra
pequeños animales que pueden establecerse sobre la superficie del cuerpo.
En la superficie aboral del cuerpo hay una serie de numerosas evaginaciones,
las pápulas que actúan como branquias dérmicas.

SISTEMA AMBULACRAL:
Es una parte especializada del celoma y está tapizado internamente por un
epitelio ciliado.
Los canales internos del sistema ambulacral conectan con el exterior a través del
madreporito, por el que penetra el agua, el que lleva al conducto pétreo (o conducto
hidrófobo) que se une al canal anular o anillo acuífero, cuya cara interna da lugar a 4 ó 5
pares de grandes bolsas denominadas cuerpos de Tiedermann los que tienen una
posición interradial y producen los amebocitos libres existentes en el sistema. En cada
interradio hay unidos a la cara interna del canal anular de 1 a 5 sacos musculares
alargados que se conocen como vesículas de Poli. Del canal anular sale hacia cada
brazo un largo canal radial ciliado.
Cada uno de los canales radiales recorre el lado oral de los osículos que forman
el surco ambulacral de cada brazo (osículo o placas ambulacrales) y termina en un
pequeño tentáculo externo que hay en el extremo distal del brazo. A lo largo de cada
canal radial salen, deforma alternada a ambos lados, unos canales laterales que
atraviesan las placas ambulacrales a ambos lados del surco.
Cada canal lateral está provisto de una válvula y termina en una ampolla y un pie
ambulacral. La ampolla es un pequeño saco muscular que se proyecta hacia el lado
aboral. La ampolla se abre directamente en un canal que atraviesa las placas
ambulacrales y que conduce hasta un pie ambulacral.
Estos píes son unos apéndices tubulares externos de la pared del cuerpo,
pequeños y cortos, situados en los surcos ambulacrales. Generalmente la punta de un pie
ambulacral suele estar aplanada y forma una ventosa. Los pies se disponen en el surco
en 2 ó 4 filas.
Cuando se contrae la ampolla el líquido que contiene es forzado dentro del pie
que se extiende y forma un saliente alargado y flexible que puede arrollarse mediante la
acción de los músculos de sus paredes. Si el extremo toca un objeto los músculos
pueden contraerse y volver el líquido a la vesícula de manera que el pie se acorte. El
retroceso del líquido disminuye la presión en la punta y determina su adherencia al
objeto, debido a la mayor presión del mar o de la atmósfera externa, de esta manera el
pie actúa como una ventosa. Cada pie ambulacral puede actuar independientemente o
coordinado con otros. Sirven para mantener a la estrella en el sustrato, para la
locomoción y para la captura del alimento.

El SISTEMA DIGESTIVO: tiene una disposición radial y se extiende entre los


lados aboral y oral del disco.
La boca se encuentra en el centro de una membrana peristomial de forma
circular, musculosa y rodeada por un esfínter. Continúa un corto esófago que se abre en
el estómago que ocupa la mayor parte interna del disco y está dividido en una cámara
oral amplia, el estómago cardíaco, musculoso y con pliegues, y una cámara aboral más
pequeña y aplanada, el estómago pilórico, donde desembocan los ciegos hepáticos o
ciegos pilóricos en número de 2 en cada uno de los brazos. Desde el lado aboral del
estómago pilórico sale un corto intestino que va hasta el ano muy pequeño localizado
en la zona central de la superficie aboral del disco.
Generalmente el intestino está dotado de un cierto número de pequeñas
evaginaciones en forma de saco llamadas ciegos rectales.
Las estrellas de mar se alimentan de moluscos, crustáceos, gusanos tubícolas y
otros invertebrados, como así también de pequeños peces.
Las especies con brazos cortos ingieren a sus presas enteras; las que tienen
brazos largos evierten su estómago y digieren parcialmente a sus presas fuera del
cuerpo.
Las estrellas que se alimentan de bivalvos deslizan su estómago entre las valvas
de la concha del molusco e incluso con los pies ambulacrales ejercen tracción abriendo
las valvas. Causan verdaderos estragos en criaderos de ostras.
Algunas spp utilizan su estómago evertido como una aspiradora para capturar
partículas alimenticias.

El SISTEMA CIRCULATORIO sanguíneo está reducido y es difícil de ver.


Comprende vasos que rodean a la boca y 5 vasos radiales, uno en cada brazo, situados
debajo del conducto radial del sistema vascular acuífero.

El SISTEMA NERVIOSO comprende un nervio circumoral con cordones


nerviosos radiales en los brazos. En cada brazo hay un cordón en la epidermis, dentro
del surco ambulacral, un par de nervios profundos dentro de la epidermis y un cordón en
el peritoneo en el lado aboral. Pequeños nervios inervan los pies ambulacrales, la
epidermis y los órganos internos.

Los SEXOS están separados y la fecundación es externa. En el celoma de cada


brazo hay un par de gónadas cada una de las cuales posee un pequeño conducto que se
abre en la parte aboral del disco central.
Hay una LARVA nadadora ciliada, bilateral, que se alimenta y se llama
bipinnaria , que luego, cuando aparecen las estructuras para la fijación se llama
braquiolaria. Luego de una metamorfosis aparece el adulto con simetría radial.
Las estrellas de mar son capaces de regenerar sus brazos cuando los pierden
accidentalmente o cuando ellas mismas se desprenden de estos en una batalla. Este
fenómeno recibe el nombre de autotomía.

CLASE OPHIUROIDEA

Se conocen unas 2000 spp de las llamadas comúnmente cestas de mar, estrellas
serpentiformes, estrellas frágiles ú ofiuras.
Viven en todos los tipos de habitats marinos y son abundantes sobre los fondos
blandos tanto en aguas costeras como en grandes profundidades. Se esconden debajo de
piedras, algas, arenas, barros, y son activas durante la noche. Se mueven rápidamente y
también pueden nadar..
Se alimentan de pequeños crustáceos, moluscos y otros animales, así como de
desechos del fondo.
Pueden perder los brazos, incluso parte del disco y regenerarlos.
Poseen un disco central y brazos largos y delgados a veces sumamente
ramificados. Carecen de surco ambulacral y los pies apenas intervienen en la
locomoción.
El interior de los brazos está ocupado por grandes osículos (vértebras)
articulados entre sí. Cada vértebra está tapada por un osículo superficial aplanado
denominado escudo que lleva una serie de espinas.
Las vértebras dejan reducido el celoma de los brazos a una pequeña cámara
aboral.
El sistema ambulacral carece de ampollas. Son los canales laterales o los
canales radiales los que asumen la función de las ampollas.
El madreporito está situado en uno de los escudos orales.
La reducción de la cavidad celomática hace que el intercambio gaseoso se
produzca en su mayor parte a nivel de 5 pares de invaginaciones en forma de sacos
(bursas) situadas en .la cara oral del disco. Las gónadas se encuentran en las paredes de
las bursas que dan a la cavidad celomática del disco.
Las bursas son los sitios por donde salen los gametos al exterior y además
donde ocurre el desarrollo embrionario en las especies que son incubadoras. En las no
incubadoras el desarrollo conduce a la formación de una larva pluteus que sufre la
metamorfosis antes de caer al sustrato.
La boca está centrada oralmente y rodeada de 5 grupos de láminas móviles que
sirven de mandíbulas. Hay un estómago en forma de saco, pero no existen ciegos ni
ano.
Los residuos indigeribles son eliminados directamente a través de la boca.
En la mayoría de las spp el disco mide de 1-3 cm de diámetro, aunque los
brazos pueden ser muy largos. Las cestas o canastas de mar son las especies más
grandes ya que su disco puede alcanzar un diámetro de hasta 12 cm.
El color de los ofiuroideos es muy variado y son comunes los diseños a base de
manchas o franjas.

CLASE HOLOTHUROIDEA

Esta clase está constituida por unas 900 spp de equinodermos a los que se
conocen comúnmente con el nombre de holoturias, cohombros o pepinos de mar.
Se caracterizan por presentar el cuerpo de forma cilíndrica, con el eje oral-
aboral muy alargado, un esqueleto formado por osículos microscópicos dispersos y por
la presencia de unos pies ambulacrales bucales (que rodean a la boca) en forma de
tentáculos retráctiles en número de 10 a 30.
Como consecuencia de su alargamiento los holoturoideos yacen sobre uno de
sus lados. Ya que la mayor parte de las especies lo hacen sobre los mismos tres
ambulacros ventrales o trivios (suela), esta postura ha conducido a la adquisición de un
cierto grado de simetría bilateral secundaria. En las especies con esta simetría bilateral
los ambulacros “ventrales” (sólo hay dos áreas ambulacrales o bivio) presentan pies
ambulacrales bien desarrollados, con ventosas y sirven para la locomoción, mientras
que los pies de los ambulacros “dorsales” están reducidos y solo son usados como
táctiles y respiratorios..
Pueden vivir sobre la superficie del fondo, debajo de piedras o en grietas;
algunos son excavadores y unos pocos son pelágicos. Por la acción de los músculos de
la pared del cuerpo sobre el cuerpo lleno de líquido, las holoturias pueden contraerse y
extenderse realizando movimientos vermiformes. Si se las irrita pueden realizar
violentas contracciones y fragmentar su cuerpo en dos o más pedazos. Otras veces la
pared del cuerpo puede fragmentarse y eyectarse varios órganos internos.
Ciertas spp orientales son utilizadas por el hombre para su alimentación.
Son detritívoros o filtradores. La superficie de los tentáculos está cubierta de
moco y las partículas alimenticias quedan retenidas en él cuando el animal pasa sus
tentáculos por el sustrato o cuando los mantiene en una corriente de agua. Las partículas
así capturadas se ingieren por la acción de succión que realiza la faringe cuando el
animal introduce los tentáculos en el interior de la boca.
El TUBO DIGESTIVO es alargado y forma asas dentro del celoma. Un corto
esófago conduce desde la boca al estómago grande; el intestino que es largo, está
sostenido por mesenterios y se comunica con una cloaca muscular que termina en el
ano, posterior. Desde la cloaca se dirigen hacia el interior del celoma dos tubos muy
ramificados, los árboles respiratorios. El agua impulsada dentro o fuera de estos tubos,
por la acción de la cloaca muscular, sirve para la respiración y la excresión;
indudablemente a través de las paredes de los árboles respiratorios pasa agua para
mantener al celoma turgente.
Algunas holoturias poseen un racimo de tubos viscosos, blancuzcos y alargados,
llamados órganos de Cuvier que se hallan unidos a la cloaca. Estos salen para envolver
al enemigo que las molesta.
El SISTEMA VASCULAR ACUÍFERO consta de un madreporito que se
encuentra en el interior del celoma, un conducto anular alrededor del esófago y cinco
conductos radiales que comunican con los pies ambulacrales .
Un ANILLO NERVIOSO circunda al esófago y a lo largo de los radios hay
cordones nerviosos.
El SISTEMA HEMÁTICO es más evidente que en otros equinodermos con
vasos a lo largo del intestino.
Los SEXOS están separados . La gónada única, tiene forma de pincel, está
formada por finos túbulos que se unen con un conducto único, que se abre en el centro
de la región dorsal, cerca de los tentáculos. Los gametos salen al exterior a través de un
gonoporo intertentacular. El desarrollo conduce a la formación de una larva auricularia.
La metamorfosis se produce antes del establecimiento.
La mayoría de las holoturias son negras, marrones o de color verde aceituna,
aunque también pueden observarse otros patrones de coloración. En cuanto al tamaño
existen spp pequeñas de menos de 3cm de longitud, mientras que Stichopus de Filipinas
puede alcanzar una longitud de 1 m y un diámetro de 24 cm. Las formas
norteamericanas y europeas más comunes como Cucumaria, Holothuria, Thyone y
Leptosynapta miden entre 10-30 cm de longitud.

CLASE ECHINOIDEA

Los equinoideos son equinodermos móviles, a los que se les da el nombre de


erizos de mar, erizos acorazonados, bizcochos de mar y dólares de arena. Se han
descrito alrededor de unas 950 spp. El nombre Echinoidea significa parecidos a un
puercoespín y ello es así por la presencia de espinas móviles (púas) que recubren el
cuerpo de estos animales. No presentan brazos sino una forma esférica u ovalada
adoptando el cuerpo un aspecto globoso o aplanado según su eje oral-aboral.
Esta clase es particularmente interesante en lo referente a la simetría, ya que
aunque algunos erizos poseen simetría radial, muchos de los miembros de la clase que
viven en fondos blandos exhiben diferentes grados de simetría bilateral secundaria. Una
tercera peculiaridad de los equinoideos es el aplastamiento y fusión de los osículos
esqueléticos, que de este modo forman un esqueleto compacto (Testa o caparazón).
En los erizos regulares (erizos comunes) los órganos internos están ubicados
dentro de una concha compuesta por 10 series dobles de láminas o placas , de ordinario
firmemente suturadas. Cinco áreas o ambulacros que corresponden a los brazos de las
estrellas de mar, están perforadas por una doble serie de largos pies ambulacrales y las
otras 5 áreas alternantes o interambulacrales, son más anchas, pero carecen de pies.
Sobre las placas hay una serie de tubérculos bajos y redondeados, sobre los que se
articulan las espinas. Cada espina (CaCO3), tiene una base en forma de copa adaptada
al tubérculo y puede moverse por la acción de fibras musculares situadas alrededor de
su base. Entre las espinas se ubican los pedicelarios sobre largos pedúnculos flexibles.
Estos sirven para mantener el cuerpo limpio y capturar pequeñas presas, existiendo
diversos tipos de ellos, algunos incluso con glándulas venenosas.
El ano se ubica en el centro de la superficie aboral y se halla rodeado de grandes
láminas que contienen las 5,4 ó 2 aberturas genitales.
La boca grande se ubica en la superficie oral y está rodeada por 5 dientes
potentes y agudos sostenidos por una armazón compleja, con cinco lados situada dentro
de la concha y conocida como linterna de Aristóteles..
El TUBO DIGESTIVO es largo y forma asas dentro de la concha. A la boca le
continúa un esófago largo que lleva al estómago ancho y en forma de saco, unido al
intestino que a través del recto desemboca en el ano. Existe un sifón alargado y tubular,
tapizado por potentes cilios, que se extiende desde el esófago hasta principios del
intestino. Este sifón probablemente lleva agua directamente a éste y puede contribuir a
la eliminación de los residuos indigeribles.
De la membrana peristomática que rodea a la boca salen 10 branquias que
funcionan como órganos para el intercambio gaseoso.
El madreporito es aboral, alrededor del esófago hay un conducto anular y 5
conductos radiales se extienden, como meridianos, por el interior de la concha,
comunicando con los pies ambulacrales.
Un ANILLO NERVIOSO rodea a la boca y los 5 nervios radiales acompañan a
los conductos radiales.
Las GONADAS (5,4 ó 2) están unidas por potentes mesenterios a la superficie
interna aboral y de cada uno de ellos se dirige un fino conducto a la abertura genital.
Los óvulos y espermatozoos son descargados al mar y los pequeños huevos dan lugar a
una larva pluteus que se metamorfosea pasadas unas 5-6 semanas. Algunos equinoideos
incuban sus huevos.
Cuando se les daña, algunos equinoideos pueden regenerar parte de la concha,
espinas, pies ambulacrales y pedicelarios.
En general los erizos de mar (Regulares) están adaptados para vivir sobre
sustratos duros. Se cree que el cuerpo globoso y dotado de largas púas es primitivo
dentro de la Clase. Los erizos de mar se mueven utilizando los pies ambulacrales y
empujándose con las púas..
La mayoría se alimentan raspando algas, organismos incrustantes y detritos
presentes en la superficie del sustrato actuando como aparato raspador la linterna de
Aristóteles.
Los erizos irregulares como los dólares de arena están adaptados para excavar
en sustratos blandos. El cuerpo está cubierto por un gran número de espinas pequeñas
que sirven no sólo para la locomoción y excavación, sino también para mantener el
sedimento alejado de la superficie del cuerpo. La forma aplanada de los dólares de arena
probablemente represente una adaptación para la excavación poco profunda.
Debido a los hábitos excavadores, el mismo ambulacro siempre está dirigido
hacia delante y se han desarrollado diferentes grados de simetría bilateral secundaria. En
todos los equinoideos irregulares el ano se ha desplazado desde el centro de la cara
aboral hacia el margen o hacia la lúnula (muescas u orificios largos y grandes) posterior.
Las lúnulas (2 o más) se disponen de manera simétrica. En la mayoría de los casos éstas
lúnulas se originan como muescas marginales que se cierran a medida que el animal va
creciendo. En los bizcochos de mar y en los dólares de arena la boca se mantiene en el
centro de la superficie oral, mientras que en los erizos acorazonados toda la región
central de la cara oral se ha desplazado hacia delante.
La mayoría de los erizos irregulares son consumidores de partículas
sedimentadas. Utilizan los pies ambulacrales orales (filodos) para capturar los alimentos
(erizos acorazonados) o para transportarlos (dólares de arena).
En los equinoideos irregulares los pies ambulacrales aborales (ambulacros
petaloideos) son las estructuras en las que se produce el intercambio gaseoso.
.
CLASE CRINOIDEA

Es la más antigua, y en algunos aspectos la más primitiva Clase de los


equinodermos. Los lirios de mar tuvieron su máximo esplendor durante el Paleozoico,
aunque en la actualidad sólo hay unas 80 spp vivientes, que generalmente viven a
profundidades de 100 o más metros, por lo que son animales que raramente se
encuentran.
La mayoría de los crinoideos actuales están en el Orden Comatulida (plumas de
mar), nadadores de vida libre y que viven desde la franja intermareal hasta grandes
profundidades, siendo algunos muy abundantes en los arrecifes de coral. En la
actualidad hay unas 550 spp que viven en su mayoría en el Indopacífico o en aguas
polares.
Son los únicos equinodermos actuales que viven con la superficie oral dirigida
hacia arriba.
La corona de los crinoideos, con o sin pedúnculo, está formada por brazos
ramificados que salen de un caliz central grueso, cuya cara oral está recubierta por una
membrana, el tegmen, en el que se encuentra la boca, en el centro, y el ano, en un
interambulacro.
La presencia de un número elevado de brazos se debe a la ramificación basal a
partir de una disposición originalmente pentámera de los mismos. Los brazos presentan
una gran cantidad de pequeñas rama laterales (pínnulas) y la superficie oral de las
diferentes ramificaciones, incluidas las pínulas, está recorrida por un surco ambulacral
ciliado.
Una gran parte del pedúnculo, los cirros, los brazos y las pínnulas, estructuras
que tienen una apariencia bastante rígida, está ocupada por unos gruesos osículos
esqueléticos, que también están presentes en la pared aboral del caliz.
Los lirios de mar sésiles doblan su pedúnculo y extienden los brazos para
alimentarse. Las plumas de mar se pueden sujetar al sustrato con sus cirros y también
pueden reptar o nadar con los brazos.
Los crinoideos son suspensívoros y los pies ambulacrales, cuando entran en
contacto con organismos del zooplancton o con partículas en suspensión, se mueven
para conducir los alimentos hacia los surcos ambulacrales. Los cilios que hay en dichos
surcos transportan las partículas envueltas en moco a lo largo de los brazos hasta la
boca. El animal dispone los brazos en forma de embudo o, cuando está en una corriente
de agua, en forma de abanico plano o circular. La gran cantidad de brazos y pínnulas
representa una superficie más de que suficiente como para poder alimentarse de este
modo.
Los crinoideos son dioicos. Los gametos se producen en los brazos, en donde
también se produce, en algunos casos la incubación de los huevos. El desarrollo
embrionario conduce a la formación de una larva vitelaria con aspecto de barril. La
metamorfosis se produce tras el asentamiento y la fijación. Las plumas de mar pasan por
un estado pedunculado (larva pentacrinoide) antes de que la corona se libere del
sustrato.
Los crinoideos de aguas frías y los del Este del Pacífico suelen ser marrones,
aunque las especies litorales de aguas tropicales, y en especial las plumas de mar,
presentan a menudo una gran variedad de colores, con patrones uniformes o
combinados.
Poseen también un marcado poder de regeneración.

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