Acelerador de partículas

Aceleradores de partículas, dispositivos empleados para acelerar
partículas elementales e iones hasta altas energías. Son los instrumentos de mayor tamaño y más costosos utilizados en física. Todos tienen los mismos componentes básicos: una fuente de partículas elementales o iones, un tubo donde existe un vacío parcial en el que las partículas pueden desplazarse libremente y un sistema para aumentar la velocidad de las partículas. Las partículas cargadas se aceleran mediante un campo electrostático. Por ejemplo, situando electrodos con una gran diferencia de potencial en los extremos de un tubo en el que se había hecho el vacío, los científicos británicos John D. Cockcroft y Ernest Walton consiguieron acelerar protones hasta 250.000 electronvoltios (eV). Otro acelerador electrostático es el acelerador Van de Graaff, desarrollado a principios de la década de 1930 por el físico estadounidense Robert Jemison van de Graaff. Este acelerador emplea el mismo principio que el generador de Van de Graaff, y establece un potencial entre dos electrodos transportando cargas mediante una cinta móvil. Los aceleradores Van de Graaff modernos aceleran partículas hasta energías de 15 MeV (un megaelectronvoltio, o MeV, equivale a un millón de eV). EL ACELERADOR LINEAL, también llamado “linac”, fue concebido a finales de la década de 1920. Utiliza tensiones alternas elevadas para impulsar partículas a lo largo de una línea recta. Las partículas atraviesan una serie de tubos metálicos huecos situados dentro de un cilindro en el que se ha hecho el vacío. La tensión alterna se sincroniza de forma que la partícula sea impulsada hacia delante cada vez que pasa por un hueco entre dos tubos metálicos. En teoría, pueden construirse aceleradores lineales de cualquier energía. El más grande del mundo, situado en la Universidad de Stanford (Estados Unidos), tiene una longitud de 3,2 km. Puede acelerar electrones hasta una energía de 50 GeV (un gigaelectronvoltio, o GeV, corresponde a mil millones de eV). El acelerador lineal de Stanford está diseñado para hacer colisionar dos haces de partículas acelerados de forma consecutiva por el linac y mantenidos temporalmente en anillos de almacenamiento (véase el apartado de este artículo “Colisionadores con anillo de almacenamiento El físico estadounidense Ernest O. Lawrence obtuvo el Premio Nobel de Física en 1939 por un avance en el diseño de aceleradores llevado a cabo a principios de la década de 1930. Lawrence desarrolló el ciclotrón, el primer acelerador circular. Es una especie de acelerador lineal arrollado en una espiral. En vez de tener muchos tubos, la máquina sólo tiene dos cámaras de vacío huecas, llamadas des, cuya forma es la de dos D mayúsculas opuestas entre sí (así: D). Un campo magnético producido por un potente electroimán hace que las partículas se muevan en una trayectoria curva. Las partículas cargadas se aceleran cada vez que atraviesan el hueco entre las des. A medida que las partículas acumulan energía, se mueven en espiral hacia el borde externo del acelerador, por donde acaban saliendo. Cuando las partículas aceleradas en el ciclotrón alcanzan una velocidad próxima a la de la luz, su masa aumenta de modo apreciable, tal como predice la teoría de la relatividad. Esto hace que sea más difícil acelerarlas, y lleva a que los pulsos de aceleración en los huecos entre las des queden desfasados. En 1945, el físico soviético Vladímir Y. Veksler y el físico estadounidense Edwin M. McMillan sugirieron una solución a este problema. El aparato propuesto, el

En un par de segundos. en Estados Unidos. El ciclotrón más potente del mundo. las partículas alcanzan energías superiores a 1 GeV y son expulsadas. las intensidades de los imanes del anillo se aumentan a medida que las partículas ganan energía. por el que se desplazan las partículas. la frecuencia de aceleración disminuye un poco para seguir su ritmo. el K1200. el tubo está rodeado de imanes que hacen que éstas se muevan por el centro del tubo. El sincrotrón es el miembro más reciente y con mayor potencia de la familia de aceleradores. el oscilador (generador de radiofrecuencias) que acelera las partículas alrededor de las des se ajusta automáticamente para mantenerse en fase con las partículas aceleradas. Desde 1989 hasta finales de 2000 estuvo funcionando en el CERN el gran colisionador de electrones-positrones (LEP. se denomina a veces ciclotrón de frecuencia modulada. A mediados de la década de 1960 había dos sincrotrones en funcionamiento que aceleraban protones regularmente hasta energías de unos 40 GeV: el sincrotrón de gradiente alterno del Brookhaven National Laboratory y un aparato similar situado cerca de Ginebra (Suiza). bien para su análisis experimental directo o para lanzarlas contra blancos que producen diversas partículas elementales al ser golpeados por las partículas aceleradas. Para estudiar las partículas fundamentales que componen el núcleo se emplean aparatos con energías superiores a 1 GeV. lo que lo convirtió en el acelerador más potente del mundo. APLICACIONES Los aceleradores se utilizan para explorar los núcleos atómicos. Para mantener las partículas en una órbita constante. El principio del sincrotrón puede aplicarse a protones o electrones. equivale a un billón de voltios) en 1983 al instalar imanes superconductores. porque las partículas tienen que tener más espacio donde moverse en espiral.sincrociclotrón. la Organización Europea para la Investigación Nuclear. El primer acelerador que superó la barrera de 1 GeV fue el cosmotrón. El mayor sincrocinclotrón es el fasotrón de 6 metros del Instituto Conjunto de Investigación Nuclear de Dubna. un sincrotrón de protones del Brookhaven National Laboratory (Estados Unidos). en Rusia. un anillo de 27 km que consiguió acelerar electrones y positrones hasta una energía de unos 200 gigaelectronvoltios. Según aumenta la energía máxima de un sincrociclotrón. se incrementa su tamaño.3 GeV en 1952 y posteriormente llegó a 3 gigaelectronvoltios. Está formado por un tubo en forma de un gran anillo. los dos mayores sincrotrones de protones eran un aparato de 500 GeV del CERN y otro similar del Fermi National Accelerator Laboratory (Fermilab). En el anillo son aceleradas en uno o más puntos cada vez que describen un círculo completo alrededor del acelerador.000 toneladas. situado cerca de Batavia. o TeV. Los físicos de altas energías confían en descubrir . aunque la mayoría de los grandes aparatos son sincrotrones de protones. Este aparato es capaz de acelerar núcleos hasta una energía cercana a los 8 gigaelectronvoltios. Se han identificado varios cientos de estas partículas. controlado por el CERN. El cosmotrón alcanzó energías de 2. A principios de la década de 1980. acelera los protones hasta más de 700 MeV y tiene unos imanes que pesan unas 7. de la Universidad Estatal de Michigan (Estados Unidos). aumentó hasta un límite potencial de 1 TeV (un teraelectronvoltio. siglas en inglés). a medida que la masa de las partículas aumenta. denominado tevatrón. empezó a funcionar en 1988 en el National Superconducting Cyclotron Laboratory. La capacidad de este último. Las partículas entran en el tubo después de haber sido aceleradas a varios millones de electronvoltios. En este instrumento. lo que permite a los científicos investigar sobre la estructura y el comportamiento de los átomos.

Una clasificación así sería tan útil para la ciencia nuclear como lo es la tabla periódica de los elementos para la química. Un estudio continuado de sus hallazgos debería aumentar el conocimiento científico de la estructura del Universo. el gran colisionador de electronespositrones del CERN (Organización Europea para la Investigación Nuclear). Estas enormes máquinas aceleran partículas cargadas (iones) mediante campos electromagnéticos en un tubo hueco en el que se ha hecho el vacío. y finalmente hacen . que estuvo en funcionamiento hasta finales de 2000.reglas o principios que permitan una clasificación ordenada de las partículas subnucleares. albergará el gran colisionador de hadrones LHC. Los colisionadores permiten a los científicos generar violentas colisiones entre partículas que reproducen la situación del Universo en sus primeros microsegundos de existencia. que se encuentra a 100 m de profundidad y tiene una circunferencia de 27 km. Ciclotrón y sincrotrón En física se emplean aceleradores de partículas para estudiar la naturaleza de la materia. El círculo grande marca la situación del túnel del LEP. El túnel.

unidas por grandes ascensores a las respectivas áreas experimentales de la superficie. Tanto el ciclotrón como el sincrotrón utilizan un campo magnético para controlar las trayectorias de las partículas. (Generalmente.000 t. el punto de colisión está situado en una cámara de burbujas. donde están ubicados los instrumentos de recogida de datos.) Las trayectorias de las partículas aceleradas pueden ser rectas. un dispositivo que permite observar las trayectorias de partículas ionizantes como líneas de minúsculas burbujas en una cámara llena de líquido. utilizado para acelerar protones. El esquema muestra el acelerador y las instalaciones de los experimentos DELPHI. L3. El imán en forma de anillo.colisionar cada ion con un blanco estacionario u otra partícula en movimiento. ALEPH y OPAL. atravesando la frontera entre Suiza y Francia. Los científicos analizan los resultados de las colisiones e intentan determinar las interacciones que rigen el mundo subatómico. tiene un diámetro interior de unos 18 m y pesa 2. en las proximidades de Ginebra. espirales o circulares. los aceleradores de partículas han permitido a los científicos aprender más sobre el mundo subatómico que ningún otro dispositivo. y su túnel de 27 km será ocupado por el gran colisionador de hadrones LHC (Large Hadron Collider). Acelerador LEP Esta fotografía fue tomada durante la construcción del cosmotrón del Brookhaven National Laboratory (Estados Unidos). aproximadamente. El LEP se cerró a finales de 2000. . El acelerador LEP del CERN estaba instalado en un túnel situado a varias decenas de metros bajo tierra. Aunque hacer colisionar las partículas unas contra otras puede parecer inicialmente un método un tanto extraño para estudiarlas.

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