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GEOFÍSICA

Evaluación de problemas
medioambientales mediante
tomografía eléctrica
La tomografía eléctrica es, probablemente, el método de Enrique ARACIL ÁVILA (*)
Unai MARURI BROUARD (*)
prospección geofísica más versátil a la hora de realizar Javier VALLÉS IRISO (*)
Pedro MARTÍNEZ PAGÁN (**)
análisis del subsuelo con fines relacionados con la José Ángel PORRES BENITO (***)
contaminación del medio ambiente dado que permite
(*) ANÁLISIS Y GESTIÓN DEL SUBSUELO, S.L.
trabajar en profundidades muy variables y abordar múltiples (**) U. P. DE CARTAGENA.
(***) UNIVERSIDAD DE BURGOS.
objetivos como, entre otros, identificar rellenos de vertederos,
cubicar sus volúmenes, caracterizar antiguas balsas mineras Palabras clave: GEOFÍSICA, TOMOGRAFÍA
e identificar plumas de contaminación. ELÉCTRICA, MEDIOAMBIENTE.

One of the better geophysical prospecting techniques is the electrical


tomography, useful for detailed knowledge about subsurface features
in environmental applications. It allows making measurements of
electrical resistivity in detailed profiles and different depths penetration.
It can provide us information about dimensions and volumes of dumps, Key words: GEOPHYSICS, ELECTRICAL TO-
mining settling basin characterization and pollution plumes identification. MOGRAPHY, ENVIRONMENTAL.

xisten sobre la superficie numerosos gación geofísica y comprobación con algu- Descripción del método
E restos de actividad antrópica que,
por su naturaleza y características,
es conveniente que sean eliminados. Por
nos sondeos) como metodología más ade-
cuada y económica.
Son muchos los elementos que pueden es-
La tomografía eléctrica es un método
prospectivo geoeléctrico no destructivo que
ejemplo, casos de contaminación del sub- tar ocultos en el subsuelo, desde caracterís- analiza los materiales del subsuelo en fun-
suelo por la presencia de vertederos, por hi- ticas geológicas, como litología, contactos, ción de su comportamiento eléctrico, dife-
drocarburos o por restos de antiguas balsas rocas con diferente grado de alteración, frac- renciándolos en función de resistividad
de lodos de lavado de mineral son, en la ac- turas o cavidades kársticas, hasta los ele- eléctrica, propiedad de los materiales que
tualidad, problemas de necesaria solución mentos antrópicos antes mencionados, co- indica su grado de oposición a conducir la
que requieren, para su correcta ejecución, mo vertederos, balsas mineras y elementos corriente eléctrica a su través.
de la investigación previa de los terrenos contaminantes. La resistividad de las rocas va a depender,
que afectan. La prospección del subsuelo por métodos además de su naturaleza y composición, de
Salvo excepciones, la extensión en el sub- sísmicos, eléctricos, electromagnéticos o factores como la porosidad, la disposición
suelo de los materiales contaminantes no es gravimétricos vendrá condicionada, en la geométrica de los poros, la proporción de
posible conocerla sin que se realice una mayoría de los casos, por el objetivo perse- poros rellenos de agua frente a huecos secos
prospección para delimitar su extensión y guido y las condiciones del terreno. La to- y la resistividad de agua de relleno. Por lo
su profundidad, prospección que puede ha- mografía eléctrica se presenta, entre todos tanto, su textura más o menos alterada o
cerse tanto por métodos directos (perfora- los métodos, quizás como el más polivalen- más o menos porosa y el contenido en flui-
ción de sondeos, catas), como indirectos te y de resultados más inmediatos. dos de sus poros o fracturas condicionan la
(prospección geofísica) o mixtos (combi- concentración de iones, cuya mayor movili-
nando ambas técnicas). Podría decirse que la mayor parte de los dad tiene como consecuencia una menor re-
El contenido de este trabajo pretende de- objetivos perseguidos en el subsuelo pue- sistividad o, lo que es lo mismo, una mayor
fender la importancia de hacer una investi- den acometerse mediante el empleo de esta conductividad (Orellana, 1982).
gación del terreno previamente a cualquier técnica que, gracias a la tecnología actual, Estos aspectos teóricos son los que dan la
actuación sobre el mismo y, al mismo tiem- permite ver los resultados obtenidos casi en pauta de comportamiento a los diferentes
po, enfatizar la prospección mixta (investi- tiempo real. materiales (Aracil, et al., 2002). Consecuen-
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temente, a partir de la ejecución de la cam-


paña de prospección geoeléctrica mediante
tomografía se determinarán diferentes valo-
res de resistividad que, por atribución, per-
mitirán identificar unidades litológicas de
distinta naturaleza, litologías con distinta
textura o grado de alteración, aspectos es-
tructurales (fallas) y geomorfológicos (cue-
vas y rellenos), etc.
Este método se basa en la implantación
de numerosos electrodos a lo largo de perfi-
les, con una separación determinada que
vendrá condicionada por el grado de resolu-
ción que se necesite (a menor separación Fig. 1.- Perfil de tomografía eléctrica en un vertedero.
entre electrodos, mayor resolución) y la
profundidad de investigación que se precise porcionar un perfil de 178 metros de longi- nos, ilógica pues requeriría un importante
(a mayor separación de electrodos, mayor tud y una profundidad de investigación de número de sondeos, transformándose la in-
profundidad). Con todos los electrodos co- 20 metros. vestigación en inviable desde el punto de
nectados al equipo de medida, y mediante Estos perfiles muestran los valores de re- vista económico.
un programa secuencial específico que se sistividad representados por colores para La manera de abordar la investigación de-
crea para cada objetivo, el aparato ordena una mejor y más fácil observación de sus bería comenzar por una prospección geofí-
cuáles deben ser los conjuntos de electrodos variaciones y se acompañan de una carta de sica mediante perfiles de tomografía eléctri-
que funcionan en cada momento y con qué distribución de colores que es característica ca capaces de delimitar el contacto entre el
disposición (Loke, 2000). y específica de cada perfil, aunque puede relleno y el substrato, con distintas o simi-
Cada uno de estos cuadripolos hace una modificarse en rangos y tonalidades. Esta lares direcciones pero siempre abarcando
medida de la resistividad que se atribuye a gama de colores representa los distintos va- sobradamente los límites del vertedero con
un determinado punto geométrico del sub- lores de resistividad de las formaciones ana- los extremos de los perfiles.
suelo cuya posición y profundidad en el lizadas (ver Fig. 1). En la Fig. 1 se presenta un ejemplo de un
perfil depende de la posición de dicho cua- perfil de tomografía eléctrica realizado en
dripolo y de la separación entre los electro- un vertedero de residuos sólidos urbanos
dos que lo conforman. Los perfiles de to- Aplicaciones (RSU) en una localidad al sur de Granada.
mografía eléctrica son, en definitiva, seccio- En él se pueden observar dos conjuntos de
nes del terreno que reflejan la distribución Aunque las aplicaciones de este método colores que representan diferentes tipos de
de valores de resistividad a esas distintas son muy variadas, se expone a continuación materiales. Los colores azules se identifican
profundidades correspondientes a diferen- una serie de ejemplos relacionados con tres con los materiales de relleno del vertedero,
tes capas de investigación. tipos de objetivos diferentes: el estudio del que se diferencian claramente de los mate-
La profundidad de investigación, por tan- relleno de vertederos, la determinación de riales resistivos (resaltados por colores
to, va a depender del espaciado entre elec- las características de las balsas mineras y la amarillentos y rojizos) que forman el subs-
trodos y del dispositivo seleccionado pu- identificación de plumas de contaminación trato rocoso.
diendo superarse fácilmente los 100 m de por hidrocarburos. La figura permite identificar el contacto y
profundidad, si bien menores penetraciones su profundidad y, con ello, el espesor de re-
en el subsuelo repercuten positivamente en Vertederos lleno en cada punto del perfil. La combina-
una mayor resolución, ya que se emplean ción de varios perfiles sería lo más reco-
menores separación entre geófonos. En En el caso de los vertederos, aunque en mendable para cubrir la superficie de inves-
principio, para perfiles con el mismo núme- ocasiones no es fácil determinar los límites, tigación y, mediante el empleo de pro-
ro de electrodos, la resolución de la investi- sí suele observarse su extensión superficial. gramas adecuados, poder determinar la dis-
gación disminuye con la profundidad loga- Sin embargo, la profundidad de su contacto tribución espacial de espesores y, conse-
rítmicamente (Dahlin y Loke, 1998). con el substrato y las características de re- cuentemente, determinar los volúmenes de
Cuando se trata de estudios sobre estruc- lleno no son identificables salvo que se rea- material de relleno (Fig. 2).
turas complejas, la densidad de medidas es lice una prospección. Es lógico pensar que Una vez definido el relleno, la caracteri-
un factor primordial, especialmente cuando la ejecución de sondeos permitirá conocer zación del mismo se realizará a partir del
existe ruido (distorsión que algunas hetero- la naturaleza y espesor del relleno en los análisis de la distribución de valores de re-
geneidades geológicas de pequeña escala puntos de actuación y esta información será sistividad en esos materiales. Si estos son
originan en la medición de un perfil), ya muy valiosa para poder hacer posteriores homogéneos, significará que la naturaleza
que una malla de medidas demasiado dis- cálculos de volúmenes. del relleno presentará escasas variaciones
persa podría dejar pasar por alto rasgos del El problema surge cuando son importan- frente a las diferenciaciones que pueden es-
subsuelo verdaderamente importantes o po- tes tanto las variaciones de espesor como la timarse si se observan anomalías (ver ano-
dría generar falsas estructuras (Dahlin y Lo- naturaleza del relleno, aspectos éstos que malía más resistiva entre los metros 57 y 67
ke, 1998). caracterizan por norma general a los verte- del perfil). La investigación mixta defiende
Como ejemplo, puede verse en la Fig. 1 deros. Una pretensión de investigar la mor- como necesaria la comprobación posterior
un dispositivo compuesto por 72 electrodos, fología y distribución de rellenos sólo me- de las interpretaciones geofísicas con algu-
separados 2,5 metros entre sí, capaz de pro- diante perforaciones se hace, cuando me- nos sondeos convenientemente situados.
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Figura 2.- determinación de los límites del relleno y la


Mapa de búsqueda de anomalías en el mismo.
isopacas
de relleno.
La Fig. 4 corresponde a una balsa minera
abandonada, localizada al suroeste de Viz-
caya, cerca del límite con Cantabria. La ho-
mogeneidad que caracteriza los materiales
de relleno facilita claramente su delimita-
ción con respecto a los materiales que for-
man el substrato rocoso. Del mismo modo,
las anomalías resistivas que se presentan
cerca de superficie, entre los metros 26 y 70
del perfil, permiten delimitar en extensión y
profundidad los materiales de origen desco-
nocido.
Como es lógico, el control de espesores
de las diferentes unidades de relleno permi-
tirá representarlos en mapas de isopacas (dis-
tribución de espesores) y en mapas de fa-
También la tomografía eléctrica se mues- licos (…) y responsabiliza a la Comisión cies (distribución de tipos de rellenos). Es-
tra como una herramienta útil aunque se co- Europea de la restauración de las minas tos mapas serán los que permitan, en etapas
nozca la posición del contacto inferior del abandonadas y de las balsas de residuos. posteriores, definir el número y posición de
relleno. Esto sucede en los casos en los que Ante este escenario es fácil pensar que los sondeos de comprobación de resultados.
se quiere hacer una monitorización de la tendrá unas ciertas garantías de éxito cual-
posible contaminación del substrato por li- quier aplicación a la investigación y el de- Contaminación
xiviado. sarrollo de cualquier tecnología y/o meto-
En el ejemplo de la Fig. 3 se puede ver có- dología de trabajo para estos fines. Así, la En este apartado se muestran dos ejem-
mo una pluma de contaminación de lixivia- tomografía eléctrica se presenta como una plos que permiten apreciar el grado de pre-
dos, generalmente líquidos con una alta con- herramienta muy determinante para cono- cisión que tiene este método de prospec-
ductividad, penetra en el terreno tras la rotu- cer tanto la extensión y espesores de los re- ción geofísica para identificar las anomalí-
ra de la membrana de aislamiento. La llenos de una balsa minera como su natura- as debidas a hidrocarburos (Fig. 5) y a
medición periódica de las resistividades per- leza. Es un caso parecido al de los vertede- lindano (Fig. 6). El carácter resistivo de
mitirá hacer un seguimiento de la evolución ros pero con una característica común y que ambos residuos contrasta como anomalías
de esa pluma contaminante. se muestra ventajosa: los rellenos suelen ser dentro de la masa conductora de los mate-
muy finos y homogéneos lo que favorece la riales limosos en los que se han vertido.
Balsas mineras
En el Diario Oficial de las Comunidades
Europeas C65E/385 de jueves 5 de julio de
2001 se desprende la preocupación del Par-
lamento Europeo por el grave problema que
ocasionan tanto las minas abandonadas co-
mo los residuos de las balsas mineras aban-
donadas, que llegan a constituir, al menos,
el 18% de la producción total de residuos en
la Comunidad Europea, pues consideran
que: existe una gran cantidad de residuos
mineros sin inventariar”.
Entre las conclusiones generales del Par-
lamento Europeo ante este problema: sub- Fig. 3.- Perfil de tomografía en vertedero.
raya la importancia de reforzar la I+D en
las técnicas de mejorar la eliminación de
los residuos. Para ello, entre otras propues-
tas, apoya la (…) eliminación de los resi-
duos mineros y garantiza la financiación ne-
cesaria para hacer que estos lugares sean
seguros desde el punto de vista medioam-
biental.
También considera que deberían existir
disposiciones relativas a los programas de
acción sobre residuos mineros así como
(…) facilitar (…) la eliminación de estériles
secos en el caso de residuos mineros metá- Fig. 4.- Perfil de tomografía en balsa minera.
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De entre las soluciones que podrían darse


a los suelos contaminados destaca la incine-
ración, la única que cumple las condiciones
establecidas por las instituciones interna-
cionales, pero al tratarse de grandes canti-
dades de tierra, su costo es excesivo.
Una mejora dentro de la línea de trata-
miento podría ser reducir al mínimo el vo-
lumen de tierra mezclada. Mediante un aná-
lisis previo del terreno con tomografía eléc-
trica se pueden delimitar los terrenos
contaminados y, al mismo tiempo, no mez-
clarlos mediante la ejecución indiscrimina-
da de catas.
Figura 5.- Identificación de hidrocarburos. En el segundo caso que se expone en es-
te apartado (Fig. 6) se puede observar un te-
rreno en el que se pretendían localizar posi-
bles enterramientos de lindano. El carácter
homogéneo y conductor de los limos entre
los que se enterraron fue una ventaja a la
hora de identificar anomalías resistivas co-
rrespondientes a acumulaciones de este ma-
terial. La comprobación del origen de la
anomalía central del perfil con una cata fue
el paso previo a la ejecución de varios per-
files en el terreno a investigar para delimitar
la extensión de esos vertidos.
Si hay que eliminar ese material de esa
zona ya se sabe dónde está, qué extensión
ocupa, hasta qué profundidad se encuentra
Figura 6.- Identificación de lindano.
y, en definitiva, qué volumen representa. La
eliminación del mismo con ese conoci-
En el primer caso (Figura 5) se trataba de table en condiciones ambientales normales, miento previo favorece el no tener que ex-
identificar con la prospección geofísica la necesitándose muchos años para que desa- traer más material que el contaminado.
presencia y extensión de la pluma de conta- parezca completamente. A pesar de todo es-
minación por hidrocarburos al descubrirse to, durante muchos años no se han tomado
en las proximidades manchas de alquitra- en serio los peligros que podía conllevar su Valoración de resultados
nes. La utilización de estos terrenos, unas uso y en muchos lugares, entre ellos el País
décadas antes, como zonas de incontroladas Vasco, ha sido vertido al medio ambiente Las actuaciones medioambientales sobre
vertido, hizo pensar que pudiera haber hi- sin ningún tipo de control, lo que incremen- el terreno como las que aquí se han comen-
drocarburos bajo superficie. La atribución ta la dificultad de solucionar el problema tado muchas veces son a ciegas, esto es, sin
de las anomalías a hidrocarburos se resolvió pues todavía no existe un proceso viable pa- conocimiento exacto de lo que hay por de-
con unas escasas catas de comprobación ra destruir con seguridad el lindano mezcla- bajo de superficie o, cuando menos, con da-
(ver Foto 1) en los puntos caracterizados do con tierra y otros residuos. tos de sondeos que, si bien son muy exactos
con valores más altos de resistividad.
El carácter homogéneo y conductor de Foto 1.-
los materiales limosos y arcillosos de los Alquitrán
dos ejemplos facilita que los rellenos de hi- enterrado.
drocarburos y de lindano se manifiesten en
forma de anomalías resistivas.
Por lo que respecta a la contaminación por
lindano, a finales de la década de 1950, se
comenzaron a utilizar como pesticidas los
productos organoclorados. Uno de los más
utilizados, el lindano, se empleó en agricul-
tura, veterinaria, e incluso en el ámbito de la
salud humana al tratarse de un insecticida de
amplio espectro cuya toxicidad ha sido hoy
día su comprobada, y está siendo prohibido
en varios países.
Desde el punto de vista ambiental, el lin-
dano se biodegrada lentamente y es muy es-
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y precisos, tienen un carácter muy puntual. Entre las ventajas de realizar estudios - DAHLIN, T., LOKE, M.H. (1998): Resolution of
Cuando ocurre esta situación, es decir, que previos mediante tomografía eléctrica des- 2D Wenner resistivity imaging as assessed by
sólo se dispone de datos puntuales de son- taca que se puede reducir drásticamente la numerical modelling. Journal of Applied Geophy-
deos, sigue desconociéndose lo que existe ejecución de sondeos y catas y, con ello, los sics, 38. 237-249 pp.
en el tramo comprendido entre sondeos presupuestos de investigación, ya que no se - FLINT, R.C., JACKSON, P.D., MCCANN, D.M.
pró-ximos. En definitiva, que es muy infre- destinará la ejecución de los mismos al co- (1999): Geophysical imaging inside masonry
cuente tener un conocimiento del subsuelo nocimiento de las características de las for- structures. NDT&E International, 32. 469-479
pp.
de forma continua lo que muchas veces maciones superficiales o de las plumas de
convierte en arriesgadas las actuaciones contaminación sino a la comprobación de - LOKE, M.H. (2000): Electrical imaging sur-
previas a una descontaminación: mala defi- las interpretaciones previamente realizadas. veys for environmental and engineering stu-
dies. A practical guide to 2-D and 3-D surveys.
nición y previsión del volumen de material Esta ventaja también redunda en una menor University of Birmingham web site, downloads:
a retirar, mezcla de materiales contamina- alteración de los materiales y en una menor www.bham.ac.uk/EarthSciences/people/staff/lo-
dos con no contaminados, etc. mezcla de los mismos al actuar sobre ellos ke_m.html
Según lo visto en los ejemplos antes co- sólo de forma puntual y reducida. - ORELLANA, E. 1982. Prospección Geoeléctrica
mentados, la prospección geofísica del sub- en Corriente Continua. 2ª ed. Madrid. Paraninfo.
suelo por diversos métodos y, concretamen- Vol.1.
te, mediante perfiles continuos a partir de la Bibliografía
- RITZ, M., PARISOT, J-C., DIOUF, S., BEAUVAIS,
tomografía eléctrica, se muestra como una A., DIONE, F., NIANG, M.: Electrical imaging of
importante herramienta para obtener una vi- - ARACIL, E. (2002): La tomografía eléctrica
como técnica versátil aplicable a la obra civil. lateritic weathering mantles over granitic and
sión de las características presentes por de- En: IV Jornadas de Geotecnia. Vías de Comuni- metamorphic basement of eastern Senegal,
bajo de superficie de un manera rápida, no cación. Burgos, 9-10 de Mayo de 2002. Servicio West Africa. Journal of Applied Geophysics,
destructiva y económica (Aracil, 2002), no Publicaciones Escuela Politécnica Superior de 41. 335-344 pp.
sólo por los presupuestos poco relevantes que Universidad de Burgos.
se manejan en ese tipo de campañas sino, - ARACIL, E.; MARURI, U.; PORRES, J.A.; ESPINO-
fundamentalmente, por los gastos innecesa- SA, A.B. (2002): La tomografía eléctrica: Una
rios y elevados que pueden provocar las sor-
presas no previstas o, al menos, no intuidas.
herramienta al Servicio de la obra pública.
Rock Máquina, nº 76, 30-34 pp. •