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AMBIENTE HOY

Algunos ejemplos en Estados Unidos y Canadá:

Aproximaciones al costo
económico de impactos
ambientales en la minería*
Mientras trabajos anteriores han resumido los impactos ambientales
derivados de la minería, éstos no han sido asociados a su costo económico
respectivo. El siguiente artículo resume los impactos ambientales más
significativos de la minería del cobre, y los relaciona con sus costos económicos
de prevención, reparación o valorización económica de daños.

Robert Moran**

E
l trabajo de economistas e ingenieros de resultado, en gran cantidad de países los costos
minas ha sido conducido en gran parte efectivos han sido con frecuencia subsidiados por
sobre la base de dos líneas paralelas, sin los contribuyentes y los ciudadanos afectados.
mucha interacción entre sí. Sin embargo, Actualmente, las empresas están cada vez más
dado que en general tanto los equipos de trabajo conscientes tanto de los impactos ambientales como
como los presupuestos para la regulación ambien- de sus costos económicos. En este contexto, es
tal han sido reducidos a nivel internacional y existe interesante comenzar a conectar ambas variables
una creciente preocupación sobre el concepto de de manera más sistemática, tanto en la investiga-
“el que contamina paga”, los gobiernos se han ción como en las estrategias de manejo.
focalizado en el uso de incentivos económicos El presente artículo entrega una mirada inicial a
para regular los requerimientos ambientales. Esto este tema, al enfocarse en el costo económico de
ha llevado a la utilización cada vez mayor del algunos impactos ambientales, al mismo tiempo
análisis y de los instrumentos económicos en la que hace un llamado para un acercamiento más
elaboración de políticas ambientales, y con ello al comprensivo que mire no sólo el costo económico,
estudio de los nexos entre las variables economía y sino también los beneficios involucrados debida-
medio ambiente, el cual se hace aún más interesan- mente valorizados.
te bajo la perspectiva del desarrollo sustentable.
En el pasado, las compañías mineras frecuente- Principales impactos ambientales
mente no necesitaban remediar los impactos am- de la minería1
bientales ocasionados en los recursos naturales.
De esta manera, los costos ambientales no eran La minería no es una actividad “delicada”. Ge-
económicamente contabilizados o, incluso, mu- neralmente involucra trasladar y procesar masivas
chas veces se asumían como costo cero. Como cantidades de roca, donde -en el caso de la minería

*Artículo traducido y editado por Ambiente y Desarrollo a partir del informe del autor para el proyecto “Beneficios y costos
ambientales de la liberalización comercial en el sector minero-Fase II”, auspiciado por el Centro Internacional de Investigación
para el Desarrollo, IDRC (Ottawa, Canadá) y coordinado por CIPMA.
** Ph.D. Calidad de Aguas/ Hidrogeología/ Geoquímica. Consultor en el proyecto financiado por el IRDC. Email: remoran@aol.com

VOL XVII - Nº 1, pp. 59 - 66 (ISSN 0716 - 1476) Ambiente y Desarrollo - Marzo 2001 59
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del cobre- más del 95% de la roca original traslada- los desvíos se efectúan cerca de fronteras
da se convierte en residuo. Muchos de los impactos internacionales, produciendo serios conflictos
discutidos en este artículo son más importantes en transfronterizos.
áreas geográficas de precipitación significativa, que El agotamiento de agua asociado a la apertura de
en regiones desérticas. No obstante, los recursos futuras minas a tajo abierto, inevitablemente redu-
naturales de zonas desérticas también pueden verse ce el nivel local y a veces regional de agua, lo cual
severamente afectados por estos procesos, pero los puede causar la sequía de los afluentes y reducir el
costos no pueden ser considerados hasta años más nivel en pozos vecinos. Esto último aumenta los
tarde. costos de bombeo de agua hacia la superficie para
los afectados o podría forzarlos a perforar nueva-
Impactos mineros sobre la cantidad de agua mente y profundizar los pozos.
Normalmente, aun las regiones más desérticas La reducción de vertientes y riachuelos puede
cuentan con cantidades disponibles de aguas subte- afectar la disponibilidad de agua para el ganado y
rráneas -muchas veces a gran profundidad- que han la vida silvestre nativa, así como los usos munici-
recorrido largas distancias desde su fuente de ori- pales y domésticos de agua. El agotamiento se
gen en las montañas. Estas aguas usualmente se detiene cuando lo hace la minería, pero los niveles
pueden valorizar bajo condiciones de escasez, siem- de agua podrían requerir de muchos años para
pre que se permita a los mercados operar libremen- volver a su estado original (o casi original).
te. El agua también puede ser llevada desde lugares
a muchos kilómetros de las minas, para abastecer Impactos mineros sobre la calidad del agua
las diversas necesidades de procesamiento de mi- El procesamiento de minerales produce una can-
nerales, agua potable, supresión de polvos, etc. tidad de residuos y productos que pueden causar la
Tales desviaciones son la causa de una verdadera contaminación del agua. Además, la infraestructu-
competencia con otros sectores de la sociedad por ra que debe ser construida para llevar a cabo una
este recurso natural, posiblemente reduciendo los operación minera genera residuos de alcantarilla-
suministros a pueblos, ciudades y grupos indíge- dos, de tratamiento de aguas, aceites, petróleo,
nas. Además, pueden crear impactos negativos en combustibles, etc.
lagos o salares debido a la reducción de los niveles La minería rompe y comprime la roca, creando
de agua, o dañar la flora y fauna silvestre local. nuevos túneles para que el oxígeno, aire y micro-
En algunos lugares de Chile, Bolivia y Perú, bios, reaccionen con los minerales. En consecuen-
cia, las rocas pueden generar ácido, movilizando
Resumen otros muchos constituyentes químicos, los que po-
La minería y el procesamiento de minerales a menudo producen drían contaminar cuerpos de agua por décadas o
impactos ambientales negativos sobre el aire, suelos, aguas,
cultivos, flora y fauna, y salud humana. Además pueden impactar, incluso cientos de años después del cierre de la
tanto positiva como negativamente, en varios aspectos de la eco- mina. Incluso el uso de explosivos aumenta las
nomía local, tales como el turismo, inflación, etc. En el pasado,
las empresas no siempre fueron obligadas a remediar los impac- concentraciones de nitrato y amoníaco, provocan-
tos sobre los recursos naturales. Como resultado, mucho de los do el incremento de la eutroficación y la contami-
costos de limpieza han debido ser subsidiados por los contribu-
yentes y los ciudadanos locales. Este paper presenta los costos nación de cuerpos de agua.
representativos de numerosas actividades de remediación. Con La roca residual a menudo contiene concentra-
frecuencia, el ítem más costoso a largo plazo es el tratamiento
del agua. El uso de garantías financieras o seguros ambientales ciones elevadas de sulfatos, metales tóxicos, no-
puede asegurar que el que contamina, paga por la mayoría de metales, y componentes radioactivos. Dicha roca
los costos.
generalmente se desecha en montones en la super-
Abstract ficie del suelo, al borde de los tajos o fuera de las
Mining and mineral processing often produce negative
environmental impacts to the surrounding air, soils, waters, obras. Muchos contaminantes se pueden filtrar de
crops, wildlife, and human health. They may also impact, both estos montones de desecho, contaminando las aguas
positively and negatively, various aspects of the local economy,
such as tourism, inflation, etc. In the past, companies were superficiales y subterráneas.
frequently not required to remediate impacts to these various El procesamiento del mineral generalmente re-
resources. As a result, many of these cleanup costs have been
“subsidized” by the taxpayers and local citizens. quiere de tratamientos químicos para remover los
This paper presents representative costs for numerous metales pesados. Estos metales a menudo son fil-
remediation activities. Frequently, the most expensive long-term
item is water quality treatment. The use of financial bonds or trados directamente del mineral usando ácidos fuer-
environmental insurance can ensure that “the polluter pays” most tes. De otro modo, los minerales sufren un proceso
of the costs.
de molienda que implica compresión y adición de

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diversos químicos, combinado con procesos de


separación física que producen residuos llamados
relaves. Ambos tipos de procesos resultan en dese-
chos que contienen numerosos residuos metálicos
y no-metálicos del mineral, pero que también con-
tienen altas concentraciones de químicos. En ope-
raciones mineras modernas, los relaves general-
mente son depositados en tranques especiales se-
llados con material sintético. Anteriormente, o
cuando no se tomaban todas las previsiones, en
estas operaciones los relaves podrían ser vertidos
directamente en canales y vertientes o al mar. Don-
de no existe fiscalización, estos relaves obviamen-
te pueden causar una contaminación significativa
de todos los cuerpos de agua. Este material mu-
chas veces contiene un pH muy alto (10 a 12), así
como concentraciones potencialmente tóxicas de
numerosos metales y no metales, radiactividad,
cianuro y compuestos orgánicos relacionados. Aun
donde han sido construidos tranques de relave mo-
dernos, existen posibilidades significativas de con-
taminación a largo plazo, debido a la posible filtra-
ción que puede no ser detectada hasta después de
varios años de operación o del cierre de la mina.
Todas estas actividades aumentan fuertemente la
carga de sedimentos a los cuerpos de agua (ríos,
lagos, mares), lo que podría dañar cultivos y, más
importante aún, la calidad de agua y organismos rosos reclamos por parte de la industria, frecuente-
acuáticos. mente emiten contaminantes, especialmente donde
En el caso de formaciones lacustres en minas las aguas que reaccionan tienen un pH inusualmente
abandonadas de tajo abierto, éstas podrían llegar a alto o bajo, son saladas o contienen cal.
contaminarse a través de los procesos antes men- Muchos de los procesos antes descritos implican
cionados y por evaporación, especialmente en am- la implementación de infraestructura que requiere
bientes desérticos. Tales minas requieren además de mantención a largo plazo, para prevenir el de-
de secado, de la construcción de tranques o terioro y la seria contaminación: tranques de relave
reinyección de aguas subterráneas hacia la superfi- (con o sin sellados), filtraciones, pilas de sedimen-
cie. Dichas operaciones resultan a menudo en tos de rocas (con o sin tapas), equipos de desvío/
interacciones químicas no deseadas entre el agua bombeo/filtración, áreas de revegetación, sistemas
que está siendo removida y la roca o los sedimen- de tratamiento “pasivos”, etc. Varios países desa-
tos, cuyo contacto entre sí puede generar elemen- rrollados hoy cuentan con plantas de tratamiento
tos como el arsénico. en operación para corregir problemas de calidad
Los tranques de relave en países andinos fre- del agua después del cierre de la mina. Se anticipa
cuentemente sufren el efecto de movimientos que algunas de estas plantas lleguen a operar por
telúricos fuertes, lo cual hace que los detalles en la décadas después del cierre, o incluso para siempre.
construcción sean importantes y requieran de una Tales plantas y equipos requieren de mantención
mantención a largo plazo, incluso después del cie- continua y a largo plazo, pudiendo ser una de las
rre, para prevenir tanto fallas catastróficas de fun- actividades ambientales más costosas relacionadas
cionamiento, como filtraciones crónicas. con la minería.
Los desechos de las fundiciones tales como la Estos impactos se podrían describir como daños
escoria y el material particulado (polvo), pueden al abastecimiento de agua para usos domésticos y
contaminar las aguas superficiales y subterráneas. municipales, la ganadería y agricultura -en situa-
Los desechos de las fundiciones, a pesar de nume- ciones donde las filtraciones pueden impactar huer-

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tos o viñas-, la salud de las personas, la pesquería y a las personas que trabajan en las minas como a la
vida acuáticas, y usos industriales del agua. Tales población ubicada a bastante distancia de las ope-
daños también pueden tener impactos indirectos en raciones mineras, la cual rara vez tiene una co-
los aspectos sociales, educacionales y turísticos de nexión económica directa con estas operaciones y
una economía. no eligieron estar expuestos a tales impactos. Cla-
ramente, las empresas mineras han enfrentado los
Impactos mineros sobre aire y suelos costos por la responsabilidad derivada de algunos
Las variadas actividades mineras y de construc- impactos asociados a la salud de las personas, pero
ción asociadas, movilizan grandes cantidades de mayores datos de este tipo no fueron fáciles de
partículas de polvo. Éstas pueden producir impac- obtener para el autor.
tos negativos debido tanto a su naturaleza física
como química. Tales impactos incluyen: Impactos mineros sobre aspectos sociales y cul-
turales
• Reducción de la visibilidad, esmog y neblina; El desarrollo de la actividad minera provoca el
• Impactos estéticos sobre casas, autos y vestimen- flujo de trabajadores y sus familias, hacia áreas que
ta; decoloración y erosión de edificios debido a la a menudo estaban escasamente pobladas. Esto es
presencia de ácidos; seguido por el desarrollo de empresas e instalacio-
• Impactos en la salud de la población, la cual nes de apoyo que causan gran aumento en la activi-
puede sufrir enfermedades respiratorias y alergias, dad económica y demanda de todos los recursos, lo
erupciones en la piel, reacciones tóxicas debido a cual con frecuencia es considerado como algo po-
contaminantes aéreos, entre otros; sitivo. Sin embargo, algunos de los impactos po-
• Daños a la vegetación, jardines, cultivos comer- tencialmente negativos más comunes son:
ciales y viñas, dejándolos potencialmente en cali-
dad de tóxicos para el consumo humano y animal; • Presión sobre los gobiernos locales y la infraes-
• Impactos en la salud que podrían resultar del tructura educacional;
consumo de alimentos contaminados que fueron • Aumento de delitos;
cultivados en tierras contaminadas; • Aumento de tránsito por caminos locales, conges-
• Corrosión de metales, daños a equipo y entorpe- tión, accidentes;
cimiento operacional; • Aumento en costos de mantención de caminos;
• Impactos en la calidad del agua y la vida acuática. • Inflación respecto de costos de bienes, trabajo,
Tales emisiones de fuentes industriales en Europa propiedad e impuestos;
y EE.UU. son conocidas contribuyentes de la llu- • Gran aumento en los costos del agua;
via ácida y la acidificación de lagos; • Impactos potencialmente negativos sobre el turis-
• Contaminación de análisis de laboratorios por mo;
parte de contaminantes aéreos; • Impactos en áreas o actividades que son impor-
• Impactos negativos sobre el desarrollo turístico. tantes o sagradas para grupos indígenas.

El procesamiento de minerales y específicamente Históricamente, la minería ha tenido ciclos eco-


las operaciones de fundición, emiten cantidades nómicos de auge y depresión que son considerados
masivas de partículas y gases aéreos potencialmen- insostenibles. Una vez que comienza la caída eco-
te tóxicos. La EPA (Environmental Protection nómica, el área local inevitablemente es incapaz de
Agency) de EE.UU., declaró en su Inventario de proveer los fondos necesarios para pagar por los
Emisiones Tóxicas (mayo de 2000) que la industria impactos. Lo anterior generalmente lleva a caídas
de la minería de metales pesados es la mayor fuente económicas y degradación ambientales severas, y/
de contaminantes en este país. Por ejemplo, este o a peticiones de financiamiento externo para po-
documento señala que la mina Cyprus Miami Koper, der manejar los problemas.
en Arizona, emite dos veces la cantidad de dese- Los accidentes derivados del transporte de dese-
chos tóxicos (123 millones de libras) que el total de chos mineros y químicos de los procesos, puede
desechos de todas las fuentes industriales emitidas obligar a las empresas a efectuar pagos en efectivo
en el Estado de Nueva York (60 millones de a ciudadanos locales que reclamen por daños. Re-
libras2. cientemente, una empresa canadiense con opera-
Estos contaminantes aéreos pueden dañar tanto ciones mineras de oro en Kyrgyzstan realizó pagos

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por US$5 a 10 millones a ciudadanos locales, por mente un área minera de procesamiento de cobre (y
concepto de daños ocasionados por accidente de un otros metales), donde el Estado de Montana y la
camión que transportaba cianuro. Agencia de Protección Ambiental de EE.UU. (EPA)
han negociado y litigado con los actuales dueños
Análisis de costos de la propiedad, mayoritariamente de ARCO
(Atlantic Richfield Company‘s), para llevar ade-
Los antecedentes sobre los costos de este tipo de lante demandas de propiedad de esta gran área
reclamaciones no están disponibles al público, ya contaminada. Clark Fork está actualmente com-
que con frecuencia resultan de negociaciones con- puesta por varias zonas, muchas de las cuales se
fidenciales y/o litigios. Como resultado, los costos ubican alrededor de 193 kilómetros aprox. de ríos
aquí presentados tienen un porcentaje considerable impactados.
de inexactitud, por lo que deben tomarse como un Los costos asociados son aún más significativos
indicativo del rango aproximado esperado. Debido para la situación chilena, porque ARCO adquirió
a la disponibilidad limitada de datos sobre el tema, las acciones de la Corporación Anaconda en los
especialmente en Latinoamérica, la mayoría de la ’70, incluyendo propiedades en EE.UU y en Chile,
información presentada a continuación se asocia a principalmente en Chuquicamata3.
las operaciones mineras de EE.UU. o Canadá. Los Mientras que muchos de los daños en Clark
costos pueden aparecer bajo la forma de costos de Fork no han sido jurídicamente solucionados y
prevención para tratamientos directos o post- siguen bajo litigio, ARCO señala que aproximada-
operacionales. Cuando los costos son internalizados mente US$400 a 500 millones ya han sido gasta-
por las operaciones de la empresa, generalmente dos en limpieza general (incluyendo agua, suelo,
aparecen como costos de inversión en tecnología aire, etc.). Aparentemente estas cifras incluyen al-
ambiental. Sin embargo, a pesar del esfuerzo, algu- rededor de US$100 millones para estudios técni-
nos impactos quedarán y sus costos potenciales cos, dejando fuera los costos legales. El Estado de
tendrán que ser sostenidos por los contribuyentes y Montana ya ha recibido US$210 millones en com-
el público en general. pensación de parte de ARCO por daños a recursos
Parte de la información sobre costos proviene de naturales, además de US$15 millones en compen-
discusiones con el Depto. de Justicia de Montana sación por estudios estatales y limpieza anteriores.
(EE.UU.), con respecto a un “Super Fondo” de ARCO también ha pagado US$18 millones adicio-
minería para un sitio llamado Clark Fork Basin, nales a tribus indígenas vecinas por concepto de
actualmente bajo litigio. Esta cuenca es histórica- daños. Además, el Estado tiene tres sitios con liti-

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gios pendientes y daños adicionales a ARCO, que costos adicionales. ARCO hoy está demandando a
se estiman en US$180 millones. Si los costos su empresa de seguros por todos los gastos
actuales de recursos legales exceden las cantidades incurridos (ver Recuadro 1).
estimadas, ARCO se verá obligada a pagar los

Recuadro 1

Costos asociados a la reparación de la Cuenca de Clark Fork


El siguiente recuadro presenta al- túa cerca de una carretera principal (M/O) se estiman en US$10 mi-
gunos costos de reparación paga- interestatal. La Agencia de Protec- llones al año.
do por Atlantic Richfield Company’s ción Ambiental (EPA) considera que • Tratamiento de agua subterrá-
(ARCO) o sus aseguradores en el los recursos más “lesionados” son nea de aluviones en el área de
sitio de Clark Fork, Montana, (en orden de más importante): agua Butte. El costo estimado de capi-
EE.UU.: subterránea, el hábitat silvestre y el tal para la construcción de esta
hábitat acuático. Los legisladores planta de tratamiento es de
• Cubrir un cerro de relaves (aproxi- han decidido que no es técnicamen- US$20 millones; costos M/O se
madamente 224 metros de alto te práctico tratar las aguas subte- estiman en US$500 mil al año.
por 5,2 km2) tiene un costo estima- rráneas contaminadas, por lo que
do de US$80 millones. Incluye un los fondos recibidos se utilizarán • Reparación de pozos de relaves
cierre de 1,2 metros de ancho; para la provisión de fuentes alter- existentes ubicados río arriba de
pero se desconocen los detalles nativas de agua y para reclamar una importante ciudad regional.
técnicos de las capas. Los costos hábitat acuáticos. Este esfuerzo involucró la cons-
estimados (futuro) incluyen control trucción de una represa y tran-
• Reparación de polvos de fundición. ques mejorados para prevenir el
de agua y estructuras de desvío. Aproximadamente US$40 millones. escape posible de dichos relaves
• El traslado de aproximadamente Cerca de 458.735 m3 de desechos al pueblo causado por inundacio-
917.471 m3 de relaves saturados / de fundición, aproximadamente nes o movimientos sísmicos ex-
no saturados, algunas por tren. 20% de metales por volumen y con- cesivos. El costo fue de US$45
US$1,91 por m3. teniendo altas concentraciones de millones.
• El traslado de los relaves por ca- arsénico, fueron mezcladas con cal
mión. Aproximadamente US$1,53 y trasladadas por tren a un corral
local (sellado y cubierto). Desafor- Notas:
por m3 si son trasladados menos * La principal fuente de fundición para
de 1,6 km. (1 milla); US$2,67 por tunadamente, no podrá crecer ve- estos desechos alguna vez produjo
m3 si se trasladan más de 1,6 km. getación sobre la tapa*. 75 toneladas al día de arsénico. (De-
• La mezcla de otros relaves (río • Reparación de suelos alrededor de partamento de Justicia de Montana,
hogares comunes. US$5 millones. Enero de 1995. Informe sobre Eva-
abajo) con cal y su traslado por luación de Lesiones a Recursos Te-
camión por aproximadamente 1,6 • Tratamiento de contaminación de rrestres, Clark Fork Río Arriba; Sitios
km. US$1,14 por m3 por mezclar y agua subterránea debido a minería NPL: Programa de Daño a Recursos
US$1,9 — US$2,3 por m 3 por a tajo abierto y subterránea. Actual- Naturales de Montana). El Estado
transportar. Se anticipa la ocurren- mente existen cerca de 4.828 km. donde se ubicaba esta fundición ha-
cia de la actividad de remoción de de labores subterráneas cerca del bía informado tasas de cáncer entre
relaves por un período de 12 años tajo situado dentro del pueblo de las más altas en EE.UU. por muchas
y un costo cercano a los US$80 Butte. El lago del tajo tiene alrede- décadas. La tasa de mortandad por
millones. dor de 274,3 mts. de profundidad y enfermedad (de todo tipo) en Butte,
Montana, fue la más alta o entre las
• El área de recepción para dichos sigue llenándose. Una vez que el más altas de cualquier ciudad en
relaves tiene una napa subterránea nivel del agua se acerque al de los EE.UU. entre 1949 y 1971. (Moore,
de agua contaminada preexisten- sedimentos de aluviones cercanos, Johnnie; Luoma, S.N. (1990).
te de cerca de 0,16 km2. Los cos- ARCO deberá comenzar la opera- “Hazardous Wastes From Large-
tos futuros de tapar y reclamar (in- ción, a perpetuidad, de una planta scale Metal Extraction: The Clark Fork
cluye reforestación) se estiman en de tratamiento de agua. Se estima Waste Complex”. En: Proceedings
que la planta tiene una capacidad (1990). Clark Fork River Symposium,
US$100 millones a US$150 millo-
de tratamiento de 8 millones de ga- 20 de abril, 1990, University of
nes, con aproximadamente el 50% Montana, Missoula, MT, pp.163-185.)
de fondos destinados a cubrir y lones al día (aproximadamente
50% a reclamación. El acto de cu- más de 30 millones de litros). Los
brir se está efectuando en gran par- costos de capital de construcción se
te para prevenir el transporte futu- estiman en US$75 millones y cos-
ro de polvos aéreos, ya que se si- tos de Mantención de Operaciones

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Seguros financieros e hipotecas han tomado acciones para asegurar que los costos
ambientales de mediano y largo plazo sean
Hasta hace poco, en la mayoría de los países los internalizados dentro de los costos de operación de
legisladores fracasaban al exigir a las empresas las empresas. Esto frecuentemente requiere que la
mineras pagar los costos asociados a muchos im- empresa minera compre un bono de una compañía
pactos post-operacionales (ver Recuadro 2). Mu- de seguros, el cual se encuentra en manos de un
chos de estos costos externos sólo podían ser fideicomisario independiente.
internalizados a través de procesos de litigación y Tales obligaciones están siendo requeridas, por-
evaluación de costos de limpieza. que numerosas empresas que han caído en quiebra
Muchas minas nuevas en EE.UU. y Canadá, dejan los daños y costos ambientales a los contri-
están ahora obligadas a garantizar que los futuros buyentes. Varias de estas empresas en quiebra tie-
costos ambientales sean pagados -tanto durante la nen una casa matriz extranjera, con gran parte de
operación como después del cierre de la mina-, aun las utilidades fuera del país donde sus minas están
si la empresa quiebra. Según las palabras de un operando4. Actualmente, en EE.UU. y Canadá es
economista, en estos dos países los legisladores común que las garantías cubran todo el costo anti-

Recuadro 2
Costos generales de reparación en sitios mineros
Estos costos pertenecen a nume- Bingham Canyon, Utah, fue obliga- • Datos de diversos Planes de
rosos sitios mineros, generalmen- da a pagar al Estado de Utah Descontaminación** en Chile
te en EEUU, y provienen de las di- (EE.UU.) US$9 millones para resti- muestran que los costos de salud
versas referencias presentadas en tuir fuentes de agua contaminadas pueden ser significativos, en el
este artículo. por actividades de filtración de co- rango de US$100 mil a US$600
bre. (Decreto Consent. Estado de mil, por cada 100.000 toneladas
• Costos de reclamación de super- Utah v/s Kennecott Utah Copper de SO2 por año. Sin embargo, es-
ficie (remoción de tierra, recuentos, Corporation. Agosto de 1995). tos valores dependen en gran
reforestar) varían de mina en mina, • Tratamiento de agua subterránea medida del valor de la vida asumi-
pero en promedio van desde me- contaminada (del sitio de Utah an- do para los cálculos.
nos de US$1.000 a más de US$20 tes mencionado) hasta lograr la ca- • Los costos de monitoreo y de
mil por 0,40 hectáreas (1 acre) en lidad adecuada para uso municipal. análisis también deben ser consi-
el oeste de EEUU. US$28 millones para la construcción derados: el personal, las instala-
• Muchas operaciones mineras se de una planta de tratamiento con ciones, la toma de muestras, los
realizan en regiones desérticas capacidad de tratar 7.000 pie - acres análisis de laboratorio (agua y
donde el agua es extremadamen- al año. Esta cantidad se basa so- geoquímica), los análisis de datos
te escasa, y las fuentes adiciona- bre un valor calculado de US$4 mil (modelación, interpretación), la
les de ésta a menudo deben ser por pie-acre de agua tratada (bajo publicación de datos, la interacción
adquiridas de otros usuarios. Algu- estas condiciones), en dólares de de los legisladores y el público, etc.
nos precios promedios de agua en 1995. El agua tratada debe tener Tales costos fluctúan con frecuen-
el estado de Colorado son: concentraciones entre 250 y 500 cia entre un par de miles de dóla-
mg/L y concentraciones de sólidos res hasta cientos de miles de dó-
Derechos Absolutos de Agua: disueltos entre 500 y 1000 mg/L. lares (US).
US$200 a US$20 mil por pie - acre • Costos comparativos para la cons-
[1 pie - acre = 1233.6 m3] .La canti- trucción y operación de plantas de Notas
dad menor es representativa del tratamiento en tres sitios mineros en * Ver R.J. McLaughlin; A.
costo de usos rurales de riego; la Colorado*. Estas plantas tienen ca- Danzberger; R.E. McLaughlin (1995).
cantidad más alta para el caso de pacidad de tratamiento de entre 60 Demonstration of an Innovative Heavy
usos domésticos municipales. y 520 m3/ hora. Los costos de capi- Metals Removal Process).
Derechos Absolutos de Agua Sub- tal de construcción fluctúan entre ** Los Planes de Descontaminación
terránea: US$2.500 por pie - acre US$0.6 millones y US$11millones; son una herramienta para enfrentar el
(por ejemplo, aguas provenientes costos M/O fluctúan entre US$0.64 problema de áreas saturadas, esto es,
no de afluentes en la cuenca de y US$6.48 por kilo de sólidos remo- áreas en que se sobrepasan los
estándares de calidad de aire. Los
Denver, Colorado). vidos. El costo de capital más bajo
Planes son elaborados por la Comisión
probablemente es demasiado bajo,
Nacional del Ambiente (CONAMA) y las
• Sustitución de aguas superficia- casi 50%. Estos costos incluyen
empresas implicadas en general
les o subterráneas. La Corporación secado de aguas residuales, pero participan en un proceso consultivo.
Kennecott Utah Copper, en no los costos de disposición de ellos.

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cipado del movimiento de tierras y reforestación. contribuyentes o los ciudadanos locales. A fin de
Sin embargo, los programas que requieren a las asegurar que “el que contamine pague” por impac-
empresas mineras obtener una garantía que cubra tos ambientales de largo plazo derivados de activi-
problemas de calidad de agua a largo plazo, están dades mineras, el valor económico de los recursos
en etapas tempranas de desarrollo y aplicación. necesita ser incluido en estudios de análisis de
Los legisladores han exigido a las empresas que impactos. Dados los conflictos de interés inheren-
provean seguros financieros adecuados, solamente tes, dichas evaluaciones deberían ser realizadas por
para aquellos impactos que puedan razonablemen- científicos y economistas “independientes” y no
te predecir. Las predicciones generalmente han simplemente por profesionales contratados por las
sido efectuadas por consultores pagados por las mismas empresas mineras o sus prestamistas. Ade-
empresas mineras y los resultados han sido a me- más, estos estudios tendrían que considerar impac-
nudo demasiado optimistas. Como resultado, im- tos de largo plazo que pueden no aparecer hasta
pactos post-operacionales, especialmente los muy muchos años después del cierre de la mina, tal
costosos que involucren problemas de calidad de como ocurre con la contaminación del agua. Se
agua de largo plazo, han sido muchas veces impre- deben considerar valores reales de mercado para el
vistos, dejando al gobierno con fondos insuficien- agua y otros recursos y no los costos artificiales. Si
tes para completar (o a veces comenzar) una lim- dichos análisis económicos son conducidos de ma-
pieza. Así, se necesitan predicciones de alta cali- nera correcta y conservativa, entonces los legisla-
dad e independientes para desarrollar una estima- dores podrán requerir que las empresas entreguen
ción de una garantía razonable. algún tipo de seguro financiero adecuado, como
Los costos asociados a la operación de una plan- una fianza, o bien un seguro por daño ambiental
ta de tratamiento de agua, a menudo representan para cubrir estos costos anticipados. AD
los costos de reparación a largo plazo más signifi-
cativos (ejemplos: Summitville, Colorado; Notas y referencias bibliográficas
Zortman-Landusky, Montana; Golden Sunlight, (1) A modo de simplificar, en este artículo el término impacto minero
Montana). En consecuencia, la hipoteca por antici- se refiere a impactos asociados a actividades tanto de minería como de
pado de problemas de agua post-cierre se está procesamiento de minerales.
volviendo un problema cada vez más común en (2) Según datos del año 1998.
(3) La silicosis, por ejemplo, ha sido la causa de las muertes de miles
EE.UU. y Canadá. Por ejemplo, la corporación de trabajadores mineros en todo el mundo en nuestra época. Otros
RTZ hace poco acordó considerar dar una fianza impactos en la salud de los mineros podrían ser considerados
por 185 millones de dólares canadienses, para ob- parcialmente debido a reacciones tanto negativas como positivas, por
ejemplo, incidencias de cáncer de pulmón debido a exposición a radón
tener una aprobación gubernamental para el desa- y otros componentes radioactivos. Muchos metales y desechos de
rrollo de una mina de diamantes en el norte de cobre contienen concentraciones elevadas de componentes radioacti-
Canadá.5 vos.
El seguro es otra forma de aseguramiento finan- (4) Ver Finn, Janet L. (1998), Tracing the Veins: Of Copper, Culture,
and Community from Butte to Chuquicamata. Univ. of California
ciero que está siendo evaluado por los legisladores. Press, Berkeley, 309 pp.
Se está considerando exigir a los operadores de las (5) El derrame de relaves de cianuro y metales en Rumania ocurrido el
minas nuevas, la adquisición de mejores seguros 30 de enero del 2000, causó daños a la calidad de agua y vida acuática
estimados en cientos de millones de dólares. La empresa con base en
de responsabilidad ambiental, antes de la aproba- Australia (asociada a la empresa estatal de minería de Rumania) se ha
ción de los permisos. Es importante notar que las declarado en quiebra. Ni el gobierno ni los ciudadanos de Rumania, ni
compañías de seguros normalmente fijan costos de tampoco los países impactados río abajo, serán capaces de pagar por la
limpieza y remediación requeridas.
cobertura sobre la base de riesgos asociados con (6) Las principales categorías de opciones de seguros ambientales
accidentes que ocurran en una población de sitios financieros son discutidas en: Anderson, Kathleen (1999). “Using
similares y no sobre predicciones para el futuro en Financial Assurances to Manage the Environmental Risks of Mining
un sitio cualquiera6. Projects”. En: Environmental Policy in Mining. Alyson Warhurst; L.
Noronha (ed). Lewis Publishers, Wash.,D.C. Pp. 283-293 Otro
documento es: Kuipers, J.R. (2000). Hardrock Reclamation Bonding
Conclusiones Practices in the Western United States: National Wildlife Federation.
Boulder, Colorado, EEUU. Este documento resume los programas de
fianzas de varias agencias estatales, entrega varios estudios de casos, y
Tradicionalmente, los estudios de impacto mi- resume potenciales responsabilidades por demandas infundadas para
nero no han considerado la evaluación de los cos- cada Estado. Los autores señalan que el total de responsabilidad
tos de dichos impactos. Como resultado, muchos potencial por demandas infundadas para todos los Estados del Oeste,
de estos costos han sido “subsidiados” por los es más de un billón de dólares.

66 Ambiente y Desarrollo - Marzo 2001


AMBIENTE HOY

Comentario de Gustavo Lagos al artículo de Robert Moran


Gustavo Lagos* veles de reciclaje significativo. Atentan contra el aumento
de la proporción del reciclaje -versus la producción de
Robert Moran presenta un resumen de algunos de los metales de mina– el aumento de la población, el creci-
principales impactos negativos ambientales que ocasio- miento económico desigual en el mundo, y la posibili-
na la minería. Describe los impactos sobre la cantidad y dad de recuperar, transportar y tratar todos los desechos.
calidad de agua generados por operaciones mineras, En el intertanto que ello ocurra -es decir, que predomine
sobre el aire y los suelos, así como algunos de los im- el reciclaje por sobre la producción de las minas-, el uso
pactos sociales negativos más importantes. Para vincu- de metales continúa y ha aumentado durante la década
lar estos aspectos a la economía minera, describe en de los ‘90, especialmente en el caso de algunos metales,
forma breve los costos de rehabilitación de terrenos más rápido que el crecimiento económico mundial y más
mineros y el concepto de garantía ambiental que debe- rápido que la reducción de la intensidad de uso (masa de
rían pagar las empresas mineras antes de comenzar las metal utilizado per cápita, o por ingreso per cápita).
operaciones. Finalmente, presenta dos anexos en que Por lo anterior, es claro que la sociedad los sigue valo-
se describen someramente algunos valores relaciona- rando, aunque se resiste en algunas partes del mundo a
dos con los costos ambientales de la minería. utilizar crecientes cantidades de los llamados “metales
El artículo no integra la perspectiva económica de las pesados”. Las sociedades más refractarias al uso de los
operaciones mineras, ya que hacerlo implica medir y metales pesados –y las hay- son las de mayor ingreso per
cuantificar, aunque sea conceptualmente, los costos y cápita, las que dejaron o están en un proceso de dejar de
los beneficios ambientales. Las actividades mineras se producir metales a partir de minas, y son también aque-
emprenden porque hay un valor económico agregado llas sociedades que originaron en el pasado los mayores
para las compañías que hacen la inversión y que poste- impactos ambientales a la humanidad. Su oposición al
riormente operan las minas. Y estas compañías están en uso de los llamados “metales pesados”, estaría originada
el negocio minero porque hay mercados de metales, es en los efectos ambientales que éste produce, aunque no
decir, porque los productos producidos son valorados hay que descartar que una razón importante de esta pos-
por la sociedad. tura sea cultural/ideológica. Este aspecto no es conside-
Es cierto que las operaciones mineras no son activida- rado en el artículo de Robert Moran. Así y todo, más de
des delicadas, pero la sociedad necesita metales y al- dos tercios de los metales que se producen en el mundo
guien debe producirlos. Hasta ahora, el uso de metales van a parar justamente a estas sociedades.
no ha podido ser sustituido sino parcialmente por mate- Finalmente, el artículo menciona que los impactos am-
riales distintos. Y sobre los impactos ambientales de bientales negativos residuales de la minería no pueden
largo plazo de estos nuevos materiales, muchas veces ser evitados, incluso con la utilización de las tecnologías
se sabe menos que sobre los metales. más avanzadas. Ello es cierto. El desafío consiste en apli-
Los metales tienen una característica única, cual es que car las mejores tecnologías disponibles ahí donde se pro-
están presentes en la naturaleza y representan más de la ducen los metales y traspasar el costo que ello significa a
mitad de los cerca de 120 elementos conocidos. Por los consumidores a través del precio. Esto se produce en
ello es probable que la humanidad nunca pueda pres- forma casi automática, a pesar de que las compañías pio-
cindir completamente de ellos. Esto es particularmente neras siempre pagan más. El problema más duro de re-
cierto para los ocho elementos traza que han sido reco- solver es cómo traspasar el costo ambiental negativo re-
nocidos por la Organización Mundial de la Salud sidual, correspondiente a los impactos que no son
(OMS), como inequívocamente esenciales para la sa- internalizados, al consumidor. Si pudiera lograrse esto
lud humana. Ellos son: el fierro, el cinc, el cobre, el último, el problema estaría resuelto. Las compañías se-
yodo, el cobalto, el cromo, el molibdeno y el selenio. guirían obteniendo las utilidades que necesitan para se-
En el caso de varios de estos elementos, incluido el co- guir invirtiendo en las mejores tecnologías, los gobier-
bre, su déficit alimentario genera en la actualidad ma- nos podrían imponer los requisitos y regulaciones que
yores efectos a la salud de la población mundial que su sean necesarios para garantizar que los impactos
exceso. residuales sean mínimos, y deberían, además, apropiar-
Por otro lado, los metales son reciclables y puede pen- se de los excedentes correspondientes a la valorización
sarse que en el futuro la mayor fracción de metales uti- económica de estos impactos para poder abatirlos en el
lizados por la humanidad provendrán del reciclaje. Di- futuro. El artículo de Robert Moran se refiere a este pro-
versos estudios señalan, sin embargo, que el desarrollo blema mediante el uso de garantías no sólo a priori, sino
de la sociedad está aún muy lejos de poder llegar a ni- también a posteriori.
* Director del Centro de Minería. Pontificia Universidad Católica de Chile.

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