Está en la página 1de 4

Revista Summa

GERENCIA El liderazgo para bien o para mal


Por Barbara Kellerman - Enero 2005

AL VER LA LITERATURA ACADÉMICA SOBRE EL LIDERAZGO, UNO PODRÍA CONCLUIR QUE


TODO LÍDER ES BUENO O, AL MENOS, BIEN INTENCIONADO, UNA DOSIS DE REALISMO NO
NOS HARÍA MAL.
"Nos contamos historias papa existen líderes con defectos. Es imposible negar que gente
poder vivir”, escribió alguna En las empresas, la excesiva mala, o al menos indigna,
vez Joan Didion, explicando el ambición personal y la codicia muchas veces ocupa y ejerce
optimismo infundado que han llevado a muchos CEO a con éxito encumbradas
exhiben los seres humanos. meterse en problemas con la posiciones de liderazgo. Y ya
Las buenas historias hacen el ley. Solo en los últimos dos es hora de que los expertos en
mundo más soportable. Por años, muchos ejecutivos liderazgo reconozcan este
ello, inevitablemente, exitosos y poderosos han sido hecho. Porque, al contrario de
queremos contar –y que nos legalmente acusados de diver- lo que suponen esos expertos,
cuenten- historias que nos sos fraudes financieros: Ande podemos aprender tanto de la
hagan sentir mejor, incluso si Fastow, de Enron, y Dennis gente que consideraríamos
eso significa que no tengamos Kozlowski, de Tvco, por malos ejemplos, como de
el cuadro tan completo como nombrar a algunos. Incluso la aquellos que son buenos
necesitamos. diva de la vida doméstica ejemplos y que escasean cada
Martha Stewart se unió a la vez más en estos días.
La gente que estudia a los
banca de los acusados. Por
líderes ha caído víctima de En las páginas que siguen
supuesto que los líderes
este impulso de manera intentaré explicar cómo llega-
corporativos no monopolizan el
estrepitosa. Durante décadas, mos a aceptar una idea tan
mercado de los líderes malos.
casi todos los autores exitosos distorsionada y moralista del
de libros sobre liderazgo han En la política abundan los liderazgo. Yal hacerlo espero
consentido los anhelos de sus ejemplos más extremos. De volver a introducir un poco de
lectores (y tal vez los propios) inmediato vienen a la mente realidad al cuadro general.
por historias complacientes. Hitler, Stalin y Pol Pot: todos
Los líderes no siempre
ellos siniestros locos por el
Aunque recientemente unos fueron buenos
poder, y sin embargo
pocos autores se han apartado
altamente efectivos como Aunque gran parte del estudio
de la ciega creencia en la
líderes. Al margen de estos contemporáneo sobre
bondad del liderazgo -destaca
casos extremos, las historias liderazgo se centra en líderes
Sydney Firlkelstein en su libro
sobre las caídas de servidores intachables, no siempre fue
Por qué fracasan los ejecutivos
públicos más razonables así. A lo largo de la historia
brillantes-, muchos de los
pueblan los titulares de los casi todos los grandes teóricos
grandes y exitosos autores
periódicos. Tome el caso de de la política han reconocido la
esgrimen, a menudo con
Peter Mandelson, un miembro realidad de los líderes malos,
pasión, que los líderes
del gabinete de Tony Blair, muchas veces enfatizando la
efectivos son personas de
respetado por sus destrezas necesidad de controlar sus
mérito o, al menos, de buenas
políticas y su entendimiento de tendencias malignas. Los
intenciones. Parece ser que,
las políticas públicas. En 1998 antiguos pensadores políticos
casi por definición, las
fue forzado a renunciar -influenciados por tradiciones
personas malas no pueden ser
después de revelarse que religiosas centradas en el bien
líderes. Si la mayoría de los
había aceptado un préstamo y el mal, y muchas veces
líderes fuese gente respetable,
indebido por 373.000 para afectados personalmente por
sería fácil comprender por qué
comprar una elegante vivienda el trauma de la guerra y el
acentuamos lo positivo. Pero la
en el barrio Notting Hill de desorden interno- tenían una
realidad es que en todos lados
Londres. visión más bien amarga de la


Tomado de Harvard Business Review con autorización expresa de los editores, 2004.

1
naturaleza humana. una constitución que les 2001: "En este nuevo siglo,
dificultara a los líderes hacer nada importará más que la
Tome el caso de Maquiavelo,
cosas sin el consentimiento educación de los futuros
un actor de la política florentina
negociado de sus seguidores. líderes". La "declaración de
de los siglos XV y XVI, a
valores" de Harvard, publicada
menudo testigo de brutales En pocas palabras, la
en agosto de 2002, retorna este
guerras. Famoso por sus Constitución de Estados
optimismo al afirmar que la
consejos políticos descritos en Unidos se creó para impedir
universidad "aspira a preparar
su clásico libro El Príncipe, que el liderazgo malo se
a los individuos para la vida, el
Maquiavelo esbozó las opor- arraigara. La idea de los
trabajo y el liderazgo". En
tunidades asociadas al controles y equilibrios surgió
ambos casos, las palabras
liderazgo impuesto a la de la sospecha de que
"líder" y "liderazgo" ya no
fuerza. Para la mayoría de seguramente se abusaría del
tienen el significado
nosotros el liderazgo coercitivo poder, a menos que el
hamiltoniano. Por supuesto
es, casi por definición, un gobierno propuesto tuviera un
que Harvard no es la única
liderazgo malo. Pero contrapeso de fuerzas.
universidad en equiparar la
familiarizado con el mundo y la
Sabemos esto. Y como no, palabra "líder" con cualidades
psiquis humana, Maquiavelo
después que el siglo XX no humanas sobresalientes. El
argumentaba que el único
solo nos diera a Stalin, Hitler y presidente de Yale, Richard
liderazgo malo es el liderazgo
Pol Pot, sino también a Mao Levin, afirma que su objetivo es
débil. Su filosofía se basaba
Tse Tung, Idi Amin y Slobodan convertir su universidad en
en el supuesto de que
Milosevic. El difunto Leo verdaderamente global al
algunos líderes necesitan
Strauss, un profesor de "educar líderes".
usar la fuerza para retener su
filosofía de la Universidad de
poder personal y mantener el Un grupo de teóricos del
Chicago, dijo con amargura
orden público. Por eso, liderazgo, encabezados por
en su clásico tratado Sobre la
admiraba a líderes inescrupu- Abraham Zaleznik,
tiranía, que las tiranías del
losos que ejercían con mano psicoanalista de la Escuela
siglo XX son tan horrendas que
de hierro su poder y autoridad. de Negocios de Harvard,
"sobrepasan la imaginación
Y en El Príncipe escribió con comenzó a distinguir entre
más audaz de los pensadores
toda tranquilidad acerca de la "líderes" y°gerentes". Para
más poderosos del pasado".
necesidad ocasional de ellos, el líder es una figura
Strauss, que se había salvado
ejercer"crueldades" con cierto inspiracional y aspiracional,
por poco del Holocausto, re-
criterio: "al apoderarse de un mientras que el gerente lleva
conoció algo que nuestros
Estado, todo usurpador debe los asuntos más planos de la
expertos en liderazgo parecen
reflexionar sobre los crímenes administración y mantiene la
haber olvidado: los líderes
que le es preciso cometer. disciplina organizacional. Pero
caprichosos, homicidas,
Quien proceda de otra manera, al proyectar al líder bajo una
arbitrarios, corruptos y
por timidez o por haber sido luz tan heroica, estos teóricos
malvados son efectivos y están
mal aconsejado, se ve siempre del liderazgo solo reforzaron la
en todas partes, excepto en
obligado a estar con el cuchillo confusión entre liderazgo y
la literatura sobre el liderazgo
en la mano, y mal puede bondad.
en los negocios.
contar con súbditos a quienes
Los gurúes de los negocios
sus ofensas continuas y En qué se equivocó la teoría
estaban respondiendo a
todavía recientes llenan de
Para darnos cuenta de cuán fuerzas de mercado y
desconfianza".
lejos estamos de Maquiavelo proponiendo una nueva
Al igual que Maquiavelo, en nuestra forma de doctrina. En los últimos 25
lospadres fundadores de comprender el liderazgo, es años, el campo del liderazgo
Estados Unidos tenían expe- bueno ver cómo las palabras se desarrolló más que nada
riencias personales con el mal "líder" y "liderazgo" han en respuesta a las
liderazgo y pensaron mucho adquirido un sesgo positivo en necesidades de las grandes
acerca de ello. Sabían que el el lenguaje corriente. empresas de Estados Unidos,
liderazgo se corrompe con Considere el discurso de las que estaban en problemas
facilidad y que a menudo es Lawrence Summers cuando hacia mediados de los años
maligno, por lo que se empe- asumió la presidencia de la 70. Como decía en 1983
ñaron arduamente en elaborar Universidad de Harvard en Rosabeth Moss Kanter, en su

2
libro The Change Masters, el comunismo. Incluso los historia se analice con menos
"hasta hace poco parecía que monstruos nos pueden en- pasiones,aprenderemos algo
las empresas esta- señar algo acerca de como acerca del fracaso de Howell
dounidenses controlaban el liderar a la gente. Hitler, por Raines. Fue un hombre con un
mundo en el que operaban". ejemplo, fue un maestro en la talento funcional de primera
Pero ahora, argumentaba, manipulación de las clase: un redactor excelente,
están en un entorno mucho comunicaciones. un editor consumado, un
más intimidante, donde el hombre con conocimiento
También se pueden extraer
control de la OPEP sobre el sobre cómo cubrir una gran
muchas lecciones de los
petróleo, la competencia noticia sin paralelo. Lo que
errores y la mala conducta de
extranjera (entonces más que aparentemente no pudo
los líderes en los negocios.
nada de Japón), la inflación y reconocer es que la pericia es
Tome el caso de Howell Raines,
la regulación "interrumpen el solo una, y a veces engañosa,
el ex editor ejecutivo del New
aceitado funcionamiento de las dimensión del liderazgo. Si
York Times. En los últimos
máquinas corporativas y solo se recompensa el mérito
años, ningún otro líder cayó
amenazan con abrumarnos". técnico y la ambición, tal como
más fuerte y más rápido que
En respuesta a esta creciente lo hizo Raines, se llega a una
Raines, que fue forzado a
preocupación, las empresas forma de gestión
renunciar tras solo 21 meses
estadounidenses se dirigieron distorsionada y a una falta
en el cargo. Según la opinión
a las escuelas de negocios en de controles y equilibrios en el
común, Raines tuvo que irse
busca de ayuda concreta para equipo.
debido a las múltiples
arreglar los problemas. Y se
transgresiones del reportero Raines no es el único líder
puede decir que fue en esta
que estaba bajo su mando, caído del cual podamos
época cuando la industria del
Jayson Blair. Raines pudo haber aprender. En junio de 2002, el
liderazgo comenzó a despegar
sobrevivido el duro episodio si fiscal del distrito de Man-
en serio. En 1982 se otorgaron
no hubiera tenido la hattan, Robert Morgenthau,
fondos para dotar la cátedra
reputación de ser arrogante e acusó a Dennis Kozlowski, ex
Konosuke Matsushita en
insensible. Nadie que trabajara CEO de Tyco, de presunta
Liderazgo de la Escuela de
para él lo quería y algunos evasión de impuestos por más
Negocios de Harvard, y hoy
incluso lo consideraban de US$1 millón en compras de
existen cátedras similares en
tiránico. arte fino. No es que el CEO
otras universidades, tales
tuviera necesidad de embaucar
como Columbia y Michigan. Pero en todos los análisis
al gobierno. En 1999 su re-
posteriores sobre lo que Raines
Lo que podemos aprender muneración total ascendió a
hizo mal, pocas personas se
de líderes malos US$170 millones. Más bien,
han detenido a pensar en lo
fue alcanzado por su propia
La gente acepta con facilidad la que hizo bien. Después de
imprudencia tras una exitosa
idea de que se pueden todo, un hombre como Howell
carrera como líder corporativo.
encontrar lecciones en las Raines no hubiera recibido el
historias de éxito. Pero es un cargo más prestigioso del La prensa se dio un festín con
error suponer que no podemos periodismo estadounidense sin las suntuosas compras de
aprender nada de los líderes ser prodigiosamente talentoso. Kozlowski: su cortina de baño
caídos. De hecho, algunos La verdad es que Raines fue de US$6.000; su baño portátil
líderes alcanzan grandes uno de los mayores talentos de US$17.000; su agenda de
cosas sacando partido del en la industria de los periódi- US$1.650 y su portaparaguas de
lado oscuro de sus almas. cos. Tenía experiencia y US$15.000, por no hablar de la
Richard Nixon -por muchos pericia (ganó un premio fiesta de cumpleaños
relegado al campo de los Pulitzer), y tenía un asom- multimillonaria, financiada con
"ejercedores del poder", tras broso historial de logros. Bajo fondos de la empresa, con la
Watergate- fue capaz de su liderazgo el New York Times que agasajó a su esposa. Pero
establecer relaciones diplo- ganó un récord de siete Pulitzer Kozlowski tenía también otra
máticas con China sacando por la cobertura de los ataques cara y es la de un CEO muy
provecho de su famosa terroristas del 11 de septiembre talentoso que la comunidad de
paranoia. Nadie pensó que de 2001. negocios alguna vez consideró
Nixon, tan desconfiado y como un segundo Jack Welch.
Creo que algún día, cuando la
obsesionado, sería blando con Desde 1992 había conducido

3
una ambiciosa campaña en la el lado bueno del liderazgo sin efectivos en el liderazgo. Peor
que Tyco adquirió negocios tener el malo? Probablemente aún, eso puede llevar a que
por más de US$50.000 no, ya que la mayoría de los nuestros líderes se engañen a
millones. De hecho, la líderes tienen ambos. Es sí mismos creyendo que
costumbre de devorar con cuando no están conscientes de tienen que ser dignos de
éxito a otras empresas puso a sus lados más oscuros, y no confianza, valientes y
Kozlowski en las portadas de toman precauciones para generosos, y que nunca son
varias revistas de negocios, protegerse contra éstos, que engañosos, cobardes y
una de las cuales lo apodó caen en desgracia. Una vez codiciosos. Eso pavimenta el
como "El CEO más agresivo". más, el problema no es tanto camino al desastre, porque a
que los líderes tengan un lado estas alturas todos
Tal como sucedió con Raines,
oscuro, sino que ellos -y deberíamos haber aprendido
las fortalezas y debilidades de
todos los demásprefieren que, como personas y como
Kozlowski estaban
pretender que no lo tienen. sociedad, solo podemos
irremediablemente vinculadas.
alcanzar la grandeza si
Como líder impulsado por Los expertos deberían recordar
reconocemos y manejamos
una mentalidad de apuestas que el liderazgo no es un
nuestros defectos. Sabiendo
fuertes, Kozlowski apenas concepto moral. Los líderes
esto podemos empezar a
mostraba temor al tomar gran- son como todo el mundo:
examinar las preguntas más
des riesgos, una táctica que dignos de confianza y
interesantes sobre el liderazgo:
muchas veces daba engañosos; cobardes y
¿Por qué los líderes se compor-
resultados en su estrategia valientes; codiciosos y genero-
tan mal? ¿Por qué las personas
de adquisiciones. Pero esa sos. Asumir que todos los
siguen a líderes malos? ¿Cómo
misma disposición mental lo líderes buenos son personas
se puede frenar o incluso parar
llevó a cometer atroces errores buenas es desconocer
el mal liderazgo?
de cálculo en su vida privada, lo deliberadamente la condición
que finalmente arruinó su humana, y limita nuestras
carrera. ¿Pudo haber tenido posibilidades de ser más

Barbara Kellerman es la directora de investigación del Center for Public Leadership (Centro para el liderazgo público) y
conferencista en políticas públicas de la Escuela de Gobierno John F. Kennedy de Harvard, en Cambridge,
Massachusetts. Ha escrito y editado numerosos libros sobre liderazgo, incluyendo Bad Leadership (Harvard Business
School Press, 2004), de próxima publicación.