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La inmunidad adquirida (adaptativa o específica) no es congénita; se aprende.

A medida
que el sistema inmunitario se encuentra con sustancias extrañas (antígenos), los
componentes de la inmunidad adquirida aprenden la mejor forma de atacar a cada antígeno
y comienzan a desarrollar una memoria respecto a ese antígeno. La inmunidad adquirida se
denomina también inmunidad específica porque dirige su ataque a un antígeno específico
que se ha encontrado con anterioridad. Sus rasgos característicos son la capacidad para
aprender, adaptarse y recordar.

La inmunidad adquirida necesita tiempo para desarrollarse tras entrar en contacto con un
antígeno nuevo. Sin embargo, después el antígeno es recordado, y las respuestas posteriores
a ese antígeno son más rápidas y más eficaces que las que se produjeron después de la
primera exposición.

Los glóbulos blancos (leucocitos) responsables de la inmunidad adquirida son:

 Linfocitos (células T y células B)

Por lo general, la respuesta inmunitaria adquirida comienza cuando los anticuerpos,
producidos por los linfocitos B (células B), encuentran antígenos.

Otros participantes en la inmunidad adquirida son:

 Células dendríticas (ver Inmunidad adquirida : Células dendríticas)
 Citocinas (ver Inmunidad innata : Citocinas)
 El sistema del complemento (que mejora la efectividad de los anticuerpos,
ver Inmunidad innata : Sistema del complemento)

Linfocitos
Los linfocitos permiten al organismo recordar los antígenos y diferenciar lo propio de lo
extraño y peligroso, incluidos virus y bacterias. Los linfocitos circulan por el torrente
sanguíneo y por el sistema linfático y entran en los tejidos cuando es necesario.

El sistema inmunitario puede recordar cada antígeno con el que se encuentra dado que,
después del encuentro, algunos linfocitos se transforman en células de memoria. Estas
células viven durante largo tiempo, años o incluso décadas. Cuando estas células
encuentran un antígeno por segunda vez, lo reconocen de inmediato y responden a él de
forma rápida, enérgica y específica. Esta respuesta inmunitaria específica a un antígeno
conocido es la razón por la cual no se padece varicela ni sarampión más de una vez y la
vacunación puede prevenir ciertas enfermedades.

pueden reconocer un número casi ilimitado de diferentes antígenos.  Los linfocitos T reguladores (supresores) producen sustancias que ayudan a poner fin a la respuesta inmunitaria o. Otros ayudan a activar los linfocitos T citotóxicos. Algunos linfocitos T colaboradores ayudan a los linfocitos B a producir anticuerpos frente a antígenos extraños. para que destruyan las células infectadas o anómalas. Este fallo funcional puede desembocar en un trastorno autoinmunitario. de modo que estos puedan ingerir las células infectadas o anómalas con más eficacia.Los linfocitos pueden ser células T o B. . Cuando los linfocitos T se encuentran por primera vez con un antígeno. pero algunos se convierten en células de memoria. Para que no ataquen los tejidos del propio organismo. las amígdalas. en el que el organismo ataca sus propios tejidos (ver Trastornos autoinmunitarios). el apéndice y las placas de Peyer en el intestino delgado. que recuerdan el antígeno y responden ante él con más fuerza cuando se vuelven a encontrar. las malignas). se activan y comienzan a buscar ese tipo particular de células. Estas células circulan en el torrente sanguíneo y en el sistema linfático. Existen distintos tipos de linfocitos T:  Los linfocitos T citotóxicos se adhieren a los antígenos presentes en las células infectadas o anómalas (por ejemplo. o los macrófagos. el bazo. los linfocitos T no distinguen lo propio de lo extraño. como los ganglios linfáticos. Potencialmente. por razones aún no bien conocidas. Linfocitos T (células T) Se producen en el timo. Después de su primer encuentro con una célula infectada o anómala. A continuación. Linfocitos T Los linfocitos T maduros se almacenan en los órganos linfáticos secundarios. los linfocitos T citotóxicos destruyen esas células perforando su membrana e inyectando enzimas en el interior. en algunos casos. deben aprender a diferenciar los antígenos propios de los que no son propios. Por lo general. a evitar que se produzcan ciertas respuestas nocivas. Algunas veces.  Los linfocitos T cooperadores (colaboradores) ayudan a otras células inmunitarias. solo los linfocitos T que dejan de lado los antígenos del propio organismo (autoantígenos) pueden madurar y abandonar el timo. la mayoría de ellos realiza la función que tienen asignada.

La mayor parte de las células dendríticas ingieren antígenos y los fragmentan (mecanismo denominado preparación del antígeno). presentan a los linfocitos B antígenos intactos (que no han sido procesados). Células dendríticas Las células dendríticas residen en la piel. lo que facilita que los linfocitos T cooperadores (colaboradores) reconozcan el antígeno. Los linfocitos T y B se activan después de la presentación de antígenos. a partir de entonces. unidos a un anticuerpo (inmunocomplejo o complejo antígeno-anticuerpo). Luego. Los anticuerpos protegen el organismo de las siguientes maneras: . Después del primer encuentro con un antígeno. también pueden presentar antígenos a los linfocitos T. la respuesta inmunitaria primaria es lenta. Esta respuesta es veloz y muy eficaz.Linfocitos B Se forman en la médula ósea. que recuerdan a ese antígeno específico. las llamadas células dendríticas foliculares. Los linfocitos T cooperadores ayudan a los linfocitos B en este proceso. se multiplican.  Respuesta inmunitaria secundaria: Pero. la producción de una cantidad suficiente de un anticuerpo específico tarda algunos días. empieza a madurar para convertirse en una célula plasmática o en un linfocito B de memoria. Por lo tanto. Otro tipo de células dendríticas. las células plasmáticas liberan anticuerpos (también llamados inmunoglobulinas o Ig). Las células dendríticas presentan los fragmentos de antígeno a los linfocitos T en los ganglios linfáticos. lo que estimula a los linfocitos B. los linfocitos B de memoria lo reconocen de inmediato. Anticuerpos Cuando un linfocito B se encuentra con un antígeno. Su superficie presenta lugares específicos (receptores) a los que los antígenos se pueden adherir. el antígeno se adhiere a un receptor. Las células plasmáticas producen anticuerpos específicos para el antígeno que estimuló su producción. Algunos linfocitos B se transforman en células de memoria. cada vez que un linfocito B se vuelve a encontrar con un antígeno determinado. Aunque la función principal de los linfocitos B consiste en producir anticuerpos. Linfocitos B La respuesta de los linfocitos B a los antígenos tiene dos etapas:  Respuesta inmunitaria primaria: Cuando los linfocitos B encuentran un determinado antígeno por primera vez. en los ganglios linfaticos y en tejidos de todo el organismo. se transforman en células plasmáticas y producen anticuerpos. mientras que otros se convierten en células plasmáticas. Pueden aprender a reconocer un número casi ilimitado de diferentes antígenos.

Esta parte es la misma en cada tipo y determina la función del anticuerpo. pero su parte variable no cambia. como las células NK (linfocitos citolíticos naturales). . Esta parte es la misma en cada tipo. Los anticuerpos se adhieren al antígeno y forman un inmunocomplejo (complejo anticuerpo-antígeno). a destruir las células infectadas o las cancerosas Los anticuerpos son esenciales para combatir ciertos tipos de infecciones bacterianas y fúngicas. IgD. Por tanto. Cada molécula de anticuerpo consta de dos partes:  Parte variable: esta parte varía y está especializada en adherirse a un antígeno específico. IgG. A veces.  Parte constante: Esta parte es una de las cinco estructuras distintas que determinan el tipo de anticuerpo: IgG. IgE. También ayudan a combatir los virus. según qué antígeno sea el objetivo del anticuerpo. un anticuerpo se puede unir a otros antígenos si estos se parecen mucho al antígeno que el anticuerpo formó para reconocerlo y adherirse a él. una molécula de anticuerpos tiene forma de Y. que tiene muchas funciones inmunitarias  Ayudan a ciertas células. El anticuerpo y el antígeno se ajustan perfectamente el uno al otro.  Ayudan a las células a ingerir antígenos (las células que ingieren antígenos se denominan fagocitos)  Inactivan sustancias tóxicas producidas por las bacterias  Atacan directamente a las bacterias y a los virus  Activan el sistema del complemento. IgM. siempre puede reconocer el antígeno específico al que se adhiere. o IgA. El antígeno se adhiere a la parte variable. IgE. o IgD. La molécula consta de dos partes:  Parte variable: Esta parte varía de un anticuerpo a otro. IgA. como las piezas de un rompecabezas.  Parte constante: esta parte es una de las cinco estructuras distintas que determinan el tipo de anticuerpo: IgM. Estructura básica en Y de los anticuerpos Básicamente. Un anticuerpo puede cambiar su parte constante y convertirse en un tipo diferente.

Los linfocitos B producen anticuerpos contra los antígenos contenidos en la cápsula de las bacterias. el anticuerpo IgG) son más eficaces. Sin embargo. que a continuación son ingeridos y destruidos. Es el único tipo de anticuerpo que pasa de la madre al feto a través de la placenta. llamada respuesta inmunitaria secundaria. Los fagocitos (como los neutrófilos y los macrófagos) reconocen directamente a algunos microorganismos. el anticuerpo IgM está presente en el torrente sanguíneo. como la nariz. El anticuerpo IgG protege de las bacterias. de los hongos y de las sustancias tóxicas. de los virus. El anticuerpo IgG de la madre protege al feto y al recién nacido hasta que el sistema inmunitario de este sea capaz de producir sus propios anticuerpos. los linfocitos B deben ayudar a los fagocitos en el reconocimiento. Entonces. Además. los ojos. sobre todo los macrófagos. lo que da lugar a síntomas. Se producen más anticuerpos en esta respuesta. que en la respuesta inmunitaria primaria. el fagocito puede reconocer a la bacteria. Si el sistema inmunitario se debilita (incluso 50 o 60 años más tarde). Para defenderse de estos microorganismos. Algunas bacterias aprisionadas de ese modo pueden sobrevivir en el organismo de forma indefinida. porque estas están rodeadas por una cápsula. ESTRATEGIAS DE ATAQUE Distintos tipos de microorganismos invasores son atacados y destruidos de maneras diversas. se adhieren unos a otros. En estos casos. activa el sistema del complemento y hace que el microorganismo sea más fácil de ingerir. es el tipo de anticuerpos que más se usa en los tratamientos. Los anticuerpos se adhieren a las cápsulas. IgA Estos anticuerpos colaboran en la defensa frente a la invasión de microorganismos a través de las superficies corporales recubiertas por una membrana mucosa. pero no en los tejidos. las paredes del granuloma se desmoronan y las bacterias empiezan a proliferar. La pared se forma cuando los fagocitos. Algunos microorganismos no se pueden eliminar por completo. el anticuerpo IgM se adhiere al antígeno. el sistema inmunitario construye una pared alrededor de ellos. IgG Es el tipo de anticuerpo más frecuente y se produce al volverse a encontrar un antígeno particular. El anticuerpo IgA está presente en el torrente sanguíneo. los pulmones y el tubo digestivo.IgM Este tipo de anticuerpo se produce cuando se encuentra un antígeno determinado por primera vez (como un antígeno de un microorganismo infeccioso). los fagocitos no pueden reconocer directamente ciertas bacterias. Por lo general. la respuesta inmunitaria secundaria es más rápida y los anticuerpos que se producen (sobre todo. en las secreciones producidas por las membranas mucosas (como las lágrimas y la saliva) y en el calostro (el líquido . Además. A continuación. La respuesta desencadenada por el primer encuentro con un antígeno es la respuesta inmunitaria primaria. La pared en torno al microorganismo recibe el nombre de granuloma. Está presente en el torrente sanguíneo y en los tejidos.

El anticuerpo IgE se une a los basófilos (un tipo de glóbulo blanco) en el torrente sanguíneo y a los mastocitos en los tejidos. Sin embargo. fiebre del heno (rinitis alérgica) y otros trastornos alérgicos. Cuando los basófilos o los mastocitos con IgE unida a ellos se encuentran con alérgenos (antígenos que causan reacciones alérgicas). De este modo. pero no se conoce con precisión la función que desempeñan en el torrente circulatorio. que producen inflamación y dañan los tejidos circundantes. IgD El anticuerpo IgD está presente. en la superficie de los linfocitos B inmaduros y contribuye a su maduración. IgE Estos anticuerpos desencadenan reacciones alérgicas inmediatas (ver Introducción a las reacciones alérgicas). como la histamina. Estas cantidades son mayores cuando se padece asma. sobre todo. liberan sustancias. . o infecciones parasitarias. la IgE es el único tipo de anticuerpo que a menudo es más perjudicial que beneficioso. si es que tienen alguna. Pequeñas cantidades de IgE están presentes en el torrente sanguíneo y en la mucosidad del sistema digestivo.producido por las mamas durante los primeros días siguientes al parto. antes de la producción de leche). ayuda en la defensa frente a ciertas infecciones parasitarias frecuentes en algunos países en vías de desarrollo. En el torrente sanguíneo se encuentran pequeñas cantidades de estos anticuerpos.