Está en la página 1de 5

National Aeronautics and Space Administration

¿Qué es un agujero negro?


La mayoría La velocidad de escape de
de las personas creen que la Tierra es de 11 kilómetros por segundo
un agujero negro es un remolino (7 millas/segundo), aproximadamente. Sin
voraz en el espacio que succiona todo embargo, la velocidad de escape desde un objeto
lo que se encuentra a su alrededor. ¡Pero depende de su gravedad: mayor gravedad implica
eso no es realmente cierto! Un agujero negro es mayor velocidad de escape, debido a que su gravedad
un lugar donde la gravedad es tan intensa que la atrae las cosas con mayor fuerza. La gravedad del Sol es
velocidad de escape es superior a la velocidad de la mucho mayor que la de la Tierra; por lo cual, su velocidad
luz. Pero, ¿qué significa esto exactamente? de escape es también mucho mayor —más de 600 km/s
La gravedad es la fuerza que nos mantiene sobre la (380 millas/segundo). Es decir, ¡3000 veces la velocidad de
Tierra. Sin embargo, es posible vencerla. Si se arroja una un avión a reacción!
piedra al aire, sólo se elevará una corta Si se toma un objeto y se comprime para
distancia antes de que la gravedad de reducir su tamaño, o bien se apila masa
la Tierra la frene y la haga bajar. Si es sobre él, tanto su gravedad como su velocidad
arrojada un poco más fuerte, subirá de escape aumentarán. Si continuamos este
más rápidamente y alcanzará mayor proceso, en algún momento obtendremos un
altura antes de volver a bajar. Si fuera objeto con tanta gravedad que la velocidad de
posible arrojar la piedra con la potencia escape sería mayor que la velocidad de la luz.
necesaria, alcanzaría una velocidad Dado que esta última es el límite máximo de
tal que la gravedad de la Tierra no velocidad del universo, toda masa demasiado
podría desacelerarla lo suficiente para cercana al mismo quedaría atrapada para
detenerla. La piedra tendría suficiente siempre. La luz no puede escapar, pues es
velocidad para escapar de la Tierra. El potente campo magnético generado por el mate- como un pozo sin fondo: un agujero negro.
rial en el disco de acreción canaliza materia hacia
los polos del agujero negro - NASA/Dana Berry.
¿Cómo se forman los agujeros negros? estrella gigante separada,
que luego explotó para dar
La manera más común de que se forma un agujero negro proba- origen a un agujero negro
blemente sea en una supernova, es decir, una estrella explosiva. y posteriormente acumuló
Cuando una estrella con una masa 25 veces mayor que la del más material (incluso
Sol finaliza su ciclo evolutivo, estalla. La parte externa de la es- otros agujeros negros).
trella es lanzada hacia el exterior a alta velocidad, pero la parte Según los astrónomos, en
interna de la misma, su núcleo, colapsa. Si hay suficiente masa, el centro de casi toda gran
la gravedad del núcleo colapsante ejercerá una fuerte presión galaxia existiría un agu-
sobre ella hasta transformarla en un agujero negro. Cuando todo jero negro supermasivo, Una protuberancia redondeada hecha de
haya terminado, el agujero negro tendrá una masa varias veces incluida nuestra propia Vía materia se forma alrededor de un agujero negro
obtruyendo su vista. Se miran dos remolinos
mayor que la del Sol. Este “agujero negro de masa estelar”, tal Láctea. de alta velocidad que salen por cada lado del
como se lo denomina, es lo que algunos astrónomos consideran centro de acreción. ESA, V. Beckmann (GSFC)
un agujero negro “común”. Los agujeros negros de
masa estelar también se forman cuando dos estrellas de neu-
Sin embargo, también existen verdaderos monstruos, denomi- trones en órbita —núcleos estelares ultradensos, remanentes de
nados agujeros negros supermasivos. Se ocultan en los centros determinado tipo de supernova— se fusionan para producir una
de las galaxias y son enormes:¡su tamaño puede ser millones o descarga breve de rayos gamma, es decir, un tremendo estallido
aun miles de millones de veces la masa del Sol! Probablemente de energía perceptible en todo el universo visible. Las descargas
se hayan formado en el mismo momento que sus galaxias de de rayos gamma marcan, en cierto sentido, el nacimiento de los
origen, pero desconocemos cómo ocurrió exactamente. Quizás agujeros negros.
a
de un gujero
cada uno haya comenzado su ciclo evolutivo como una n tro

n
eg

u e cae d e
ro
p
uede alcanzar
La materi

aq
¿Qué sucede si una persona cae en un agujero negro?

Si una persona cae en un agujero negro, está condenada a morir. Claro, una vez allí dentro,

una
nunca más podrá salir, pero probablemente muera antes de entrar.

t em
Cuanto más nos acercamos a un objeto, más sentimos su gravedad. Si nos acercamos a un agujero

pe
ra

rat
negro de masa estelar anteponiendo los pies, la fuerza de gravedad sobre estos puede ser miles de veces de

u
Los mayor que la fuerza ejercida sobre la cabeza. En consecuencia, seríamos estirados y destrozados como mi
as l lo
tr ó si fuéramos de melaza. Irónicamente, los científicos se refieren a este proceso como “espaguetificación” (es ne
sd
decir, estiramiento como un espagueti). Cuando la persona alcance al agujero negro, sólo será un delgado flujo eg
no

rad
mo

de materia de muchos kilómetros de largo. Sin embargo, no sentirá dolor: aunque caiga desde miles de kilómetros os
s utilizan satélit

de distancia, todo este sangriento episodio habrá finalizado en apenas milésimas de segundo.
Y posiblemente no llegue tan lejos. Algunos agujeros negros devoran la materia vorazmente, “robándosela” a una
estrella compañera en órbita o, en el caso de los agujeros negros supermasivos, a las nubes de gas que los rodean.
A medida que la materia va cayendo, se acumula en un disco ubicado justo fuera del agujero. Orbitando a enormes
velocidades, la materia acumulada en este disco de acreción se vuelve extremadamente caliente y alcanza tempera-
es
de

o
ra
y turas de millones de grados. En ese momento, comienza a expulsar radiación, especialmente rayos X de alta energía.
Mucho antes de que el agujero negro pueda destrozarlo, quedará frito por la luz.
s
X

Pero supongamos que de alguna manera logra sobrevivir a este viaje.¿Qué otras cosas extrañas nos aguardan en
p ar
a observar la

nuestro recorrido hacia el infinito?


Pasado el punto en que la velocidad de escape supera la velocidad de la luz, ya no es posible salir. Esta región se
denomina horizonte de eventos. Su nombre se debe al hecho de que no puede escaparse ninguna información desde
el interior, con lo cual todo evento que ocurra allí dentro quedará
ma

excluido para siempre de nuestro horizonte.


te
ria

Si el agujero negro está girando, su interior será un auténtico caos.


qu
e

A medida que la materia que cae se vuelve sobre el flujo entrante,


ca
ed

se forma un enorme torbellino capaz de aplastarnos tal como lo


en

haría una vertiente de agua debajo de una catarata. En el núcleo


tro

mismo del agujero negro, la materia bullente finalmente se colapsa


de un

por completo hasta cierto punto.


ag

Cuando eso sucede, no sólo nuestra matemática resulta insuficiente,


uje

sino también nuestra intuición. Es como si la materia hubiera desapare-


o r
n

eg
ro cido del universo. Sin embargo, su masa aún existe. En esa singularidad,
el espacio y el tiempo tal como los conocemos llegan a su fin. La gravedad intensa alrededor de un agujero
negro crea múltiples imágenes de objetos de
fondo en un lente gravitacional - JILA/University
of Colorado, Boulder/A. Hamilton.
Si los agujeros negros son realmente negros,
¿cómo podemos hallarlos?
Si bien los agujeros negros en sí son invisibles, los dedos fantasmales de su gravedad dejan
huellas al pasar. Algunas estrellas se forman en pares. Son los llamados sistemas binarios, Los agujeros negros,
donde las estrellas que los componen orbitan una alrededor de la otra. Estas estrellas pueden ¿son realmente negros?
continuar orbitando aun en caso de que una de ellas se transforme en un agujero negro. Ob-
servando dichos sistemas cuidadosamente, los astrónomos pueden medir la órbita de la estrella Aunque parezca sorprendente, ¡es
normal y determinar la masa del agujero negro. Sin embargo, sólo unos pocos sistemas binarios posible que los agujeros negros no
tienen agujeros negros, de modo que es necesario saber cuáles son los sistemas que se han de sean totalmente negros!
observar. Afortunadamente, los astrónomos han descubierto una señal que indica el camino hacia • El material que cae en ellos
los agujeros negros: los rayos X. puede llegar a resplandecer debido
a su elevada temperatura
Tal como mencionamos anteriormente en “¿Qué sucede si una persona cae en un agujero negro?”,
si un agujero negro se “devora” la materia de una estrella compañera, dicha materia se calienta mu- • A veces, los agujeros negros son
tan luminosos que brillan más que
cho y emite rayos X. Esto es un indicio que permite identificar la fuente como un agujero negro. Por
toda una galaxia.
eso, los astrónomos desean construir vehículos espaciales equipados con detectores especiales
que puedan “ver” los rayos X. De hecho, los agujeros negros son tan buenos emisores de rayos X • Los agujeros negros supermasivos
que miles de ellos pueden ser detectados de esta forma. Observatorios en satélites como Chan- pueden ser tan luminosos que
podemos verlos desde distancias de
dra, pueden ver agujeros negros binarios de masa estelar en galaxias cerca y dentro de nuestra
billones de años luz.
galaxia, la Vía Láctea.
• El nacimiento de un agujero negro
Satélites como el Fermi estudian chorros de partículas cargadas que son aceleradas casi a la de masa estelar produce un destello
velocidad de la luz los cuales crean rayos gamma. Fermi descubrirá miles de agujeros negros de radiación tan intenso que puede
que emiten chorros de rayos gamma. Algunos de estos agujeros tal vez se encuentren a una brillar más que galaxias enteras, ¡y
distancia de billones de años luz. verse claramente en todo el universo
visible!

¿De qué manera los agujeros negros


afectan los objetos cercanos a ellos?
¿Estamos en riesgo Pero todo es diferente cerca de un agujero negro supermasivo
de ser engullidos por ubicado en el centro de una galaxia. A intervalos de unos cien-
un agujero negro? En tos de miles de años, alguna estrella siempre pasa demasiado
realidad, no. Estamos cerca de tales agujeros negros y es destruida. Esto produce
bastante a salvo. un estallido de rayos X que resulta visible… ¡durante décadas!
Sucesos de este tipo ya se han observado en otras galaxias.
La fuerza de gravedad El fin principal de satélites como Chandra es justamente iden-
de un agujero negro es tificarlos, ya que de otra manera serían considerados agujeros
sólo peligrosa estando negros “inactivos”.
muy cerca de él. Es sor-
Una estrella normal que acompaña a un agu- prendente pero, a gran Los astrónomos han descubierto otra cosa sorprendente acerca
jero negro es absorbida. Un disco de acreción y distancia, su gravedad de las galaxias: cuanto más masivo es el agujero negro central
chorros de materia se forman. NASA/Honeywell
Max-Q Digital Group.
no difiere mayormente de una galaxia, las estrellas en su región interna orbitan tanto
de la de una estrella de más rápidamente alrededor del centro galáctico. Teniendo en
igual masa. La fuerza de gravedad depende de la masa del objeto y de la cuenta que la velocidad de una estrella corresponde a la masa
distancia que nos separa del mismo. Si el Sol fuera a transformarse en un interna de su galaxia —y un enorme agujero negro es sólo una
agujero negro (a no preocuparse, pues es demasiado liviano para que esto pequeña fracción de dicha masa—, los astrónomos llegaron a
pueda suceder), tendría que encogerse tanto que su horizonte de eventos la conclusión de que la masa total de la región interna de una
sería de apenas 6 km (4 millas) de diámetro. Desde la Tierra, a una distancia galaxia es proporcional a la masa (relativamente muy pequeña)
de 150 millones de kilómetros (es decir, 93 millones de millas), sentiríamos de su agujero negro central. Es como si la formación del agu-
exactamente la misma gravedad que sentimos antes de que el Sol dejara jero negro influyera sobre la formación billones de estrellas nor-
de ser una estrella normal. Esto se debe a que no se habrán modificado ni males a su alrededor.
la masa del Sol ni la distancia que nos separa de él. Sin embargo, si nos Fermi investigará una gran cantidadd de galaxias activas para
acercásemos al agujero negro hasta situarnos a unos pocos kilómetros, ¡sin determinar si es que los chorros de materias emitidos por aguje-
duda sentiríamos la diferencia! ros negros super masivos influyen en algo
en las estrellas cerca de los cen- ro negro
Podríamos decir entonces que los agujeros negros no deambulan de un lado tros de las galaxias. uje
El ag

a otro destrozando estrellas y engullendo todo lo que tienen a la vista. Las


ás
cercano c

estrellas, los gases, los planetas y demás cosas tendrían que encontrarse
sumamente próximos a un agujero negro para ser atrapados por él. Pero el z de
cuentra a 1600 años lu
se e
n
espacio estelar es grande. La probabilidad de que ello ocurra es bastante nci
dist
a ento on
pequeña. a mom oci
do hasta el
¿Pueden utilizarse los agujeros negros para viajar por el espacio-tiempo?

Siempre ha sido un cliché de la ciencia ficción gusanos al atravesar una manzana comiendo su os creen
m
utilizar los agujeros negros para viajar a través interior). Ingresando en un agujero de gusano,

tr ó n o

qu
del espacio. apareceríamos en algún lugar lejano sin necesi-

e, c
dad de recorrer la distancia real.

as
Lo

ada día, ¡na


Basta sumergirse en uno de ellos para emerger
s

en otra región del universo, tras haber viajado Según parece, desde el punto de vista matemáti-
miles de años luz en un cerrar de ojos. co, la formación de agujeros de gusano es po-
sible, pero serían extremadamente inestables o
Pero eso es ficción. En la realidad, lo más prob-

ce a
deberían estar constituidos por formas teóricas
able es que no funcione. Los agujeros negros de materia que posiblemente no ocurran en la

l
deforman el espacio y el tiempo, como si per-

m
naturaleza. La conclusión es que probablemente

eno
foraran la trama del universo. Existe la teoría de los agujeros de gusano no existan. Cuando in-

su
que, si esto ocurre, un agujero negro puede for- ventemos los viajes interestelares, tendremos

na
mar un túnel en el espacio denominado agujero que recorrer un largo camino.

g
de gusano (por parecerse al túnel que hacen los

uje
on r
egr
o!
¿Qué podemos aprender con el
estudio de los agujeros negros?
Los agujeros negros representan el punto final y defini- cimiento de las galaxias en el que se encuentran
tivo de la materia. Deforman y destruyen el espacio y los agujeros.
el tiempo hasta el límite lo imaginable. Pero también ¿Qué sucede en el borde mismo del agujero negro,
nos enseñan mucho sobre cómo funciona el univer- donde la luz no puede escapar, donde el espacio y el
so. tiempo intercambian lugares, donde incluso la Teoría
A medida que de la Relatividad General de Einstein puede llegar a
la materia cae quebrarse? Los agujeros negros constituyen un labo-
en un agujero ratorio natural donde podemos encontrar la respuesta
negro, se cali- a dichas preguntas.
enta y emite Einstein predijo que al formarse un agujero negro,
rayos X. puede originar ondulaciones en la trama del espacio,
Estudiando similares a las olas que se forman tras arrojar una pie-
la manera dra en un estanque. Hasta hoy no se han detectado
en que los tales ondas gravitacionales, pero los científicos están
agujeros desarrollando experimentos para buscarlas. De ser de-
negros tectadas, con seguridad nos darían mucha información
emiten ray- sobre el modo en que actúa la gravedad. Asimismo,
os X, me- algunos científicos suponen que las
diante ob- ondas gravitacionales se originaron
servatorios con la Gran Explosión, o Big Bang.
tales como Si fuese posible detectarlas, sería
El desplome del núcleo de una estrella Chandra, los como mirar hacia atrás hasta la
masiva desata una erupción de rayos científicos pu-
de gamma. NASA, Dana Berry.
Hora Cero, el comienzo mismo de
eden obtener in- la existencia.
formación acerca
del modo en que los agujeros negros engullen la materia, Caer en un agujero negro sería lo último
cuánto pueden comer y con qué velocidad pueden hacerlo. que una persona haría, pero para los cientí-
Todo esto es fundamental para comprender las propiedades ficos los agujeros negros son justamente
físicas de los agujeros negros. Algunos agujeros negros están el punto de partida de nuestra explor-
lanzando chorros de partículas cargadas y rayos gamma. Fer- ación del espacio, del tiempo y
mi está descubriendo muchos de los agujeros negros gigantes de todo lo que encier-
que se encuentran muy lejos en las galaxias. Los ran.
astrónomos estudian las erupciones y las
llamaradas de los rayos gamma para
poder aprender como es que funcionan
estos procesos que van amoldeando el cre-
Representación artistíca de cómo los científicos se refieren a
“espaguetificación” cerca de un agujero negro. SSU.NASA E/PO/A. Simonnet
¿Dónde están los agujeros negros?
¡Los agujeros negros están en todas partes! Según la información disponible,
los astrónomos consideran que, tan solo en nuestra galaxia, la Vía Láctea, proba-
blemente existan millones de agujeros negros. Eso puede parecer un gran número,
pero el más cercano que han descubierto se encuentra a 1600 años luz, una distancia
bastante considerable: ¡unos 16 mil millones de millones de kilómetros! Digamos
que está demasiado lejos para afectarnos. El agujero negro gigante ubicado en el
centro de nuestra galaxia se encuentra todavía más lejos: está a 26,000 años
luz, de modo que no corremos peligro de ser succionados por el torbellino.
Para ser peligroso, un agujero negro tendría que hallarse muy cerca de
nosotros, probablemente a menos de un año luz de distancia. No La estrella de neutrones acompañante
solo no hay ningún agujero negro tan cercano, sino que no hay ninguno que entra en espiral en el agujero negro
pueda llegar a acercarse tanto. Entonces, no debemos preocupar- comforme se junta y es destruida por el
agujero negro. NASA/CXC/M.Weiss
nos por quedar “espaguetizados” en el
futuro cercano.

Fermi Es
El telescopio espacial de rayos probable que
gamma Fermi es un observatorio que fue nuestra galaxia, la Vía
Láctea, albergue millones de
construído por NASA para estudiar los lugares más agujeros negros de masa estelar,
energéticos y extremos en e universo como lo son los pero sólo hay en ella un único agu-
agujeros negros. Fermi se encuentra en órbita alrededor de la jero negro supermasivo, ubicado justo
Tierra desde junio del 2008 y estudia el espacio con el telescopio en el centro, que inclina la balanza
mas sensible en la historia. Fermi es capaz de observar los rayos cósmica hasta 4 millones de veces
gamma emitidos por los agujeros negros supermasivos en el centro la masa del Sol. No obstante, no
debemos preocuparnos. Estamos
de las galaxias más lejanas. a casi 26,000 años luz de dis-
tancia, demasiado lejos
como para caer en
él.

SSU NASA E/PO, A. Simonnet

Glosario
Agujero de gusano: Atajo teórico a través del Disco de acreción: Disco de materia que se nos separa del mismo. Cuanto más masivo sea
espacio que se produce cuando un agujero forma al caer gran cantidad de material un objeto, o cuanto más cerca nos encontremos
negro perfora la trama del espacio-tiempo. dentro de un agujero negro. Se encuentra de él, tanto mayor será su fuerza de gravedad.
Si bien desde el punto de vista matemático fuera del horizonte de eventos del agujero Horizonte de eventos: Distancia desde el centro de
la formación de agujeros de gusano es negro. La fricción y otras fuerzas calientan un agujero negro a la cual la velocidad de escape
posible, en la realidad probablemente no el disco de tal forma que comienza a emitir es igual a la velocidad de la luz.
existan. luz.
Supernova: Estrella que explotó o que está
Descarga de rayos gamma: Explosión Explosión de rayos gamma: Una explosión de explotando.
titánica de luz de alta energía que, según luz titánica de alta energía que se cree es
debido a la formación de un agujero negro. Velocidad de escape: Velocidad necesaria para
se cree, responde a la formación de un
que un objeto quede esencialmente liberado del
agujero negro. Gravedad: Fuerza de atracción de un objeto que efecto gravitacional de otro.
depende de su masa y de la distancia que

Créditos: Referencias:
Agujeros negros: de aquí a la eternidad” fue desarrollado como parte de los programas educativos de Fermi para Página principal de Fermi: http://www.nasa.gov/fermi
NASA Fermi y los programas de extensión educativa y pública (E/PO) de la NASA en la Universidad Estatal de Sonoma SSU E/PO: http://epo.sonoma.edu
(SSU), California, bajo la dirección de la profesora Lynn Cominsky.
Escrito por el Dr. Philip Plait. Diseño y compaginación de Aurore Simonnet. Colaboración especial del Dr. Kevin McLin www.nasa.gov
y los científicos de Fermi Dr. Steve Ritz y Dr. David Thompson. Traducido al español por la Dr. Thelma Y. García.