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¿Papel o

Las bolsas de plástico que


nos dan en las tiendas
se están prohibiendo
en muchos lugares del
mundo, pero, ¿se reduce
el impacto ambiental
sustituyéndolas por bolsas
Fotos: Ernesto Navarrete

de papel?

10 ¿cómoves?
plástico? Benjamín Ruiz Loyola

En marzo de 2009 la Asamblea Legis- fácil. En México esta medida sólo se ha plo, cuánto tardan en degradarse estos
lativa del Distrito Federal aprobó modi- tomado en el Distrito Federal. materiales. Resulta que el plástico tarda
ficaciones a la Ley de Residuos Sólidos bastante más que el papel en descompo-
para prohibir que se sigan regalando Los efectos ambientales nerse, pero los efectos sobre el ambiente
bolsas de plástico a los consumidores en “¿Papel o plástico?”, nos preguntan en de producir uno y otro no son iguales. Por
los establecimientos comerciales. Las las panaderías al ofrecernos bolsas para eso es necesario examinarlos.
modificaciones a esta ley entraron en guardar nuestro pan. El papel se hace con la celulosa del
vigor el 19 de agosto de ese año. Se Hay que elegir, pero tronco de los árboles, un compuesto poli-
previó un plazo de un año de para eso habría que mérico hecho de unidades de glucosa que
adaptación para los comer- tomar en cuenta, forman fibras de distintos tamaños, las
cios y a partir de agosto de por ejem- cuales se mantienen unidas por la lignina.
2010 se empezarán a aplicar Esta sustancia da firmeza y dureza a
sanciones a los infractores. la estructura de las fibras. El papel
Se supone que se trata de se puede doblar porque las fibras
una medida encaminada son flexibles. Su resistencia mecá-
a evitar la contaminación nica a la tensión y a la deforma-
por plásticos, pero vale ción permite usar bolsas de papel
la pena analizarla un poco para soportar cargas. Además, las
más, porque plantea varias fibras no se disuelven en el agua
cuestiones que no han sido y, por ser químicamente estables,
resueltas adecuadamente. se pueden mezclar con aditivos; por
Las bolsas de plásti- ejemplo, colorantes.
co se están prohibiendo L a celu losa t a m-
en muchos lugares del bién se puede obtener
mundo, como el estado a partir de papel
de California, en Esta- reciclado y de-
dos Unidos; la ciudad sechos de tela
de Toronto, en Canadá; de fibras na-
el Reino Unido, Chi- turales como
na, Sudáfrica y algunas el algodón, el
ciudades de Australia y cáñamo, el lino
la India. A diferencia de y la seda. Pero estas
México, en estos lugares el fuentes de celulosa no
éxito de la prohibición se bastan para satisfacer
mide en función del petró- la gran demanda de pa-
leo que se ahorra, no de la pel de nuestra sociedad.
contaminación que se evita. Así, para fabricarlo no
La ONU está buscando una queda más remedio que cor-
prohibición global, pero no va a ser tar árboles. Por si fuera poco, preparar

¿cómoves? 11
Ciclo de vida de las bolsas desechables

Ilustración: Jorge Ruiz Gutiérrez


y trasladar los troncos celulosa en agua que debe secarse antes de rollos enormes
requiere maquinaria es- convertirse en papel. Para eso, primero se de papel cuyo
pecializada de gran tamaño extiende la pulpa sobre una malla fina y se grosor dependerá
que consume combustibles fósiles. exprime con rodillos. Luego se seca con del uso al que está
Los troncos cortados para producir pa- aire caliente o calor directo y vuelve a ser destinado. También
pel se dejan secar un mínimo de tres años. presionada con otros rodillos, que forman los aditivos empleados
Después se les quita la corteza con maqui- definen el tipo de papel
naria especial y se cortan en pedazos muy que se obtiene.
pequeños, que se introducen en agua y se Fabr ica r pap el
someten a altas temperaturas. A causa deforestación,
estos trozos se les añaden diversos contaminación por com-
productos químicos para eliminar bustibles fósiles y gasto
sustancias como la lignina o las de agua. Producir plástico
resinas, que pueden afectar la ca- La nueva ley es aproximadamente igual
lidad del papel. Luego se vuelven de contaminante para la atmósfera, pero
a lavar para eliminar los residuos Las modificaciones a la Ley de Re- la contaminación de agua y suelo es mayor
químicos y, si es necesario, se siduos Sólidos que prohíben a los en la producción de papel.
les somete a un proceso de blan- comercios empacar las mercancías en El plástico se elabora, principalmente,
bolsas de plástico para entregarlas a
queo. Así se produce la pulpa con productos derivados del petróleo. Para
los consumidores se publicaron en la
para papel, a la que se le puede Gaceta Oficial del Distrito Federal el 18 extraer petróleo hay que perforar pozos,
añadir algo de pulpa reciclada. de agosto de 2009 (cinco meses des- lo que implica consumo de combustibles
Si en la fabricación se emplea pués de ser aprobadas por la Asamblea fósiles para la maquinaria y alteración de
material reciclado, la calidad Legislativa). En el decreto correspon- los ecosistemas donde esté ubicado el po-
del papel baja porque las fibras diente se establece que el Instituto de zo. Además, hay que construir caminos
van perdiendo flexibilidad y Ciencia y Tecnología del D.F. debe crear para llevar y traer la maquinaria de per-
un programa de sustitución de plásticos
resistencia cada vez que se foración y el producto extraído, o bien
en un término máximo de seis meses a
reciclan. El papel se puede re- partir de la entrada en vigor del decreto, construir un oleoducto para conducirlo.
ciclar seis u ocho veces, según plazo que terminó el 19 de febrero de El petróleo se debe transportar a una
su calidad inicial. 2010 y el programa todavía no se ha planta de refinación o fraccionamiento,
La pulpa es una sus- dado a conocer. donde se destila para separarlo en
pensión de fibras de sus componentes. Los produc-

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tos no se separan de manera individual, do. Se le puede cortar un agujero
sino que están agrupados según su punto para que la bolsa tenga asas. Aun-
de ebullición, es decir, la temperatura a que el costo energético y el impac-
la cual pasan de líquido a vapor. Los va- to ambiental de fabricar plástico son
pores obtenidos se vuelven a condensar y menores que en el caso del papel, también
se separan así las distintas fracciones del son significativos.
petróleo. A partir de éstas se purifican los
productos petroquímicos útiles para las Destinos manifiestos
distintas actividades industriales. Uno de Una vez utilizado, el papel se
éstos es el etileno, que se usa para obtener puede reciclar o desechar
diversos productos como el etilenglicol, como basura. Si se va a la
el cloruro de vinilo y el plástico conocido basura, puede terminar en
como polietileno, con el que se fabrican la un relleno sanitario, donde
mayoría de las bolsas empleadas en merca- se va degradando lenta-
dos y tiendas. Otra sustancia petroquímica mente. Un buen relleno
que sirve para fabricar bolsas es el sanitario hace más lento el
polipropileno. proceso de degradación por
Para fabricar las bolsas y otros ser mezcla de muchos materia-
artículos, el etileno que se transfor- les distintos, los cuales se encuen-
ma en polímero y se conserva en tran muy compactados. Se calcula que el se reciclan gran-
pequeñas lentejas, se calienta hasta 14% de los residuos de un relleno sanitario des cantidades de
que se derrite. Así están compuestos de cartón y papel. papel.
se producen con él, Para reciclar el papel hay que conver- El plástico tiene
mediante unos rodillos tirlo nuevamente en pulpa, para lo cual los mismos destinos
de prensa, una especie de se emplearán productos químicos que que el papel: recicla-
cilindros con películas del separan las tintas. Además hay que vol- je o basura. Se calcula
grosor adecuado. El cilindro se verlo a blanquear. Esto requiere grandes que en los rellenos sanitarios los
corta a la longi- cantidades de agua. La pulpa obtenida materiales plásticos representan aproxi-
tud deseada y se usa para fabricar nuevos productos de madamente el 10% del peso y más del
se sella el fon- papel 100% reciclado, o para incorporarse 20% del volumen. Una vez en el relleno,
a otros procesos de productos el plástico tarda mucho más que el papel
parcialmente reciclados. En la en degradarse. Si su destino es el reciclaje,
industria del papel sanitario se acumula, se limpia y se vuelve a fundir
(pañuelos y papel de baño) para elaborar nuevos productos plásticos.
Los plásticos se pueden reciclar más veces
que el papel y pueden estar solos o mez-
clados con otros plásticos (por ejemplo,
polietileno con polipropileno) para formar
nuevos productos de consumo final, como
tubos y mangueras en lugar de nuevas
Comparación entre el papel y el plástico bolsas (aunque sí es posible elaborar nue-
•Fabricar plástico consume 40% menos 116.84 cm. Por lo tanto, transportar vamente bolsas).
energía que fabricar papel, por lo que es bolsas de plático exige menos combus- Si bien se dice que los plásticos tardan
menos contaminante. tible y genera menos contaminación. entre 400 y 1 000 años en degradarse, no
•El plástico genera 80% menos resi- •El papel se puede reciclar, para lo que podemos afirmarlo porque los polímeros
duos sólidos que el papel, por lo que se requiere agua limpia, productos quí- sintéticos se fabrican desde hace apenas
ocupa menos espacio en los rellenos micos para blanqueo y manejo de fibras,
un siglo, más o menos.
sanitarios. energía para calentar y volver a obtener
•Solamente el 5% del plástico se recicla, pulpa y papel. El papel se puede reciclar Las bolsas llamadas degradables,
mientras que en el papel se alcanza el en promedio ocho veces antes de que las biodegradables u oxodegradables tar-
21% de reciclaje. fibras se vuelvan demasiado cortas. dan alrededor de un año en deshacerse,
•El papel tarda menos en degradarse •El plástico se puede reciclar empleando porque tienen fragmentos oxigenados
que el plástico. energía para fundirlo y volver a formar entre cadenas cortas de polímero.
•Un paquete de 1,000 bolsas de plás- materia prima o productos terminados. Estas cadenas cortas se rompen más o
tico tamaño estándar pesa aproxima- El consumo de agua y de productos
menos rápidamente y dejan fragmentos
damente 6.81 kg y tiene un grosor de químicos en este proceso es mínimo.
8.9 cm. Un paquete de 1,000 bolsas El plástico se puede reciclar más de de polímeros que no son apreciables
de papel con las mismas medidas 20 veces antes de volverse débil y que- a simple vista. En uno o dos años
pesa 63.56 kg y tiene un grosor de bradizo. dejamos de verlos, pero las cadenas

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poliméricas resultantes tardan bastante astronómico en nuestro país, se debe a
más en degradarse completamente. que reciclamos poco (aunque el índice de
reciclaje en México no dista demasiado
El reciclaje de las tendencias mundiales). Reciclar
Mientras más papel se recicla, menor es plástico consume mucha menos agua que
el volumen de los rellenos sanitarios, lo reciclar papel. También es menor el consu-
que ayuda al ambiente. Empero, la con- mo de energía asociado a su manufactura Más información
taminación asociada a la manufactura y transformación. Además, muchos plás- • www.uaz.edu.mx/
de papel es muy importante, ya que se ticos pueden quemarse en calderas —por semarnat/cuanto_tarda.
se usa mucha agua que se contamina, ejemplo, en plantas termoeléctricas— para html
dependiendo de los productos químicos generar energía eléctrica, con lo cual au- • www.jornada.unam.
que se hayan empleado en el proceso. Si menta el beneficio que se obtiene de ellos. mx/2009/06/01/eco-c.
html
estas aguas contaminadas se vierten en Puede ser que quemar plásticos sea alta-
mares, ríos y lagos, tienen efectos muy mente contaminante, pero solemos olvidar
graves. Si consideramos, además, que que son derivados del petróleo al igual que
el proceso implica un gasto muy alto de las gasolinas y otros combustibles fósiles,
energía eléctrica, calorífica y mecánica, cuya extracción y refinación contamina
aunque el papel resultante se usara como también si no se toman medidas. día se desarrollan plásticos más amigables
combustible, la energía que se obtendría Desde luego, no todos los plásticos son con el ambiente. La investigación anda en
sería mucho menor que la que se invirtió combustibles, pero los que se usan para pos de polímeros biodegradables, que se
en fabricarlo. fabricar bolsas sí lo son (pero cuidado: descompongan más rápidamente y que
Que el impacto ambiental del plástico el PVC —policloruro de vinilo— nunca no generen nuevos contaminantes (véase
sea alto, y muchas veces debe quemarse, porque produce sustan- “Plásticos biodegradables”, ¿Cómo ves?,
cias sumamente tóxicas No. 79).
y dañinas). Además,
las bolsas de plástico ¿Entonces?
usadas nos pueden Los plásticos no sirven sólo para fabricar
servir, al menos, bolsas y artículos como peines, cepillos
para clasificar y y botellas, sino también para fabricar
separar la basura y prótesis, válvulas cardiacas, lentes intrao-
así entregar al servi- culares y un sinfín de objetos que no
cio de recolección solamente hacen la vida más fácil, sino
paquetes de basura larga y llevadera.
orgánica y basura No hay que satanizar al plástico sim-
inorgánica, cada plemente porque los seres humanos no nos
uno en su pro- comportamos como es debido.
pia bolsa. Tratándose de contaminación, los se-
Hay plás- res humanos debemos ser más conscientes
t i c o s e n lo s y responsables. El dilema de la panadería,
luga res más “¿plástico o papel?”, se resuelve mucho
insólitos, desde mejor si en vez de utilizar artículos des-
el fondo de los mares echables empleamos bolsas, canastas o
hasta el estómago de cualquier contenedor reutilizable.
peces que no pudieron
digerirlos. Sin embargo,
eso no es culpa del plás-
tico, sino de quienes no
depositamos la basura
en su lugar. El papel
llega a los mismos Para nuestros suscriptores
lugares, pero se des- La presente edición va acompañada por una guía
hace más rápida- didáctica, en forma de separata, para abordar en el

mente. Los peces


salón de clases el tema de este artículo.

que lo ingieren y
no lo digieren lo
desechan con ma-
Benjamín Ruiz Loyola es profesor de tiempo completo
en la Facultad de Química de la UNAM y autor de más
yor facilidad. Hoy en de 50 artículos de divulgación.

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ves?