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EXTRACCION LIQUIDO-LIQUIDO

Cuando la separación por destilación es ineficaz o muy difícil, la extracción


líquido-líquido es una de las alternativas a considerar. Mezclas con temperaturas
de ebullición próximas o sustancias que no pueden soportar la temperatura de
destilación, aun operando a vacío, con frecuencia se separan de las impurezas por
extracción, que utiliza diferencias de estructura química en vez de diferencias de
volatilidad. Por ejemplo, en la obtención de la penicilina se recupera del caldo de

fermentación por extracción con un disolvente, tal como acetato de butilo, después
de disminuir el pH para obtener un coeficiente de partición favorable. El
disolvente se trata después con una disolución tampón de fosfato para extraer la
penicilina del disolvente y obtener una disolución acuosa purificada, a partir de la
cual se obtiene eventualmente la penicilina por secado. La extracción también se
utiliza para recuperar ácido acético de disoluciones diluidas; la destilación sería
posible en este caso, pero la etapa de extracción reduce considerablemente la
cantidad de agua que es preciso destilar.
Uno de los principales usos de la extracción es separar los productos del
petróleo que tienen diferente estructura química pero aproximadamente el mismo
intervalo de ebullición. Las fracciones de aceite lubricante (Te. > 300 “C) se
tratan con disolventes polares de baja temperatura de ebullición tales como fenol,
furfural o metilpirrolidona, para extraer los aromáticos y dejar que el aceite
contenga fundamentalmente parafinas y naftenos. Los aromáticos tienen malas
características viscosidad-temperatura, pero no pueden separarse por destilación
debido a que se solapan los puntos de ebullición. En un proceso similar, los

aromáticos se extraen del reformado catalítico utilizando un disolvente polar de


alta temperatura de ebullición y después se destila el extracto para dar benceno,
tolueno y xilenos puros que se utilizan como productos químicos intermedios. Un
excelente disolvente para este fin es el compuesto cíclico C,H,S02 (sulfolano),
que tiene una elevada selectividad para aromáticos y una volatilidad muy baja
(Te. 290 “C).
Cuando pueden utilizarse indistintamente la destilación y la extracción, generalmente
se elige la destilación, a pesar de que se requiere calefacción y refrigeración.
En extracción es preciso recuperar el disolvente (generalmente por destilación)
para su reutilización y la operación combinada es más compleja y, con
frecuencia, más costosa que la destilación sola sin extracción. Sin embargo, la
extracción ofrece mayor flexibilidad en la selección de las condiciones de operación,
ya que el tipo y cantidad de disolvente, así como la temperatura de operación,
se pueden variar a voluntad. En este sentido la extracción se parece más a la
absorción de gases que a la destilación. En muchos problemas la elección entre
los métodos a utilizar se basará en un estudio comparativo de destilación y
extracción.

La extracción puede utilizarse para separar más de dos componentes y en


algunas aplicaciones se requiere una mezcla de disolventes en vez de un solo
disolvente. Estos métodos más complicados no se tratan en este libro.
Equipo de extracción 9
En extracción líquido-líquido, lo mismo que en absorción de gases, es preciso
poner en buen contacto dos fases para permitir la transferencia de materia y
separar después las fases. En absorción y destilación la separación de las fases es
fácil y rápida. Sin embargo, en extracción las dos fases tienen densidades comparables,
de forma que la energía disponible para mezcla y separación (si se utiliza
flujo por gravedad) es pequeña, mucho menor que en el caso de una fase líquida y

otra gaseosa. Con frecuencia las fases son difíciles de mezclar y todavía más
difíciles de separar. Las viscosidades de ambas fases también son relativamente
elevadas y las velocidades lineales a través de la mayoría del equipo de extracción
son bajas. En algunos tipos de extractores, por tanto, la energía de mezcla y
separación se comunica mecánicamente.
El equipo de extracción puede operar por cargas o de forma continua. Una
cierta cantidad de alimentación puede mezclarse con una cantidad determinada
de disolvente en un tanque agitado y después se dejan decantar las fases y se
separan. El extracto es la capa de disolvente más el soluto extraído y el refinado
es la capa de la que se ha separado el soluto. El extracto puede ser más o menos
denso que el refinado, de forma que el extracto unas veces puede salir por la parte
superior del equipo y otras por el fondo. Por supuesto que la operación puede
repetirse si se precisa más de un contacto, pero cuando las cantidades que
intervienen son grandes y se necesitan varios contactos, resulta más económico el
flujo continuo. La mayor parte del equipo de extracción es continuo con sucesivas
etapas de contacto o bien con contacto diferencial. Tipos representativos son
mezcladores-sedimentadores, torres verticales de diferentes tipos que operan con
flujo por gravedad, extractores de torre agitada y extractores centrífugos. Las
características de diferentes tipos de equipo de extracción se relacionan en la
Tabla 19.2.

Mezcladores-sedimentadores. Para la extracción discontinua el mezclador y el


sedimentador pueden ser la misma unidad. Es muy frecuente el uso de un tanque
que contiene un agitador de rodete o turbina. Al terminar el ciclo de mezcla, se
para el agitador y las capas se dejan decantar por gravedad, retirando después el
extracto y refinado que se recogen en recipientes separados, sacándolos a través
de una línea inferior de descarga provista de una mirilla de vidrio. Los tiempos de
mezcla y sedimentación que se requieren para una extracción determinada solamente
se pueden obtener por experimentación; son típicos 5 minutos para mezcla
y 10 minutos para decantación, y frecuentes tiempos mucho mayores y menores.
Para flujo continuo el mezclador y el sedimentador han de ser piezas distintas
del equipo. El mezclador puede ser un pequeño tanque agitado equipado con
líneas de entrada y salida, así como placas deflectoras para evitar la formación de
cortocircuitos; también puede ser una bomba centrífuga u otro mezclador de
flujo. El decantador con frecuencia es un sencillo decantador continuo por gravedad.
Con líquidos que se emulsionan fácilmente y que tienen densidades aproximadamente
iguales, puede ser necesario hacer pasar la descarga del mezclador a
través de un tamiz o una masa de fibra de vidrio para que puedan coalescer las
gotitas de la fase dispersa antes de que sea posible la sedimentación por gravedad

Para separaciones aún más dificiles, se emplean centrífugas tubulares o tipo


disco.
Si, como es habitual, se requieren varias etapas de contacto, se utiliza un tren
de mezcladores-sedimentadores que opera con flujo en contracorriente, tal como
se muestra en la Figura 19.5. El refinado procedente de cada sedimentación
constituye la alimentación del siguiente mezclador, en el que se introduce un
extracto intermedio o disolvente fresco. El fundamento es el mismo que el de un
sistema de lixiviación continua con etapas en contracorriente como el de la
Figura 17.3.
Torres de pulverización y de relleno para extracción. Estos extractores de torre
operan con contacto diferencial y no por etapas, teniendo lugar la mezcla y
12.6 EQUIPO PARA EXTRACCIÓN LÍQUIDO-LÍQUIDO
12.6A Introducción y tipos de equipo
Como en el caso de los procesos de separación de absorción y destilación, las dos fases de la
extracción líquido-líquido se ponen en contacto íntimo con un alto grado de turbulencia para lograr
velocidades de transferencias de masa elevadas. Después de este contacto, ambas fases se separan.
En la absorción y en la destilación, esta separación es rápida y fácil, debido a la gran diferencia de
densidad entre la fase gaseosa (o vapor) y la líquida. En la extracción con disolvente, la diferencia
de densidades entre las dos fases es muy pequefia y la separación es más complicada.
Existen dos tipos principales de equipo para extracción con disolvente: recipientes equipados con
agitación mecánica para el mezclado, y recipientes en los que el mezclado se obtiene por el propio flujo
de los fluidos. El equipo de extracción se puede operar por lotes o en régimen continuo como en los
casos de absorción y destilación.
12.6B Mezcladores-sedimentadores para la extracción

Para lograr una transferencia de masa eficiente, con frecuencia se usa un mezclador mecánico que
permite un contacto íntimo entre las dos fases líquidas. En general, una de las fases se dispersa en
la otra en forma de gotas pequeñas, por lo que se requiere un tiempo de contacto suficiente para que
se verifique la extracción. Las gotas pequeñas producen áreas interfaciales grandes y una extracción
más rápida; sin embargo, las gotas no deben ser tan pequeñas como para que el tiempo de
sedimentación subsiguiente sea demasiado largo.
En la sección 3.4 se analizó el diseño y los requerimientos de potencia de los agitadores o
mezcladores con deflectores. En la figura 12.6-la se muestra un mezclador-sedimentador típico, donde