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UNA DOSIS DE INTELIGENCIA

A medida que los deportes mentales se convierten en la nueva frontera para las
preocupaciones sobre el dopaje, la investigación está explorando si los usuarios realmente
obtienen algún valor de las 'drogas inteligentes'.
En agosto de 2015, 80 videojugadores profesionales de todo el mundo se reunieron para la
competencia ESL One Cologne en Alemania. Con US $ 250,000 en premios en efectivo, la
presión era alta, y el organizador de competencias ESL quería asegurar el juego limpio. En
algún momento durante el evento de dos días, una selección aleatoria de jugadores recibió
un golpecito en el hombro y fueron llevados a una discreta habitación trasera donde esperaba
un médico.
Por primera vez en sus 16 años de historia, ESL estaba tomando muestras de saliva en busca
de drogas. Aparentemente circulaban drogas inteligentes que ayudaban a los jugadores a
entrar en la zona. "Al igual que en los deportes normales, no está bien ganar porque tomó
una píldora", dice Anna Rozwandowicz, directora de comunicaciones de ESL y la primera
responsable de su iniciativa antidopaje. Ese fin de semana, todas las pruebas volvieron
limpias.
Los e-atletas no son los únicos que supuestamente toman pastillas para tratar de mejorar sus
facultades mentales. El uso de los medicamentos parece ser común, aunque encontrar datos
sólidos no es fácil. En 2014, una encuesta entre estudiantes británicos e irlandeses informó
que más del 3% de los medicamentos recetados actualmente se usan como potenciadores
cognitivos1. Una encuesta de 2013 de cirujanos encontró que casi el 20% había usado
medicamentos para la mejora cognitiva al menos una vez2. Y una encuesta informal
(go.nature.com/xmlrn2) de 2008 informó que una proporción similar de lectores de Nature
había utilizado medicamentos no aprobados para mejorar la memoria o la concentración.
Muchas drogas inteligentes son medicamentos con receta que se compran ilegalmente o que
no se usan en la etiqueta. Las principales opciones incluyen Adderall (anfetamina) y Ritalin
(metilfenidato), tratamientos para el trastorno por déficit de atención con hiperactividad
(TDAH), y modafinilo, que es un medicamento para los trastornos del sueño como la
narcolepsia. En personas con TDAH o trastornos del sueño, estos medicamentos pueden
aumentar la función cerebral de modo que coincida con la de las personas sanas. Pero no está
claro si los mismos medicamentos pueden llevar a un individuo neurológicamente sano y
bien descansado a un plano cognitivo superior. También está la cuestión de los efectos
secundarios. A pesar de estas incertidumbres, el uso aparentemente generalizado de
neuroenanceres ha provocado un debate ético sobre si su uso es justo en exámenes escolares
o juegos mentales.
COMO UN JEFE
Es difícil decir cuánto ayudan estos medicamentos a una persona promedio. Las anfetaminas
mejoran el enfoque y pueden hacer que las tareas aburridas parezcan interesantes. Así que
podrían cambiar la perspectiva de un estudiante de "Ugh, química" a "¡Ooh!
¡Bonos de carbono! '- a pesar de que el estudiante no es más brillante. "Realmente no cumplen
con las píldoras inteligentes", dice Martha Farah, neurocientífica cognitiva de la Universidad
de Pennsylvania en Filadelfia. "Nada que lo convierta de un alumno B a un A o de repente le
brinde ideas comerciales ganadoras".
Todavía no está claro precisamente cómo estas drogas producen sus efectos. Adderall y
Ritalin son los mejor entendidos. Sus principales efectos parecen relacionarse con los
neurotransmisores noradrenalina y dopamina, cada uno de los cuales media varios efectos,
incluida la atención y la recompensa. Normalmente, una neurona libera estos
neurotransmisores como un mensaje, diciéndoles a otras neuronas que disparen o que
permanezcan quietos. Una vez que se ha recibido la señal, la primera neurona vuelve a
absorber los neurotransmisores. Estos medicamentos bloquean esa recaptación, de modo que
las señales persisten. Las anfetaminas también tienen otras acciones, como la prevención de
la descomposición de los neurotransmisores.
La comprensión del mecanismo de mejora cognitiva del modafinilo es más incompleta. La
droga afecta "casi todos los neurotransmisores principales en el cerebro", dice Ruairidh
Battleday, un neurocientífico de la Universidad de California, Berkeley. Estos incluyen
dopamina y noradrenalina, por lo que parte de su efecto es probablemente similar al de
Adderall y Ritalin.
Los neurotransmisores adicionales ayudan a las partes del cerebro a comunicarse mejor, en
particular a la corteza prefrontal, que la neurocientífica Kimberly Urban llama el "jefe" del
cerebro. Cuando la noradrenalina y la dopamina están presentes en las cantidades correctas,
el jefe es un gerente efectivo, explica Urban, que trabaja en el Hospital de Niños de Filadelfia.
Muy pocos neurotransmisores, y el jefe es lento; demasiados, y se abruma. El objetivo de los
tratamientos para el TDA / H y la narcolepsia es llevar al jefe a la cima de la función. Los
usuarios sanos esperan que puedan elevar el pico de su jefe.
Las personas que buscan un impulso químico tienen opciones legales. "Con mucho, los
potenciadores neurocognitivos más comúnmente utilizados son la nicotina y la cafeína", dice
Peter Morgan, un psiquiatra de la Facultad de Medicina de la Universidad de Yale en New
Haven, Connecticut. En lugar de bloquear la recaptación, la cafeína estimula la liberación de
noradrenalina y dopamina adicionales; sus efectos no son tan fuertes ni tan duraderos como
los que proporcionan las otras drogas. La nicotina imita al neurotransmisor acetilcolina, que
afecta el aprendizaje y la memoria. Y nadie prohíbe que la gente bombee sus cerebros
fumando o bebiendo café durante las competiciones o antes de un examen.
BENEFICIOS NO CLAROS
Los investigadores intentan cuantificar los efectos de los neuroenanceres recetados en
personas sanas. En un estudio, Stefano Sensi, neurólogo de la Universidad G. d'Annunzio de
Chieti-Pescara en Italia, y su equipo pidieron a 26 estudiantes universitarios que se
sometieran a una prueba de inteligencia. A continuación, dieron a cada voluntario una dosis
de modafinilo o un placebo antes de volver a administrar la prueba3. Para la prueba, llamadas
matrices de Raven, los participantes debían completar el noveno patrón en un rompecabezas
geométrico de 3 × 3. Fueron calificados en el número de cuadrículas que respondieron
correctamente. Resolver el rompecabezas requiere un pensamiento rápido y flexible, llamado
inteligencia fluida. Los resultados fueron mixtos y dependieron de la dificultad de las
matrices. Modafinil no hizo diferencia en los rompecabezas más fáciles o más difíciles. El
fármaco aumentó los puntajes para las cuadrículas de dificultad media, principalmente para
aquellos que obtuvieron una calificación baja en la prueba previa a la droga; no tuvo mucha
importancia para los participantes que clavaron las matrices en su primer intento.
El trabajo de Sensi estuvo entre los 24 artículos incluidos en una revisión de 2015 de
modafinil en personas sanas4. Los estudios utilizaron una variedad de pruebas cognitivas, y
la revisión descubrió que, en promedio, el modafinil sí ayudaba, en particular con la toma de
decisiones, la planificación y la inteligencia fluida. Cuanto más compleja es la tarea, más
ayuda el modafinil. "Sobre la base de la evidencia", dice Battleday, "modafinil está
mejorando el rendimiento de las personas". Pero los resultados no fueron uniformemente
positivos. No todas las pruebas mostraron beneficios y, en una pareja, la droga parece haber
atrofiado la creatividad.
Los autores de la revisión también señalaron que muchas pruebas cognitivas se habían
diseñado para evaluar el deterioro, no la mejora. Por ejemplo, las personas con una lesión
cerebral o demencia pueden tener problemas con una prueba de reloj, pero alguien con una
cognición normal generalmente lo hará bien, sin dejar espacio para que las drogas inteligentes
lo ayuden. Los psicólogos tienen pocas opciones para medir adecuadamente la cognición en
personas sanas, dice la coautora de la revisión Anna-Katharine Brem, neuropsicóloga de la
Universidad de Oxford, Reino Unido.
Al igual que con cualquier medicamento que altere la mente (incluida la cafeína y la nicotina),
la adicción o la dependencia son preocupaciones. Las personas que toman drogas para el
TDAH no parecen engancharse, dice James McGough, un psiquiatra de niños y adolescentes
en la Universidad de California, Los Ángeles. Sin embargo, no sabe si las mismas drogas
pueden resultar adictivas en personas sanas. Después de todo, Adderall es una anfetamina,
que ha establecido propiedades adictivas. Ritalin y modafinil parecen ser menos adictivos,
dice Urban, pero eso no significa que el uso regular esté exento de riesgos. Morgan señala
que el uso regular de café y cigarrillos hace que los cerebros de los consumidores se adapten
para que necesiten el estimulante solo para funcionar a su nivel cognitivo normal. Sospecha
que lo mismo podría ocurrir con las drogas inteligentes, incluso si los usuarios no tienen el
ansia compulsiva que caracteriza a la adicción.
En cuanto a los efectos a largo plazo, nadie lo sabe. Los experimentos de Urban y sus colegas
en ratas indican que Ritalin podría ser malo para el desarrollo de cerebros5. Los
investigadores trataron tanto a adultos como a menores con un miligramo por kilogramo de
peso corporal, que se encuentra dentro del rango normal para el tratamiento humano. En las
ratas adultas, la droga aumentó la activación nerviosa en su corteza prefrontal. Pero en las
ratas de 15 días de edad, equivalentes a un humano preadolescente, los disparos se redujeron.
Si Urban detuvo la droga, los efectos desaparecieron. Pero cuando triplicó la dosis,
equivalente a una prescripción humana alta, pero no desconocida, las tasas de activación se
mantuvieron bajas incluso 70 días después de que se suspendió el tratamiento.
Los neurotransmisores a los que se sabe que se dirigen los medicamentos, la noradrenalina y
la dopamina, son reguladores cruciales de la maduración cerebral durante la pubertad, explica
Urban. Aunque las drogas no parecen causar problemas en adolescentes con TDAH, pueden
descartar el desarrollo de un cerebro saludable. Ella especula que los patrones deficientes de
disparo observados en las ratas podrían traducirse en problemas con la memoria de trabajo y
el pensamiento flexible en las personas. Por ejemplo, alguien podría tener dificultades para
encontrar una nueva ruta para ir al trabajo si su ruta habitual está bloqueada. De hecho, dice
ella, los niños sanos que toman demasiado Ritalin pueden exhibir "perseverancia extrema",
por ejemplo, no poder detener un videojuego cuando es hora de cenar, persistir con un tema
de conversación sin poder cambiar de marcha, o sentir emociones como el enojo por un
tiempo más prolongado de lo que la situación justifica.
SMART MORAL COMPASS
Las drogas inteligentes aún son primitivas, dice Sensi. Modifican temporalmente múltiples
neurotransmisores, por lo que no son muy específicos. Un mejor enfoque, sugiere, podría ser
el desarrollo de medicamentos que promuevan el crecimiento de las células nerviosas o la
reconexión del cerebro, induciendo cambios que mejorarían permanentemente el
pensamiento.
Sin embargo, los medicamentos actuales todavía son lo suficientemente potentes como para
plantear preguntas éticas. Una de esas preocupaciones gira en torno a la igualdad social. No
todos tienen el mismo acceso a las drogas inteligentes, y existe el peligro de que solo los
privilegiados puedan salir adelante con poderes cognitivos acelerados. El resultado sería otra
fuerza que ampliará la brecha entre los que tienen y los que no tienen, dice Nita Farahany,
bioética de la Universidad de Duke en Durham, Carolina del Norte. O bien, podría haber una
especie de carrera de armamentos, con personas tomando drogas inteligentes cada vez más
avanzadas solo para mantenerse al día. En su propia institución, dice Farahany, los
estudiantes estaban tan preocupados por los impulsos cerebrales que la universidad modificó
su código de honor en 2011 para declarar que "el uso no autorizado de medicamentos
recetados para mejorar el rendimiento académico" era una forma de hacer trampa.
Por ahora, al menos, incluso los científicos que estudian las drogas inteligentes no dependen
de ellas. La mayoría de los entrevistados para este artículo dijeron que se quedan con el café,
el té o las bebidas energéticas. Morgan, por su parte, sugirió que se pueden lograr los mismos
beneficios cognitivos simplemente tomando una siesta refrescante.