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El vals

de la colisión
Los brutales impactos de agujeros negros son
constantes en el universo. En muy pocos años, dicen
los expertos, habremos detectado cientos de ellos.
Las bestias más oscuras del cosmos van a darnos
grandes sorpresas Texto: ANDRÉS MASA

C
ada 10 minutos o menos
un par de agujeros
negros chocan en algún
lugar del universo.
Es el colofón de un baile suicida:
como frenéticos derviches, los
objetos más radicales que existen
giran sobre sí mismos mientras se
orbitan el uno al otro, acercándo-
se más y más, cada vez más depri-
sa, atraídos por la sutil fuerza de
la gravedad. Hasta que se tocan.
La gravedad no es tan sutil
entonces; los oscuros cuerpos se
funden en un solo ser en el mayor
cataclismo cósmico que se conoce,
uno que despide suiciente
energía como para que retumbe
el tejido del espacio-tiempo,
la tela que viste al cosmos.
Después, el silencio.
La resonancia viaja casi a la
velocidad de la luz hasta la Tierra,
donde los cientíicos, por in, son
capaces de analizar la información
que contiene. Pueden hacerlo
gracias a los instrumentos que
recogen las ondas gravitacionales
que emanan del baile y de
la posterior colisión.
Los investigadores detectaron
este oleaje espacio-temporal
LA PRUEBA
DEFINITIVA
La fusión de dos
agujeros negros
es amorfa hasta
que adopta una
forma esférica.
En ese momento
emite unas ondas
gravitacionales
aún ocultas que
podrían desafiar
la validez de la
teoría de
la relatividad.
LA PISTA DE BAILE DEL UNIVERSO GW150914 GW170814
COMIENZA A LLENARSE Masa de agujeros:
29 y 36 masas solares
Masa de agujeros:
31 y 25 masas solares
Masa de la fusión: Masa de la fusión:
Se han detectado directamente 62 masas solares 52 masas solares
cinco fusiones de agujeros negros. Distancia: Distancia:
El nombre de cada evento incluye 1.300 millones
de años luz
1.800 millones
de años luz
un número que hace referencia
a la fecha de la observación 62 masas solares

s solares

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AQUÍ
21 masas solares

W1706 GW151226
Masa de los agujeros: Masa de agujeros:
masas 7 y 12 masas solares 8 y 14 masas solares
solares Masa de la fusión: Masa de la fusión:
18 masas solares 21 masas solares
Distancia: Distancia:
1.100 millones 1.400 millones
de años luz de años luz

directamente por primera vez esperanzadora de aprender el paso es dilucidar cómo encuen-
en septiembre de 2015, cuando baile más salvaje del universo. tran los agujeros negros pareja
la colaboración cientíica LIGO Este vals animal esconde de baile, y está al alcance de
captó el eco de una fusión algunas claves que pueden ser nuestras manos.
acontecida a más de mil millones determinantes a la hora de saber
de años luz de la Tierra. En un cómo se forman las estrellas y Objetivo a la vista
solo instante, el choque había los agujeros negros. También Para convertir la Tierra en
liberado una energía hasta diez para hacer un nuevo y más un agujero negro habría que
veces mayor que la suma de la preciso mapa del universo y, comprimirla hasta que tuviera
luz de todas las galaxias del quizá, para escribir su historia un tamaño de alrededor de un
universo observable. con el mayor nivel de detalle centímetro, solo así alcanzaría
Desde entonces, han detectado alcanzado jamás. El primer la extrema densidad que los
cuatro fusiones. Ya son cinco. caracteriza. ¿Inconcebible?
Y mientras LIGO permanece No para el investigador de la
desconectado en un proceso de
actualización para aumentar su
La primera Universidad de Islas Baleares
(UIB) Sascha Husa. “Los
sensibilidad, crece el consenso fusión detectada agujeros negros son objetos muy
en torno a la idea de que los años
que faltan para que estos eventos
liberó diez veces sencillos”, opina el físico, cuya
labor es crucial en LIGO.
se sumen por cientos pueden
contarse con los dedos de una
más energía que “Se pueden caracterizar solo
con sus masas y sus espines, que
mano. Y los datos prometen la luz de todas son la velocidad y la dirección de
ayudar a responder algunas de la rotación. Con esos pocos
las preguntas más relevantes de las galaxias parámetros podemos calcular la
la astrofísica contemporánea.
Hacer temblar el espacio-tiem-
del universo dinámica de sus ondas gravitacio-
nales gracias a la teoría de la
po es algo que pocos fenómenos
pueden conseguir, y el estudio
observable relatividad general de Einstein”,
añade el experto en sistemas
de estas colisiones es una forma binarios de agujeros negros.
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GW170104
Masa de agujeros:
32 y 19 masas solares
Masa de la fusión:
49 masas solares
Distancia:
3.000 millones
de años luz

masas solares

Es exactamente lo que hacen ULTRASENSIBLE


él y su equipo de la UIB. El detector de
LIGO reconoce
Los investigadores estiman las ondas que le
cómo pueden ser las ondas de llegan mediante
un sistema binario y ponen un sofisticado
instrumental
las opciones sobre la mesa para óptico que detecta
que el equipo de LIGO las el más mínimo
confronte con las señales que movimiento de un
juego de espejos.
detecta. En sus propias palabras,
sus cálculos son como la base
de datos que usa la aplicación
Shazam para decirte qué canción “Si los dos agujeros nacen se habían detectado tres fusiones
está sonando. Pero ni él ni nadie juntos, esperamos que sus espines y calculó que otras diez observa-
sabe cómo se produjo la forma- estén alineados, más o menos, en ciones bastarían para dar mayor
ción de las parejas que se han la misma dirección, como la peso a una de las dos opciones.
visto hasta la fecha. mayoría de los planetas del Ya solo faltan ocho.
Fundamentalmente hay sistema solar”, explica Husa. O
dos posibilidades. Una es que sea, que giren hacia el mismo sitio Cuando muere una estrella
procedan de sistemas binarios y que los ejes de sus rotaciones Gran parte de los elementos
de estrellas: dos estrellas sean razonablemente paralelos. químicos que conocemos proviene
muy masivas que se orbitan “Pero si los sistemas binarios se de las estrellas. De ellas han
mutuamente acaban su combus- forman después, dinámicamente, salido el material con el que se
tible y, tras una supernova, se es más natural que la relación de formó casi todo el suelo que
convierten en sendos agujeros sus espines sea arbitraria”, añade. pisamos, las plantas que comemos
negros, que continúan el Según un trabajo publicado y nuestro propio organismo.
movimiento. La segunda opción el verano pasado en la revista Somos polvo de estrellas,
es que dos agujeros negros Nature, la balanza se inclinará literalmente. Por eso conocer
independientes se atraigan el uno pronto a favor de una alternativa. el origen de los astros ayudará a
al otro y se emparejen. El trabajo vio la luz cuando solo conocer el de la vida humana.
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ASTROS NEUTRALIZADOS
Una simulación informática muestra
cómo dos estrellas de neutrones –que
surgen del núcleo de una estrella de
hasta 30 masas solares que muere–,
separadas únicamente 18 kilómetros,
se atraen en solo 13 milisegundos y
colapsan en un nuevo agujero negro.

Una de las maneras que los


cientíicos tienen de conseguirlo El estudio de
es empezar el libro por el inal:
a veces, cuando las estrellas mue-
las parejas de
ren son incapaces de escapar a
su propia gravedad, colapsan
agujeros negros
sobre sí mismas y forman contará
un agujero negro.
“Todas las colisiones de aguje- la historia de
ros negros nos dicen algo sobre
el ciclo de la vida de las estrellas
las galaxias se instalará en una órbita espacial
en la década de 2030.
y, al inal, sobre cómo se han Su mayor ventaja está en que
formado los planetas y el ciclo Para detectar la danza de estos detecta frecuencias menores,
de la vida en la Tierra”, resume colosos, más parecida a un comba- y cuanto más baja es la frecuen-
Husa. Y añade: “Hasta ahora, en te de sumo que al rito de los der- cia de una onda gravitacional,
astrofísica hay diferentes teorías viches, hará falta algo más. Será mayor es la masa del objeto que
acerca de cómo pueden formarse preciso escuchar el cosmos desde la emite. “Con LISA podemos
estrellas, pero es un tema del un lugar donde haya menos ruido tratar de detectar frecuencias
que no sabemos mucho y que que en detectores como LIGO. más bajas y, por lo tanto, masas
vamos a entender en el futuro, Tampoco Virgo, un instrumen- mayores”, explica Fernández
en los próximos años, observando to que ya funciona cerca de Pisa, Sopuerta, quien forma parte
cientos de fusiones de agujeros en Italia, ni KAGRA, uno sub- del proyecto.
negros”. Aunque no todas serán terráneo cuya construcción está El detector podría “oír” los
visibles con LIGO. proyectada en Japón, ayudarán ecos de los agujeros supermasi-
“Las estrellas tienen una masa en la tarea. Hará falta escuchar el vos que hay en el centro de
límite, llega un momento en que cosmos en el silencio del espacio. las galaxias, moles como la que
acumulan mucho gas y se vuelven reside en el centro de nuestra Vía
inestables, por encima de unas Mapear lo inexplorado Láctea, de 4,5 millones de veces
100 masas solares”, dice el inves- La fusión de mayor tamaño la masa del Sol. Se calcula que
tigador del Instituto de Estudios detectada hasta ahora es de hay entre miles y decenas de
Espaciales de Cataluña Carlos 62 masas solares, pero se piensa miles de otros más pequeños
Fernández Sopuerta. “No puedes que existen agujeros negros de alrededor de él, puede que en-
tener una estrella de mil millones una masa millones de veces ma- redados en miles de coreografías
de masas solares, al menos en este yor que la del Sol. Llegar a captar duales, que también podría
momento de la historia del uni- fenómenos de esta envergadura llegar a detectar.
verso”, añade. Y existen agujeros está en manos de LISA, un detec- La observación de estas
negros de mucho más tamaño… tor de ondas gravitacionales que regiones del espacio promete
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abrir nuevas y excitantes puertas Y audible –metafóricamente–: el cas, a la luz de las estrellas, pero
a la cosmología. Por ejemplo, a cosmos estará plagado de sirenas. la forma en que se observan es
lo largo de miles de millones de Así llaman los astrofísicos más similar al sonido. La luz que
años, las galaxias se funden en a los objetos bien conocidos que llega a los observatorios es una
repetidas ocasiones. Es un proce- EL ORIGEN producen ondas gravitacionales. mezcla de luces, un murmullo en
so infrecuente, pero el universo DE TODO Sabiendo la energía que emiten un salón concurrido. Las ondas
Stephen Hawking
es tan grande que debería poder pensaba que y la que llega a la Tierra, pueden gravitacionales permiten escuchar
ser detectado. Puede que los “nuestro calcular la distancia hasta ellas una sola voz entre el gentío.
agujeros negros supermasivos de universo no es con mayor precisión que con Cuando las voces de los baila-
único, hay otros
sus centros también se fundan, muchos creados los métodos tradicionales. rines y el sonido gravitatorio de
y un inventario de estas fusiones de la nada”, Esto es así porque las caracte- sus pasos por todo el universo sea
y los nuevos
podría revelar cómo ha adquirido comienzos
rísticas matemáticas de las ondas nítido, el nuevo mapa emergerá
el universo su estructura actual. podrían surgir gravitacionales son muy parecidas sin remedio. Pero hay más.
Si los investigadores consiguen de los agujeros a las de las ondas electromagnéti- Una mayor precisión en la de-
negros.
ver todos los agujeros negros que terminación de las posiciones de
bailan en el cosmos, la secuencia los bailarines ayudará a conocer
de cómo se ha organizado este con más detalle el ritmo al que se
estará al alcance de la ciencia. expande el universo. En el cálculo
Será una operación parecida al de esta velocidad interviene una
análisis genético que condujo a cifra conocida como constante de
la Eva mitocondrial, solo que a Hubble, cuya exactitud mejorará.
nivel cósmico. Como la expansión se alimenta
Los investigadores también po- de una enigmática energía oscura,
drán aprovechar las excepcionales el secreto podría ser desvela-
cualidades de las ondas gravita- do. Estaríamos ante un avance
cionales que emiten las parejas fundamental para la ciencia, pero
de agujeros negros para hacer un Lo raro sería que no hubiera
mapa con un detalle exquisito. sorpresas mayúsculas. Q
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