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Herbolaria y dolor

MÉXICO
Autora: Lic. Ángeles Santiago Méndez

D
esde su aparición en la Tierra hasta nuestros días, el Referencias bibliográficas
hombre ha luchado por paliar sus dolencias. Así, los
1. Aguilar, Abigaíl, Argueta, Arturo, Caro, Leticia, Flora medicinal indígena de
primeros homínidos encontraron en la naturaleza México, Tomos I y II, Instituto Nacional Indigenista, México, 1994.
un proveedor de remedios para sus enfermedades y 2. Aguilar, Abigaíl, Camacho, Juan Raúl, Herbolaria medicinal del IMSS, IMSS, México,
1994.
dolores. Primero imitando el comportamiento de los animales, a los 3. Argueta, Arturo et al. Atlas de la medicina tradicional mexicana,Tomos I, II y III,
que observaba comer ciertas hierbas cuando enfermaban o estaban Instituto Nacional Indidigenista, México, 1994.
4. Linares, Edelmira, Bye Robert, Flores, Beatriz, Plantas medicinales de México/
heridos, y después siguiendo su intuición y a base de prueba y error, Usos y remedios tradicionales, Universidad Nacional Autónoma de México,
el hombre primitivo empezó a distinguir las plantas comestibles de las México, 1999.
5. Lozoya, Xavier, Plantas, medicina y poder/Breve historia de la herbolaria mexica-
curativas o dañinas. En su caminar por la evolución y guiado por su na, Pax, México, 1994.
6. Lozoya, Xavier, Xiuhpatli, Universidad Nacional Autónoma de México,
inicial carácter nómada que lo condujo a poblar distintas latitudes, el México, 1999.
hombre llevó consigo hojas, tallos y raíces como arsenal terapéutico. 7. Márquez, Carmen, et al. Plantas medicinales de México II/Composición, usos
y actividad biológica. Universidad Nacional Autónoma de México, México,
Lejos de extinguirse, esta medicina natural se arraigó en todas las 1999.
culturas, en primer lugar gracias al surgimiento de la agricultura y
en segundo término por la aparición del lenguaje, eficaz instrumento
para denominar, clasificar y proteger plantas que quedarían impresas
en la memoria colectiva, muchas veces bajo el resguardo de la figura
primigenia del médico, es decir, el brujo o curandero. Este proceso
llevó miles de años hasta llegar a la configuración de un cuerpo teó-
rico-práctico de conocimientos herbolarios, de manera que cientos
de plantas resultaron tan eficaces que permanecen vigentes.
México cuenta con una antiquísima tradición en el uso de la her-
bolaria con fines terapéuticos. De las 7 mil especies vegetales botánica-
mente clasificadas en nuestro país, se estima que 3 mil son empleadas
en el área medicinal y su utilidad se remonta a la época prehispánica.
Se calcula que el hombre llegó a Mesoamérica hace aproximadamente
21 mil años y es a partir de la segunda mitad del cuarto milenio cuando
se empiezan a conformar las civilizaciones del periodo llamado pre-
clásico. Al respecto, Fray Bernardino de Sahagún menciona: “primero
existieron los toltecas, sabían y conocían las calidades y virtudes de las ‹

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hierbas, porque sabían las que eran de provecho saber herbolario y eran capaces de curar frac-
y las que eran dañinas y mortíferas y por la gran turas hasta enderezar el corazón. Hacia 1521,
experiencia que tenían de ellas dejaron señaladas después de un recorrido por las recién con-
y conocidas las que ahora se usan para curar […]. quistadas tierras americanas, Hernán Cortés
Los olmecas son muy ricos porque sus tierras son escribiría en la segunda de sus famosas Cartas
muy fértiles y abundosas. Allí se da mucho cacao de relación: “Hay calles de herbolarios donde
que llaman cuapatlachi (hule) y la flor que llaman hay todas las raíces y yerbas medicinales que
yoloxóchitl (flor de corazón) y todas las demás en esta tierra se hallan. Hay casas como de
hierbas que son muy preciadas para curar”. boticarios donde […] venden mucha leña y
Por otro lado, existen amplias referencias de carbón y yerbas de comer y medicinales”. No
la importancia de los jardines botánicos en el debe olvidarse que la herbolaria mantenía una
México prehispánico. Según Francisco del Paso, estrecha relación con el aspecto mágico-reli-
los toltecas legaron sus conocimientos sobre las gioso, sin que por ello se demeriten las pro-
plantas medicinales a los aztecas y compartieron piedades curativas de muchas plantas y los
su admiración por las plantas con los tarascos y conocimientos –ciertamente en muchos casos
zapotecas. La copia de bellos murales de princi- atinados y valiosos– que eran transmitidos en
pios del periodo clásico –ubicado hacia el año 300 forma oral.
de nuestra era– hallados en lo que fuera el área de Con bases empíricas de la herbolaria, pero
Tepantitla (en la ciudad de Teotihuacan) es una con una parte cognoscitiva suficiente para
de las primeras representaciones gráficas de las construir todo un sistema médico, los nahuas
plantas medicinales. Los expertos señalan que en hicieron una clasificación de las plantas cuyos
el mural se observan, entre otra, flores como el rasgos fueron comunes a las de casi todos los
tecomaxóchitl (hoy llamado floripondio), hierbas pueblos posteriores a ellos. De igual forma,
como el yautli (pericón) y psicotrópicos (hongos esta división botánica indígena era similar a
alucinógenos) siendo aplicados a enfermos. la usada por los europeos del siglo XVI. Al
Dado que no existen fuentes directas que nombre genérico, como hierba (xihuitl), palo
abunden sobre las culturas que siguieron a los o árbol (cuahuitl) o flor (xóchitl) le antepo-
toltecas, teotihuacanos y olmecas, la única infor- nían la denominación característica. Ésta se
mación disponible sobre herbolaria proviene de refería no sólo a aspectos morfológicos, como
manuscritos que los conquistadores elaboraron la raíz, las hojas o las flores, sino también
basados en los relatos de los ancianos. Actualmente a aspectos como colores, texturas (hierba
es quizá la náhuatl una de las culturas más estu- espinosa, vara lisa), localización geográfica
diadas. El aspecto medular de la herbolaria nahua (hierba del Anáhuac, hierba de Oaxtepec),
–y de múltiples aspectos culturales– reside en su consistencia (hierba lechosa, árbol), sabores,
particular concepto del universo, según el cual el lugar donde crecía, nombres de animales
éste se dividía en cielo e inframundo; en uno relacionados con ellas (hierba del zorri-
hacía calor y en el otro frío, y el hombre se situaba llo, hierba de la hormiga) o aun con las
en medio de ambos. El organismo, pensaban, se acciones medicinales reconocidas en ellas.
mantenía sano cuando su frío y su calor estaban Cochizapoquahuitl, por ejemplo, provenía de
en equilibrio. Fue en esa polaridad frío-calor que cochi, que significa sueño, zapotl (zapote) y
los nahuas se basaron para clasificar enfermeda- quahuitl, que quiere decir árbol. En conjunto
des, órganos y medicamentos (herbolaria). equivalía a: árbol que produce zapotes para
Para restituir un posible desequilibrio se acudía dormir. Hoy en día existen estudios que con-
a los tianguis o mercados indígenas. En este tipo firman sus propiedades como hipotensor.
de consultorios ancestrales existían los ticitl (médi- Una vez establecido el virreinato de la
cos) de distintas especialidades, quienes poseían el Nueva España (siglo XVI), surgió el deseo de

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inventariar toda aquella riqueza herbolaria, binación de propiedades curativas. Al final del
por lo que médicos prestigiados de la época siglo XVII la herbolaria medicinal mexicana era
participaron de esta fiebre por los productos totalmente híbrida. Numerosas plantas europeas
naturales de México, entre ellos Francisco fueron adoptadas por los indígenas y actualmente
Hernández (1517-1587), quien en su obra son catalogadas como típicas de México, tal es el
Historia natural de la Nueva España agrupó caso de la manzanilla, albahaca, hierbabuena, ajo,
2,200 plantas medicinales. Este texto se perejil y ruda, entre otras. Desafortunadamente,
convirtió en la información científica oficial gran parte del arsenal terapéutico mexica se per-
con la que España introdujo los nuevos dió ante la prohibición de la Iglesia de usar deter-
medicamentos herbolarios de su colonia minadas hierbas que eran consideradas instru-
americana en Europa y en la base de todos mento de idolatría. En algunos casos se preserva-
los libros que durante siglos posteriores se ron ciertas plantas convirtiéndolas al cristianismo
escribirían al respecto. mediante el cambio de nombre, por ejemplo,
Entre el siglo XVI y el XVII aparecieron yauhtli por Santa María; ololihuqui por semillas de
otros trabajos sobre plantas medicinales en la virgen; yoyotli por codo de fraile; toloatzin por
la Nueva España. Uno de ellos fue el Libellus hierba del diablo.
de medicinalibus indorum herbus (librito de las Casi relegada durante los 400 años que duró
plantas medicinales de los indios), escrito en la Conquista, la terapéutica medicinal indígena
1592 por los indígenas Martín de la Cruz resurgió poco después de la Independencia de
y Juan Badiano y que describe 250 plantas México, alrededor de 1859, cuando José María
curativas que se empleaban en ese tiempo Vargas inició el estudio químico de nuestra
en el Valle de México y sus alrededores; se riquísima flora. Tanto en el siglo XIX como en los
distingue por sus 185 bellísimos dibujos en primeros 60 años del XX la investigación científi-
miniatura, a color. Otro libro importante ca sobre herbolaria se llevó a cabo sin ahondar en
fue La historia general de las cosas de la el saber popular. Fue a partir de los años 70 del
Nueva España, realizado por el francisca- siglo XX cuando el quehacer etnobotánico tomó
no Bernardino de Sahagún –entre 1548 y en cuenta el conocimiento transmitido de boca
1582– con la ayuda de varios indígenas. El en boca. En 1974, la OMS hizo un llamado para
texto fue escrito tanto en español como en incorporar la medicina tradicional a la estrategia
náhuatl e incluyó 130 dibujos, ilustrando global de salud.
plantas y tratamientos. Antes, en 1933, Maximino Martínez publicó
Médicos, frailes y exploradores de la su libro Las plantas medicinales de México, en
época colonial produjeron textos sobre plan- el que reunió información valiosa de los dos
tas medicinales, de los cuales mencionamos últimos decenios del siglo XIX. Esta obra no sólo
sólo algunos: Francisco Ximénez (Cuatro se basó en la etnobotánica sino también en el
libros de la naturaleza y virtudes de las plantas, uso que la población hacía de unas 300 plan-
1615); Gregorio López (El tesoro de las medi- tas. Más tarde, en los años 50, con el hallazgo
cinas, 1672); Nicolás Monardes (Primera y del barbasco, eminentes científicos mexicanos
segunda y tercera partes de la historia medicinal impulsaron la investigación en el área de la
de las cosas que se traen de nuestras indias occi- herbolaria. Actualmente el conocimiento que se
dentales que sirven en medicina). tiene sobre las plantas medicinales empieza a
En el campo de la herbolaria, como en recuperar la información no asentada en escritos,
muchos otros, hubo un choque de creen- se está empezando a tomar en cuenta la opinión
cias y conceptos que más tarde terminaron de especialistas en el campo o de los usuarios
por fusionarse; de manera inevitable a cada de la herbolaria. No se pretende aquí hacer un
vegetal se le atribuiría una compleja com- recuento de los proyectos e instituciones que ‹

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desde la época independentista de México exis- eliminar verrugas y aliviar otras afecciones
tieron sobre las plantas curativas. Basta decir que de la piel. Estudios farmacológicos han
la historia y aun la ciencia han demostrado la probado que el tallo ejerce una gran acción
valía de los recursos herbolarios que existen en analgésica, antiespasmódica y antiviral.
nuestro país.
Tampoco se trata de recomendar el consumo Cempasúchil
indiscriminado de las plantas medicinales, ya que Nombre científico: Tagetes erecta L.
sus principios activos están lejos de ser totalmente Nombres comunes: flor de difunto,
inocuos. Lo que se desea es revalorar la medicina flor de muerto y cempazúchitl.
herbolaria, pasar del folclor a la evaluación farma- Usos: tiene gran aplicación en el alivio
cológica, pero sin ignorar la sabiduría de nuestros del dolor de pecho provocado por afeccio-
antepasados. Xavier Lozoya plasma claramente nes del pulmón o del corazón. Asimismo, la
esta idea: “un renacer caracteriza a la medicina de flor tiene una útil actividad antibiótica para
nuestros días y es posible avizorar que en el siglo una enorme cantidad de bacterias y hongos.
XXI ésta contará con novedosos medicamentos También sirve para curar enfermedades
de origen vegetal y alternativas biotecnológicas de tipo respiratorio, como catarro, gripe,
para su producción, mediante una fructífera bronquitis, y problemas ginecoobstétricos
conciliación entre las ideas antiguas y nuevas, que (desinflamación del vientre, frialdad en la
servirán de base para la construcción de un nuevo menstruación, cólicos menstruales y baños
paradigma médico”. A continuación se hará una posparto).
breve descripción de algunas plantas que hasta el
día de hoy se consideran útiles para el tratamiento Cola de caballo
de ciertos tipos de dolor. Nombre científico: Equisetum hyemale L.
Nombres comunes: cola de rata, equi-
Árnica seto, limpiaplata, carricillo y cañuela.
Nombre científico: Heterotheca inuloides Cass. Usos: se emplea para contrarrestar el
Nombres comunes: acahual, falsa árnica y dolor de riñón, como tratamiento de padeci-
cuautetenco. mientos que afectan este órgano y, mezclado
Usos: esta planta de origen mexicano, que con plantas como el pelo de elote, para ali-
crece silvestre en regiones de clima templado, se viar problemas urinarios. Además, se utiliza
recomienda para aliviar el dolor de muelas y el para curar heridas. Algunos autores refieren
producido por contusiones, aunque su uso actual sus cualidades para tratar enfermedades
más generalizado es para lavar heridas. También como gota, reumatismo, ciática, úlceras vari-
tiene gran aplicación como analgésico en dolor cosas, artritis, lumbago y afecciones del
de úlcera, dolor de la boca del estómago, de pul- estómago e hígado.
món, de pecho, muscular, renal o de reumas.
Chile
Cacaloxóchitl Nombre científico: Capsicum Nahum L.
Nombre científico: Acutifolia poiret Nombres comunes: existe más de una
Nombres comunes: candelerillo, flor de veintena de especies, las más conocidas son
mayo y palo de oído. el chile chipotle, el serrano, el habanero, de
Usos: en sus flores y hojas se han detectado árbol y jalapeño.
componentes como monoterpenos, cumarato y Usos: estudios químicos han revelado
el glucósido cumárico, lo cual hace del cacaloxó- que el chile contiene un principio analgésico
chitl un eficaz analgésico. Su látex, por ejemplo, llamado capsicina, sustancia que posee la
sirve para curar el dolor de oídos, sacar espinas, capacidad para interferir la transmisión de

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las señales nerviosas del dolor. Esto explica granos y mezquinos, y en el sarampión. Además, se
el uso analgésico del chile en el dolor dental le atribuyen propiedades para desinfectar heridas.
y en el producido por padecimientos reu-
máticos. Hoy en día son famosas las poma- Laurel
das que se emplean para mitigar el dolor Nombre científico: Lisea glaucescens Knuth.
muscular originado por lesiones. Lauraceae.
Nombres comunes: lauredó, llor, loureriro
Epazote y ereinotz.
Nombre científico: Teloxys graveolens Usos: es útil en dolores reumáticos y en con-
(Willd.) Webber. tusiones leves; su infusión ayuda a aliviar el dolor
Nombres comunes: epazote de perro, de estómago, sobre todo el de tipo cólico en niños
epazote morado, hierba de perro e ipazote y en caso de diarrea. Disminuye la fiebre, el dolor
de zorrillo. y la infección de garganta. Suele emplearse para
Usos: se emplea para aliviar el dolor de tratar el cólico flatulento, el dolor de entuerto en
estómago y para los cólicos menstruales, el posparto y para evitar que las mujeres se hin-
aunque –según la tradición- es eficaz como chen, ya que extrae el aire de la matriz.
desparasitante, para el vómito, para la disen-
tería y la bilis. De igual forma, se cree que Matarique
es útil para el espanto, susto, aire, calambres Nombre científico: Psacalium peltatum
y para acelerar el parto. Es sabido que sus Nombres comunes: mataricue y matariqui.
hojas son parte de los condimentos más Usos: su raíz se utiliza, en primer lugar, para
usados en la cocina mexicana actual. aliviar el dolor de muelas, de riñón y el dolor por
enfermedades reumáticas. Asimismo, sirve para
Gordolobo quitar el dolor de cabeza, de pecho y el hepático.
Nombre científico: Gnaphalium spp. Se recomienda para quienes padecen diabetes,
Nombres comunes: tozonpotinic. combinando la planta con pingüica o palo de
Usos: generalmente se utiliza para qui- tejocote (tomado como agua de tiempo) y para
tar el dolor en padecimientos de garganta y curar heridas.
bronquiales, en el resfriado común, contra el
dolor abdominal y los dolores causados por el Milenrrama
reumatismo. En uso externo sirve para desin- Nombre científico: Achillea milleforium.
flamar quemaduras leves. Algunos señalan su Nombres comunes: alcanfor, cola de zorro,
eficacia para aliviar dolores generalizados del flor de melón, plumasilla, plumilla y plumerillo.
cuerpo y para reducir las hemorroides. Usos: dada su propiedad analgésica, se
recomienda para el dolor de oído, de cabeza y
Huele de noche por reumatismo. Se le emplea también como tra-
Nombre científico: Cestrum nocturnum L. tamiento en cólicos, empacho, dolor de estómago,
Nombres comunes: hediondilla, hier- disentería, vómito indigestión y acidez. En los niños,
ba del zorrillo, minoche y orcajuda negro. se considera eficaz en caso de espasmos, latido y
Usos: la sabiduría popular refiere que crisis convulsivas. Suele usarse cuando los niños no
para sanar el dolor de cualquier parte del pueden nacer y para tratar la dismenorrea.
cuerpo esta hierba se muele fresca y se forma
una masa que se unta en el lugar afectado. Pericón
Asimismo, se recomienda para quitar el dolor Nombre científico: Tapetes lucida Cav.
de cabeza y de estómago. Por otro lado, se Nombres comunes: anisillo, cedrón, hierba
emplea en padecimientos de la piel, como de san Miguel, periquillo y atagote. ‹

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Usos: la tradición indica que es útil para Té limón
calmar el dolor estomacal, de espalda, abdomen, Nombre científico: Cymbopogon citratus.
cerebro, cuerpo, huesos, muelas, riñones, dolo- Nombres comunes: zacate limón.
res internos y de aire producidos por cambios Usos: es conocido por su eficacia en caso
bruscos de temperatura, enfriamiento localizado de dolor de estómago y de cabeza. También
en la cintura, oídos, cabeza y pecho. Además, se aconseja usar su infusión en otros desór-
se recomienda en caso de cólicos menstruales y denes del aparato digestivo, como vómito,
dismenorrea. diarrea. Sirve, además, para aliviar la gripa,
tos y para detener la hemorragia vaginal, así
Peyote como para bajar la presión arterial y reducir
Nombre científico: Lophora williamsii (Lem.) el colesterol.
Coulter.
Usos: aunque desde la antigüedad esta cac- Toloache
tácea ha sido relacionada con rituales religiosos Nombre científico: Datura innoxia Miller.
y procesos de adivinación, se dice que es de Nombres comunes: chamico, hierba
gran ayuda para tratar el dolor por reumatismo, verde y floripondio.
para aliviar contusiones, mallugaduras, fractu- Usos: una de sus aplicaciones más
ras y heridas. Por otro lado, se considera que el importantes es en el dolor por reumatismo
peyote es inmunizante y que ingerido o aplicado y en el dolor de cuerpo. Además, esta plan-
localmente es útil contra la picadura de animales ta se recomienda para aliviar el dengue, la
venenosos. Se ha reportado su eficacia para curar calentura, los golpes, el dolor de ombligo
la fiebre y el estreñimiento. y contra la picadura de serpiente. Por otro
lado, el toloache resulta útil para contrarres-
Ruda tar el dolor y los ataques asmáticos.
Nombre científico: Ruta graveolens.
Nombres comunes: lota, lura, arruda y Yoloxóchitl
besasa. Nombre científico: Talauma mexicana
Usos: la propiedad más importante de esta (DC) Don.
planta es la de aliviar el dolor de estómago y el Nombres comunes: aguacote, árbol de
dolor de oído. También ha sido calificada como: corazón y magnolia.
antiartrálgica, antiespasmódica, antiparasitaria, Usos: es ampliamente recomendado para
antitusígena, enemagoga y diurética. La tradición curar diversas afecciones cardiacas. La tradi-
oral menciona que la ruda quita el dolor origina- ción popular dicta que es eficaz para contro-
do cuando se ha salido de un lugar caliente a uno lar la presión, para los nervios y para mejorar
más frío. la circulación. De igual forma, se menciona su
uso terapéutico en el dolor de estómago y de
Santa María cabeza.
Nombre científico: Chrysanthemum parthe-
nium L.
Nombres comunes: chapote, matasano e
iztactzapotl.
Usos: esta planta de inflorescencias amarillas y
de sabor amargo se emplea para mitigar el dolor de
cabeza y el dolor abdominal. De igual modo, suele
utilizarse para curar úlceras en la boca, irritación en
la piel, indigestión, diarrea y problemas urinarios.

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