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Antropología y Estudio Cultural

de la Ciencia
Emily Martin
Universidad de Princeton

Este ensayo explora cómo el concepto distintivamente antropológico de la


cultura proporciona conocimientos valiosos y únicos sobre el funcionamiento
de la ciencia en su contexto cultural. Los recientes esfuerzos de los
antropólogos para desalojar la noción tradicional de cultura como un todo
homogéneo y estable han abierto una variedad de formas de imaginar la cultura
que colocan en su centro las diferencias de poder, el flujo y la contradicción.
Incluyendo la atención a una amplia variedad de dominios sociales fuera del
laboratorio, atendiendo a las formas en que los científicos no participan
activamente con conocimientos científicos, y centrándose en las interacciones
complejas que fluyen dentro y fuera de los laboratorios de investigación. los
científicos pueden estar situados en la matriz heterogénea de la cultura. Tres
imágenes -la ciudadela, el rizoma y la figura de cuerda- nos permiten imaginar
las formas discontinuas en que la ciencia penetra y está impregnada por la vida
cultural.

1994 fue el primer año que una antropóloga, Linda Layne, ocupó el cargo de
presidenta de programa de la reunión de la Sociedad de Estudios Sociales de la
Ciencia (4S). También fue la primera reunión de 4S en la que se solicitó a dos
antropólogos dar el discurso principal, así como entre las primeras que no coincidían
con las reuniones de la Asociación Americana de Antropología. Considero mi discurso
como una oportunidad maravillosa, un espacio en el que explorar lo que la
antropología podría contribuir a los estudios de ciencias. Pero admito cierta
preocupación por el aluvión de comentarios negativos recientes en mi campo. Se ha
dicho que los estudios científicos de los antropólogos carecen de una "compra
teórica" (Woolgar 1989) y que es casi imposible para los antropólogos realizar estudios
útiles de la ciencia (Latour 1990). Junto con la actitud defensiva naturalmente
levantada por tales acusaciones, como un participante reciente en estudios científicos,
también siento una gran humildad. El campo de los estudios sociales y culturales de la
ciencia está profusamente salpicado con banderas de los exploradores de las
disciplinas de las ciencias sociales y las humanidades, muchos de los cuales manejan
selectivamente algunas de las categorías analíticas y técnicas prácticas de la
antropología. En una revisión reciente, Sharon Traweek (1993) tiene estudios en al
menos veinticinco disciplinas académicas dedicadas al estudio de la ciencia, la
medicina y la tecnología. De esta forma, se podría agregar el trabajo crítico de
académicos del Tercer Mundo como J.P. Singh Uberoi, quien, en su libro La Otra
Mente de Europa (1984), cuestiona si diferentes concepciones del conocimiento
podrían haber surgido desde un punto de partida histórico diferente, tales como
Paracelso o Leibniz, más que Newton y Copérnico.

NOTA DEL AUTOR: Este artículo es una versión ligeramente revisada de mi


discurso inaugural en las reuniones de octubre de 1994 de la Sociedad de
Estudios Sociales de la Ciencia, Nueva Orleans, LA. Agradezco a Linda Layne
por invitarme a dar esta conferencia, y Olga Amsterdamsk y los revisores
anónimos de Science, Technology, & Human Values para sugerencias útiles
para la revisión.

¿Cómo podría ser un estudio antropológico cultural de la ciencia occidental? En primer


lugar, dependería de lograr una profunda (y tentadora) postura esquiva. Esta postura
implicaría uno de esos acertijos imposibles, como tratar de empujar un autobús en el
que se viaja (en una imagen de Berger y Luckman) o tratar de ver, como el pez en el
ejemplo de Marx, el agua invisible en la que uno nada. Si la ciencia es el fundamento
de la naturaleza, así como el fundamento de mi pensamiento al respecto, ¿cómo
puedo pensar sobre la ciencia fuera de ella?

Una segunda característica de la antropología de la ciencia, como la visualizo,


implicaría considerar a la ciencia simultáneamente como una "historia particular de
cómo están las cosas" -es decir, interpretándola como una acción social significativa-
y como una parte importante de las instituciones que están ejerciendo formas de
poder particularmente brutales en la escena contemporánea. Las instituciones
científicas están implicadas en fuerzas económicas políticas de gran escala que
pueden ser universales en su alcance y que a menudo son perjudiciales en sus
efectos. Estas fuerzas implican la creciente concentración y movilidad del capital, que
a menudo conducen a una mayor miseria para los pobres; la reestructuración
concomitante de la organización del trabajo, tanto dentro de las corporaciones y las
fábricas como en la difusión de la "tarea". Implican grandes alteraciones en la forma en
que se almacenan y recuperan las informaciones y el enfoque en la genética en la
investigación médica y biológica. Algunos de sus efectos incluyen cambios dramáticos
en cómo los científicos y la persona en la calle conceptualizan los componentes del
cuerpo humano y los determinantes de la salud, la aparición de formas virulentas de
racismo y un nuevo esencialismo biológico intenso.

Incluso si se pudiera lograr esta postura elusiva y el análisis simultáneo interpretativo y


económico político, ¿la antropología cultural tendría algo nuevo que agregar a los
estudios de ciencias? Por supuesto, mi entusiasmo por esta posibilidad solo se ve
acrecentado por el reciente menosprecio de lo que la antropología puede hacer. Creo
que el menosprecio se basa en la imposibilidad de ver el terreno que explora la
antropología cultural. Para relevar este terreno, haré uso de tres imágenes: ciudadelas,
rizomas y figuras de cuerdas.

Ciudadelas

Las ciencias naturales de nuestros días son herederas de procesos que han dejado a
la mayoría de nosotros pensando que están separados del resto de la historia y la
sociedad, algo así como una definición de ciudadela de Webster: "una fortaleza que
exige una ciudad, tanto para el control como para la defensa. "Lo que diferencia a las
ciencias es que pretenden construir la realidad pero no ser ellas mismas construidas.
En los términos de Traweek (1988), parecen ser "culturas sin cultura". En un desafío a
la ciudad vera de este punto de vista, algunos antropólogos y muchos otros estudios
de ciencia han comenzado a describir las culturas (muy de hecho) muy ricas y
complejas de las ciencias naturales, instaladas dentro de sus ciudadelas separadas y
por encima del resto de la sociedad. Traweek ha descrito algunas de las
presuposiciones fundamentales sobre el tiempo, el espacio, la materia y las personas
que le dan sentido al mundo de un físico de alta energía; ella ha mostrado cómo esas
presuposiciones fundamentales toman una forma en los Estados Unidos y otra, una
forma bastante diferente en Japón, demostrando enfáticamente su naturaleza
históricamente contingente.

Rizomas
Para ver este terreno, debemos preguntarnos si la disposición y el diseño de la
ciudadela misma, la lógica de las acciones de los científicos dentro de ella, pueden no
estar tan profundamente incrustados en el mismo campo como las aldeas y aldeas
que lo rodean. Esta pregunta nos llevaría a preguntarnos cómo el conocimiento en la
ciudadela y su forma de producción podrían estar vinculados con procesos y eventos
externos. Para evitar asumir un vínculo unidireccional en el que el conocimiento
científico fluye desde la ciudadela, o los científicos eligen autónomamente los recursos
fuera de la ciudadela que necesitan, podemos confiar en el animé de Deleuze (1993), el
rizoma. Un rizoma, como el garranchuelo o el bambú, tiene una variedad de raíces
subterráneas que levanta los brotes frondosos desde la parte superior de la superficie
y las raíces desde la parte inferior. A diferencia de otras plantas, como los pinos, que
dependen de todas sus partes principales (raíces, tronco y hojas) para vivir y que se
propagan por semillas, los rizomas se pueden dividir por completo en segmentos y
crecer nuevamente como organismos completos.

Figuras de Cuerda
Como dijo Max Black (1962) hace mucho tiempo, las metáforas se iluminan y ciegan al
mismo tiempo. No quisiera que nadie me quite la impresión de que estoy buscando
algo real en el mundo que sea el equivalente al rizoma del conocimiento. No estamos
buscando nada; buscamos comprender los procesos mediante los cuales las cosas,
las personas, los conceptos y los eventos adquieren un significado.