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Rev Esp Salud Pública 2012; 86: 313-317.

Nº 4 Julio- Agosto 2012

EDITORIAL

ALIMENTOS COMO MEDICAMENTOS: LA DELGADA LÍNEA DIVISORIA


ENTRE LA INDUSTRIA FARMACÉUTICA Y LA INDUSTRIA ALIMENTARIA

Cristina González Díaz (1), Lorena Meléndez Illanes (2) y Carlos Álvarez-Dardet (3,4).

(1) Departamento Comunicación y Psicología Social, Universidad de Alicante


(2) Estudiante de doctorado en Ciencias de la Salud
(3) Grupo de Investigación en Salud Pública, Universidad de Alicante
(4) Centro de Investigación Biomédica en Red de Epidemiología y Salud Pública (CIBERESP)

La preocupación por la salud como filo- Los alimentos funcionales: un nuevo y


sofía de vida lucrativo nicho de mercado

La sociedad vive inmersa en una progresi- La proliferación de los alimentos funcio-


va y exacerbada preocupación por la salud nales en la industria alimentaria viene siendo
consistente, entre otros aspectos, en cuidar incesante desde hace algunos años, especial-
qué alimentos comer, en qué cantidad ingerir- mente desde que se desarrolló el concepto de
los y cómo benefician cada uno de sus Promoción de la Salud en 1984 en Ottawa.
nutrientes a nuestro bienestar físico. Este con- Braverman5 pone de manifiesto cómo la
texto, denominado por Castiel y Alvarez-Dar- industria alimentaria ha sufrido un desa-
det como “salud persecutoria”1 y por Díaz, rrollo impresionante en la creación de este
Morant y Westall como cultura del sanismo2, tipo de alimentos durante los últimos treinta
ha propiciado la creación de los conocidos años. Analiza el mercado de los alimentos
como alimentos funcionales por parte de la funcionales tomando en consideración, por
industria alimentaria3, es decir, productos un lado, el comportamiento del consumidor
caracterizados por ser una fuente de compo- en torno a la adquisición de los alimentos y,
nentes fisiológicamente activos y que poseen por otro lado, el cómo la industria ha tratado
propiedades pretendidamente beneficiosas de dar respuesta a esta tendencia.
para la salud humana. Adicionalmente, los
alimentos son la fuente más importante de De este modo, durante los años setenta,
compuestos orgánicos persistentes para nues- época en la que surgieron, se resaltó el inte-
tro organismo, debido a la agricultura y gana- rés del consumidor por adquirir alimentos en
dería intensivas con lo que suponen de uso de cuya composición se indicara nutrientes
pesticidas y suplementos a los piensos. Esta naturales de frutas. Posteriormente, durante
contaminación interna ha sido asociada con los ochenta, se presentó la segunda genera-
obesidad y diabetes entre otros trastornos4. ción de alimentos funcionales, caracteriza-
Correspondencia dos por estar modificados en el contenido de
Carlos Álvarez-Dardet grasas y azúcares, surgiendo los productos
Universidad de Alicante
Ap-99
lights, bajos en calorías, bajos en grasas o
03080-Alicante bajos en azúcares. Finalmente, desde los
carlos.alvarez@ua.es noventa y hasta la actualidad, surgió el con-
Cristina González Díaz et al.

cepto de las propiedades funcionales, lo cual se observa cómo la industria farmacéutica


ha promovido la formulación de productos también se ha hecho eco de esta filosofía de
con características específicas, destacando lo saludable, mediante la progresiva inclu-
el desarrollo de productos probióticos, pre- sión de las personas sanas como objetivo de
bióticos, fitoesteroles y fibras. ventas por medio de prácticas de invención
de enfermedades8.
Señala el autor que fue durante la década
de los noventa cuando tuvo lugar un gran Actualmente podemos encontrar leches
desarrollo tecnológico y productivo por par- fermentadas que dicen prevenir gripes y
te de las industrias alimentarias focalizadas catarros, yogures con componentes que
en la creación de nuevos productos modifi- dicen ayudar a mejorar el tránsito intestinal,
cados. Un ejemplo de esta tendencia es la otros que recalcifican los huesos previnien-
creación del Instituto Danone por parte de la do la osteoporosis, lácteos que controlan la
empresa Danone6, una institución cuyo obje- tensión arterial o el colesterol, batidos cuyos
tivo, entre otros, es la investigación para la nutrientes aportan la cantidad de fruta y ver-
producción de alimentos con componentes dura recomendada diariamente por los facul-
beneficiosos para la salud. Uno de los prime- tativos, leches enriquecidas no sólo con cal-
ros y más lucrativos resultados de este Insti- cio sino también con isoflavonas de soja que
tuto lo representa actimel, al que años más dicen proporcionar el aporte necesario de
tarde se unirían los yogures activia. grasas vegetales que nuestro organismo
necesita, etc. La lista es interminable y sigue
Según datos de la consultora Iri España en aumento, como también el fraude poten-
encargada de auditar las ventas en hipermer- cial por publicidad engañosa. La apelación a
cados y supermercados, las leches fermenta- la salud en la publicidad de los alimentos no
das suponen casi la mitad del valor total del está exenta de efectos secundarios, no se tra-
mercado de yogures (49,1%). Dentro de esta ta solo de un dilema de ética pública, sobre si
categoría los lácteos con Lactobacillus hay fraude o no, sino que pueden lesionarse
casei suponen el 81% de las ventas totales. los intereses de la salud de la población, por
Por marcas, el reparto es totalmente des- el efecto “etiqueta” de sentirse en tratamien-
igual, ya que el actimel posee un 68% de la to y también por llevar a no cumplimentar
cuota de mercado de esta categoría. Además, adecuadamente los tratamientos farmacoló-
en lo que respecta a los productos bífidus, gicos, por pensar que sus efectos pueden ser
activia es el gran protagonista con una cuota sustituidos por los de los alimentos.
de mercado del 58%, datos que erigen a
Danone como la multinacional líder en el Todos estos productos, que comenzaron
mercado de los productos lácteos7. posicionándose en el mercado a través de la
publicidad bajo el denominador común de
Dos sectores en progresiva ambigüe- alimentos beneficiosos para la salud, han
dad: la industria alimentaria y la indus- traspasado la peligrosa barrera de productos
tria farmacéutica meramente saludables para convertirse en
alimentos preventivos, simulando, en
El progresivo crecimiento de los alimen- muchos casos, las características que se ads-
tos funcionales se ha visto materializado no cribían de forma exclusiva a los medicamen-
sólo en los estantes del supermercado sino tos. Porque si un alimento es capaz de redu-
también a través de la comunicación publici- cir la presión arterial, el colesterol, prevenir
taria que las empresas hacen de sus produc- enfermedades de recalcificación de huesos,
tos saludables, alardeando de lo beneficiosos catarros o gripes ¿estamos ante un alimento
que son sus componentes para la salud. Ade- o ante un fármaco?
más, paralelamente a este proceso, también

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La legislación sobre los reclamos de La evidencia científica no exenta de


salud en la publicidad de alimentos controversias: el caso Actimel

Ante esta desbordante avalancha de “ali- Desde septiembre de 2011 en Francia está
mentos curativos-preventivos” las autorida- prohibida toda publicidad de actimel como
des competentes se han visto obligadas a respuesta al estudio llevado a cabo por el
regular las declaraciones nutricionales y pro- investigador francés Didier Raoult11, en el
piedades de los alimentos a través de la publi- que se pone de manifiesto que las bacterias
cidad y en el etiquetado del producto. que componen esta leche fermentada, que
constituyen su nutriente estrella al salva-
Desde 2006 las industrias alimentarias que guardar nuestras defensas, son las mismas
operen en países de la Unión Europea pueden que se utilizan para acelerar el proceso de
promocionar sus alimentos funcionales crecimiento y engorde de ciertos animales.
mediante tres tipos de mensajes o declaracio- En definitiva, que consumiendo actimel más
nes publicitarias9. que protegernos de resfriados o gripes se
está incentivando el sobrepeso y obesidad
1. Declaraciones nutricionales: aquéllas sobre todo en un público que está en proceso
que afirman, sugieren o dan a entender que un de desarrollo: la infancia. En años anterio-
alimento posee propiedades beneficiosas res, la EFSA ya había prohibido determina-
específicas debido a su aporte energético o a das apelaciones concernientes a la reducción
sus componentes específicos. de riesgo de enfermedad adjudicadas al pro-
ducto, debido a las insuficientes pruebas
2. Declaraciones de propiedades saluda- científicas alegadas por la compañía12. En
bles: aquéllas que afirman, sugieren o dan a Reino Unido han sido más cautos y sólo han
entender que existe una relación entre una llevado a cabo diversas restricciones y pro-
categoría de alimentos, un alimento, o uno de hibiciones relativas a determinadas campa-
sus constituyentes y la salud. ñas publicitarias por considerar que los men-
sajes transmitidos no se ajustaban a la reali-
3. Declaraciones de reducción de riesgo de dad al carecer de criterios científicos que
enfermedad: aquéllas que afirman, sugieren o certificaran tales afirmaciones13. Fuera de
dan a entender que el consumo de una catego- las fronteras europeas, la Federal Trade
ría de alimentos, un alimento, o uno de sus Comission de EEUU también tiene abierta la
constituyentes reduce significativamente un lucha contra este producto y ya se han inter-
factor de riesgo de aparición de una enferme- puesto diversas sanciones pecuniarias ale-
dad humana. gando que la publicidad sobre el Actimel es
exagerada, o sencillamente engañosa14.
Cualquiera de los productos que utilicen
estas apelaciones, habrán tenido que demos- En España, la Asociación de Usuarios de
trar previamente la veracidad de las mismas la Comunicación (AUC) interpuso una
mediante un informe donde se expongan las demanda ante Autocontrol de la Publicidad
pruebas científicas de los supuestos benefi- correspondiente a la campaña publicitaria
cios que el consumo del alimento tiene para la donde una conocida presentadora describía
salud ante la Agencia Europea de Seguridad las particularidades del producto. Autocon-
Alimentaria (EFSA)10. Sin embargo, la prácti- trol de la publicidad dio la razón a AUC al
ca dista mucho de las exigencias y requisitos dictaminar que el mensaje “favorece tus
establecidos para demostrar dicha evidencia defensas” era confuso, al no quedar claro si
científica atendiendo a los diversos países, el reclamo en sí describía los aspectos mera-
prueba de ello son las controvertidas campa- mente saludables del producto, factor que
ñas publicitarias del producto Actimel. está permitido legalmente, o podría interpre-

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Cristina González Díaz et al.

tarse también que tenía propiedades curati- ensayos clínicos que se realizan con estos
vas, característica que le otorgaba la condi- productos lo son contra placebo, lo que no
ción de fármaco, lo que no está permitido refleja en absoluto la realidad de su uso pos-
por ley al tratarse de un alimento15. terior. Deberíamos ser más exigentes, como
se hace en el campo de los fármacos, y exigir
El caso del actimel ejemplifica la proble- que el grupo control sea tratado como se
mática a la que se enfrenta la sociedad y las hace en la realidad y los resultados referidos
autoridades competentes en Salud Pública: a este nivel y no solo al efecto placebo. En
un alimento revestido con unas característi- segundo lugar, delimitar de forma clara y
cas propias de un medicamento. precisa qué es un medicamento y qué es un
alimento, y la imposibilidad de establecer
Ya hemos subrayado que la ley obliga a ambigüedades entre ellos a la hora de abor-
demostrar con los parámetros de la eviden- dar sus propiedades: curativas en los prime-
cia científica las propiedades a las que se ros y cuando mucho saludables para los
hace alusión en la publicidad, de otro modo segundos.
no podría hacerse mención a las mismas. Sin
embargo, también hemos puesto de mani- BIBLIOGRAFÍA
fiesto que, dependiendo del país, apelar a
propiedades saludables y curativas diferen- 1. Castiel LD, Álvarez-Dardet C. La salud persecutoria:
los límites de la responsabilidad. Buenos Aires: Edito-
tes puede ser sancionado pecuniariamente, rial Lugar; 2010
retirada una determinada campaña o quedar
prohibida totalmente su publicidad, ponien- 2. Díaz, JA, Morant, R, Westall, D. El sanismo lingüís-
do de manifiesto el diferente trato al que está tico: recursos retóricos en la publicidad y etiquetado de
expuesto un mismo producto con las contro- los alimentos en Revista de Invest Lingüística. 2005;
vol. VIII:36.
versias y discrepancias que este hecho lleva
implícito. 3. Definición extraída del Centro Internacional de Infor-
mación sobre Alimentos (IFIC). Disponible en:
Además, debemos añadir que estamos http://www.foodinsight.org/enespanol/Home.aspx
ante un alimento al que la industria alimenta-
ria cada vez se esfuerza más en vender como 4. Jirtle RL, Skinner MK. Environmental epigenomics
a n d d i s e a s e s u s c e p t i b i l i t y. N a t R e v G e n e t .
un producto con características preventivas 2007;8(4):253-62.
y curativas. Sin embargo, a la hora de expo-
ner todos sus potenciales beneficios se 5. Braverman V. Alimentos saludables: treinta años de
ampara en el rigor científico que la ley exige su existencia en el mercado. Soya Noticias. 2001;
a los alimentos cuando lo que realmente se 1(259): 1-19.
nos está vendiendo es un producto con
6. www.institutodanone.es
características de medicamento. Por tanto,
¿no deberíamos exigir la evidencia científica 7. Lácteos funcionales: de todo y para todos. Góndola
que se le reclama a la industria farmacéutica Digital.2012. [citado el 21/08/2012] Disponible en:
para publicitar sus productos? Es más, llega- http://gondoladigital.com/articulo.php?ID_ARTICU-
dos a este punto debemos preguntarnos ¿qué LO=62
deberíamos exigir como ciudadanos y profe- 8. Ruíz-Cantero MT, Cambronero-Saíz B. La metamor-
sionales antes de su comercialización? La fosis de la salud: invención de enfermedades y estrate-
solución pasa por dos puntos que creemos gias de comunicación en Gac Sanit. 2011. 25:179-81.
importantes: en primer lugar, incrementar el
nivel de exigencia a la hora de abordar los 9. Parlamento europeo. Reglamento 1924/2006 del Par-
lamento Europeo y del Consejo, de 20 de diciembre de
informes sobre la evidencia científica donde 2006, relativos a las declaraciones nutricionales y de
se exponen los supuestos beneficios del pro- propiedades saludables en los alimentos Art. 2. Bruse-
ducto o la sustancia en sí. La mayoría de los las: Parlamento europeo; 2006.

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10. Parlamento Europeo y del Consejo. Reglamento


1924/2006 del Parlamento Europeo y del Consejo, de
20 de diciembre de 2006, relativos a las declaraciones
nutricionales y de propiedades saludables en los ali-
mentos Art.6. Bruselas: Parlamento europeo; 2006.

11. Raoult D. Probiotics and obesity: a link? Nature


Rev Microbial. 2009; 7: 616.

12. EFSA Panel on Dietetic Products, Nutrition and Aller-


gies.Scientific Opinion on the substantiation of a health
claim related to fermented milk containing Lactobacillus
casei DN-114 001 plus yoghurt symbiosis (Actimel®), and
reduction of Clostridium difficile toxins in the gut of
patients receiving antibiotics and reduced risk of acute
diarrhoea in patients receiving antibiotics pursuant to Arti-
cle 14 of Regulation (EC) No 1924/2006. EFSA Journal
2010;8(12):1903. [Citado el 22/08/2012].Disponible en:
http://www.efsa.europa.eu/en/efsajournal/pub/1430.htm

13.HFSS advertising restrictions. Final Review. Lon-


don: Ofcom; 2010. [Citado el 22/08/2012]. Disponible
en: stakeholders.ofcom.org.uk/binaries/research/tv-
research/hfss-review-final.pdf

14. Federal Trade Comission. Dannon Agrees to Drop


Exaggerated Health Claims for Activia Yogurt and
DanActive Dairy Drink. FTC Charges that Evidence Sup-
porting Benefits of Probiotics Falls Short. [Citado el
22/08/2012]. Disponible en:
http://ftc.gov/opa/2010/12/dannon.shtm

15. Autocontrol. Asociación para la autoregulación de la


publicidad. Disponible en. http://www.autocontrol.es.
/06/05/2009.

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