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Yacimiento de minerales.

Bentonita
El término "bentonita" fue aplicado por primera vez por el geólogo norteamericano
Knight en 1898, a una clase de arcilla muy particular que tenía propiedades jabonosas,
que poseía una gran plasticidad y era altamente coloidal. Esta arcilla procedía de la
Formación Benton Shale, en el Cretácico de Wyoming, USA.
Esta roca estaba dotada particularmente de la facultad de hincharse aumentando
varias veces su volumen cuando se ponía en contacto con el agua, y además de
formar geles tixotrópicos cuando se añadía en pequeñas cantidades al agua.
Tal vez la mejor definición de bentonita como mineral industrial es la dada por
R.E.Grim en la Conferencia Internacional de Arcillas (AIPEA) en Madrid en
1972:"Bentonita es una arcilla compuesta esencialmente por minerales del grupo de
las esmectitas, con independencia de su génesis y modo de aparición". Desde este
punto de vista la bentonita es una roca compuesta por varios minerales, aunque son
las esmectitas sus constituyentes esenciales (montmorillonita y beidellita ), que
confieren las propiedades características a la roca, acompañadas por otros minerales
menores como: cuarzo , feldespato, mica, illita y caolin.
Su formula química es:

Si4(Al(2-x)Rx) (010,H2O)(Cex,nH2O) o Si4(Al(2-x)Rx)(H2O)n

Donde: R = Mg, Fe, Mn, Zn, Ni.


Ce = (Cationes intercambiables) = Ca, Na, Mg.

PROPIEDADES FISICO-QUÍMICAS

En forma natural, la bentonita es una roca blanda, que tiene aproximadamente la


consistencia de un caolín, es decir friable y untuosa. Generalmente tiene un color
beige claro a oscuro, amarillo verdoso y excepcionalmente blanco cremoso o verdoso.
Las innumerables e importantes aplicaciones industriales de este grupo de minerales
se basan en sus propiedades físico-químicas: superficie específica, capacidad de
intercambio catiónico, capacidad de absorción, hidratación e hinchamiento y
plasticidad.
Estas propiedades que caracterizan a una bentonita se derivan de:
a) Tamaño de partículas extremadamente pequeñas (menores a 2 m).
b) Sustituciones isomorfas, que propician la formación de cargas laminares y la
presencia de cationes hidratados, débilmente ligados en el espacio interlaminar
(exfoliabilidad).
c) Elevado potencial eléctrico.
d) Alta relación superficie a espesor.

CLASIFICACIÓN DE BENTONITAS

Los criterios de clasificación empleados por la industria se basan en su


comportamiento y propiedades físico-químicas, siendo la siguiente clasificación la más
utilizada:
a) Bentonitas naturales altamente hinchables (sódicas):

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Trabajo nº: 4: Bentonitas
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Están constituidas por montmorillonita que contiene naturalmente iones


intercambiables de sodio. Estas bentonitas son usadas en lodos para perforación y
como ligante en la peletización de mineral de hierro.
b) Bentonitas naturales poco hinchables (cálcicas):
Están constituidas por montmorillonita que contiene principalmente iones
intercambiables de calcio. Este tipo tiene menor capacidad de hinchamiento que las
variedades sódicas. Esta cualidad es particularmente importante para el uso en pastas
cerámicas.
c) Bentonitas con activación alcalina:
Son bentonitas que se obtienen por el intercambio de cationes alcalino-térreos por
cationes alcalinos en la montmorillonita. Esta activación provoca una mayor
plasticidad, viscosidad y tixotropía de la bentonita, como así también una gran
capacidad de hinchamiento
d) Bentonitas con activación ácida:
Están constituidas por montmorillonitas cálcicas que han sido tratadas con ácido
clorhídrico o sulfúrico para remover impurezas, reemplazar iones intercambiables por
hidrógeno, incrementar su área superficial y mejorar sus propiedades de absorción y
adsorción.
e) Bentonitas organofilicas:
Son montmorillonitas que tienen sus iones intercambiables reemplazados con iones
orgánicos, tales como, por ejemplo: compuestos de aminas cuaternarias.

APLICACIONES INDUSTRIALES

Las propiedades de la bentonita no dependen sólo del mineral esmectítico


predominante sino también de su grado de cristalinidad, del tamaño de los cristales,
etc. y por lo tanto las propiedades pueden variar enormemente, por lo cual el campo
de las aplicaciones es amplio y las especificaciones para cada caso son muy
particulares.
La bentonita es uno de los minerales industriales que posee la más amplia gama de
aplicaciones y por las posibilidades que brinda para obtener un alto valor agregado a
través de su activación, puede alcanzar en casos puntuales valores de venta que
superen a cualquier otro mineral. Un ejemplo lo constituyen las bentonitas
organofílicas utilizadas en la industria de la pintura, o las activadas en medio alcalino
para farmacopea y cosméticos.
Por sus variadas propiedades, las diferentes industrias la utilizan en estado natural o
activado.
Se comercializa en diferentes formas: en bruto, triturada, molida en diferentes mallas
según el destino final, o activadas.
Una síntesis de los diferentes usos, en función del tipo de bentonita seleccionada, se
expone a continuación en la siguiente tabla

INDUSTRIA Bentonita Bentonita Bentonita Bentonita Bentonita


Natural Natural Activada Activada Organofilica
Ca++, Mg++ Na+ (alcalina) (acida)
Fundición - Componentes Componentes - -
en arenas p/ en arenas p/
moldes moldes

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Petrolera - Agente Agente - Tixotrópico(fluidos


Tixotrópico Tixotrópico no iónicos)
Alimenticia Refinación de Refinación de Refinación de Refinación de -
azúcar, azúcar, azúcar, azúcar,
clasificación de clasificación clasificación clasificación
vinos y jugos de vinos y de vinos y de vinos y
jugos jugos jugos
Química Carga - - Catalizadores, -
p/caucho/plástico cargas
p/cauchos/plá
sticos
Cerámica Pastas Esmaltes - - -
Construcción Plastificante en Plastificante Plastificante - -
concretos, sellador en concretos, en concretos,
y lubricante sellador y sellador y
lubricante lubricante
Farmacéutica Materia prima Materia prima Materia prima - -
p/tierras p/tierras p/tierras
medicinales, medicinales, medicinales,
ungüentos y ungüentos y ungüentos y
cosméticos cosméticos cosméticos
Minera Peletizacion de Peletizacion Peletizacion - -
minerales de minerales de minerales
Aceites/grasas Refinación, - - Refinación, -
decoloración y decoloración y
Comestibles purificación purificación
Limpieza Aditivo en jabones Aditivo en Aditivo en - -
jabones jabones
Pre-alquitrán - - - - Estabilizador de
suspensión de
alquitrán
Pintura - - - - Estabilizador y
extensor

La estructura de la demanda en Argentina, es aproximadamente la siguiente:


Lodos para perforación 60%
Arenas de fundición 14%
Fertilizantes 0,5%
Alimentos balanceados 6%
Industria de Pinturas 0,9%
Industria Médica y
Cosmética 0,1%
Industria Vitivinícola 0,5%
Industria de Cerámica 12%
Industria de Aceites y grasas 4%
Otros Usos 2%

YACIMIENTOS EN LA ARGENTINA

Las bentonitas pueden ser originadas por alteración in situ de tobas o cenizas
volcánicas, o bien por acción hidrotermal y/o por meteorización de rocas magmáticas o
metamórficas.
En nuestro país la mayoría de los yacimientos se formaron a partir de cenizas de
composición variable entre riolítica y dacítica, no obstante hay depósitos que tienen
claras evidencias de haberse originado por alteración hidrotermal de rocas ígneas.
Los depósitos conocidos del país se encuentran en las provincias de: Chubut, La

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Pampa, Mendoza, Neuquén, Río Negro y San Juan.

Chubut: las áreas más conocidas con depósitos de bentonita se ubican en las Sierras
Cuadrada, Chaira y Overos.

La Pampa: los depósitos de bentonita se encuentran en el extremo SO de la provincia,


cerca del Río Colorado, en el departamento Puelén, en las inmediaciones de la
localidad de 25 de Mayo, en Colonia Chica y Puesto Romero.

Mendoza: Los yacimientos se disponen en una faja en el faldeo oriental y occidental


de la Precordillera, en una extensión de 60 km mayormente agrupados en las zonas
de Potrerillos-Calcheuta y en la Salagasta. Los yacimientos más importantes son San
Carlos (6 km al oeste de Potrerillos), San Félix, La Echa I y II (55 km al oeste de
Mendoza), Virgen de Andacollo y La Joyita.

Neuquén: los depósitos se ubican a unos 140 km en línea recta al O de Neuquén,


entre Zapala y Cutral Co, a pocos kilómetros de la ruta nacional 22.
Los depósitos de bentonita del departamento Zapala se formaron durante el Mioceno,
a partir de ciertos materiales piroclásticos contenidos en una facies clástica inferior, de
la Formación Collón Curá. Estas bentonitas se habrían originado a través de la
desvitrificación de tobas reelaboradas, en medios confinados, reductores, ligeramente
alcalinos, tales como cuerpos de agua continentales someros a pantanosos, aislados
entre sí y se trata de bentonitas sódicas naturales con buena aptitud para ser usadas
como aglomerantes de arenas de moldeo para fundición y cuya aplicación en lodos de
inyección está condicionada a la mezcla con otros productos que contribuyan a
corregir ciertas deficiencias.
Los yacimientos consisten en mantos lenticulares subhorizontales con espesores
variables entre 3 y 15 metros, distribuidos en una franja elongada en sentido
nornordeste-sudsudoeste de 20 km de longitud.
Las reservas comprobadas de bentonita para la región obtenidas de distintas fuentes,
totalizan 3.125.000 toneladas, mientras que las inferidas son 7.636.000 toneladas.

Río Negro: entre los yacimientos de esta provincia se distinguen los correspondientes
al Área del Lago Pellegrini.
Los depósitos se extienden en los sectores S, SE y NO del lago, en las barrancas que
lo circundan. El componente arcilloso es montmorillonita, que tiene excelente
cristalinidad, a la que se asocian plagioclasas, litoclastos volcánicos y cuarzo.
Otra Área de importancia en esta provincia es la de General Roca, donde se
encuentran canteras en las que el mineral está compuesto principalmente por
montmorillonita, cuarzo, plagioclasas, yeso y óxidos de hierro.

San Juan: Existen dos distritos principales donde están localizados los yacimientos de
bentonitas: la falda occidental de la Sierra del Tontal, entre las localidades de Colon al
norte y Barreal al Sur en el Departamento Calingasta y las serranías conocidas como
Los Morados de Talacasto en el Departamento de Jachal.
Ambos distritos reúnen, desde el punto de vista logístico, muy buenas condiciones
para el desarrollo de la actividad minera. También se han descubierto afloramientos de
bentonita en la margen derecha del Río del Agua, Departamento Sarmiento, Quebrada

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El Palque, Departamento Zonda, Sierra del Villicun, Departamento Albardón y Altos del
Colorado, Departamento Iglesia.
Los yacimientos de la provincia son bancos que afloran por ser parte de una
secuencia sedimentaria plegada en anticlinales y sinclinales erosionados. Los
yacimientos del Departamento de Calingasta son dos bancos de espesor comprendido
entre 0,80 y 2,00 m. Los yacimientos del Cerro Morado se presentan en dos bancos
principales, de características variables en la dirección del rumbo y con espesores
entre 0,50 y 2,00 m.

Producción mundial

Entre los mayores productores del total mundial de bentonita se encuentran Estados
Unidos seguido por Rusia y Japón. Estos tres países producen el 57% del total
mundial. Se registran explotaciones en treinta y seis países del mundo. La producción
en Latinoamérica está liderada por Brasil, quién tiene una producción promedio de
150.000 toneladas anuales. En su mayoría, se trata de bentonita cálcica.

Países importadores

Los principales países importadores/consumidores de bentonita son Canadá, quien


importa cerca de 300.000 t/ año, Japón con 200.000 toneladas anuales, Alemania
200.000 t, Francia 100.000 t/año promedio y Brasil con alrededor de 25.000 toneladas
anuales. En muchos casos, las importaciones se deben a que la producción local no
satisface los requerimientos de las industrias consumidoras, siendo que la bentonita

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localizada en esos países, ej. Brasil, no tiene las cualidades de otras bentonitas de
mejor calidad.

Países exportadores

El líder exportador de bentonita es Estados Unidos, quien exportó en 1995 735.000


toneladas.
Otros importantes exportadores de bentonita son India e Italia, que juntos suman cerca
de 330 mil toneladas en 1995. Luego en orden de importancia le siguen Reino Unido,
Alemania, Argentina, Francia y otros.

Normas de comercialización

Comercialización: sacos de 50 kg (u$s 20)

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