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ARTÍCULOS PRINCIPALES

Aguas Ácidas: formación, predicción,


control y prevención
Dr. Bernhard Dold
Ciencias de la Tierra, University of Lausanne, Suiza
e-mail: Bernhard.Dold@cam.unil.ch

Las aguas ácidas generadas por la mi-


nería de sulfuros metálicos (drenaje
ácido de mina, DAM) es el princi-
pal problema ambiental que enfren-
ta la actividad minera hoy en día. En
este artículo se trata de dar una vi-
sión integral del problema de las aguas
ácidas (o mejor dicho, aguas de mina
en general), sin pretender entrar en
detalles.

Se puede destacar cuatros principales


fuentes de la contaminación en la
actividad minera: 1. Botaderos de
desmonte, 2. Depósitos de relaves, 3.
Lagunas en los tajos abiertos (pit lakes)
y 4. Minas subterráneas. Cada una de
estas fuentes de contaminación tiene
diferentes características tanto físicas,
como geoquímicas, resultando en di-
ferentes cinéticas y magnitud del pro-
blema. En muchos casos las diferen-
tes fuentes están conectadas.

El proceso de tratamiento para recu-


perar los metales con valor económi-
co comprende una secuencia de eta-
pas de chancado y molienda para re-
ducir el tamaño de partícula. Después
se separa el mineral específico de in-
terés económico vía procesos metalúr-
gicos, por ejemplo la flotación en la
cual se añade ciertos tipos de reacti-
vos. El material que no flota es clasifi-
cado como relave y considerado como
residuo que puede contener cierto Fig. 1: Zona de oxidación de 50 cm de espesor de un depósito de relaves que proviene
porcentaje de minerales sulfurados no de un yacimiento de pórfido cuprífero (~ 2% de pirita) después de 16 años de oxidación.
económicos (pirita, enargita, etc.), La mineralogía secundaria es dominada por jarosita y schwertmannita y una arcilla inter-
calada del tipo vermiculita.
dependiendo del tipo de yacimiento.
El volumen de los relaves en relación
con todo el mineral procesado puede 1. Generación de aguas ácidas saturado durante su operación, es de-
variar entre 60 y 80 % en el caso de cir no se debería formar una playa, en
yacimientos del tipo de sulfuros masi- Se analizará el proceso de la genera- la cual el oxígeno atmosférico puede
vos de Pb-Zn; entre 97 y 99.5 % en el ción de DAM en el sistema de depó- iniciar la oxidación.
caso de pórfidos cupríferos, y 99.9% sitos de relaves, como este sistema es
en el caso de yacimientos de oro. En más homogéneo que un botadero, que Cuando se acaba la vida útil de un
esta actividad minera, minerales sul- puede mostrar una gran heterogenei- depósito de relaves, baja el nivel freá-
furados que se formaron en un am- dad en su composición mineralógica. tico y se forma una zona no satura-
biente reductor, al ser extraídos, que- Los relaves son transportados y depo- da, donde el 21% de oxígeno del aire
dan expuestos a un ambiente oxidan- sitados en suspensión hacia un depó- en combinación con la presencia de
te, resultando en su desestabilización sito de relaves. Un depósito de relaves agua puede iniciar la oxidación de
(oxidación). «ideal» debería estar completamente los sulfuros.

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Para prevenir y controlar este fenóme-


no, es importante entender los pará-
metros controladores en la generación
del DAM. El parámetro principal es la
composición mineralógica del material.
Se divide en el potencial para producir
acidez («potencial ácido, PA») y el
potencial para neutralizar la acidez
(«potencial de neutralización, PN»).
El PA es principalmente controlado por
el tipo y contenido de sulfuros, sulfa-
tos, y metales que pueden hidrolizarse
(Ejem. Fe, Al, Mn). El PN está com-
puesto por los carbonatos y silicatos.

La relación de PA y PN y la accesibili-
dad de los sulfuros a la oxidación deci-
de si se va a desarrollar un ambiente
geoquímico ácido o neutro, lo cual Fig 2a: Aguas ácidas en el pie de un depósito de relaves con pH 3 con la precipitación de
schwertmannita y goethita. Los precipitados blancos son de yeso.
decide la movilidad de los elementos
liberados. Subsecuentemente, el clima
decide en qué dirección va a movilizar La diferencia entre los depósitos de ble a la oxidación, pero también es
los elementos. En un clima húmedo se relaves y los botaderos de desmonte accesible la mayor parte del potencial
moviliza hacia abajo, a un ambiente es principalmente la cinética de for- de neutralización. Así, estos procesos
reductor o, en un clima árido, hacia la mación de DAM. En general, los bo- son mucho más lentos en depósitos de
superficie (vía transporte capilar) a un taderos producen más rápido DAM relaves que en botaderos, pero una vez
ambiente más oxidante (Dold y que los depósitos de relaves. Además, desarrollada, puede persistir la produc-
Fontboté, 2001). los botaderos tienen muchas veces ción de DAM por décadas o siglos.
una composición mineralógica muy
La deposición de los relaves es controla- heterogénea, mientras los relaves son El proceso de la formación de DAM
da por procesos sedimentológicos que homogenizados en el proceso de chan- es una interacción entre mineralogía,
resultan en una granulometría gruesa cado, molienda y flotación. La depo- geoquímica y microbiología. Los pro-
cerca del punto de la deposición y más sición de los relaves resulta una sepa- cesos de producción de acidez van a
fino alejándose de este punto, por ejem- ración gravimétrica pero, en compa- ser explicados mediante el ejemplo de
plo, hacia la laguna. Con el material más ración con los botaderos, los relaves la oxidación de pirita que es el sulfuro
grueso también se depositan la mayoría pueden considerarse como sistemas más abundante y el que produce la
de los sulfuros debido a su peso mayor bastante homogéneos. mayor cantidad de acidez. Sin em-
que los silicatos. Esto resulta en un con- bargo, la oxidación de otros sulfuros
junto de una buena permeabilidad para En los botaderos el oxígeno atmosféri- también produce acidez. (Ejem. chal-
el flujo acuático con la posibilidad del co tiene más fácil acceso a los sulfuros copirita, arsenopirita, entre otros).
fácil acceso de oxígeno atmosférico en expuestos, debido a su granulometría
la zona no saturada y el mayor conteni- gruesa, y pueden oxidarse rápidamen- Para entender mejor la secuencia de
do de los sulfuros, asegurando una efec- te los sulfuros. Sin embargo, una bue- la generación de acidez se asume que
tiva oxidación de todos los sulfuros en na parte de los sulfuros puede estar el material de la planta de flotación
los relaves. Se observa típicamente una protegido en los bloques y no estar contiene solamente sulfuros no oxi-
estratigrafía intercalada de horizontes accesible a largo plazo a la oxidación. dados y se aplica un circuito alcalino
arenosos con horizontes arcillosos en los Por el contrario, en depósitos de rela- (pH 10-11 para suprimir la flotación
relaves, debido al cambio del punto de ves el oxígeno puede recién atacar de la pirita en el concentrado). Cuan-
la deposición. Hay que tener en cuenta cuando se formó un zona no saturada do ahora se forma la zona no satura-
que los horizontes de granulometría y, debido a la fina granulometría, la da, el oxígeno atmosférico puede oxi-
gruesa tienen la función de acuíferos mayor parte de los sulfuros es accesi- dar la pirita según la ecuación 1, libe-
conectados en el sistema. En conse-
cuencia, para estimar la permeabilidad ECUACION 1
del sistema, solamente los horizontes FeS2 + 7/2 O2 + H2O → Fe
2+
+ 2 SO42- + 2H
+

gruesos son importantes.

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rando Fe2+, 2 SO4, y dos moles de pro- ECUACION 2


tones. El Fe2+ va a oxidar rápidamen-
Fe + /4O2 + H ⇔
2+ 1 + 3+ 1
te a Fe3+ debido al alto pH. La oxida-
Fe + /2H2O
ción del ferroso al férrico es un proce-
so que consume (neutraliza) una mol
ECUACION 3
de protones (ecuación 2). Fe3+ + 3 H2O ⇔ Fe(OH)3(s) + 3H+

Hasta este momento se produjo una ECUACION 4


2-
mol neta de protones (2 moles vía la FeS2 + 14 Fe
3+
+ 8H2O → 15 Fe
2+
+ 2SO4 + 16H
+

oxidación de pirita menos una mol


neutralizada vía la oxidación del fe-
rroso al férrico). El férrico así produci- Sin embargo, es importante entender enriquecido supergénicamente de un
do va a hidrolizarse como hidróxido que, cuando se traslada el férrico de pórfido de cobre va a producir muy
férrico liberando 3 moles de protones un sistema a otro sistema (Ejem. de probablemente DAM, debido a su
(ecuación No. 3). un botadero aguas arriba hacia un contenido de jarosita y la ausencia de
depósito de relaves aguas abajo) o se carbonatos que podrían neutralizar
Así, la hidrólisis es el principal produc- añade el férrico a un sistema, se van a esta acidez.
tor de la acidez, aportando tres de las producir 8 veces más protones, resul-
cuatro moles producidas en la oxida- tando en una fuerte transferencia de Los protones producidos en los proce-
ción de pirita con hidrólisis del ion fé- acidez. sos mencionados anteriormente van
rrico (2 moles en la oxidación de piri- Es esta la razón por la que en todo a reaccionar con el resto de los mine-
ta menos una mol en la oxidación del manejo de residuos mineros es crucial rales como carbonatos y silicatos. Una
ferroso al férrico más 3 moles en la prevenir la producción del férrico. mol de calcita puede neutralizar una
hidrólisis de férrico = 4 moles H+ por Cuando el férrico no está involucra- mol de protones (ecuación 7). Esta
mol de pirita oxidada). do en la oxidación de los sulfuros reacción controla el pH a 7.
(ecuación 4), puede precipitar en for-
La acidez producida en estos procesos ma de minerales secundarios como Así, se necesita 4 veces más calcita
puede resultar en una baja del pH jarosita, schwertmannita, ferrihidrita, que pirita para poder neutralizar las
cuando no hay suficiente potencial goethita, según las condiciones 4 moles de protones producidos en la
para neutralizarla. Cuando el pH baja geoquímicas y presencia de elemen- oxidación de la pirita. Por ejemplo,
a menos de 5, el proceso de la oxida- tos necesarios para su formación. cuando el relave contiene 20 % de
ción del ferroso al férrico es muy len- En esta precipitación los minerales se- pirita, el resto del material (80%) de-
to. Es aquí donde entran las bacterias cundarios liberan diferentes cantida- bería ser todo pura calcita para poder
quimiolitótrofas (Ejem. Acidithiobaci- des de protones (Ejem. jarosita 2 y neutralizar toda la acidez potencial-
llus ferrooxidans - antes Thiobacillus goethita 3 moles H+). Algunos de es- mente producida. En consecuencia,
ferrooxidans) que catalizan la oxida- tos minerales secundarios son metaes- se llega a un límite en el cual ya no se
ción al férrico. Esta producción del tables y se van a transformar en fases puede controlar el sistema vía neu-
férrico vía las bacterias baja más el pH más estables como la goethita con la tralización sino, hay que evitar la oxi-
resultando en el aumento de la movi- liberación de protones (ecuaciones 5 dación. Tampoco todos los carbona-
lidad del catión férrico (dependien- y 6). tos ayudan efectivamente en la neu-
do de la concentración del férrico). tralización. Así, la cinética de la neu-
Es aquí que el férrico toma el rol del Esto significa que, por ejemplo, bota- tralización de dolomita es relativa-
principal oxidante en el sistema, que deros que están compuestos de mate- mente lenta. La siderita puede neu-
es capaz de oxidar los sulfuros muy rial de la zona lixiviada de un sistema tralizar una mol de protones pero li-
efectivamente en ausencia de oxíge-
no atmosférico y con la producción ECUACION 5
de 16 moles de protones (ecuación 4).
jarosita ⇒ goethita: KFe3(SO4)2(OH)6 ⇒ 3FeO(OH)+ K+ + 2SO4
2-
Hay que tener en cuenta que hay
+ 3H+
que producir los 14 moles de férrico
en la ecuación 4, neutralizando 14 ECUACION 6
schwertmannita ⇒ goethita: Fe8O8(OH)6(SO4) + 2H2O ⇒ 8FeO(OH) + SO4
2-
moles de protones. Esto significa que + 2H+
efectivamente se produjeron 2 moles
en la oxidación vía férrico, la misma ECUACION 7
cantidad que la oxidación mediante CaCO3 + H+ ⇔ Ca2+ +HCO3- (7)
oxígeno.

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bera ferroso en esta reacción (ecua-


ción 8).

El ferroso liberado puede ser oxidado


con el consumo de otra mol de proto-
nes (ecuación 2). El férrico produci-
do puede hidrolizarse y producir 3
moles de protones, resultando en una
mol neta de protones producida
(ecuación 9).

Otros minerales secundarios contro-


lan, vía su equilibrio, el pH a cierto
valor; así por ejemplo, a pH 4.5 la gi-
bbsita (Al(OH)3) y a pH 3 la ferrihi-
drita (Fe2O3.9H2O ). Los silicatos pue-
den también actuar en la neutraliza-
ción, pero en general la cinética de
reacción es demasiado lenta para ju-
gar un papel importante en la neutra-
lización. Especialmente la mineralo- Fig 2b: Aguas ácidas de un botadero de pirita con pH 1.5. El pH es demasiado bajo para
gía de alteración hidrotermal, fuerte- que las bacterias puedan oxidar efectivamente el ferroso al férrico. Es la razón que no se
observa la precipitación de los hidróxidos férricos. Los precipitados azules/celestes son
mente asociada con los yacimientos sulfatos de cobre.
sulfurados, muestran una baja reacti-
vidad.
furo masivo con ~ 20-80 % pirita) el Ca2+, Fe2+, Al3+) son muy móviles a
Otro efecto importante que controla mineral secundario puede llegar a la pH bajos. Pueden ser adsorbidos cuan-
la movilidad de los elementos libera- sobresaturación a pH más bajos y así do el pH aumenta (atracción electros-
dos en los procesos de oxidación y neu- es menos móvil. El efecto es que en tática entre el catión positivo y la su-
tralización es la solubilidad de cada ele- este tipo de depósitos de relaves se pre- perficie con carga negativa del sor-
mento. La solubilidad decide cuándo cipitan los hidróxidos férricos más rá- bente a pH altos (Ejem. hidróxido fé-
un elemento es móvil como catión, pido a pH bajos, cerrando el espacio rrico, arcillas). Oxianiones (Ejem.
anión o complejo disuelto o cuándo de los poros en los relaves, formando HMoO4-, H2AsO4-, SO42-) son preferen-
precipita como mineral secundario, es así una zona cementada («hardpan»). temente adsorbidos a pH bajos (Los
decir cuándo se inmoviliza. protones se acoplan a pH bajos a las
Estas zonas cementadas a veces pue- superficies negativas de los minerales
La solubilidad es una función de la den ser muy impermeables limitando sorbentes, resultando en una carga
concentración. En sistemas con con- en forma natural la infiltración de positiva de la superficie mineralógica.
centraciones más bajas, los elementos agua y oxígeno, limitando o detenien- Esta superficie positiva atrae los oxia-
son más móviles que en sistemas con do el proceso de oxidación. El pH que niones negativos en pH bajo). Para li-
mayor concentración. Aplicando este se forma en la zona de oxidación, de- mitar la movilidad de cationes basta
principio al sistema de los depósitos de bido a la mineralogía primaria, final- mantener el pH neutro (Ejem. La cal-
relaves (Fig. 1) significa que en un mente decide cuáles elementos son cita controla el sistema). Cuando exis-
depósito de relaves con pocos sulfuros móviles y pueden contaminar el agua te adicionalmente el problema con
como pirita (Ejem. pórfido cuprífero y cuáles serán adsorbidos en estas con- oxianiones, como por ejemplo As, esta
con 1-3 % pirita), el férrico producido diciones (es decir inmovilizados). medida no es suficiente para solucio-
es más móvil hasta pH más altos y nar el problema.
como consecuencia, la zona de oxi- Se distingue entre cationes y oxianio-
dación avanza más rápido (recuerde nes que demuestran un comporta- Como se mencionó anteriormente, la
que el férrico es el oxidante más po- miento de sorción totalmente contra- composición mineralógica de los resi-
tente en el sistema). rio. Metales que son estables como duos decide qué ambiente geoquími-
cationes bivalentes o trivalentes en co se va instalar y qué elementos se
Por el contrario, en un sistema con alta ambientes oxidantes y pH bajo a neu- liberan y se pueden movilizar. El cli-
concentración de férrico (Ejem. sul- tro (Ejem. Cu2+, Zn2+, Pb2+, Cd2+, Ni2+, ma controla la dirección en la cual se
movilizan estos elementos liberados
ECUACION 8 (Dold y Fontboté, 2001). Por ejemplo,
FeCO3 + H+ ⇔ Fe2+ + HCO3- en un clima húmedo la dirección prin-
cipal de movilización va ser hacia abajo
ECUACION 9 de un ambiente oxidante en la super-
ficie hacia un ambiente más reduc-
4 FeCO3 + O2 + 10 H2O ⇔ 4 HCO3- + 4 Fe(OH)3 + 4H+
tor, hacia el nivel freático.

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Este cambio geoquímico, puede rete- por ejemplo se movilizan los elemen- rencia del potencial para producir aci-
ner algunos elementos en forma re- tos de un depósito de relaves o bota- dez (Dold y Blowes, 2002).
ducida (sulfuros) o vía adsorción de- dero aguas arriba, hacia un depósito
bido al aumento del pH, limitando su más antiguo aguas abajo, puede re- Estos procesos demuestran algunas
movilidad (Ejem. Cu se enriquece en sultar en un enriquecimiento econó- interacciones directas e indirectas
forma de remplazamiento de chalco- mico de algunos metales y también entre la actividad microbacteriana y
pirita vía la covelita). puede resultar un traslado de acidez la mineralogía que afecta la movili-
muy efectivo (Dold y Fontbote, dad de ciertos elementos ayudando a
En climas áridos el transporte puede 2002). entender la formación de los diferen-
cambiar hacia la superficie de los re- tes tipos de DAM (Fig. 2).
laves vía capilaridad hacia un ambien- Algunos de estos ácidos orgánicos
te más oxidante. Esto resulta en la for- (Ejem. acetato, formato) son utiliza- Resumiendo estos procesos, se puede
mación de sulfatos secundarios en la dos por las bacterias reductoras del destacar tres fases principales en el
superficie, la mayoría de ellos son so- férrico como donadores de electrones desarrollo de DAM en depósitos de
lubles en agua (Dold y Fontboté, y utilizan el férrico como aceptador relaves:
2001). Es decir, con la próxima lluvia de electrones. Como resultado se re-
se van a disolver y los elementos se duce el férrico a ferroso con un fuerte 1. Depósitos de relaves activos: Los
movilizan hacia abajo. aumento de su movilidad. Este ferro- depósitos de relaves activos se compo-
so migra como pluma hacia aguas aba- nen principalmente de material prima-
La construcción geotécnica de los jo donde se puede encontrar con un rio sulfurado y por esta razón deben es-
depósitos de relaves puede tener tam- ambiente oxidante y puede autooxi- tar totalmente cubiertos de agua duran-
bién un efecto en estos procesos de dar con la producción de protones vía te la operación para evitar la oxidación
movilización y retención. Cuando hidrólisis, resultando en una transfe- de los sulfuros. En la mayoría de los ca-

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sos el pH es neutro a alcalino, debido al ECUACION 11


proceso de flotación aplicado.
FeS2 (peso molecular 120) + 15/4 O2 + 7/2 H2O => Fe(OH)3 + 2 SO42- + 4H+
El problema principal en esta fase es el
aumento de sulfato debido a la diso- ECUACION 12
lución de sulfatos primarios como an- CaCO3 (peso molecular 100) + 2 H+ <=> Ca2+ + H2CO3
hidrita y yeso. Se observa también el
aumento de Mo en sistemas de pórfi- zan por altos contenidos de sulfato y PN se obtiene haciendo hervir la
dos cupríferos debido a la liberación otros oxianiones, metales pesados bi- muestra en HCl y una subsecuente
en el proceso alcalino. valentes y trivalentes. titulación, lo que no es un método con
condiciones muy reales a condiciones
En esta fase principalmente los ele- Los colores de sus precipitados pue- ambientales de los residuos mineros.
mentos que son estables como oxia- den variar ampliamente entre blan-
niones pueden causar problemas, co, amarillo, azul, verde, rojo y otros Laurence (Lawrence et al., 1989)
como ellos son móviles a pH neutros a colores, debido a la composición de la modificó el método, utilizando HCl
alcalinos en un ambiente oxidante. solución. Los precipitados son sulfatos para disolver los sulfatos y obtener vía
Este tipo de agua de mina neutra a e hidróxidos de metales, y muchos de la diferencia entre la concentración
alcalina es clara y normalmente no ellos solubles en agua. total de azufre y la concentración de
muestra la precipitación visible de azufre asociado a los sulfatos el conte-
minerales secundarios. Se puede estimar en el terreno en qué nido de azufre asociado a los sulfuros.
etapa se encuentra un sistema. Basta Este valor se calcula como equivalen-
2. Depósitos de relaves fuera de ope- darse una vuelta por los residuos ob- te en pirita. El PN se obtiene vía diso-
ración que comienzan la oxidación: servando los colores en los afluentes. lución durante 24 horas en HCl a tem-
Se forma una zona de oxidación en Cuanto más colorados los afluentes, peratura ambiental, acercándose a
cual se liberan los metales y se produ- más avanzado el sistema. condiciones más reales. Sin embargo,
ce la acidez. El material subyacente La disolución de los sulfatos vía HCl
todavía es capaz de neutralizar la aci- 2. Predicción de la formación de también puede atacar una parte de
dez producida y limita la movilidad aguas ácidas los sulfuros, subestimando el PA.
de metales pesados. El ferroso libera-
do en la oxidación se oxida al férrico y La predicción de la formación de Bernhard Dold (Dold, 1999; Dold,
la hidrólisis produce la acidez. El férri- DAM es una tarea muy compleja. La 2003) utiliza 0.2 M NH4-oxalato a pH
co móvil puede llegar a ambientes más técnica más aplicada para la predic- 3 y 80°C por 2 horas para disolver los
reductores donde sea reducido al fe- ción si un material va a producir un sulfatos. Este ataque no disuelve sul-
rroso vía la actividad microbacteria- exceso de acidez se llama «balance furos y por esta razón es una técnica
na, formando una pluma de ferroso. ácido base - BAB» («acid - base ac- más refinada para la determinación
Esta pluma es móvil a pH neutros. counting «), más conocida como del PA. Para calcular el contenido de

Cuando aflore esta solución neutra y


ECUACION 13
rica en ferroso en un ambiente oxidan- CaCO3 + H+ <=> Ca2+ + HCO3-
te, por ejemplo al pie del dique, el fe-
rroso va a autooxidarse a férrico, y la «prueba BAB». Hay que tener en pirita se utiliza la concentración de
hidrólisis libera acidez formando in-situ cuenta que se trata de una fuerte sim- azufre de la muestra asociado a los
aguas ácidas. Este tipo de aguas ácidas plificación del sistema en discusión. sulfuros multiplicando con un factor
tiene pH normalmente entre 2 y 4 y se 31.25. Este factor se basa en el supues-
caracteriza por el alto contenido de fie- La prueba BAB trata de cuantificar to que la cantidad de protones produ-
rro, sulfato, y puede contener otros oxia- el potencial de producir protones («po- cidos en la oxidación de pirita vía una
niones como As o Mo liberados ante- tencial ácido - PA») de un cierto ma- mol de azufre (ec. 11) es neutralizada
riormente en la zona de oxidación. terial basado en la cantidad de sulfu- vía una mol de calcita (ecuación 12)
ros y su capacidad de neutralizar es- y está calculado como equivalente en
El color de los precipitados provenien- tos protones con el contenido de car- tCaCO3/1000t: 100(peso molecular
tes de estas soluciones es controlado bonatos («potencial de neutralización de calcita)/32(peso molecular de azu-
por la mineralogía férrica, por ejemplo - PN»), utilizando las formulas ante- fre) x 10 (tCaCO3/1000t) = 31.25.
amarillo: jarosita, ocre: goethita, naran- riormente mencionadas. Este supuesto es correcto para pH
jado: schwertmannita, rojo oscuro-bor- menor de 6.4 en el cual el H2CO3 es la
deaux: ferrihidrita-lepdidocrocita. El método de Sobeck et al. (1978) especie de carbonato estable. Sin em-
calcula el PA con el contenido total bargo, con el supuesto que la calcita
3. Oxidación avanzada: El sistema de azufre como equivalente en pirita, está controlando como tampón el sis-
consumió todo el potencial de neu- lo cual puede llevar a una fuerte so- tema a pH 7, el bicarbonato (HCO3-)
tralización y el flujo en todo el sistema breestimación del PA cuando la mues- es la especie de carbonato dominante
es ácido (los pH pueden ser más bajos tra contiene por ejemplo un sulfato (E. Stumm y Morgan, 1996) en el sis-
que 2). Estos afluentes se caracteri- como yeso que no produce acidez. El tema resultando en la ecuación 13.

!"
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En la ecuación 13 se aprecia que a pH riormente mencionadas. Un resulta- cala mucho menor, en el laboratorio
7 la calcita neutraliza solamente una do BAB típico de una zona de oxida- (en general en columnas). Frecuen-
mol de protones, mostrando que, cuan- ción ácida es cero (Dold y Fontboté, temente se observa que la oxidación
do realmente la calcita debe controlar 2001), mientras que muestras de la en las columnas es más lenta que en
el sistema a pH neutros (que es la idea), zona primaria pueden tener todavía el terreno. Esto se debe muchas veces
se necesita dos moles de calcita para un alto potencial para producir aci- a que horizontes arcillosos cerraron las
neutralizar los protones producidos vía dez. Aunque el BAB de un material columnas o una mezcla de la granu-
una mol de azufre en forma de pirita de una zona de oxidación de un de- lometría fina con la gruesa disminuyó
oxidada, resultando en un factor de pósito de relaves, zona lixiviada de un la permeabilidad del material en el
cálculo de 62.5. Es decir que la aplica- sistema de pórfidos cupríferos, o pila cual tiene lugar la oxidación. Hay que
ción del factor 31.25 sobreestima el PN de lixiviación, puede ser cero (no hay tener en cuenta que principalmente
en 100%. Las cifras así obtenidas vía el sulfuros ni carbonatos restantes) el los horizontes de granulometría grue-
BAB dan una cifra final resultado de material va pro-
la diferencia entre el PN menos el PA ducir DAM debi-
calculado como equivalente de calci- do a la liberación
ta en tCaCO3/1000t para saber cuánta de la acidez acu-
calcita hay que añadir al material para mulada en los mi-
obtener un material geoquímicamen- nerales secunda-
te seguro. Cuando el valor es negati- rios como jarosita,
vo, excede el PA y el material va pro- schwertmannita,
ducir acidez neta y, cuando es positivo entre otros.
significa que tiene suficiente PN para
neutralizar la acidez producida. La prueba BAB es
una prueba estáti-
Es importante entender que estos va- ca y no da infor-
lores son solamente indicadores y no mación sobre la
consideran parámetros como la cinéti- cinética de estos

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ca de la reacción y la accesibilidad de procesos. Las prue-
los reactivos para las reacciones. Como ba cinéticas tratan
el BAB está basado solamente en los
sulfuros y los carbonatos, la prueba no
considera minerales secundarios como
de reproducir en
el laboratorio las
condiciones de
LAGOS
jarosita o siderita como fuentes de aci- oxidación para
dez. Así, una prueba BAB tiene que obtener datos en
ser controlada siempre por un buen es- qué marco de
tudio mineralógico y los valores deben tiempo el material
ser debidamente corregidos. libera la acidez y
los elementos a la
También el muestreo para las pruebas solución. El princi-
BAB tiene que ser hecho con mucha pal problema de
precaución. Por ejemplo una muestra estas pruebas ciné-
de la superficie de un depósito de re- ticas es la repro-
laves muchas veces ya está oxidada y ducción de las
los sulfuros y carbonatos ya desapare- condiciones del
cieron, debido a las reacciones ante- terreno a una es-
MARQUE EL NÚMERO 106

AVISO NOSA

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sa son responsables del flujo de agua y la cubierta de suelos sobre material de


oxígeno y contienen la mayoría de los sulfuros (no oxidado), para que se
sulfuros. desarrolle una capa de materia orgá-
nica natural que consuma el oxígeno
Después de tratar de entender estos y evite adicionalmente la infiltración
sistemas bastante complejos surge la de oxígeno hacia los sulfuros.
pregunta qué se puede hacer para un
tratamiento y remediación. Se debe En un relave que va a producir exceso
diferenciar entre los residuos que ac- de acidez no tiene ningún sentido plan-
tualmente están produciendo DAM tar directamente en los relaves, por
(tratamiento y remediación), es decir que a largo plazo las plantas no van a
la herencia de la minería antigua y las sobrevivir. Se observa plantaciones en
minas en actual operación que tienen relaves también en alta montaña como
la opción de prevenir estos problemas. en el desierto, aunque en los alrededo-
res en este ambiente no crece nada. Es
3. Tratamiento y remediación importante ubicarse en qué sistema
geográfico se encuentra uno, para bus-
En el caso de residuos que forman ac- car una solución adecuada. Por ejem-
tualmente aguas ácidas se debe colec- plo, el espesor de una cubierta tiene
tar estas soluciones tanto superficiales, que ser calculada en función de la ve-
como subterráneas para un tratamien- getación natural que a largo plazo tome
to hidrometalúrgico (Ejem. planta de el terreno. Cuando esta vegetación in-
neutralización). Otra opción sería la de cluye árboles que pueden echar raíces
introducir la solución en un pantano hasta diez metros de profundidad la
(«wetland») en el cual los metales se- cubierta debe tener diez metros de es-
rán precipitados como sulfuros, vía ac- pesor, para asegurar que la cubierta no
tividad microbacteriana. sea alterada y agua y oxígeno entren
en el sistema. Todas estas medidas tie-
Cuando el flujo subterráneo de la solu- en la mayoría de los casos la composi- nen algo en común: Ellas son muy ca-
ción contaminada es muy bien defini- ción del material que se cubre. Cual- ras y constituyen costos a largo plazo.
do se puede instalar una barrera per- quier estudio de un plan de cierre para
meable reactiva. El sistema funciona un residuo minero debería tener un 4. Prevención
como un «wetland» con la reducción estudio detallado de la composición
bacteriana a sulfuros. En ambos caso del material a cubrir. Solamente con De estos problemas deberíamos apren-
hay que mantener a largo plazo en un esta información se puede predecir el der la lección que, muchas veces, no
ambiente reductor, los sulfuros produ- efecto de cierta medida geotécnica tienen solución, y concentrarnos en
cidos, sino todo el ciclo de la oxidación en el sistema geoquímico. Por ejem- la actividad minera actual para pre-
comienza de nuevo. Cuando los resi- plo, cuando se cubre un botadero fuer- venir que los residuos actuales origi-
duos contienen todavía un valor eco- temente oxidado con todos los mine- nen en el futuro los mismos problemas
nómico se podría retratarlos y, una vez rales secundarios como los hidróxidos ocasionados por los residuos antiguos
que el material está en movimiento, férricos ya presentes en el sistema, se hoy día. Así, la palabra clave debe ser
hay que tomar las medidas necesarias va a formar un ambiente reductor en la prevención. Para ser capaz de pre-
para adecuar el material para obtener cual estos hidróxidos se van a desesta- venir hay que entender la cinética de
una deposición final segura. bilizar y liberar ion férrico, entre otros los procesos en la primera fase de la
elementos. Este férrico liberado pue- formación de DAM (E. Vogt et al.,
La medida de remediación más apli- de oxidar más pirita, en la ausencia 2003). Con estos conocimientos se
cada ahora es la instalación de una cu- de oxígeno, y liberar más ferroso. Esta puede intervenir en el sistema en for-
bierta. La idea de instalar una cubierta pluma ferrosa se va a movilizar aguas ma adecuada, implicando modifica-
es prevenir la infiltración de agua y oxí- abajo. Cuando aflore en un ambiente ciones de los procesos metalúrgicos
geno en los residuos para que no haya oxidante, va autooxidarse y producir aplicados hoy en día.
oxidación de los sulfuros y disminuir la aguas ácidas vía hidrólisis. Así, el pro-
cantidad de agua contaminada. Así, blema no está solucionado. La canti- Para prevenir, se puede utilizar dife-
esta medida debe ser aplicada solamen- dad de aguas contaminadas va a dis- rentes estrategias, dependiendo de la
te sobre material sulfurado. minuir, siempre y cuando la cubierta composición del material. Esto debe-
funcione a largo plazo, pero la calidad ría comenzar ya en la mina con una
El diseño de la cubierta tiene que ser del agua sigue siendo problemática. caracterización del material extraído
en tal forma que resista a largo plazo no solamente en su valor económico,
todas las fuerzas naturales (Ejem. te- Otro método favorito para la reme- sino también en el sentido de que si
rremotos, lluvias torrenciales, aluvio- diación es la plantación de las cubier- este material va producir o neutrali-
nes, etc.). La práctica de hoy día la- tas con cultivos de diferentes tipos de zar acidez o liberar elementos conta-
mentablemente cubre todo sin saber plantas. La idea original es replantar minantes. Esto implica una caracteri-

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ARTÍCULOS PRINCIPALES

zación en el sentido del BAB con toda


la mineralógica de ganga, como car-
bonatos y alteración.

En el caso ideal se puede mezclar este


material en forma adecuada para ob-
tener un material final geoquímica-
mente seguro. Esta estrategia natural-
mente no funciona para todos los ti-
pos de yacimientos.
Otra opción podría ser la flotación de
la pirita (u otros sulfuros problemáti-
cos) antes de la deposición de los rela-
ves. Esta estrategia es la más adecua-
da por ejemplo para tipos de bajo con-
tenido de sulfuros (Ejem. pórfidos cu-
príferos) para disminuir el volumen del
material a remediar.
terferir en la movilidad de los elemen- - Implications for acid mine drainage
Para residuos con BAB negativos que tos, en el momento adecuado, para and element mobility. Terre & Envi-
van a producir aguas ácidas, uno tie- controlar el sistema en la medida ne- ronnement, vol. 18, Geneva, 230 pp.
ne la opción de evitar la oxidación o cesaria. Cada residuo minero es un Dold, B., 2003. Speciation of the most so-
evitar la movilización. Evitar lo movi- paciente único debido a la gran varia- luble phases in a sequential extraction
lización de los metales liberados se bilidad de los parámetros que contro- procedure adapted for geochemical stu-
puede hacer con el control del pH a lan el sistema (tipo de yacimiento, dies of copper sulfide mine waste. Jour-
neutro vía la adicción de calcita, para granulometría, clima, proceso metalúr- nal of Geochemical Exploration, v. 80,
que controle el sistema. gico, entre otros). En estas circunstan- 55-68.
cias, la aplicación de recetas estándar Dold, B. and Blowes, D.W., 2002. Low
Cuando adicionalmente hay el pro- tiene poca posibilidad de éxito. Esto pide molecular weight (LMW) organic
blema de As, u otros oxianiones en el a las autoridades cierta flexibilidad en acids in oxidizing sulfidic mine tailings,
sistema, esta medida no es suficiente. la aplicación de la ley y, de parte de la GeoProc2002, Bremen, pp. 13-14.
Se puede lograr limitar la oxidación minería, la aceptación de que existe Dold, B. and Fontbote, L., 2002. A mine-
vía la instalación de una cubierta so- un problema del que hay que preocu- ralogical and geochemical study of ele-
bre el material no oxidado. Se debe parse. Solamente cuando el problema ment mobility in sulfide mine tailings of
asegurar vía una cubierta de agua es reconocido como tal, se puede en- Fe oxide Cu-Au deposits from the Pun-
durante de la operación que los sulfu- contrar una solución. ta del Cobre belt, northern Chile. Che-
ros no comiencen a oxidarse. En una mical Geology, 189(3-4): 135-163.
fase final de deposición se podría co- Para remediar hay que saber muy bien Dold, B. and Fontboté, L., 2001. Ele-
menzar a depositar materia orgánica qué es lo que uno quiere remediar, es ment cycling and secondary mineralo-
para mantener activas las bacterias decir, un estudio mineralógico-geoquí- gy in porphyry copper tailings as a func-
heterotrófas. Estas bacterias consu- mico del material a remediar es la base tion of climate, primary mineralogy,
men gran cantidad de oxígeno y limi- para la elección del tipo de remedia- and mineral processing. Special Issue:
tan así el acceso de oxígeno para las ción. Tapar y poner algo verde no solu- Geochemical studies of Mining and
bacterias quimiolitótrofas, las cuales ciona el problema de la formación de the Environment, Journal of Geoche-
inician la oxidación de los sulfuros y DAM. La prevención es la única posi- mical Exploration, 74(1-3): 3-55.
la formación de DAM. bilidad para un desarrollo sostenible. Lawrence, R.W., Poling, G.W., Ritcey,
G.M. and Marchant, P.B., 1989. As-
Se estudia también la opción de utili- Referencias sessment of predictive methods for the
zar fosfato para formar zonas cemen- determination of AMD potential in
tadas o utilizar la capacidad de siste- Diaby, N., Dold, B., Johnson, B., Hall- mine tailings and waste rock, Tailings
mas con alto contenido de sulfuros de berg, K., Holliger, C., Pfeifer, H.-R., and effluent management. Pergamon
formar zonas cementadas («har- 2003. Microbiology of a porphyry co- Press, New York, Halifax, pp. 317-331.
dpan») para limitar la infiltración de pper tailings impoundment in Chile: Stumm, W. and Morgan, J.J., 1996.
oxígeno y agua en el sistema con pro- Piuquenes at the la Andina mine, 2nd Aquatic chemistry. Wiley, New York,
cesos geoquímicos. Workshop of the Mine Water Inter- 1022 pp.
disciplinary Network Europe (M- Vogt, M.-L., Dold, B. and Spangenberg,
5. Conclusiones WINE), Lisbon, Portugal. J.E., 2003. Mineralogical and geoche-
Dold, B., 1999. Mineralogical and mical characterization of the active
La clave para el manejo de residuos geochemical changes of copper flota- tailings impoundment Talabre, Chu-
mineros es entender el ciclo de los ele- tion tailings in relation to their origi- quicamata, Chile, 10° Congreso Geo-
mentos entre sulfuros y óxidos para in- nal composition and climatic settings lógico Chileno, Concepción.

MINERIA la mejor puerta de acceso al sector minero M I N E R I A


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