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¿Cómó se fórman lós glaciares?

¿Cómo se forma un glaciar?

Los glaciares se describen como acumulaciones persistentes de hielo que


muestran características de flujo propiciado por su propio peso. Se forman en zonas
polares y de alta montaña dónde hay nieve que no desaparece durante las épocas
cálidas, por lo que se va acumulando y compactando hasta formar un hielo denso
conocido hielo glaciar.

La formación de un glaciar es un proceso muy lento consecuencia del clima y su


evolución es una parte muy importante del ciclo meteorológico del agua, ya que
contienen una cantidad estimada entre el 60 y el 70% de las reservas de agua dulce del
planeta.

El proceso de formación

Los glaciares se forman en zonas donde la acumulación de nieve entre estaciones es


superior a los fenómenos de fusión, evaporación y sublimación de agua. El proceso se
puede dividir en tres etapas:

1. Acumulación de nieve interanual


2. Compactación
3. Formación de hielo glaciar

La formación del glaciar comienza con la acumulación de nieve que perdura de un


invierno a otro. El proceso continua con la transformación de la nieve en hielo, que puede
ser por fusión y recongelación del agua o por compactación y recristalización de la
nieve.

En zonas muy frías, especialmente en regiones polares, la fusión puede ser muy lenta,
incluso ausente, y la compactación es prácticamente el único método de formación de
hielo. En cada estación fría, la nieve del año anterior es cubierta por nuevas capas de
nieve. Las capas inferiores van siendo sometidas cada vez a más presión y la nieve
comienza a compactarse y a recristalizar para formar hielo.

Aproximadamente en dos estaciones frías se forma nieve tipo firn, un estado


intermedio entre nieve y hielo glaciar. La nieve firn está parcialmente compactada y es
más densa que la nieve reciente; tiene un aspecto de azúcar húmedo muy duro con una
densidad superior a 500 kg/m3 (la densidad del agua es aproximadamente 1000 kg/m3).

Primero se forman cristales pequeños. Con el paso del tiempo y la acumulación de más
nieve y hielo, los cristales se van uniendo haciéndose cada vez más grandes y
comprimidos dejando espacios de aire entre ellos cada vez más pequeños. El hielo
glaciar antiguo puede llegar a contener cristales de hielo muy grandes formados durante
cientos e incluso miles de años. El hielo glaciar se ve azul bajo la luz solar debido a que
absorbe las longitudes de onda del rojo.

Una característica fundamental de los glaciares es que presentan flujo inducido por
su propio peso. El flujo se da entre dos zonas distinguibles dentro de un glaciar. Por
un lado está la zona de acumulación donde se va formando y acumulando hielo
glaciar; por otro lado está la zona de ablación donde hay una pérdida de masa neta
por fusión, evaporación, sublimación y desprendimiento de bloques de hielo
(icebergs).

La transición entre ambas zonas es continua, pero se suele trazar una línea imaginaria
entre ambas, la línea de equilibrio.

Aproximadamente a partir de los 50 m de espesor, la presión es tal que el hielo inferior


sufre una deformación plástica, lo que permite el lento flujo característico de los
glaciares. El glaciar adopta forma de lengua o colada que fluye a través de valles,
generalmente hasta lagos, ríos y mares dónde se funden y fragmentan.

Glaciar Briksdal, en Noruega

La velocidad de flujo depende de la pendiente y de la fricción. La fricción también es


responsable del arranque glaciar que va erosionando el terreno. La velocidad de
desplazamiento suele ser lento pero puede variar hasta los 20 o 30 metros diarios, por
ejemplo en el glaciar Jakobshavn de Groenlandia.
Esquema del arranque glaciar

Algunas preguntas cómunes


Glaciares

Glaciares en el sur de Argentina y Chile, así como en Austria, se están


derritiendo a ritmo acelerado, según nuevos reportes dados a conocer a
mediados de octubre. Las altas temperaturas del pasado verano pueden ser las
causantes del deterioro de estas masas de hielo, uno de los más efectivos
indicadores de las variaciones climáticas.

1. ¿Qué son los glaciares? - Son grandes masas de nieve, hielo recristalizado y
pedazos de rocas que se acumulan en grandes cantidades. Los glaciares
pueden fluir cuesta abajo o a lo ancho debido a su propio peso hasta
desembocar en sistemas hídricos. Pueden derretirse, evaporarse o dar paso a
la formación de icebergs.

2. ¿Cómo se forman? - Los glaciares se forman cuando las nevadas anuales


en una región exceden sobremanera al porcentaje de nieve y hielo que se
derrite durante el verano. De esta forma, cantidades masivas de material se
acumulan en un período geológico relativamente corto.

3. ¿Dónde se encuentran? - Se encuentran en todos los continentes a


excepción de Australia. De los 33 millones de kilómetros cúbicos de hielo
glacial, más de 90 por ciento está en Groenlandia y la Antártica.

4. ¿Por qué son importantes? - Entre otras cosas porque el hielo de los
glaciares constituye la reserva más grande de agua dulce en el planeta y la
segunda reserva de agua luego de los océanos.

5. ¿Qué tipo de glaciares existen? - Los montañosos, relativamente pequeños,


que se encuentran a grandes alturas en las montañas. Los continentales, que
son los de mayor tamaño, cubren grandes extensiones de la superficie
terrestre. Por su temperatura, se clasifican en templados donde la temperatura
del hielo se acerca al punto de fusión y polares, donde el hielo se mantiene A
una temperatura menor a los cero grados centígrados.

6. ¿ Qué relación tienen con la Pequeña Edad del Hielo? - Se estima que en
ese período, entre el siglo XVI y XIX, se produjo un enfriamiento que provocó
un avance importante de los glaciares.

7. ¿Por qué es importante monitorearlos? - Porque son uno de los indicadores


más confiables de variaciones en la temperatura del planeta. Científicos han
descubierto que pueden obtener una medida promedio de la temperatura global
estudiando cambios en los glaciares por medio del uso de satélites.

8. ¿Son todos los glaciares buenos indicadores del cambio climático? - Sólo
glaciares pequeños específicos lo son, entre otras cosas por ser más fáciles de
medir con precisión. Se toman imágenes satelitales de estos glaciares por un
mínimo de 5 años en diferentes partes del mundo antes de poder determinar
las tendencias climáticas.

9. ¿Qué sucedería si se derritiesen? -El agua que contienen podría incrementar


el nivel del mar en alrededor de 66 metros y provocar efectos negativos en
ciudades costeras.

Para las conclusiones


La erosión es el proceso geológico que ocasiona el desgaste de la
roca por la acción del agua y del viento.