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21/5/2018 Estas son las diez noticias científicas más destacadas de 2017

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RESUMEN DEL AÑO

Estas son las diez noticias científicas más


destacadas de 2017
Astronomía y biomedicina han protagonizado buena parte de las historias más relevantes de este año

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Recreación artística de una kilonova tras la fusión de dos estrellas de neutrones (ESO/L. Calçada/M. Kornmesser)

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REDACCIÓN
29/12/2017 00:05 | Actualizado a
29/12/2017 08:30

El año 2017 ha sido agitado para la ciencia. Algunas disciplinas han experimentado auténticas
revoluciones, como el nacimiento de la astronomía multi-mensajero. Otras han visto reescritas
hipótesis que se habían dado por sentadas durante décadas, por ejemplo acerca del origen de la
especie humana. En otros casos, como en biomedicina o en tecnologías cuánticas, se han dado
avances más graduales pero que auguran un futuro prometedor. Y todo en un año en el que, por
primera vez, la comunidad científica se ha organizado a nivel mundial para reivindicar su
profesión.
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1. La colisión estelar que marcó una nueva era en la astronomía

La obesidad y la diabetes provocan un millón de


nuevos cánceres al año en el mundo

El choque de dos estrellas de neutrones, detectado en agosto, abrió una nueva era de la astronomía.
Por primera vez en la historia se combinaron en una misma observación ondas gravitacionales y
electromagnéticas, en un esfuerzo internacional sin precedentes en el que participaron más de 3.000
científicos.

Los resultados de la observación demostraron la existencia de las kilonovas, un fenómeno predicho


hace más de tres décadas, y aportaron nuevas respuestas sobre la naturaleza del propio Universo.

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La colisión de estrellas de neutrones, detectada en agosto de este año, ha sido el evento más estudiado de la historia
de la astronomía (Illustration by Robin Dienel courtesy of the Carnegie Institution for Science)

¿Por qué los cambios de tiempo afectan a las


articulaciones?

En futuro cercano se espera que la astronomía multi-mensajero, la combinación de señales


gravitacionales y electromagnéticas, permita detectar nuevos fenómenos hasta ahora inobservables,
como fusiones de sistemas binarios formados por un agujero negro y una estrella de neutrones, o
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supernovas de otras galaxias. Los astrónomos también auguran que el estudio del Universo
mediante gravedad y electromagnetismo ayudará a desvelar nuevos misterios sobre su naturaleza –
por ejemplo, sobre la esquiva energía oscura–.

Por abrir esta nueva ventana de observación al cosmos, los impulsores del proyecto LIGO fueron
galardonados este año con el Premio Nobel de Física.

Más información: Un choque de estrellas de neutrones abre una nueva era en la astronomía

2. La medicina personalizada, el futuro del tratamiento del


cáncer

Este año la medicina personalizada ha cobrado relevancia en el tratamiento del cáncer. En


septiembre, la Agencia de Alimentos y Fármacos (FDA) de Estados Unidos aprobó una innovadora
terapia contra la leucemia que supone un cambio de paradigma en el tratamiento del cáncer, la
terapia con células CAR-T.

Este tratamiento se basa en células del propio paciente, los llamados linfocitos T. El procedimiento
consiste en extraer estas células de la sangre de los pacientes, modificarlos genéticamente en el
laboratorio para que ataquen específicamente las células cancerosas de cada paciente y finalmente
volvérselos a introducir para que luchen contra los tumores. A diferencia de otros tratamientos del
cáncer, la nueva terapia se elabora de manera personalizada para cada paciente, y sólo requiere una
única inyección de linfocitos cultivados en laboratorio.

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Representación artística de una célula CAR-T atacando a un tumor (Val Altounian / Science Translational Medicine
(2017))

Pocos meses después de dar luz verde a la terapia con células CAR-T, la FDA aprobó por primera
vez un fármaco contra el cáncer en función de su acción a nivel molecular y no a partir de un tipo
concreto de tumor, como había hecho hasta ahora. La acción de la FDA ha abierto la vía a autorizar

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terapias para cánceres minoritarios para los que no resulta rentable realizar grandes estudios y para
los que no se desarrollan nuevos tratamientos. El fármaco aprobado se llama vemurafenib, y se ha
autorizado para el tratamiento de la histiocitiosis, un raro cáncer que afecta a menos de mil
personas en todo el mundo.

Más información:

EE.UU. aprueba la primera terapia génica de la leucemia

Aprobado un fármaco contra el cáncer por su acción molecular

3. Nuevos mundos más allá del sistema solar

Este año tres descubrimientos de exoplanetas han copado titulares en todo el mundo. En febrero se
hizo público el descubrimiento de un sistema solar con siete planetas como la Tierra. Trappist-1 se
encuentra a 40 años luz del nuestro sistema, y sus características lo convierten en un candidato
adecuado para que los astrónomos estudien las atmósferas de sus planetas en busca de indicios de
vida en un futuro cercano.

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Imagen virtual de la estrella TRAPPIST-1 con uno de sus planetas en primer plano. (European Southern
Observatory)

En noviembre, los astrónomos anunciaron el hallazgo de un nuevo exoplaneta prioritario para


buscar vida, a tan sólo 11 años luz de la Tierra. Su nombre es Ross 128b, tiene un tamaño similar a
nuestro planeta y es posible que contenga agua líquida y vida en su superficie. En la próxima
década, su atmósfera se analizará en busca de indicios de vida con un enorme telescopio de 39
metros que se está construyendo en Chile.

Y este mismo mes la NASA proclamó que había identificado un octavo planeta orbitando alrededor
de Kepler-90, una estrella similar al sol ubicada a 2.545 años luz de la Tierra, usando la inteligencia

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artificial de Google. Con la nueva incorporación, el Kepler-90 se convierte en el primer sistema


solar en el que se han descubierto tantos planetas como en el nuestro.

Más información:

Descubierto un sistema solar con siete planetas como la Tierra

Descubierto un planeta candidato a albergar vida a sólo 11 años luz de la Tierra

La inteligencia artificial descubre el primer sistema solar con tantos planetas como el nuestro

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Interpretación artística del exoplaneta Ross 128 b, con su estrella al fondo (ESO/M. Kornmesser)

4. El origen de la especie humana, reescrito

Un equipo de paleoantropólogos descubrió en Marruecos los fósiles de los primeros Homo sapiens,
de 315.000 años de antigüedad, pero con rostros iguales a los de los humanos modernos. Hasta
entonces, los restos más antiguos descubiertos tenían 195.000 años. El nuevo hallazgo demostró
que el linaje de los Homo sapiens ya había comenzado hace más de 300.000 años, 100.000 años
antes que lo que proponía la hipótesis anterior.

Más información: Descubiertos los fósiles de los primeros ‘Homo sapiens’

5. La inteligencia artificial ya aprende sin ayuda

Los algoritmos de inteligencia artificial ya son capaces de aprender por sí mismos, sin ayuda
externa, y desde cero. Este año el programa AlphaGo Zero, creado por Deep Mind, aprendió de
forma autodidacta y en sólo tres días lo que a la humanidad le ha costado miles de años. En un
torneo de go contra su predecesor AlphaGo, que el año pasado derrotó al campeón mundial Lee
Sedol, lo derrotó por cien a cero.

Se considera que el go es un juego extremadamente difícil de aprender para la inteligencia


artificial, ya que requiere una visión estratégica y una intuición que van más allá de la potencia de
cálculo y que nunca se ha sabido cómo programar. Mientras que AlphaGo, que en su día ya
sorprendió a los expertos, aprendió a jugar basándose en partidas de jugadores expertos, su versión
mejorada AlphaGo Zero ha aprendido jugando sólo contra sí mismo, y de una forma mucho más
eficiente.
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Más allá del go, esta tecnología de aprendizaje puede ser especialmente útil en áreas en las que no
hay una base de conocimiento expertos humanos sobre la que construir programas de inteligencia
artificial.

Más información: La inteligencia artificial ya no necesita a las personas

6. Los primeros embriones modificados genéticamente con


éxito

Utilizando la herramienta de edición genética CRISPR-Cas9, un equipo de científicos de Estados


Unidos logró modificar genéticamente embriones humanos con éxito por primera vez. Los
eliminaron una mutación de un gen causante de una enfermedad cardíaca congénita sin introducir
errores en su genoma, a diferencia de intentos anteriores.

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CRISPR (OHSU)

El logro abre la puerta a corregir otros muchos defectos congénitos antes del nacimiento. También
a mejorar los resultados de los procesos de fertilización in vitro puesto que permitiría aumentar el
número de embriones sanos obtenidos; e incluso a curar alguna de las miles de enfermedades que
afectan a millones de personas en todo el planeta y que están producidas por mutaciones en un solo
gen.

Más información: Científicos en EEUU modifican embriones humanos con éxito por primera vez

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7. Nuevos hitos de las tecnologías cuánticas

A mediados de año, científicos de China lograron transmitir por primera vez entre el espacio y la
Tierra partículas vinculadas por la propiedad cuántica del entrelazamiento. El avance, además de
confirmar el auge de China como nueva potencia tecnológica, ha sentado las bases para construir
una nueva generación de satélites que utilicen señales imposibles de interceptar, así como para
desarrollar un nuevo sector económico basado en las tecnologías cuánticas.

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Interpretación artística de los cúbits durante una simulación cuántica. Los investigadores manipulan los estados de
los átomos con haces de láser (E. Edwards/JQI/University of Maryland)

En noviembre, fue la computación cuántica la que alcanzó un nuevo récord: dos equipos
estadounidenses desarrollaron dos simuladores cuánticos capaces de hacer operaciones con más de
50 partículas –o bits cuánticos– al mismo tiempo y de seguirles la pista a todas ellas en todo
momento. El avance podría permitir en el futuro producir sistemas que resuelvan problemas
inabordables para los ordenadores actuales sobre física cuántica o sobre la fabricación de nuevos
materiales y fármacos

Más información:

China logra la primera comunicación cuántica entre el espacio y la Tierra

La computación cuántica rompe barreras y establece un nuevo récord

8. El Gran Final de Cassini en Saturno

La nave Cassini, una misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), se
estrelló en septiembre en la atmósfera de Saturno, después de trece años explorando el gigante
gaseoso y sus lunas. Los científicos decidieron poner fin a la nave de este modo porque se estaba
quedando sin combustible, y una colisión descontrolada podría haber puesto en riesgo sus lunas,
algunas de las cuales podrían albergar vida, según permitió descubrir la propia sonda.

El Gran Final de Cassini, el nombre que recibió su última misión, le permitió acercarse como nunca
a los anillos y la atmósfera de Saturno y enviar datos de alto valor científico, hasta el último

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segundo antes de desintegrarse. Los expertos todavía están analizándolos para aprender más sobre
el planeta.

Más información:

La sonda Cassini se desintegra en la atmósfera de Saturno

Los descubrimientos más relevantes de Cassini

. (NASA)

9. El mundo se moviliza para defender la ciencia

El pasado 22 de abril más de un millón de personas se movilizaron en lo que fue la protesta más
multitudinaria de la historia en reivindicación de la ciencia. La Marcha por la Ciencia nació en

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EE.UU. en respuesta a las políticas de la administración de Donald Trump para reivindicar la


importancia de la investigación científica para la sociedad, pero en pocos meses se extendió por
todo el planeta hasta materializarse en más de 600 marchas en 66 países de todos los continentes.
La comunidad científica ha aprovechado el impulso para organizarse en iniciativas de activismo
científico que todavía continúan.

Más información: Más de un millón de personas marcharon por la ciencia

Marcha por la Ciencia en Berlín el pasado 22 de abril (Sean Gallup / Getty)

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10. El niño que cambió de piel gracias a las células madre y la


terapia génica

En noviembre se hizo público que un niño alemán de siete años de Alemania que había perdido el
80% de su epidermis por una enfermedad genética se había salvado después de haber recibido una
nueva piel cultivada en laboratorio. El tratamiento combinó por primera vez la tecnología de las
células madre para regenerar un tejido sólido con la tecnología de la edición genética para corregir
el defecto que causa la enfermedad. El niño sufría la enfermedad de la piel de cristal, que suele ser
mortal en los primeros años de vida, pero casi dos años después hace vida normal, va a la escuela,
juga a fútbol y su piel se cura de las heridas sin problemas.

Más información: Los médicos salvan la vida a un niño de siete años cambiándole el 80% de la piel

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