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RECUPERACIÓN TÉRMICA EMPLEANDO POZOS HORIZONTALES

La inyección continua de vapor usando pozos verticales tiene el problema que el vapor,
por gravedad, tiende a irse hacia la parte superior del yacimiento, causando un barrido
vertical pobre y resultando en irrupción prematura del vapor en los pozos productores,
dejando atrás cantidades significantes de petróleo. La Figura 10.1 muestra en forma
esquemática lo que ocurre en estos casos.
Para aumentar el factor de recobro se acostumbra en estos casos, perforar pozos
interespaciados en aquellas zonas que no han sido barridas por el vapor. Generalmente,
este proceso de perforar pozos interespaciados se efectúa en etapas sucesivas y
alcanzándose a veces, espaciamientos muy pequeños, p.e., en California (Kern River),
con espaciamiento de un cuarto dehectárea (5/8 de acre) se han obtenido factores de
recobro muy altos, en exceso del 60%.
Los petróleos pesados y extra-pesados así como el bitumen son de gran importancia
económica para países como Venezuela y Canadá. La cantidad de petróleo en sitio bajo
la forma de estos tipos de acumulaciones es más grande que la de crudo convencional
en el Medio Oriente y es un gran reto técnico para estos países producir y utilizar
eficiente y económicamente estos vastos recursos.
El bitumen se define como crudo extra-pesado que es tan viscoso que no puede ser
producido económicamente mediante la producción en frío. Los mayores depósitos de
este tipo de recurso se encuentran en Canadá (Athabasca, Cold Lake y Peace River) y
su viscosidad está entre 100,000 cp a varios millones de cp a temperatura de
yacimiento. Por otro lado, crudos pesados convencionales tales como los de California,
Venezuela y el área Lloydminster de Canadá generalmente tienen viscosidad en sitio
de varios miles de cp y usualmente fluyen a tasas razonables dentro del yacimiento,
aún sin calentamiento.
La situación de desplazamiento con vapor que se mostró en la Figura 10.1 usada para
explicar la inyección continua de vapor, es real para crudos pesados convencionales
donde la movilidad de petróleo es tal que puede ser empujado a un pozo productor.
Esto no puede ocurrir en un yacimiento de petróleos extra-pesados o de bitumen a
menos que el petróleo sea movilizado previamente de alguna forma. Por esta razón fue
que el primer proyecto piloto de inyección continua de vapor, el de las arenas de
petróleo extra-pesado de Mene Grande, Venezuela, no pudo continuarse por irrupción
del vapor en las cercanías de algunos pozos inyectores, debido a la resistencia que
oponía el petróleo a ser desplazado. Sin embargo, la inyección alternada de vapor si
puede utilizarse en estos casos: el yacimiento Laguna en la Costa Oriental del Lago de
Maracaibo, en Venezuela (petróleo extra-pesado) y producción de bitumen en Canadá,
particularmente en el área de Cold Lake por Imperial Oil. En ambos casos, es factible
que los pozos produzcan por flujo natural inmediatamente y por algún tiempo después
de inyectar vapor y se requiere bombeo después de caer la presión. Para hacer que este
proceso funcione, es necesario que en los ciclos iniciales se inyecte el vapor con
suficiente presión para fracturar la matriz del yacimiento. El vapor y el condensado del
vapor son forzados en el yacimiento en el volumen incremental que es creado por las
fracturas. En contraste, la estimulación cíclica con vapor de crudos pesados
convencionales puede lograrse sin fracturar el yacimiento debido a la movilidad del
petróleo es suficiente para ser desplazado por el vapor y el condensado del vapor.
La producción de bitumen por estimulación cíclica es razonablemente eficiente y
económica. En el área de Cold Lake, al menos en las localizaciones principales, el
petróleo se produce a tasa de 70 B/d aproximadamente (días calendario) por pozo con
una razón de petróleo vapor de 0,3 a 0,4. La mayor desventaja de este proceso es el
espaciamiento relativamente pequeño que es requerido (alrededor de 1,6 ha ó 4 acres
por pozo) y el recobro es relativamente bajo, cerca de 20%. Esto lleva a reservas
cercanas a 25000 m3 por pozo (157.000 barriles) en las partes del yacimiento de mayor
espesor.
Un factor importante que hace que el proceso cíclico de inyección de vapor sea exitoso
en yacimientos de bitumen es que el petróleo permanece caliente mientras fluye al
pozo. No hay necesidad, como si la hay para desplazamiento convencional de vapor,
de que el crudo frío sea empujado a los pozos de producción delante del frente de vapor.
Con el advenimiento y la popularización de los pozos horizontales luce muy atractivo
reemplazar varios pozos verticales por un pozo horizontal. Con este propósito se
estudiarán varios procesos que han sido planteados y descritos, usando pozos
horizontales para efectuar recuperación térmica, a saber:
1. Drenaje Gravitacional Ayudado por Vapor, o como se conoce por sus siglas en
inglés, SAGD.
2. Inyección cíclica de Vapor usando pozos horizontales, o como se conoce por sus
siglas en ingles, HCS.
3. Combinación de Inyección Alternada y Continua de vapor usando pozos
horizontales, o como se conoce por sus siglas en inglés, HASD.