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Los helechos son plantas que no producen semillas; se reproducen por esporas.

Por lo general, viven como una planta del sotobosque en áreas sombreadas y
húmedas, aunque su hábitat varía considerablemente. Sus hojas son llamadas
frondas, que están muy divididas, excepto en una especie un poco aislada. Si bien
no tienen una gran importancia económica, tienen un impacto económico menor
en la industria floral y de jardinería y son importantes en áreas donde son
utilizadas para la alimentación.

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Industria floral y de jardinería


Los helechos son un elemento básico en la industria floral y de jardinería. Son
grandes plantas de jardinería y utilizadas por su follaje atractivo de encaje. En la
industria floral, son utilizados tanto para plantas domésticas como para vegetación
de arreglos florales. Algunos de los helechos más populares para estos efectos
son los helechos espada (Nephrolepis exaltata), nidos de aves (Asplenium nidus,
uno de los raros helechos con hojas sólidas) y florales (Rumohra adiantoides).
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Alimentos y medicina
Aunque no son un elemento básico de la dieta, los helechos proporcionan algún
sustento para algunos grupos de personas, y los nativos norteamericanos eran
conocidos por recoger y comer helechos seleccionados en tiempos de hambre.
Los rizomas del helecho espada erguida (Polystichum munitum) o regaliz
(Polypodium glycyrrhiza) se tuestan y se cuecen al vapor. Los helechos espada
saben algo amargo y el regaliz son sacarina dulce. Las hojas que despliegan
llamadas cola de mono, son comidas con más frecuencia, pero cualquiera que
intente hacer forraje de éstas debería tener en cuenta que las hojas maduras son
tóxicas. La cola de mono del helecho avestruz (Matteuccia struthiopteris), canela
(Osmunda cinnamomea) y vegetal (Diplazium esculentum) son las variedades
comestibles.
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Combustibles fósiles
Los helechos son de importancia económica en forma indirecta. Fueron plantas
dominantes en el panorama de muchos millones de años atrás. Cuando murieron,
formaron una gruesa capa de follaje y restos, junto con otros árboles y follaje.
Estas capas están ahora profundas bajo la tierra y han sido sometidas a calor y
presión durante millones de años, convirtiéndose eventualmente en carbón, el cual
tiene una importancia económica enorme.
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Fertilizantes
El helecho mosquito (Azola spp.) es apenas reconocible como un helecho. Es
pequeño y acuático, flotando en los estanques y aguas tranquilas. Tiene la
capacidad de mantener nitrógeno y ponerlo a disposición de otras plantas, y esta
capacidad ha conducido a su uso extensivo con agua de cultivos como el arroz.
Cuando los arrozales en China están inundados, el helecho mosquito es
introducido y se multiplica rápidamente para cubrir la superficie. Al vivir, estos
helechos suprimen las malezas y cuando empiezan a morir y descomponerse,
liberan el nitrógeno a las plantas de arroz. Debido a que estos helechos se
multiplican tan rápidamente, son considerados una maleza importante en algunas
partes del mundo.
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