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Louis Henri Sullivan

Charlas con un arquitecto


Historia del arte- Universidad de Navarra
Apuntes-2012
Louis Henri Sullivan
Boston 1856 - 1924 Chicago
Estilo: Arquitectura Siglo XX
Su celebridad se debe a su desarrollo formal de la construccion de edificios comerciales
a base de esqueleto de acero y a su formulacion de una teoria sobre la arquitectura
organica. En 1873, estudio arquitectura en el Instituto de Tecnologia de Massachusetts y
a continuacion trabajo para el arquitecto Frank Furness en Filadelfia. El año siguiente
paso algunos meses en la Ecole des Beaux Artículos de Paris. A su vuelta se dirigio a
Chicago, donde ocupo varios cargos, hasta que en 1879, entro en la oficina de Dankmar
Adler, donde se vieron pronto sus dotes de proyectista. Cuando dos años mas tarde
Sullivan y Adler se asociaron, Sullivan tomo a su cargo la responsabilidad del aspecto
formal mientras Adler se ocupaba de los problemas tecnicos y economicos. Las obras
primitivas de esta asociacion aparecen exteriormente como funcionales, pero son
todavia algo inseguro. Solamente con el proyecto para el Auditorium Building de
Chicago (1886-1889), que integraba hotel, teatro y oficinas, se revelaron los dones de
Sullivan. Los arcos monumentales romanicos que dominan las fachadas estan inspirados
por Richardson, sobre todo por los de los grandes almacenes Marshall Field de aquel.
Pero el interior y el proscenio del auditorio ofrecen uno de los ejemplos mas originales
de planta y decoracion de la arquitectura americana.
En los años 1890-1900, los principales encargos para los arquitectos de Chicago eran
los edificios comerciales y por ello se adapto Sullivan durante un decenio a las
restricciones impuestas por los programas de tales obras. Tuvo con sus proyectos
extraordinario exito hasta que problemas personales y comerciales fueron la causa de
que no se le encargaran mas obras grandes. A partir de 1900, se limito casi
exclusivamente a obras modestas para pequeños municipios de Oeste Medio.
Los rascacielos de Chicago de los años 1890-1900, revelan su fino instinto de
adaptacion de los detalles exteriores al ritmo y proporciones de la construccion del
esqueleto de acero. En contraste con su frecuente afirmacion: “La forma sigue a la
funcion” Sullivan baso sus obras en el material y en las exigencias constructivas, en vez
de conformarse con la estrecha meta de expresar la funcion. El Wainwright Building en
St. Louis (1890-1891) y el Guaranty Building de Buffalo (1894-1895), muestran como
se desarrollo esta actitud. Es caracteristico el titulo de un articulo de Sullivan de 1896
Tehe tall Office Building artistically considered (El gran edificio de oficinas
considerado desde el punto de vista artistico).
Despues de haberse separado de Adler, recibio Sullivan repetidamente el encargo de
decorar las fachadas de oficinas comerciales proyectadas por otros arquitectos (Bayard
Building, Nueva York 1897-1898, Gage Building, Chicago, 1898-1899). La fijacion de
las proporciones y la expresiva claridad de los detalles en las molduras y elementos
verticales de ambas fachadas prevalecen marcadamente sobre la forma general, que no
era de Sullivan. Es lastima que en aquella epoca no tuviera ocasion de construir
rascacielos aislados como hoy se usan. Ni siquiera el edificio en angulo
Carson&Pirie&Scott en Chicago (1899), su ultimo rascacielos comercial, deja entrever
como hubiera construido Sullivan en tal caso; pues el cliente estaba empeñado en
obtener la torre redonda y el conjunto fue mas tarde ampliado por D. H. Burnham, que,
sin embargo, utilizo el alzado de Sullivan. El genio de Sullivan se descubre solamente
en la adaptacion de los detalles a la articulacion de las ventanas, a su vez determinada
por el marco de acero.
En estas condiciones resulta comprensible que los dones de Sullivan para el ornamento
fantasioso y organico, a fin de cuentas una especie de modernismo, pudieran
desarrollarse en tal medida. Este interes domina en gran escala su monumental obra,
sobre todo, la tumba Wainwright de St. Louis (1892) y el Transportation Building de la
exposicion colombina de Chicago (1893). La tendencia latente de fundir el ornamento
artistico con formas retoricas monumentales, se muestra en el periodo posterior de la
obra de Sullivan, despues de 1900, especialmente en la National Farmers Bank en
Owatonna, Minnesota (1907-1908), y en la Farmes and Merchants Union Bank en
Columbus, Wisconsin (1919).
Los criticos de arquitectura tratan estos edificios con poco respeto, como carentes de
fuerza creadora y de expresion funcional convincente. Pero una consideracion objetiva
de estos modestos pero importantes proyectos, demuestra el constante desarrollo de
Sullivan y su madurez artistica, si bien la direccion por el emprendida no pertenecia
directamente a los movimientos arquitectonicos de la epoca.
En contraste con estas obras casi tradicionales, los escritos de Sullivan, especialmente
los Kindergarten Chats (Charlas de jardin de infancia, 1901) y The Autobiography of an
Idea (Nueva York, 1924), contienen sorprendentes apreciaciones sobre el desarrollo de
la arquitectura moderna. Pero las ideas de Sullivan, formuladas frecuentemente con
brillantez, se ocultan en textos ampulosos y redundantes. Tambien en su obra tardia son
en primer lugar las construcciones y raramente los escritos lo que revela al verdadero
Sullivan.
La segunda mitad del siglo XIX fue la gran época de la urbanística, hubo una gran
experimentación técnico constructiva, se elevó el nivel de la edificación, especialmente de
la británica, pero no el de la arquitectura; por tanto, no surgieron obras definidamente
paradigmáticas. Para encontrar edificios que, aun en el ámbito del eclecticismo historicista,
representen un salto hacia delante en la historia de la arquitectura, es necesario
trasladarse a los Estados Unidos y, en particular, a Chicago.

Chicago se convierte a partir del 1871, después del pavoroso desastre de un fuego
devastador que destruyó casi enteramente la ciudad (1831), en el centro comercial más
importante de los Estados Unidos. Las praderas del Mississippi, abiertas al cultivo intenso,
lo favorecen. En Chicago se centralizan los productos de la agricultura y la ganadería, se
crean almacenes fabulosos, instituciones de crédito y de seguros, y nace el mercado del
trigo, gobernado por el Grain Exchange. Como ha dicho Carl W. Condit, no es exagerado
afirmar que el precio del pan en el mundo se decide en la bolsa de Chicago.

La creciente necesidad de una arquitectura comercial hizo que cada vez se levantaran
edificios de mayor altura, puesto que los que se construían eran inmediatamente ocupados.
Entonces se adoptó el esqueleto de hierro que había impuesto Le Baron Jenney con su
visión de ingeniería (el primer Leiter Buiding de 1879, edificio con seis alturas y planta
baja, estructura interna en hierro fundido, pilastras de ladrillo y amplias aberturas, se
considera como iniciador de la escuela de Chicago). El alto precio de los solares edificables
fue la causa que determinó el nacimiento del rascacielos. La competencia fue, pues, el
verdadero protagonista. Dos tendencias caracterizan la escuela de Chicago: la
estructuralista de La Baron Jenney, Burnham y Root, y la neorrománica, inspirada por
Richardson y enriquecida por Sullivan: su Auditorium está directamente ligado a esta
corriente y es significativo por su multifuncionalidad (contiene, además del teatro, oficinas
comerciales y un hotel).

La contribución de Norteamérica al modernismo se debe básicamente a dos artistas: el


arquitecto Louis Sullivan (1856-1924) y el decorador y artista del vidrio Louis Comfort
Tiffany (1848-1933).

Sullivan debe ser considerado como el padre de la arquitectura americana. Por un lado,
postuló la funcionalidad y claridad en las formas constructivas; por el otro, utilizó una
ornamentación basada en fluidas y libres ondulaciones, muy próximas a las del Liberty
europeo (dedicó sus mayores esfuerzos al "sistema decorativo"). En las casas de Max M.
Rothschild (Chicago, 1880), el entramado de los miradores está adornado con rosetas y
ornamentos vegetales abstractos; en estas formas parecen reunirse el arte popular
nórdico, el gótico, los entrelazos celtas y las palmetas griegas. Su origen puede estar en la
Grammar of Ornament de Owen Jones (en 1880 apareció una edición americana). Los
ornamentos más suaves, más góticamente vegetales, no aparecen hasta 1887-1889 en las
escaleras, en el bar y en el anfiteatro del Auditorium. En los almacenes para Carson, Pirie,
Scott and Company (1889-1904) aparece una decoración tanto prolífica como recatada,
unida siempre a lo plano. La teoría de Sullivan, según la cual la ornamentación debe crecer
orgánicamente desde la construcción misma y expresar la estructura, sólo se cumple en la
práctica en un sentido muy general. Consideraba el libro de Whitman Leaves of Grass como
"el mejor camino para entender cómo podía desarrollarse orgánicamente el arte apartir de
la fuerza de la vida americana".
" L. Sullivan (1856-1924) es una figura compleja, se siente atraído profundamente por la
búsqueda de "estilo" que le apasionó durante sus años de estudio en Europa y, sin embargo,
está convencido de la necesidad de una técnica moderna e innovadora. En el Auditorium de
Chicago analiza, profundiza y refina el tema de las grandes arcadas de Richardson. Después
afronta con decisión el tema de los grandes rascacielos como protagonistas de las ciudades
financieras. Hasta aquel momento el rascacielos era prácticamente una superposición de
pisos, un edificio normal multiplicado por diez o veinte con la consiguiente ruptura de todas
las relaciones proporcionales. Sullivan desplaza la función portante de las paredes a las
estructuras internas; las caras del bloque se convierten en simples diafragmas
transparentes a los que la ornamentación modula y califica en la relación con la luz. El
edificio se convierte en un organismo unitario, en una figura urbana, y no rompe la
continuidad del espacio en el que está incluido. Sullivan es explícito; en los centros urbanos
americanos, los espacios interiores son también espacios de la ciudad: el ir y venir de las
gentes por las calles continúa en los amplios halls de los buildings, en el incesante subir y
bajar de los ascensores, en los pasillos y en las oficinas. El edificio no interrumpe el
movimiento de la ciudad, la arquitectura no detiene ni segrega la vida, sino que la filtra e
intensifica." (Argan, G.C., ob., cit., pág. 241)

El Auditòrium fue en su tiempo y en América el edificio más complejo y más grandioso de


todo el país. Para poder financiar mejor una sala de conciertos y un teatro de ópera se
envolvió la sala propiamente dicha en un bloque de edificios cuya explotación permitía
sufragar las necesidades financieras de aquél.

Bibliografía
Arquitecto estadounidense cuyos espléndidos proyectos para rascacielos con estructura de acero
convirtieron esta tipología en el símbolo arquitectónico de Estados Unidos. A través de sus obras, sobre
todo gracias a sus edificios comerciales, y como fundador de la llamada escuela de Chicago, ejerció una
influencia importantísima sobre la arquitectura del siglo XX. Su discípulo más aventajado fue Frank
Lloyd Wright, que siempre reconoció a Sullivan como su verdadero maestro. Hijo de un profesor de
danza, nació en Boston el 3 de septiembre de 1856. Estudió arquitectura en el Massachusetts Institute of
Technology (MIT) y más tarde viajó a Francia, donde estudió un año en la Escuela de Bellas Artes y
trabajó en el estudio de un arquitecto. En 1875 se estableció definitivamente en Chicago, donde trabajó
como dibujante hasta que en 1881 fundó su propio estudio junto con Dankmar Adler. Juntos construyeron
más de cien edificios, Adler encargándose del trato con los clientes y de los problemas de estructuras y
acústica y Sullivan solamente del diseño arquitectónico. Uno de sus primeros trabajos en equipo fue el
famoso proyecto para el Auditorium de Chicago (1886-1889), un enorme edificio que incorporaba hotel,
oficinas y el teatro propiamente dicho, cuya extraordinaria acústica lo convirtió en una obra modélica. En
1881 concluyeron en St Louis (Missouri) otra construcción de diez plantas, el Wainwright Building, pero
su prolífica asociación se disolvió en 1895, y para Sullivan comenzó el declive económico. En 1904
construyó su obra maestra en solitario, el almacén de Carson Pirie Scott (en un principio Schlesinger-
Meyer), uno de los mejores ejemplos arquitectónicos de la escuela de Chicago. De sus construcciones
posteriores tan sólo se conservan dos pequeños bancos, el Security Bank de Owatonna (Minnesota, 1908)
y el Peoples Savings Bank de Cedar Rapids (Iowa, 1911). Sullivan también fue un prestigioso teórico,
que expresó sus ideas en conferencias y escritos como el ya clásico Autobiografía de una idea, 1924). Su
famosa afirmación la forma sigue a la función se convirtió en leif motiv para muchos de sus colegas,
aunque él nunca la aplicó de forma literal, sino tan sólo en el sentido de que la idea de un proyecto podía
partir simplemente de sus consideraciones funcionales. De hecho, él empleó en todas sus obras un
exquisito lenguaje ornamental, incluso en los rascacielos. Murió en Chicago el 14 de abril de 1924.