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Cristóbal Colón

Cristóbal Colón, Cristoforo Colombo en italiano o Christophorus Columbus en latín (Génova,n. 112
c. 1436-14513-Valladolid, 20 de mayo de 1506), fue un navegante, cartógrafo, almirante, virrey y
gobernador general de las Indias Occidentales al servicio de la Corona de Castilla. Es famoso por
haber realizado el descubrimiento de América, el 12 de octubre de 1492, al llegar a la isla de
Guanahani, actualmente en las Bahamas.

Efectuó cuatro viajes a las Indias —denominación del continente americano hasta la publicación
del Planisferio de Martín Waldseemüller en 1507— y aunque posiblemente no fue el primer
explorador europeo de América, se le considera el descubridor de un nuevo continente —por eso
llamado el Nuevo Mundo— para Europa, al ser el primero que trazó una ruta de ida y vuelta a
través del océano Atlántico y dio a conocer la noticia. Este hecho impulsó decisivamente la
expansión mundial de la civilización europea, y la conquista y colonización por varias de sus
potencias del continente americano.

Su antropónimo es un icono mundial que inspiró innumerables denominaciones, como la de un país:


Colombia,4 y dos regiones de Norteamérica: la Columbia Británica, en Canadá, y el Distrito de
Columbia, en Estados Unidos.

Cristóbal Colón sostenía que podía alcanzarse el lejano oriente (conocido en la época como «Las
Indias») desde Europa navegando por el océano Atlántico hacia el oeste, y que era posible realizar
el viaje por mar con posibilidades de éxito.6 La caída del Imperio romano de Oriente en poder de
los turcos otomanos en 1453, tras la toma de Constantinopla, su capital, provocó el encarecimiento
del comercio entre Europa y las regiones orientales.

Aunque en el siglo iii a. C., el astrónomo griego Eratóstenes había calculado con bastante exactitud
la medida de la circunferencia de la Tierra; al parecer, la hipótesis de Colón sobre la posibilidad del
viaje se basaba en cálculos alternativos (y erróneos) sobre el tamaño de la esfera, ya que suponía
que era más pequeña de lo que realmente es.78Ahora bien, Colón aseguraba que había recopilado
datos sobre la existencia de tierras habitadas al otro lado del Atlántico. De los mismos deducía que
el extremo oriental de Asia se hallaba mucho más próximo a Europa de lo que suponían los
cosmógrafos de la época. También era posible que tales informes testimoniaran la presencia de islas
que pudieran servir como escalas en un viaje a las Indias.9

Otras teorías sostienen que Colón había oído datos, por habladurías de marinos, sobre la existencia
de tierras mucho más cercanas a Europa de lo que se suponía científicamente que estaba Asia, y
que emprendió la tarea de alcanzarla para comerciar sin depender de la República de Génova ni
del Reino de Portugal. Una de ellas, conocida como la teoría del prenauta, sugiere que durante el
tiempo que Colón pasó en las islas portuguesas del Atlántico se hizo cargo de un marino portugués
o castellano moribundo cuya carabela había sido arrastrada desde el golfo de Guinea hasta el mar
Caribe por las corrientes.10 Ciertos autores incluso dicen que podría tratarse de Alonso Sánchez de
Huelva,1112 aunque según otras fuentes podría ser portugués o vizcaíno.13 Esta teoría sugiere que
el prenauta le confió a Colón el secreto.141516 Según algunos estudiosos, la prueba más
contundente a favor de esta teoría son las Capitulaciones de Santa Fe, ya que hablan de «lo que ha
descubierto en las mares oçeanas»17 al tiempo que otorgan a Colón una serie de privilegios no
otorgados hasta entonces a nadie.

Lo seguro es que Colón no solo logró arribar a las costas de América, sino que regresó a Europa,
realizando un total de cuatro viajes y dando origen a una ruta para la navegación periódica y segura
entre Europa y América. Aunque es sabido que los siberianos habían llegado a América en
el Pleistoceno, y que existe documentación que habla sobre posibles viajes anteriores realizados por
los cartagineses,18 musulmanes andalusíes,19 vikingos o chinos.20 No obstante, es a partir de los
viajes de Colón, y otros exploradores y conquistadores que le sucedieron, cuando se establecieron
vínculos permanentes con Europa y se puede hablar de «descubrimiento», al haber reconocimiento
de las naciones implicadas y testimonios contrastables en la época. A partir de este «encuentro»
algunas potencias europeas invadieron el territorio americano, imponiendo su dominio, político,
cultural y religioso, sobre las culturas locales.

Colón proyectó su viaje con el fin de traer de Oriente mercancías, en especial especias y oro.n. 2 El
camino de la especiería que incluía las especias, la seda y otros productos originarios del extremo
Oriente, habían llegado a través de los siglos siempre por la ruta comercial que atravesaba Asia
hasta Europa, por Asia Menor y Egipto, pero a partir de la expansión del Imperio otomano esta vía
se hizo difícil y quedó monopolizada por ellos y sus socios, los mercaderes italianos. El Reino de
Portugal y el Reino de Castilla, en ese entonces los primeros estados de la Edad Moderna, querían
esas mercancías sin intermediarios.

Estatua de Cristóbal Colón en Santo Domingo, obra del escultor francés Ernesto Gilbert.

Debido a que los portugueses habían conseguido su Reconquista contra los musulmanes en
el siglo xiii, tomaron la iniciativa en la competencia por alcanzar una nueva ruta de la especiería que
fuera una alternativa marítima directa a Asia Oriental. Portugal se lanzó a navegar por
el mar océano bordeando África otorgándose el monopolio de dicha navegación por el océano
Atlántico a excepción de las islas Canarias.2122 En 1488 el navegante Bartolomé Díaz encontró el
paso por el cabo de Buena Esperanza, que unía el Océano Atlántico con el Océano Índico.

Por su parte, el Reino de Castilla, en el mismo año en que terminó con éxito su Reconquista, buscó
una ruta nueva de las especias, y si bien también la buscó en el Océano Atlántico, fijó otro rumbo
—hacia el oeste— en aguas alejadas de la costa y desconocidas para los navegantes.

La llegada de Colón a América permitió el desarrollo del comercio y el al envío hacia Europa de gran
cantidad de alimentos que se cultivaban en esas tierras, como el maíz, la patata, el cacao, el tabaco,
el pimiento, el zapallo, la calabaza, el tomate, el poroto (nuevas variedades de judía o frijol),
el aguacate y la vainilla, entre otros, que fueron rápidamente adoptados por los europeos y por el
resto del mundo. Los investigadores han estimado que tres quintas partes de los cultivos actuales
de todo el mundo fueron importadas desde América.23 En sentido inverso, la expedición colombina
conllevó posteriormente la llegada a América de la rueda, el hierro, el caballo, el cerdo, el asno,
el café, la caña de azúcar y las armas de fuego, entre otras.

En su primer viaje, el navegante alcanzó la isla de San Salvador, llamada Guanahani por los
habitantes que encontraron, en las actuales Bahamas. Después de dos meses de travesía, visitando
después Cuba y La Española, volvió a España siete meses después de su partida. En su último viaje
solo tardó un mes y cuatro días en alcanzar las costas de América.