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Torres de Enfriamiento

Una torre de enfriamiento es una instalación cuya función es la dispersión de


calor del agua, que involucra conjuntamente los fenómenos de transferencia de
calor y de masa (evaporación controlada por el contacto directo del agua con el
aire).
Para lograr efectos en la torre de enfriamiento es muy importante que la gota
del líquido tenga un tamaño menor durante su trayectoria o caída para
aumentar el área de contacto con el aire, lo cual se logra interponiendo
obstáculos (el relleno), que la detienen y al mismo tiempo la rompen,
facilitando el proceso de evaporación.
Con el empleo de nuevas tecnologías incorporadas a estos sistemas, los
obstáculos en lugar de romper la gota hacen posible que se forme una película
muy delgada en donde se lleva a cabo el mismo proceso.
Características
Como ya se mencionó, las torres de enfriamiento son equipos que se emplean
para enfriar agua en grandes volúmenes, siendo el medio más económico para
hacerlo, si se compara con otros equipos de enfriamiento como los
intercambiadores de calor donde el enfriamiento ocurre a través de la pared.
Existen distintos tipos de torres de enfriamiento. Las hay para la producción de
agua de proceso que sólo se puede utilizar una vez, antes de su descarga.
También hay torres de enfriamiento de agua que puede reutilizarse en el
proceso.
Cuando el agua es reutilizada, se bombea a través de la instalación en la torre
de enfriamiento. Después de que el agua se enfría, se reintroduce como agua
de proceso. El agua que tiene que enfriarse generalmente tiene temperaturas
entre 40 y 60˚C.
El agua se bombea a la parte superior de la torre de enfriamiento y de ahí fluye
hacia abajo a través de tubos de plástico o madera. Esto genera la formación
de gotas. Cuando el agua fluye hacia abajo, emite calor que se mezcla con el
aire de arriba, provocando un enfriamiento de 10 a 20˚ C.
Es recomendable realizar un tratamiento del agua a enfriar, agregando álcalis,
fungicidas, bactericidas y floculantes; además de realizar un análisis periódico
tanto de dureza como de iones cloro, ya que éstos son causantes de las
incrustaciones y la corrosión.
Parte del agua se evapora, causando la emisión de más calor. Por eso se puede
observar vapor de agua encima de las torres de refrigeración. De esta manera,
el agua le trasmite al aire el calor que contiene, mientras cae y el aire a su vez
sale por la parte superior, conteniendo el calor. Por eso, muchas veces las
torres de enfriamiento muestran blancas fumarolas en su parte superior.
Para crear flujo hacia arriba, algunas torres de enfriamiento contienen aspas en
la parte superior, las cuales son similares a las de un ventilador. Estas aspas
generan un flujo de aire ascendente hacia la parte interior de la torre de
enfriamiento. El agua cae en un recipiente y se retraerá desde ahí para al
proceso de producción.
Existen sistemas de enfriamiento abiertos y cerrados. Cuando un sistema es
cerrado, el agua no entra en contacto con el aire de fuera. Como consecuencia,
la contaminación del agua de las torres, por los contaminantes del aire y
microorganismos, es insignificante.
Clasificación de torres de enfriamiento
Las torres de enfriamiento se clasifican de acuerdo con los medios por los que
se suministra el aire. Todas emplean hileras horizontales de empaque para
suministrar gran superficie de contacto entre al aire y el agua.
Torres de tiro mecánico
• Tiro inducido: El aire se succiona a través de la torre mediante un abanico
situado en la parte superior de la torre.
• Tiro forzado: El aire se fuerza por un abanico en el fondo de la torre y se
descarga por la parte superior.
Torres de circulación natural
• Atmosféricas: Aprovecha las corrientes atmosféricas de aire, este penetra a
través de rompevientos en una sola dirección, cambiando con las estaciones
del año y las condiciones atmosféricas.
• Tiro natural: Operan de la misma manera que una chimenea de un horno. La
diferencia entre la densidad del aire en la torre y en el exterior originan un flujo
natural de aire frío en la parte inferior y una expulsión del aire caliente menos
denso en la parte superior.
En el tipo de tiro forzado el aire entra a través de una abertura circular
mediante un abanico, y debido a esto se deberá suministrar una altura de torre
y su volumen correspondiente de relativa inefectividad, que se usa como
entrada de aire.
En las torres de tiro inducido, el aire puede entrar a lo largo de una o más
paredes de la torre y, como resultado, la altura requerida de la torre para
entrada del aire es muy pequeña.
En la torre atmosférica, las corrientes penetran a todo el ancho de la torre,
las torres se hacen muy angostas en comparación con otros tipos, y deben ser
muy largas para una capacidad igual (ver figura 1).
Las torres de tiro natural deben ser altas para promover el efecto de las densidades,
deben tener una sección transversal grande debido a la baja velocidad con que el aire circula
comparada con las torres de tiro mecánico.
Figura 1. Tipos de torres de enfriamiento

TIRO INDUCIDO TIRO FORZADO


ATMOSFÉRICA TIRO NATURAL
Figura 2. Torre de enfriamiento de tiro natural

RELLENOS PARA TORRES


En las torres de enfriamiento se consigue disminuir la temperatura del agua caliente que
proviene del circuito de refrigeración mediante la transferencia de calor al aire que circula al
interior de la torre. A fin de mejorar el contacto aire-agua, se utiliza un entramado denominado
“relleno”. El agua entra en la torre por la parte superior y se distribuye uniformemente por el
relleno utilizando pulverizadores.
De esta forma, se consigue un contacto óptimo entre el agua y el aire atmosférico. El relleno
sirve para aumentar el tiempo y la superficie de intercambio entre el agua y el aire. Una vez
establecido el contacto entre el agua y el aire, tiene lugar una cesion de calor del agua al aire.
Esta se produce debido a dos mecanismos: la transmisión de calor por convección y la
transferencia de vapor desde el agua al aire, con el consiguiente enfriamiento del agua debido
a la evaporación.