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¿Existirá una

algún día

computadora
cuántica?
Yuri Rubo y Julia Tagüeña

La creación de una L as computadoras se han vuelto


parte de nuestra vida cotidiana. Están
computadora cuántica presentes no sólo en las universidades,
oficinas y escuelas, sino en las casas
promete revolucionar de muchas personas. Las computadoras
modernas almacenan nuestros datos, nos
la ciencia y la comunican con los amigos, sacan fotos y
sirven para escuchar música. Sin embargo,
tecnología. Sin no hay que olvidar su propósito original:
embargo, hay muchos hacer cálculos. Ha habido recientemente
un enorme avance en la computación nu­
obstáculos que mérica. Cada año aparecen procesadores
más rápidos y debemos tirar a la basura
vencer para realizar las com­putadoras que orgullosamente
compramos hace poco tiempo. ¿Qué nos
este sueño. depara el futuro?

¿cómoves?          
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Ilustraciones: Aline Guevara
El aumento en la velocidad y la po­ El lenguaje natural de las 2: 2 0 , 2 1 , 2 2, 2 3 …. Por ejemplo, en
tencia de las computadoras en los últimos computa­doras notación binaria los números 0, 1, 2,
años y los efectos de esta tecnología son Básicamente, no hay diferencia entre las 3, 4 se escriben así: 0,1,10,11,100.
tan espectaculares, que uno podría pensar primeras computadoras y las modernas. Para hacer operaciones aritméticas
que no tienen límites. Y ni siquiera hace Todas usan el sistema de numeración bina­ en binario basta recordar que en
falta tomar en cuenta los cambios que rio para codificar y manipular información. esa notación 1 más 1 es igual a
las computadoras han producido en el En la escuela aprendemos a contar con 10 y que 1 multiplicado por 1
comercio y la economía. Basta considerar el sistema decimal. En este sistema, los es 1. En el sistema decimal,
el efecto de las computadoras en la ciencia números se construyen con 10 símbolos en cambio, tenemos que
para darse cuenta de que han cambiado fundamentales (0, 1, 2, 3, 4, 5, 6, 7, 8, memorizar muchas sumas
nuestra manera de estudiar la naturaleza. 9) que, ubicados en distintas posiciones y multiplicaciones.
Hoy en día las computadoras nos permi­ en el número, cuantifican las unidades, El elemento funda­
ten simular, por ejemplo, colisiones de decenas, centenas… que contenga la can­ mental de todas las
galaxias y la formación de las primeras tidad en cuestión. Seguramente es el más compu­tadoras es una
estrellas. Así podemos estudiar y entender común porque tenemos diez dedos. El celda de memoria
estos sucesos sin necesidad de que ocurran sistema binario, en cambio, tiene sólo dos llamada bit (con­
ante nuestros ojos. Podemos decir que los símbolos, el 0 y el 1, y es el más sencillo tracción de bi­nary
científicos cuentan con una nueva herra­ posible. En el sistema binario las posicio­ digit, o “dígi­
mienta, además de las tradicionales (la nes no indican unidades, decenas, cente­ to binario” en
teoría y la experimentación): la ciencia nas, etecétera (que son las potencias de inglés), que
computacional. 10: 10 0 , 10 1 , 10 2 …), sino potencias de puede exis­

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tir en dos estados, normalmente denotados Límites de las computadoras Simular un fenómeno por medio de
por 0 y 1. Técnicamente estos bits se rela­ clásicas una computadora exige que le proporcio­
cionan con unos dispositivos electrónicos La máquina de Turing, y por lo tanto to­ nemos a ésta las ecua­ciones matemáticas
(transistores) que representan los estados das las computadoras de hoy, funcionan que describen el fenómeno. La descripción
0 y 1 interrumpiendo o dejando pasar una de acuerdo con las leyes de la llamada matemática de los fenómenos cuán­ticos es
corriente eléctrica. La notación binaria es física clásica. Ésta prescribe que los bits la ecuación de Schrödinger. Se trata de una
el lenguaje natural de las computadoras. tengan uno de dos valores bien definidos, ecuación diferencial que una computadora
Pero tiene un problema: que los números, es decir, que los transistores operen como clásica puede manipular. En otras palabras,
salvo los más pequeños, son muy largos puertas que se abren o se cierran, dejando nada impide resolver ecuaciones de mo­
(por ejemplo, el número 40 en binario se pasar o interrumpiendo la corriente, sin vimiento cuántico con una computadora
escribe 101000). Para manipular la infor­ ambigüedades. Pero la mecánica cuántica, clásica. Pero la dificultad, como indicó
mación con más facilidad se define el byte, teoría que describe el comportamiento de Feynman, es que sólo podríamos resolver
un grupo de ocho bits. la materia en la escala de los átomos y las problemas muy simples y de poco interés,
El proceso de computación en general partículas subatómicas como el electrón, en los que intervienen sólo unas cuantas
consiste en aplicar una secuencia de ope­ ha demostrado que nuestro mundo es más partículas (en un sistema cuántico de in­
raciones a ciertos bits. La regla que dice complicado. terés hay miles de millones de partículas).
qué bits intervienen y en qué orden se llama Richard Feynman, uno de los físicos Si el número de partículas aumenta, la
algoritmo. Cada cálculo particular tiene teóricos más brillantes del siglo pasado, capacidad de la máquina debe aumentar
un algoritmo, definido por el ­programador reflexionó en 1982 acerca de las limita­ expo­nencial­mente. Para simular procesos
usando un lenguaje compu­tacional. Las ciones de las computadoras clásicas. Le cuánticos no triviales la computadora clá­
computadoras que funcionan aplicando interesaba, en particular, el problema de sica tendría que ser gigantesca, porque su
algoritmos a información codificada en hacer simulaciones del mundo real, que es capacidad aumenta en forma lineal.
bits se llaman computadoras clásicas. Las cuántico a fin de cuentas, por Además de plantear esta crítica de
computadoras clásicas (todas las que exis­ medio de computado­ la física computacional clá­
ten hoy, por rápidas o complejas que sean) ras clásicas. ¿Se sica, Richard Feyn­
son equivalentes a una máquina de Turing, puede? man propuso
modelo teórico de computadora descrito
por Alan Turing en 1936 y perfeccionado
por John von Neumann en 1940.

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la utilización de sistemas cuán­ticos sen­ La computadora
cillos, llamados qubits (de quantum bits),
Los números primos cuántica
como elementos estructurales básicos de
y la criptografía En 1985 David Deutsch dio
una nueva computadora. Así nace el sueño una base matemática sólida a
de una computadora cuántica. Los números primos son los que sólo se pueden di- la propuesta de Feyn­man. Deutsch
vidir entre 1 y entre sí mismos. No hay algoritmos explicó cómo podría funcionar una com­
Bits cuánticos sencillos para generar números primos, compro- putadora cuántica universal y describió
La descripción cuántica tiene varias pecu­ bar si un número dado es primo ni descomponer su funcionamiento como secuencias de
un número en un producto de números primos
liaridades. Por ejemplo, cuando se lanza operaciones elementales sobre qubits.
(o sea, factorizarlo). Las computadoras clásicas
al aire una moneda la mecánica clásica usan el método de ensayo y error. La dificultad La computadora cuántica de Deutsch es
nos permitiría saber de qué lado caerá si del cálculo aumenta exponencialmente con el muy parecida a la máquina universal de
tuviéramos todos los datos acerca de la valor de los números por generar o examinar. Turing, pero con qubits en el lugar de bits
posición y la velocidad de la moneda al Por eso es fácil imaginar el entusiasmo que se clásicos. Sin embargo, la operación de una
salir de nuestra mano. Si no tenemos los dio en la comunidad científica cuando, en 1986, computadora cuántica es muy distinta de la
datos, decimos que hay una probabilidad Peter W. Shor demostró que una computadora operación de la máquina de Turing. Había
cuántica podría descomponer un número en
de 50% de que caiga de un lado o del otro. que formular algoritmos computacionales
factores primos en forma eficiente.
En cambio, la probabilidad en mecánica La factorización de números, aparte de ser cuán­ticos.
cuántica es otra cosa. En los experimentos un problema importante para la ciencia compu- Los algoritmos cuánticos hacen uso
cuánticos no podemos predecir el resul­ tacional, es también la clave de la criptografía de las peculiaridades de los qubits. Para
tado, sólo la probabilidad de que ocurra moderna. Por ejemplo, el método PGP (Pretty iniciar un proceso de cómputo cuántico,
cierto resultado. Good Privacy, “Muy Buena Privacidad”) depende podríamos, por ejemplo, poner para em­
Pero la peculiaridad cuántica más im­ de poder generar dos números primos grandes. pezar todos los qubits que representan la
Cada usuario del mensaje en clave genera su
portante para nuestros propósitos es el lla­ información inicial en una superposición
propio par de números. Un número (llamado la
mado principio de superposición. Si en el llave derecha o la llave pública) se distribuye en de 0 y 1. El estado inicial de esta com­
mundo clásico un objeto puede estar en uno una forma abierta a todos. El segundo (la llave putadora contendrá así todos los datos
de varios estados distintos (por ejemplo, en izquierda o la llave privada) lo guarda en secreto iniciales posibles. Ahora sólo falta hacer
distintas posiciones, o con distintos valores cada usuario. Si, digamos, Alicia quiere mandar un cálculo adecuado (aplicar el algorit­
de la energía), en mecánica cuántica puede un mensaje a Beto, ella “cierra” su mensaje mo). Operando sobre los qubits en super­
estar, además, en combinaciones de todos con la llave pública de Beto. El mensaje queda posiciones de 1 y 0, el algoritmo cuántico
revuelto o encriptado. Una vez cerrado con la
los estados posibles. Esta superposición resuelve, en cierta forma, todos los cálcu­
llave derecha el mensaje sólo puede ser abierto
de estados perdura mientras el objeto per­ (ordenado y descifrado) con la llave izquierda, y los posibles al mismo tiempo. Uno puede
manezca aislado. En cuanto interactúa con sólo Beto la tiene en secreto. Sólo él puede abrir imaginar (muy aproximadamente) una
su entorno (por ejemplo, cuando alguien el mensaje y leerlo, si tiene instalado desde luego computadora cuántica como un conjunto
trata de determinar con una medición en el paquete de computación adecuado llamado muy grande de computadoras clásicas
qué estado se encuentra), la superposición PGP que se ofrece gratuitamente en la red. Si que funcionan en paralelo. Esta riqueza
se destruye y el objeto cae en uno de sus alguien más quiere saber lo que está escrito, va de la información se llama paralelismo
a tener que generar números primos grandes y
estados. Por ejemplo, un electrón confi­ cuán­tico, y disminuye drásticamente el
comprobar cuál de ellos sirve.
nado en cierto volumen puede ocupar al Con los métodos de factorización de las número de pasos necesarios para resolver
mismo tiempo muchas posiciones. Pero computadoras clásicas el proceso puede du- un problema en una computadora cuán­
cuando uno trata de localizarlo con una rar un lapso equivalente a la antigüedad del tica. Pensemos en la siguiente analogía.
medición, el electrón se manifiesta en Universo (que se mide en miles de millones Supongamos que queremos comunicar
una sola posición. La destrucción de los de años). información sobre una figura geométrica
estados de superposición al interactuar un Por eso no es sorprendente que después del tridimensional muy complicada por medio
descubrimiento de Shor el desarrollo de la com-
sistema cuántico con su entorno se llama de fotografías. La computadora clásica
putación cuántica haya recibido apoyo económico
decoherencia. fuerte de parte de las agencias militares. funcionaría entonces como una cámara
Las computadoras cuánticas aprove­ que sólo maneja fotos en blanco y negro.
chan el principio de superposición para En cambio una computadora cuántica
sacarles más partido a los bits. Un bit dos estados clásicos. El qubit lleva una podría transmitir todos los tonos de gris
cuántico, o qubit, tiene más posibilida­ vida mucho más rica que el bit clásico. además del blanco y negro. Es claro que
des de almacenar información porque, Esto finalmente define la importancia de necesitaremos muchas menos fotos para
además de los dos estados clásicos 1 y 0, los sistemas cuánticos para la informática representar el objeto debido a la riqueza
puede encontrarse en una superposición y la computación. Es cómodo imaginar de la descripción cuántica.
de éstos. Dicho de otro modo, puede es­ al qubit como un vector. La longitud de
tar parcialmente en uno y otro al mismo este vector es fija, pero puede apuntar en Obstáculos a vencer
tiempo. La gama de posibilidades varía cualquier dirección, a diferencia del bit El obstáculo principal para la construc­
continuamente del 0 al 1, con superposi­ clásico, que sólo puede apuntar, digamos, ción de una computadora cuántica es la
ciones que contienen más o menos de los hacia arriba y hacia abajo. fragilidad de los estados superpuestos

         ¿cómoves?
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Las computadoras clásicas funcionan con No se ha encontrado cómo construir una


circuitos electrónicos y transistores. computadora cuántica, pero tiene que ser
con un sistema atómico con dos estados.

necesarios para que opere. La interacción las computadoras clásicas. Por ejemplo, la lucha para construirla? Si dejamos
de los qubits con el mundo exterior debe si guardamos un bit de información en el aparte el problema de la criptografía, cuya
disminuirse al nivel más bajo posible disco duro de una computadora clásica, importancia es temporal, el único motivo
para evitar la decoherencia de los estados con el tiempo este bit puede invertirse. Una fundamental que queda para construir
superpuestos. Las influencias no controla­ manera de prevenir este error es guardar computadoras cuánticas es el estudio de los
bles destruirían por completo la delicada copias de cada bit. Después se compara problemas del mundo cuántico. Sin embar­
superposición y el “enredamiento” de periódicamente el valor de este bit con el go, el propio mundo cuántico nos impone
los qubits, propiedades que son la base de las copias, y si uno de ellos no coincide un reto: ¿habrá una ley de la naturaleza que
de todos los algoritmos computacionales con los otros, se invierte. no permita que existan objetos cuánticos
cuánticos. Aislar unos cuantos qubits de Desgraciadamente este método no suficientemente grandes? Es probable que
influencias incontrolables es relativa­ sirve en una computadora cuántica. Para la respuesta sea afirmativa.
mente fácil y ya se han hecho algunos determinar en qué estado se encuentra un Independientemente del resultado de
experimentos. Pero cuanto más grande qubit hay que interactuar con él, lo que estas investigaciones, esperamos que ­estos
es un sistema cuántico (cuantos más ele- destruye su estado y afecta el resultado estudios nos proporcionen una mejor inter­
mentos contiene, o en este caso, más qu­ del cálculo. Aunque ya existe un progreso pretación de la naturaleza. Además, sólo se
bits), más probable es que alguno de ellos importante en el desarrollo de métodos puede averiguar más intentando.
interactúe con el exterior, y eso basta cuánticos no-destructivos de corrección
para producir la deco­herencia de de errores, todavía falta mucho para la
todo el sistema. construcción de una computadora cuán­
Claro que el problema tica suficientemente grande.
de aparición de errores Por el momento no está claro todavía
por influencias ex­ si podremos sortear estos obstáculos y Yuri Rubo y Julia Tagüeña son investigadores del Centro

ternas también construir una computadora cuántica con


de Investigación de Energía de la UNAM. La doctora
Tagüeña es además titular de la Dirección General de
existe en un gran número de qubits. ¿Vale la pena Divulgación de la Ciencia, también de la UNAM.

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