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Policristales y Monocristales.

direccional, estos bordes de grano son,


Solidificación, Recristalización y Metalografía bajo condiciones habituales, más
resistentes a la deformación plástica y a
Supongamos que le sacamos calor a un
la fractura que el interior de los granos.
líquido no demasiado rápido, para así
(Sin embargo, los bordes de grano
formar un sólido cristalino. Por
podrían debilitarse si hubiese
simplicidad consideremos un elemento
segregación (migración preferencial) a
o una molécula pura (Cu, Pb, parafina,
los bordes de grano de una impureza
agua, etc). Al retirar calor al líquido,
dañina, como lo es el caso del Pb en
éste se transforma en un cristal por un
aleaciones de Cu. En ese caso el Cu y
mecanismo de nucleación y crecimiento
sus aleaciones podrían romperse
que veremos a continuación. De hecho,
fácilmente por los bordes de grano).
con las limitaciones arriba impuestas
esta solidificación ocurre a temperatura
Cuando en un material hay un solo
casi constante.
grano, se dice que se tiene un
monocristal. Ese es el caso de una joya
Al llegar a la temperatura de
de diamante. Los monocristales tienen
transformación y seguir sacando calor,
muchas aplicaciones en eléctrónica e
primero aparecen unos pequeñísimos
instrumentación; además de en estudios
cristalitos que se llaman gérmenes. Los
científicos, pues para entender bien el
gérmenes más pequeños abortan, pero
comportamiento de un policristal es
los de mayor tamaño sobreviven, por
necesario saber como se comporta el
razones termodinámicas que no es del
monocristal respectivo. Los materiales
caso tratar aquí. Los gérmenes que
estructurales metálicos (vigas, barras,
sobreviven se llaman núcleos. En
etc), frecuentemente son policristalinos.
general, aparecen muchos núcleos en un
líquido. Aunque todos los núcleos
Un monocristal o bien un grano (de un
tienen la misma celda cristalina (por ser
policristal) es anisótropo. Esto es, sus
todos de Cu, por ejemplo), la
propiedades dependen de la dirección
orientación de los cristales de estos
según la cual ellas son medidas. Por
núcleos inmersos en el líquido es al
ejemplo, en un monocristal de Cu
azar. Al seguir sacando calor, estos
(CCC), el módulo de Young (o la
núcleos crecen a expensas del líquido,
susceptibilidad magnética, etc.) adopta
hasta que se acaba el líquido. Por lo
valores diferentes según si se trate de la
tanto, la solidificación es un proceso de
dirección cristalina {001} o bien {110}.
nucleación y crecimiento. Al seguir
Cuando las propiedades no dependen de
sacando calor, ahora el sólido se sigue
la dirección, se dice que se tiene
enfriando.
isotropía.
Así, cada núcleo da lugar a un grano
En un policristal, no todos los granos
cristalino. Como en general hay muchos
tienen el mismo tamaño. Siempre hay
núcleos en el líquido original,
una distribución de tamaños;
normalmente el sólido obtenido es un
frecuentemente a esta distribución se le
policristal; esto es, un material de
asocia su valor medio, para describirla.
muchos granos. Los granos son 3D y
están unidos entre sí por superficies
Como resultado de la solidificación
llamadas bordes de grano. Los bordes
industrial de un metal en una lingotera,
de granos son zonas de ajuste entre dos
se obtiene una gran heterogeneidad en
granos vecinos donde hay átomos en
términos de forma, orientación y
posiciones de compromiso. En los
tamaño de los granos; mucho de estos
metales, donde el enlace es no
granos además son grandes. Desde el que los átomos, por efecto de la
punto de vista de las propiedades temperatura, se puedan reordenar
mecánicas esto no es deseable; se (difusión atómica activada por
prefiere un tamaño de grano fino y temperatura). Si una elevada
homogéneo. Que el material tenga una temperatura acompaña o sigue a la
estructura (de granos, o de lo que sea) deformación plástica, el sistema podrá
heterogénea significará que sus evolucionar por recristalización: los
propiedades, dependientes de la granos antiguos, con una alta densidad
estructura, también serán heterogéneas. de efectos cristalinos debido a la
El tamaño de grano, como la deformación, se transformarán en
composición, la estructura cristalina, nuevos y más numerosos granos, por
etc., son elementos de estructura. En los supuesto que a masa constante. Para
metales y sus aleaciones, como los que esto ocurra la densidad de efectos
bordes de grano son resistentes, salvo cristalinos inducidos, debe ser
anomalías, se prefiere tamaño de grano suficientemente elevada (por suficiente
fino (además de homogéneo). Nótese deformación plástica), y después la
que si el tamaño de grano promedio es temperatura debe ser suficientemente
fino, habrá muchos centímetros alta, como para que los átomos puedan
cuadrados de bordes de grano, por moverse. Con estos defectos en cada
centímetro cúbico de material. grano antiguo se generan muchos
núcleos de recristalización., después
Una forma efectiva de modificar cada núcleo crece hasta que desaparece
favorablemente la estructura de grano totalmente el grano antiguo; por lo
de un policristal metálico inicialmente tanto, los granos nuevos serán más
obtenido por solidificación en una finos. Estos granos nuevos, a diferencia
lingotera, es a través de los procesos de de los antiguos, tienen una baja
deformación plástica en caliente, tales densidad de dislocaciones También los
como laminación, extrusión o nuevos granos presentan una
trefilación en caliente. Así, hay dos distribución del tamaño de grano más
razones para aplicar estos procesos. Una homogénea., además la orientación
de ellas, a nivel macroscópico, es para cristalina de los granos nuevos es al
cambiar la forma desde lingote a azar. Desde la perspectiva de las
plancha, barra o alambre, según se propiedades mecánicas, así se obtiene el
desee. (Deformación plástica quiere óptimo de las propiedades mecánicas
decir deformación permanente (no para muchas aplicaciones.
elástica)). Pero hay una segunda
poderosa razón, y ella es de tipo Si el material recristalizado se
microestructural. Esta consiste en que se mantuviese caliente, entonces el
puede producir la recristalización del tamaño de grano empezaría a crecer. En
material, una transformación al estado este caso, el material caliente
sólido, que también ocurre por evoluciona, pues ahora el sistema
nucleación y crecimiento. El resultado procura seguir eliminando defectos
práctico al final de la recristalización es cristalinos, en este caso, los bordes de
un tamaño de grano fino y homogéneo. grano. Nótese que en la recristalización,
En efecto, con la deformación plástica un material deformado plásticamente y
aumenta en los granos la densidad de sometido a alta temperatura, evoluciona
defectos cristalinos, particularmente de pues el sistema procura eliminar los
dislocaciones. Termodinámicamente, defectos inducidos por deformación,
estos defectos son metaestables y preferentemente dislocaciones.
deberían desaparecer; pero ello requiere
Metalografía
Los bordes de grano se pueden observar
por metalografía, ya sea óptica o
electrónica de barrido. Esto significa
observar una superficie pulida y atacada
químicamente. En el caso de un
policristal de Cu, el ataque químico
revela los bordes de grano como finas
canales (líneas) que separan un grano de
otro. Si bien los bordes de grano son
3D, se obtiene valiosa información de
ellos a través de estas observaciones
2D. Esta técnica también es aplicable a
cerámicas y polímeros.