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Ecología de comunidades

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Véase también: Sinecología

La Ecología de comunidades es la parte de la Ecología que se encarga del estudio del


nivel de organización superior de la materia viva llamada comunidad. La comunidad
en Biología, también conocida como biocenosis, es un conjunto de poblaciones de
diferentes especies que comparten un lugar común en el espacio llamado hábitat. El
parámetro macroscópico característico de una comunidad biológica es la diversidad,
obtenida a partir de la Teoría de la información. La diversidad calculada con un índice
matemático tiene dos componentes: la riqueza (S), que es el número de especies, y la
equitatividad, que es el grado en el que las diferentes especies son similares en cuanto a
su abundancia. Así una comunidad con cuatro especies tendrá una riqueza de S=4 y si
todas tienen una abundancia relativa del 25% la equitatividad será del 100%.
2

Población y comunidad

Población
La población es un conjunto de organismos de la misma especie que ocupan un área más o
menos definida y que comparten determinado tipo de alimentos.
Aunque cada especie suele tener una o más poblaciones distribuidas cada una en un área
predeterminada, no existe ningún impedimento para que dos poblaciones de una misma
especie se fusionen ni tampoco para que una población se divida en dos.

Población de pelícanos.
Crecimiento poblacional
Es el aumento o disminución del número de individuos que constituyen una población.
Las poblaciones tienen una tasa de nacimiento (número de crías producido por unidad de
población y tiempo), una tasa de mortalidad (número de muertes por unidad de tiempo) y una
tasa de crecimiento.
El principal agente de crecimiento de la población son los nacimientos, y el principal agente de
descenso de la población es la muerte.
Cuando el número de nacimientos es superior al número de muertes la población crece y
cuando ocurre lo contrario, decrece. Cuando el número de nacimientos es igual al de muertes
en una población dada su tamaño no varía, y se dice que su tasa de crecimiento es cero.
Teóricamente, el crecimiento de una población puede ser asombroso.

Baja densidad de población de tiburanos.

Sin embargo, en condiciones naturales, existen múltiples factores que limitan su crecimiento y
esto causa que las poblaciones se mantengan estables, sobre todo si se consideran largos
periodos de tiempo y si se trata de poblaciones cerradas ; es decir, aquéllas que carecen de
individuos entrantes (inmigrantes) y salientes (emigración).
A medida que crece una población, aumenta la competencia entre los individuos que la
integran por la sencilla razón de que los alimentos y nutrientes son limitados.
La tasa de crecimiento (r ), de una población está determinada por cuatro factores: la tasa de
natalidad (b); la tasa de mortalidad (d); la tasa de inmigración (i); y la tasa de emigración
(e) .
Estas cuatro variables se relacionan en la fórmula general
r = (b + i) – (d + e)
Ver: PSU: Biología; Pregunta 40_2010

Densidad de población
Es el número de individuos que constituyen la población en relación con alguna unidad de
espacio; por ejemplo, tres leones por kilómetro cuadrado.
Cuando una población no está regulada eficazmente por la serie de factores externos
correspondientes, puede transformarse en plaga.
Sin embargo, por lo común existe un equilibrio de las poblaciones naturales, en el cual juegan
un papel decisivo los depredadores.
A mayor densidad de población, mayor será la mortalidad ocasionada por los depredadores.
Ver: Estrategias de sobrevivencia
Los depredadores mantienen su población gracias a que, al volverse escasa una de las
especies que les alimenta, lo común es que recurran a otras especies, con lo cual dan
tiempo a que aquella se reponga y, a la larga, a unas oscilación alternada de las
poblaciones alimenticias.
Mientras mayor sea la diversidad, más presas alternativas tendrán los consumidores y
más estable será el ecosistema.
Cuando las cadenas alimenticias son lineares o simples, el sistema resulta
extremadamente inestable.

Ver: Distribución de los organismos en el medio


Homeostasis de las poblaciones
Uno de los fenómenos más asombrosos del ecosistema es lo que se llama homeostasis de
las poblaciones . Originalmente acuñado por fisiólogos, el término homeostasis se refiere a la
conservación de innumerables factores que constituyen lo que se conoce como el medio
interno de los organismos.

Una población de delfines.

Mantener la temperatura de nuestro cuerpo (37° C) en cualquier clima es un fenómeno de


homeostasis. Lo mismo ocurre con la conservación de una cierta cantidad de glucosa en la
sangre o de una cierta presión dentro de las células.
En Ecología, la homeostasis se refiere al hecho de que las poblaciones tienden a
autorregularse, a permanecer más o menos constantes, pero solo si el ecosistema en que
viven está en equilibrio.
Lamentablemente, existen situaciones en las que el equilibrio de un ecosistema puede
romperse. Una manera de romperlo sucede cuando se introduce irracionalmente nuevas
especies, por lo general esto ocurre por intervención humana, ya sea accidental o
intencionalmente.
Hace tiempo, en Australia alguien tuvo la inocente idea de decir que el país necesitaba
conejos. Los conejos se adaptaron muy bien al clima del lugar y no tardaron en reproducirse
como ellos acostumbran. Al poco tiempo resultó que, como no había enemigos naturales
(depredadores) que regularan la población de tales roedores, ésta aumentó irrefrenablemente y
los asombrados colonos presenciaron auténticas devastaciones en la vegetación de los
campos, lo cual, indirectamente, ocasionó daños tremendos en otras poblaciones de animales.
Otro ejemplo lo tenemos en las salmoneras del sur de Chile, donde las especies en cautiverio
son muy adeptas a escaparse provocando desequilibrios en las especies autóctonas.
Ver: PSU: Biología,
Pregunta 07_2005
Pregunta 08_2006(2)

Comunidad
Los grupos de poblaciones de un ecosistema interactúan de varias formas. Estas poblaciones
interdependientes de plantas y animales forman una comunidad , que abarca la porción biótica
(viviente) del ecosistema ubicada en un área determinada.
Tal definición es poco precisa si tomamos en cuenta que en la naturaleza hay poblaciones que
aparecen también en áreas vecinas. (Ver: Comunidad y Ecología)

Límites y extensión de un ecosistema

Un ecosistema.

Se le llama ecotono a las zonas de transición o límites de un ecosistema. El ecotono no suele


ser tan exacto como lo describe una definición. Los biólogos no han perdido de vista la
importancia del conocimiento de tan imprecisas entidades y ha sido creada una disciplina que
se ocupa de las relaciones entre comunidades: la sinecología .
Existen ecosistemas artificiales cuyos límites son muy precisos; tal es el caso de un acuario o
uno de esos botellones en donde se cultivan plantas diversas.
Pero los ecosistemas naturales nunca suelen estar tan bien delimitados. Y no es difícil notar
que, en sus límites, las características propias del ecosistema van cambiando gradualmente,
estableciéndose así amplias zonas de transición .
Es importante notar que cualquier ecosistema recibe influencias múltiples de otros
ecosistemas.
Por ejemplo, hay muchos organismos que pasan las primeras etapas de su existencia en un
estanque, para irse luego a vivir entre los arbustos del campo.
La variedad de los ecosistemas del planeta es muy amplia y no sólo por sus dimensiones, sino
también por el hecho de que sean crecientes o culminantes, terrestres o acuáticos, abundante
o escasamente diversificados (en cuanto al número de distintas poblaciones que viven en
ellos).
Diversidad
Las comunidades tienen ciertos atributos, entre ellos la dominancia y la diversidad de
especies. La dominancia se produce cuando una o varias especies controlan las condiciones
ambientales que influyen en las especies asociadas.
Ejemplo: En un bosque la especie dominante puede ser una o más especies de árboles, como
el roble o el abeto; en una comunidad marina los organismos dominantes suelen ser animales,
como los mejillones o las ostras.
La dominancia puede influir en la diversidad de especies de una comunidad porque la
diversidad no se refiere solamente al número de especies que la componen, sino también a
la proporción que cada una de ellas representa.
La naturaleza física de una comunidad queda en evidencia por las capas en las que se
estructura, o su estratificación. En las comunidades terrestres, la estratificación está influida por
la forma que adoptan las plantas al crecer.

Ecosistema acuático (el hombre no pertenece a


éste).

Las comunidades sencillas, como los pastos, con escasa estratificación vertical, suelen estar
formadas por dos capas: suelo y capa herbácea. Un bosque puede tener hasta seis capas:
suelo, herbácea, monte bajo, árboles bajos y arbustos, bóveda inferior y bóveda superior. Estos
estratos influyen en el medio ambiente físico y en la diversidad de hábitats para la fauna.
La estratificación vertical de las comunidades acuáticas, por contraste, recibe sobre todo la
influencia de las condiciones físicas: profundidad, iluminación, temperatura, presión, salinidad,
contenido en oxígeno y dióxido de carbono.

Hábitat y nicho
Cuando el biólogo habla de un nicho se refiere al papel que juega un organismo determinado
en la comunidad biótica o ecosistema. La comunidad aporta el hábitat, el lugar en el que viven
las distintas plantas o animales.
Dentro de cada hábitat, los organismos ocupan distintos nichos. El nicho que ocupa un
organismo depende de su hábitat, sus adaptaciones estructurales y de conducta, su
alimentación y los organismos a los que sirve de alimento. El nicho de un organismo es algo
así como su "profesión".
El papel de una especie en general o de un organismo en particular es interactuar con su
medio y los demás organismos, también la especie puede ser utilizada como alimento por otras
especies. Con esto es fácil darse cuenta de que dos o más organismos pueden vivir en el
mismo hábitat y ocupar nichos ecológicos diferentes.
Por ejemplo, un ave que viva en un hábitat de bosque de hoja caduca. Su nicho, en parte, es
alimentarse de insectos del follaje de la bóveda. Cuanto más estratificada esté una comunidad,
en más nichos adicionales estará dividido su hábitat.
Por otra parte no es extraño que dos especies distintas ocupen no sólo el mismo hábitat sino
también el mismo nicho ecológico. Sin embargo, tal situación no suele ser muy duradera
porque normalmente culminaría con la mejor adaptación de una de las especies y la extinción
de la otra.

3Interacciones entre las comunidades: simbiosis

Cuando dos especies cualesquiera de un ecosistema tienen actividades o


requerimientos en común, pueden interactuar en cierto grado; durante esa
interacción es posible se beneficien, dañen o no afecten a una o a ambas
especies.
Esta relación o asociación íntima entre dos especies se denomina simbiosis y los
miembros que participan se denominan simbiontes.
La simbiosis se puede presentar en tres formas: mutualismo, comensalismo y
parasitismo.

Ejemplo de interacción ( mutualismo) entre organismos de distintas especies (árbol - epífitas)


Pcia. Roque Sáenz Peña - Chaco

Mutualismo

Es la relación simbiótica en la que ambas partes se benefician. Se presenta de dos


formas:

 Mutualismo facultativo: pueden vivir uno sin el otro.


a) Un ejemplo local es el de las PLANTAS MIRMECÓFITAS: Son aquellas cuyos tejidos
vivos están ocupados regularmente por hormigas. Por ejemplo: el Ambay (Cecropia
pachystachia) de nuestra selva misionera que alberga hormigas en su tronco y las
alimenta.
Cecropia pachystachia (Cecropiaceae) Ambay

b) Insectos polinizadores y plantas:


1. las enredaderas que producen flores de colores intensos suelen ser
polinizadas
por colibríes, que son recompensados con néctar,
2. la abeja se alimenta del néctar de las flores y en el momento que recoge el
polen
poliniza las flores femeninas cuando se introduce en ellas.

 Mutualismo obligado: necesitan permanecer asociados para vivir.


Ejemplos:
a) Micorrizas: son asociaciones entre hongos y raíces de plantas. El hongo absorbe
minerales esenciales del suelo, en especial fósforo, y lo suministra a la planta, en tanto
que ésta le proporciona al hongo moléculas orgánicas fotosintéticas.
b) Asociación entre bacterias fijadoras del nitrógeno del género Rhizobium y plantas de
la familia de las Leguminosas. Las bacterias viven dentro de nódulos en la raíces de las
leguminosas, proporcionan a las plantas todo el nitrógeno que necesitan para producir
compuestos nitrogenados como clorofilas, proteínas y ácidos nucleicos, y las
leguminosas suministran a las bacterias, azúcares y otras moléculas orgánicas ricas en
energía.

Comensalismo

En este tipo de interacción, una especie se beneficia, mientras que la otra no es


perjudicada ni beneficiada.
Ejemplos:
a) determinados tipos de lepismas (Lepisma saccharina o pescaditos
de plata) se desplazan en permanente asociación con las columnas de hormigas
soldados y comparten el alimento que éstas colectan en su recorrido. Las
hormigas no obtienen beneficio ni perjuicio evidente de la lepisma.
http://gallery.insect.cz/details.php?image_id=2204&sessionid=11b6f7a6c3eeb1e8ef64baff3c4ea399&l=spanish

b) bacterias en el tracto digestivo de animales y del hombre por


ejemplo: Escherichia coli sintetizan vitamina K, lo que puede ser una importante
fuente de esta vitamina tanto para el hombre como para los animales.

Aumento de 20.000 de una


división de Escherichia coli,
bacteria que vive normalmente en
el intestino del hombre y de los
animales de sangre caliente.

Imagen obtenida
de: http://europa.eu.int/comm/research/rtdinfo/38/print_article_170_es.html

c) en mar abierto, cierto tipo de lapas viven sobre los huesos de la


mandíbula y cubiertas exteriores de las ballenas. Las lapas se benefician
teniendo suministro constante de plancton que utilizan como alimento y,
además, con un lugar seguro para vivir, mientras que las ballenas no obtiene
beneficio de esta relación, pero tampoco reciben daño alguno.
d) la relación entre un árbol tropical y sus epífitas (plantas mas
pequeñas que viven fijas a la corteza de sus ramas). La epífita se fija al árbol, no
obtiene de éste nutrimentos ni agua directamente, pero por su ubicación
obtiene luz adecuada, agua de lluvia y minerales (arrastrados desde las hojas
del árbol). De esta manera la epífita se beneficia y el árbol no se perjudica.
Ejemplo: árbol con orquídeas (epífitas)
http://www.mexconnect.com/mex_/travel/ldumois/arbolorq.html

Parasitismo

Es una relación simbiótica en la que una de sus partes , el parásito , se beneficia;


y la otra, el huésped, se perjudica. Una de las especies vive a expensas del otro,
causándole daño.

El parásito puede desarrollarse:

 en el exterior del hospedador, se denomina ECTOPARASITISMO,


ejemplo: Pediculus capitiso piojo humano que habita en la cabeza del
hombre, b) Cuscuta, vegetal sin clorofila que parasita a otros quitándole las
sustancias orgánicas.
 o en el interior, recibe el nombre de ENDOPARASITISMO, ejemplo: Taenia
saginata, que habita en el intestino del hombre,

Cuando un parásito causa enfermedad, y ocasionalmente produce la muerte de


su huésped, se denomina patógeno.

Ectoparásitos:

a. Piojo humano o Pediculus capitis


imagen obtenida b. Cuscuta sp. (vegetal sin clorofila)
de:http://www.calvomackenna.cl/webhlcm/imagen.htm
El parasitismo es otro tipo de interacción depredador - presa, considerado una
forma especial de depredación, donde el predador es más pequeño que la presa.

Competencia

La competencia ocurre cuando dos o más individuos usan los mismos recursos
y, esos recursos, son insuficientes para satisfacer sus demandas (individuos
competidores).
La competencia es mayor cuando, entre los organismos, los requerimientos y
estilos de vida son similares.
Los recursos por los cuales los organismos pueden competir son: el alimento, el
agua, la luz, el suelo, los nutrientes, el espacio vital, los sitios de nidificación o
las madrigueras.
La competencia se denomina intraespecífica cuando ocurre entre individuos de
una misma población (misma especie), y se habla de
competencia interespecífica cuando se da entre individuos de distintas
especies.

 Competencia intraespecífica: en algunos casos puede resultar en una reducción del


crecimiento y de las tasas de reproducción, en otros casos puede excluir
algunos individuos de los mejores hábitat, o bien causar la muerte de otros
organismos.
Cuando una población se aglomera y los recursos comienzan a escasear las
poblaciones pueden implementar alguna de las siguientes estrategias: a. la
primera de ellas consiste en repartir los recursos entre los individuos de la
población hasta que estos se agoten del todo, b. la segunda implica competir de
manera directa por el recurso, de manera que los individuos más fuertes
tendrán acceso al recurso limitante, asegurando su reproducción, mientras que
aquellos más débiles al no acceder al recurso morirán sin dejar descendencia.
En el primero de los casos la población llega de manera irremediable a la
extinción, mientras que en el segundo la población mantiene su número estable.
 Competencia interespecífica: afecta a los individuos de la misma forma, pero
además, una especie entera puede ser apartada de su hábitat ya que no puede
competir exitosamente. En casos extremos, un competidor puede causar la
extinción de otra especie. Cuando dos especies compiten puede que coexistan
en el ambiente o que una especie excluya a la otra del mismo, según Gause las
especies podrán coexistir sólo si los recursos mínimos que necesitan para
subsistir, o la manera de aprovechar dichos recursos se diferencian, si estos no
lo hacen, el competidor más fuerte ocupará por completo el nicho del
competidor más débil conllevando a la exclusión de este último del ambiente.

Nicho ecológico y hábitat

El nicho ecológico de una especie es su modo de vida o función en un


ecosistema. Incluye todas las condiciones físicas, químicas y biológicas que una
especie necesita para vivir y reproducirse en un ecosistema.
Las condiciones físicas y químicas son los límites de temperatura dentro de los
cuales puede sobrevivir un organismo y sus requerimientos de humedad,
cantidad de luz, dióxido de carbono, agua, oxígeno y otros nutrientes que
necesita, y los márgenes de temperatura, acidez, salinidad y otros factores que
puede tolerar. Comprende aspectos del comportamiento del organismo. Los
factores biológicos incluyen los tipos de alimento que necesita, los lugares
donde encuentra alimento, las enfermedades que puede contraer, los
depredadores que se alimentan de él, y los competidores de recursos. El nicho
de un organismo también incluye lo que consume, aquellos por quienes es
consumido, los organismos con los que compite, y la forma por la que es
influido por los componentes abióticos del ambiente.
El nicho es la totalidad de las adaptaciones de un organismo, el uso que hace de
los recursos, y el modo de vida para el cual es apto.

Hábitat es el lugar donde vive o donde pueden encontrarse habitualmente los


individuos de una especie determinada.

 Alelopatía: Es la relación entre dos especies diferentes de plantas, donde la presencia


de una inhibe el crecimiento de la otra. Es conocido el caso de plantas como el Nogal,
debajo del cual no crecen otros vegetales.
Actualmente el concepto se extiende a la interacción con los insectos, hablándose de
plantas insecticidas como el paraíso (Melia azedarach) o los copetes (Tagetes sp.)

33
Estructura de la comunidad
Riqueza y diversidad de especies. Por qué los ecosistemas más diversos pueden ser más estables. Las
funciones de las especies clave y estructurantes.
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Puntos más importantes:


 La estructura de una comunidad puede describirse mediante
su riqueza, que es el número de especies presente, y su diversidad,
que es una medida de la riqueza y la uniformidad de especies
(porcentaje).
 La estructura de la comunidad se ve afectada por muchos factores,
entre los que están los factores abióticos, las interacciones entre
especies, el grado de perturbación y los sucesos aleatorios.
 Algunas especies, como las especies fundadoras y las especies clave,
tienen funciones especialmente importantes en la conformación de la
estructura de su comunidad.
Introducción
Las diferentes comunidades ecológicas pueden ser muy diferentes en
términos del tipo y número de especies que las componen. Por
ejemplo, algunas comunidades del Ártico tienen solo unas cuantas
especies, mientras que las de algunas selvas tienen enormes cantidades
de especies en cada metro cúbico.

Una forma de describir esta diferencia es decir que las comunidades


tienen estructuras diferentes. Esencialmente, la estructura de la
comunidad es su composición, tanto en número de especies como en
sus porcentajes^11start superscript, 1, end superscript. En una
interpretación más amplia se pueden incluir también los patrones de
interacción entre las distintas especies^22start superscript, 2, end
superscript.
[¿Hay alguna otra definición?]

^{3,4}start superscript, 3, comma, 4, end superscript

En este artículo, veremos algunas de las formas en las que se puede


cuantificar (medir numéricamente) la estructura de la comunidad.
Luego, analizaremos los factores que modelan la estructura de la
comunidad, concentrándonos especialmente en las especies
fundadoras y las especies clave.

¿Cómo medimos la estructura de las


comunidades?
Hay dos medidas importantes que usan los ecólogos para describir la
composición de una comunidad: la riqueza y la diversidad de especies.
Riqueza de especies
La riqueza de especies es el número de especies diferentes en una
comunidad particular. Si encontráramos 303030 especies en una
comunidad y 300300300en otra, la segunda tendría una riqueza de
especies mucho mayor que la primera.

Las comunidades con la mayor riqueza de especies tienden a estar en


áreas cercanas al ecuador, las cuales tienen una gran cantidad de
energía solar (que mantiene una alta productividad primaria),
temperaturas cálidas, grandes cantidades de lluvia y pocos cambios
estacionales. Las comunidades con la menor riqueza de especies se
encuentran cerca de los polos, obtienen poca energía solar, son más
frías, secas y menos propicias para la vida. Este patrón se ilustra abajo
para la riqueza de especies de mamíferos (riqueza de especies
calculada solo para los mamíferos). Además de la la latitud, hay
muchos otros factores que también pueden afectar la riqueza de
especies de una comunidad.
Mapa que muestra la distribución espacial de la riqueza de especies de
mamíferos en Norte y Sudamérica. La mayor cantidad de especies de
mamíferos, 179-228 por kilómetro cuadrado, se encuentra en la región
del Amazonas, en Sudamérica. La riqueza de especies por lo general
es alta en latitudes tropicales y disminuye hacia el norte y hacia el sur,
llegando a cero en las regiones árticas.
Riqueza mundial de especies calculada para mamíferos. Crédito de imagen: "Ecología de
comunidades: Figura 14," por OpenStax College, Biology, CC BY 4.0. Modificación de obra de la
NASA, CIESIN, Columbia University.
Diversidad de especies
La diversidad de especies es una medida de la complejidad de una
comunidad. Es una función tanto del número de especies diferentes
(riqueza de especies) como de sus abundancias relativas (uniformidad
de especies). Un mayor número de especies y una abundancia más
uniforme de las mismas resultan en una mayor diversidad de especies.
Por ejemplo:

 Una comunidad forestal con 202020 tipos diferentes de árboles tiene


una mayor diversidad de especies que una con solo 555 tipos (en el
supuesto de que las especies de árboles tuvieran la misma abundancia
relativa en ambos casos).
 Una comunidad forestal con 202020 tipos de árboles diferentes con
abundancias relativas similares tiene una mayor diversidad de especies
que un bosque con el mismo número de especies y abundancias
relativas poco uniformes (que el 90\%90%90, percent de sus árboles
sean de una sola especie, por ejemplo).
En general, los ecólogos piensan que las comunidades más diversas
son más estables (esto es, tienen más capacidad para recuperarse
después de una perturbación) que las menos diversas. Puedes ver por
qué sucede así en el video sobre redes ecológicas. Sin embargo, la
relación entre diversidad y estabilidad no es una regla universal y hay
algunos casos en los que otros factores (además de la diversidad de
especies) son más importantes para determinar la estabilidad de las
comunidades y los ecosistemas^{5,6}5,6start superscript, 5, comma, 6,
end superscript.
¿Qué factores dan forma a la estructura de la
comunidad?
La estructura de una comunidad es el resultado de muchos factores
que interactúan, tanto abióticos (físicos), como bióticos (relacionados
con los seres vivos). Estos son algunos factores importantes que
influyen en la estructura de la comunidad:

 Los patrones climáticos de la ubicación de la comunidad.


[Explícame por favor]

 La geografía de la ubicación de la comunidad.


[Explícame por favor]

 La heterogeneidad (fragmentación) del ambiente^77start superscript,


7, end superscript.
[Explícame por favor]

 La frecuencia de las perturbaciones o sucesos perjudiciales.


[Explícame por favor]

^8start superscript, 8, end superscript

 Las interacciones entre los organismos.


[Explícame por favor]

La estructura de una comunidad también puede ser modelada por los


sucesos aleatorios que ocurren durante su historia. Por ejemplo,
supongamos que una sola semilla vuela hasta la tierra de un área
particular. Si logra arraigarse, la especie puede establecerse y, después
de un tiempo, volverse dominante (excluyendo a especies similares).
Si la semilla no germina, otra especie semejante puede ser la
afortunada, establecerse y convertirse en dominante.
Especies clave y especies fundadoras
Algunas especies tienen un impacto especialmente fuerte en la
estructura de la comunidad, ya que conservan el equilibrio de la
misma o incluso hacen posible su existencia. Estas especies
"especiales" son las especies fundadoras y las especies clave.

Especies fundadoras
Una especie fundadora tiene una función única y esencial en la
creación y conformación de una comunidad. A menudo, las especies
fundadoras actúan modificando el ambiente de manera que este pueda
mantener a los otros organismos que componen la
comunidad^{9,10,11}9,10,11start superscript, 9, comma, 10, comma,
11, end superscript.

El kelp (algas pardas) es una especie fundadora que forma la base de


los bosques de kelp en la costa de California. El kelp crea un ambiente
que permite la supervivencia de otros organismos que forman la
comunidad del bosque de kelp^99start superscript, 9, end superscript.
Los corales de los arrecifes coralinos son otro ejemplo de especies
fundadoras. Los exoesqueletos de corales vivos y muertos forman la
mayor parte de la estructura del arrecife, el cual protege a otras
especies de las olas y corrientes océanicas. Los castores, que
modifican su entorno mediante la construcción de presas, también
pueden ser vistos como una especie fundadora^{9,11}9,11start
superscript, 9, comma, 11, end superscript.
Fotografía de un arrecife de coral.
Un arrecife de coral. Crédito de imagen: "Ecología de comunidades: Figura 13," por OpenStax
College, Biology, CC BY 4.0. Obra original de Jim E. Maragos, USFWS.

Especies clave
Una especie clave es aquella que tiene un efecto
desproporcionadamente grande en la estructura de la comunidad en
relación con su biomasa o abundancia. Las especies clave se
diferencian de las fundadoras en dos cosas principales: es más
probable que pertenezcan a niveles tróficos altos (que sean
superdepredadores) y actúan de formas más diversas que las especies
fundadoras, que tienden a modificar su medio ambiente^{10,11}10,11
start superscript, 10, comma, 11, end superscript.
[Mi libro tiene una definición diferente. ¡Explícame por favor!]

La estrella de mar intermareal Pisaster ochraceus, que se encuentra en


el noroeste de los Estados Unidos, es quizás el ejemplo más famoso de
especie clave. En un experimento clásico de ecología de comunidades,
se retiró experimentalmente a las estrellas de mar de la zona
intermareal en la que vivían. Como resultado, las poblaciones de su
presa (el mejillón) aumentaron, alterando la composición de especies
de la comunidad y reduciendo drásticamente su diversidad. Cuando
las estrellas estaban presentes, podían encontrarse alrededor
de 252525 especies de percebes y algas en la parte inferior de la zona
intermareal, pero, al retirarlas, la población de mejillones se extendió
hacia la zona inferior y reemplazó casi por completo a las otras
especies^{12}12start superscript, 12, end superscript.

Este tipo de reducción en la diversidad o colapso de la estructura de la


comunidad ocurre comúnmente cuando se elimina una especie clave.
En este caso, la pérdida de la diversidad se debió a que los mejillones
desplazaron a las otras especies, las cuales persistían gracias a que las
estrellas de mar mantenían controladas las cantidades de mejillones.