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INTRODUCCIN

1,1 PERSPECTIVA HISTJ RICA

Probablemente, la importancia de los materiales en nuestra cultura es mayor


que lo que habitualmente se cree. Prcticamente cada segmento de nuestra
vida cotidiana est influido en mayor o menor grado por los materiales,
como por ejemplo transporte, vivienda, vestimenta, comunicacin, recrea-
cin y alimentacin. Histricamente, el desarrollo y la evolucin de las so-
ciedades han estado ntimamente vinculados a la capacidad de sus miembros
para producir y conformar los materiales necesarios para satisfacer sus nece-
sidades. En efecto, las primeras civilizaciones se conocen con el nombre del
material que alcanz mayor grado de desarrollo (p.ej., Edad de Piedra, Edad
de Bronce).
El hombre primitivo slo tuvo acceso a un nmero muy limitado de ma-
teriales, que encontr en la naturaleza: piedras, madera, arcilla, cuero y po-
cos ms. Con el transcurso del tiempo, el hombre descubri tcnicas para
producir materiales con propiedades superiores a las de los naturales; entre
estos nuevos materiales se encontraban la cermica y algunos metales. Ade-
ms, se descubri que las propiedades de un material se podan modificar
por tratamiento trmico o por adicin de otras substancias. En este aspecto,
la utilizacin de los materiales era totalmente un proceso de seleccin; esto
es, de un conjunto limitado de materiales se decida cul era, en virtud de sus
caractersticas, el ms idneo para una aplicacin particular. Hace relativa-
mente poco tiempo que los cientficos llegaron a comprender la relacin en-
tre elementos estructurales de los materiales y sus propiedades. Este
conocimiento, adquirido en los ltimos 50 aos aproximadamente, los ha ca-
pacitado, en alto grado, para modificar o adaptar las caractersticas de los
materiales. Se han desarrollado decenas de miles de materiales distintos con
caractersticas muy especiales para satisfacer las necesidades de nuestra mo-
derna y compleja sociedad; se trata de metales, plsticos, vidrios y fibras.
El progreso de muchas tecnologas, que aumentan la confortabilidad de
nuestra existencia, va asociado a la disponibilidad de materiales adecuados.
El avance en la comprensin de un tipo de material suele ser el precursor del
progreso de una tecnologa. Por ejemplo, la fabricacin de automviles fue
posible por la aparicin de un acero idneo y barato o de algn sustituto
comparable. Actualmente los adelantos electrnicos ms sofisticados se ba
san en componentes denominados materiales semiconductores.

1.2 CIENCIA E INGENIERA DE LOS MATERIALES

La discbpina ciencia de los materiales implica investigar la relacin entre la estruc-


tura y las propiedades de los materiales. Por el contrario, la ngenier de los mate-
riales se fundamenta en las relaciones propiedades-estructura y disea o proyecta
la estructura de un material para conseguir un conjunto predeterminado de pro-
piedades. En este texto se hace hincapi en las relaciones existentes entre las pro-
piedades de los materiales y sus elementos estructurales.
"Estructura" es un trmino confuso que necesita alguna explicacin.
Normalmente la estructura de un material se relaciona con la disposicin de
sus componentes internos. La estructura subatmica implica a los electrones
dentro de los tomos individuales y a las interacciones con su ncleo. A nivel
atmico, la estructura se refiere a la organizacin de tomos o molculas en-
tre s. El prximo gran dominio estructural, que contiene grandes grupos de
tomos enlazados entre s, se denomina "microscpico" y significa que se 3
puede observar utilizando algn tipo de microscopio. Finalmente, los ele- 2 CIENCIA E l NGENIER A DE LOS
/vtATE RIAL ES
mentos estructurales susceptibles de apreciarse a simple vista se denominan
"macroscpicos".
La nocin de "propiedad " necesita cierta elaboracin. Un material en
servicio est expuesto a estmulos externos que provocan algn tipo de res-
puesta. Por ejemplo, una muestra sometida a esfuerzos experimenta defor-
macin; o un metal pulido refleja la luz. Las propiedades de un material se
expresan en trminos del tipo y magnitud de la respuesta a un estmulo es-
pecfico impuesto. Las definiciones de las propiedades suelen ser indepen-
dientes de la forma y del tamao del material.
Todas las propiedades importantes de los materiales slidos se agrupan
en seis categoras: mecnicas, elctricas, trmicas, magnticas, pticas y qu-
micas. Para cada categora existe un tipo caracterstico de estmulos capaz de
provocar respuestas diferentes! Las propiedades mecnicas relacionan la de-
formacin con la carga o fuerza aplicada; ejemplos de ellas son el mdulo
elstico y la resistencia. En las propiedades elctricas, tales como conducti-
vidad elctrica y constante dielctrica, el estmulo es un campo elctrico. El
comportamiento trmico de los slidos se representa en funcin de la capa-
cidad calorfica y de la conductividad trmica. Las propiedades magnticas
se refieren a la respuesta de un material frente a la influencia de un campo
magntico. Para las propiedades pticas, el estmulo es la radiacin electro-
magntica o lumnica; el ndice de refraccin y la reflectividad son propieda-
des pticas representativas. Finalmente, las propiedades qumicas indican la
reactividad qumica de un material. En los siguientes captulos se tratarn
las propiedades incluidas en cada una de estas seis clasificaciones.
Por qu se estudian los materiales? Muchos cientficos tcnicos o inge-
nieros, sean mecnicos, civiles, qumicos o elctricos, en alguna ocasin se
encontrarn con un problema de diseo en el cual intervengan materiales.
El engranaje de una transmisin, la superestructura de un edificio, el com-
ponente de una refinera de petrleo o el "chip" de un circuito integrado son
algunos ejemplos. Por descontado, el ingeniero y el cientfico de materiales
son especialistas totalmente involucrados en la investigacin y en el diseo
de materiales.
A menudo el problema que se presenta es la eleccin del material ms
idneo de entre los muchos miles de materiales disponibles. Existen varios
criterios en los cuales se basa normalmente la decisin final. En primer lugar,
deben caracterizarse las condiciones en que el material prestar servicio, y
se anotarn las propiedades requeridas por el material para dicho servicio.
En raras ocasiones un material re ne una combinacin ideal de propiedades,
por lo que, muchas veces, habr que reducir una en beneficio de otra. El
ejemplo clsico lo constituyen la resistencia y la ductilidad; generalmente,
un material con alta resistencia tiene ductilidad limitada. En estas circuns-
tancias habr que establecer un compromiso razonable entre dos o ms pro-
piedades.
La segunda consideracin se refiere a la degradacin que el material ex-
perimenta en servicio. Por ejemplo, las elevadas temperaturas y los ambien-
tes corrosivos disminuyen considerablemente la resistencia mecnica.
Finalmente, la consideracin ms convincente es probablemente la eco-
nmica. Cul es el coste del producto acabado? Un material puede que
retina un conjunto idneo de propiedades pero resulte caro. De nuevo se es-
4 tablece un inevitable compromiso. El coste de la pieza acabada tambin in-

forma final.
Cuanto ms familiarizados estn los ingenieros o los cientficos con las di-
ferentes caractersticas y relaciones propiedad-estructura de los materiales,
as como con las tcnicas de su procesado, mayor ser su habilidad y confian-
za para hacer elecciones sensatas basadas en estos criterios.

1.3 CLASIFICACIN DE LOS MATERIALES

Los materiales slidos se clasifican en tres grupos: metales, cermicas y po-


lmeros. Este esquema se basa en la composicin qumica y en la estructura
atdmica. Por lo general, la mayora de los materiales encajan en un grupo u
otro, aunque hay materiales intermedios. Adems, existen otros dos grupos
de importantes materiales tcnicos: materiales compuestos (composite) y
semiconductores. Los materiales compuestos constan de combinaciones de
dos o ms materiales diferentes, mientras que los semiconductores se utili-
zan por sus extraordinarias caractersticas elctricas. A continuacin se des-
criben brevemente los tipos de materiales y sus caractersticas ms
representativas. En los captulos siguientes se estudian con algn detalle los
elementos estructurales y las propiedades de cada uno.

1.3.1 Metales
Normalmente los materiales metlicos son combinaciones de elementos
metlicos. Tienen gran nmero de electrones deslocal izados, que no perte-
necen a ningn tomo en concreto. La mayora de las propiedades de los
metales se atribuyen a estos electrones. Los metales conducen perfecta-
mente el calor y la electricidad y son opacos a la luz visible; la superficie
metlica pulida tiene apariencia lustrosa. Adems, los metales son resis
tentes, aunque deformables, lo que contribuye a su utilizacin en aplicacio-
nes estructurales.

1.3.2 Cermicas
Los compuestos qumicos constituidos por metales y no metales (xidos, ni-
truros y carburos) pertenecen al grupo de las cermicas, que incluye mine-
rales de arcilla, cemento y vidrio. Por lo general se trata de materiales que
son aislantes elctricos y trmicos y que a elevada temperatura y en ambien-
tes agresivos son ms resistentes que los metales y los polmeros. Desde el
punto de vist.a mecnico, las cermicas son duras y muy frgiles.

1.3.3 Polmeros
Los polmeros comprenden materiales que van desde los familiares plsticos
al caucho. Se trata de compuestos orgnicos, basados en el carbono, hidr-
geno y otros elementos no metlicos, caracterizados por la gran longitud de
las estructuras moleculares. Los polmeros poseen densidades bajas y ex
traordinaria flexibilidad.
1 .3.4 Materiales compuestos
Se han diseado materiales compuestos formados por ms de un tipo de ma-
terial. La fibra de vidrio, que es vidrio en forma filamentos a embebido den-
tro de un material polimrico, es un ejemplo fa mil tar. Los materiales
compuestos estn diseados para alcanzar la mejor combinacin de las ca-
ractersticas de cada componente. La fibra de vidrio es mecnicamente re-
sistente debido al vidrio, y flexible debido al polmero. La mayora de los
materiales desarrollados ltimamente son materiales compuestos.

1.3.5 Semiconductores
Los semicond uctores tienen propiedades elctricas intermedias entre los
conductores y los aislantes elctricos. Las caractersticas elctricas de los se-
miconductores son extremadamente sensibles a la presencia de diminutas
concentraciones de tomos tte impurezas. Estas concentraciones se deben
controlar en regiones espaciales muy pequeas. Los semiconductores posi-
bilitan la fabricacin de los circuitos integrados que han revolucionado, en
1 as ltimas dcadas, las industrias electrnica y de ordenaJ ores.

I .4 NECESI DAU DE ,VI ATERI /\ LES .'vtODER LOS

A pesar dc los espectaculares progresos en el conocimiento y en el desarrollo


de los materiales en los ltimos aos, el permanente desafo tecnolgico re-
quiere materiales cada vez ms sofisticados y especializados. Desde la pers
pectiva de los materiales se pucclen comentar algunos extremos.
La energa constituye una preocupacin constante. Se reconoce la nece-
sidad de nuevas y econmicas fuentes le energa y el uso ms racional de las
actuales fuentes. Los materiales desempean un papel preponderante en
esta cuestin. Por ejemplo, se ha demostrado la conversin directa de la
energa solar en energa elctrica. pero las celulas solares emplean algunos
de los materiales ms complejos y caros. La viabilidad tecnolgica de esta
conversin se asegurara si se desarrollaran materiales baratos y de alta efi-
ciencia para este proceso.
La energa nuclear tiene futuro, pero la solucin a los muchos problemas
que quedan por resolver est relacionada con los materiales: clesde el com-
bustible a la estructura de los recipientes para controlar los residuos radiac-

La calidad medioambiental depende de nuestra habilidad para controlar


la contaminacin del aire y del abua. Las tcnicas de control de la contami-
nacin emplean diversos materiales. Adems, los procedimientos de fabrica-
cin de los materiales deben producir mnima degradacin ambiental, esto
es, mnima contaminacin y mnima clestruccin del paisaje en aquellos lu-
gares de donde se extraen las materias primas.
Los transportes consumen cantidades significativas de energa. La dismi-
nucin del peso de los veh culos de transporte (automviles, aviones, trenes,
etc.) y el aumento de la temperatura de funcionamiento de los motores me-
joran el rendimiento del combustible. Es necesario desarrollar n uevos ma-
teriales con elevada resistencia y baja cl ensidad, as como materiales capaces
de soportar elevadas temperaturas, para fabricar componentes de motores.
La mayora de los materiales que utilizamos proceden de fuentes no re-
\RODLCC J nova bles; es decir, no son capaces ne regenerarse. Entre ellos se encuentran
los polmeros, cuya principal fuente es el petrleo, y algunos metales. Estas
fuentes no renovables se empobrecen paulatinamente, por lo que es necesa-
rio descubrir nuevas reservas o desarrollar nuevos materiales con propieda
des comparables y con menos impacto medioambiental. Esta ltima
alternativa constituye el mayor reto para los ingenieros y cientficos de ma-
teriales.

BIBI.IOGR,4FA

El nmerci de Octubre de 1986 de la revista Scieniific Amenc in, Vol. 255, N4 est
declicado enteramente a varios materiales tcnicamente avanzados y a sus usos.
Las restantes referencias bibliogrficas iJel Captulo 1 sin libros de texto que
tratan los conceptos fundamentales de la ciencia e ingeniera de los materiales.
ASKELANLI, D. R., The Science and En ginecring of Materials , 2n 6 edition, PWSKent
Publishing Co., Boston, 1989.
FLINN, R.A. and P. K. TitGJAN, Engineering Materials and Iliem A pplications, 4th
edition, Houghton Miffl in Co., Boston l 9'90.
SHACKLior oRo, J. F., Inlrluction lo Materiiils Science for Cin/ueen, 3rd ecJ i titin.
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VAN VL/\CK, L. H., Elem en ls of Materials Se iencc and En gineeriti g , AddisonWesley
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