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HISTORIA DEL

CEMENTO
Y EL CONCRETO
(Primera parte)
PO R I NG . JOS G ABRIEL GMEZ C.
Fuente: REVISTA ALCUN No. 15. SEPTIEMBRE DE 1994

L
a obra de concreto ms antigua de la cual se de esta forma. Previo al concreto como tal se emple
tiene evidencia cierta est fechada alrededor el llamado seudo-concreto que consista en una
de los aos 5600 a.C. y fue descubierta piedra fracturada en forma tosca y unida mediante un
durante excavaciones en las riberas del ro material de cal y arena.
Danubio en Lepenski Vir (Yugoslavia). Fue empleada La civilizacin romana probablemente copi la
para hacer pisos de chozas en un pueblo de la edad idea de la manufactura del concreto de los griegos. Se
de piedra. Luego parece haber desaparecido la han encontrado concretos romanos fechados con
tcnica durante un largo periodo de tiempo. No obs- anterioridad al ao 300 a. C. Durante el siglo II a. C.
tante, existen autores que sostienen explotaron una cantera de material
que algunas obras, especialmente las con apariencia de arena rosada, en un
pirmides de Egipto y de ellas la de lugar cercano a la poblacin de
Giza (2500 a.C.), emplearon en su El arte Puzzoli. Encontraron con agradable
construccin concreto. Incluso algu- de hacer concreto sorpresa que esta arena, mezclada con
nos autores sostienen que en el anti- cal, proporcionaba un material de
guo Egipto manejaban la tecnologa se remonta mucha mayor resistencia que los
del concreto geopolimrico. previamente producidos por ellos. De
La ms antigua referencia grfica a varios miles hecho, el material empleado no era
que se tiene sobre trabajos de concre- de aos una simple arena sino una ceniza vol-
to proviene de un mural en Tebas tnica que contiene slice y almina
(Egipto) que data del ao 1950 a.C. de la civilizacin que se combinaban qumicamente con
aprximadamente y muestra varias eta- la cal resultando en lo que luego se
pas en la manufactura y usos de mor- actual. conociera como un cemento puzolni-
tero y concreto. Por varios aos el con- co. Este material fue empleado en gran
creto fue usado como material de relle- escala en la construccin del teatro de
no en muros de piedra y solamente ms tarde fue Pompeya en el ao 75 a. C.
empleado como material estructural. Existen referencias de que los romanos intentaron
El arte de hacer concreto pas de Egipto al Medite- reforzar algunas de las estructuras que construyeron
rrneo occidental y alrededor del ao 500 a. C. fue con barras y lminas de bronce, si bien los resultados
utilizado por los antiguos griegos. Ellos tambin usa- no fueron satisfactorios, entre otros aspectos porque
ron compuestos basados en la cal para recubrir el bronce tiene un coeficiente de dilatacin por
muros o ladrillos no cocidos, llegando a mencionarse temperatura mayor que el del concreto, con lo cual
que los palacios de Creso y Atala fueron construidos se causaban agrietamientos y descascaramientos de
los elementos as reforzados. A raz de esto, disea- metros de altura y ms de 120 km de longitud, su
ron sus construcciones para soportar cargas de com- ncleo fue construido con concreto de apreciable re-
presin, resultando estructuras con muros excesiva- sistencia. El sistema contaba, aparte del muro, con
mente gruesos, algunos de ms de ocho metros de una serie de 16 cuarteles para alojar entre 500 y 800
espesor. A su vez, esto los llev a intentar desarrollar hombres cada uno, 80 pequeos fuertes conocidos
un tipo de concreto aligerado. Los primeros ensayos como castillos de milla y 158 torres.
fueron hechos dejando jarras de barro dentro de los Un tipo de mortero denominado cemento de
muros y arcos, siguiendo luego con el uso como agre- maltha roscea fue empleado en la construccin del
gado, de roca volcnica triturada, la pumicita. famoso Pont Du Gard, y consista en una mezcla de
Resulta interesante conocer la descripcin que cal, grasa de cerdo y jugo de higos sin madurar. El
sobre este material, la tierra de puzzoli, hace Vitruvio puente se ha constituido en muestra de la calidad de
en su obra Los diez libros de la Arquitectura escrita la ingeniera y la arquitectura romana de la poca, y
por los aos 738 - 741 d. C. y que se ha convertido en es notable por su belleza, antigedad y tamao. Lle-
obra de obligada referencia cuando se habla de los vaba por gravedad agua de los manantiales prximos
conocimientos que los antiguos posean sobre el arte
de la construccin, puesto que se supone es un
compendio de los conocimientos existentes hasta el
momento. Refirindose en el captulo VI del libro 2 al
Polvo de Puzol, afirma: Hay tambin una clase de
polvo que por su propia naturaleza produce efectos
maravillosos. Se le halla en la regin de Bayas y en los
territorios de los municipios que estn en las
cercanas del Vesubio. Este polvo, mezclado con la
cal y la piedra machacada, no slo consolida toda
clase de ediftcaciones, sino que incluso las obras que
se hacen bajo el agua de mar tienen solidez. La razn
de ello parece ser esta: en las entraas de aquellos
montes hay tierra y numerosas fuentes de agua
caliente, que no existiran si no estuvieran debajo
fortsimos fuegos, alimentados o por azufre o por
alumbre o por betn. Este fuego y estas llamas, al
penetrar y actuar a travs de los meandros y venas de
la tierra, la hacen ligera, y el tufo (o toba) que all a la aldea de Ucetia hasta una ladera de Nemausus
existe es lmido y enjuto. (hoy Nimes), con una pendiente mnima (0,34
Con esta tcnica de concreto aligerado fueron m/km) durante los 50 km de recorrido. Fue cons-
construidos algunos arcos del coliseo romano y truido probablemente en el ao 19 a. C. por Marco
tambin el domo del Panten, el cual es una de las es- Agripa. Tiene una longitud de 275 m y una altura de
tructuras antiguas ms interesantes y fue la de mayor 49 m, la cual se logr superponiendo tres hileras de
luz (dimetro 50 m) durante mucho tiempo, atesti- arcos, con dimensiones respectivas de 21,9 m de
guando cmo el concreto, adems de su capacidad altura y 6,4 de ancho la inferior, 19,5 m de altura y
estructural para resistir compresiones, posee una 4,6 m de ancho la intermedia, y la superior, que so-
buena durabilidad. porta el canal de mortero, de 7,4 m de altura y 3 m
En el ao 122 d. C. el emperador Adriano, con el de ancho. Mientras en el resto del acueducto la con-
nimo de reorganizar el sistema de defensas en la duccin va enterrada, con piso de cemento, paredes
zona norte del imperio, orden construir el muro que de mampostera revocadas y techo con bveda de
lleva su nombre, que se constituy en el ms grande media caa, en los tramos descubiertos v. gr. el puen-
proyecto romano de construccin. De ms de 3 te, era gerenalmente un rectngulo, cuyo techo se
cubria con grandes placas horizontales. Tambin es
notable que modernos estudios han concluido que
las dimensiones de la construccin dan un factor de
seguridad de 2 para los esfuerzos de tensin (los ms
desfavorables para mamposteria de las pilas) genera-
dos por los vientos ms intensos de 150 km/hora
presentes en la zona.
Con la cada del Imperio romano declin el uso
del concreto y muchos de los conocimientos adquiri-
dos con su construccin y uso desaparecieron com-
pletamente. La tcnica comenz a ser recobrada en
Inglaterra y se tienen evidencias, de que hacia el ao
700 d. C. se construyeron en Saxon artificios mezcla-
dores de concreto en forma de recipientes superfi-
ciales en la roca, de dimetro 2 y 3 m, encontrndo-
se que empleaban en la fabricacin del concreto y el
mortero una caliza del sector como agregado y una
cal quemada como cemento. Los normandos emplea-
ron concreto como material llenante en muros que
luego eran recubiertos con piedra. De esta tcnica
da fe la abada de Reading en la regin de Berkshire,
donde el recubrimiento de piedra cay totalmente,
dejando al descubierto un esqueleto en concreto.
El concreto fue ampliamente usado durante esa
poca. La catedral de Salisbury tiene una cimenta-
cin en concreto que an permanece en buen esta-
do y la torre blanca de la famosa torre de Londres
tambin emple ese material en su construccin. La
casa Moretn en Cheshire, construida entre 1559 y
1580 tiene un piso superior hecho en un material
que combina la cal, arena y ceniza de madera y que
fue empleado en los cuartos que tenan chimeneas
con el fin de evitar los riesgos de incendio de los
pisos de madera.
Durante la Edad Media y el Renacimiento fue muy
poco empleado el material, a juzgar por las eviden-
cias encontradas. Existen algunas de que fue emplea-
do en 1753 por George Semple en la cimentacin
del puente Essex en Dubln.
En el ao de 1756 un ingeniero de Leeds fue co-
misionado para que construyera por tercera vez un
faro en el acantilado de Edystone, situado a 14 millas
al SW de Plymouth en Inglaterra. Los dos primeros
haban sido construidos en madera, siendo destrui-
dos la primera vez por un incendio y la segunda por
un vendaval. El encargdo, John Smeaton, determin
que la nica manera de garantizar la solidez de la
construccin deba ser empleando piedra, pero se
enfrentaba al problema de hallar con qu material
unir esas piedras para formar una construccin
monoltica, con el inconveniente adicional de que la
parte inferior de ella estaba expuesta permanente-
mente a la accin de las olas y vientos con alto con-
tenido de finas gotas de agua de mar.
Decidi este ilustre ingeniero investigar las pro
piedades de diferentes clases de morteros. La lectura
de su obra Construccin y descri#m% de la erec-
cin del faro de Edystone resulta interesante y muy
adecuado ejemplo sobre las cualidades que deben
distinguir a un ingeniero en cuanto a la rigurosidad
en la realizacin de las pruebas y lo importante de
una correcta redaccin de las experiencias. De esa
obra merece la pena citar algunos fragmentos. En el
captulo IV hace una descripcin de los experimen-
tos realizados para establecer una composicin com-
pleta para los cementos hidrulicos.
All menciona: Sobre este tema, me hallaba yo ya
informado de que dos medidas de ,cal muerta o
apagada, en polvo seco, mezcladas con una medida mostrara su tendencia a humedecerse en tiempo muy
de Tarras holands, ambas bien batidas hasta obtener hmedo, y la argamasa aparecer manifiestamente
la consistencia de una pasta, empleando la menor descolorida sobre las juntas. Pero como a mi enten-
cantidad de agua posible, constitua el preparado co- der, en el caso del mortero de Tartas, el secado y el
rriente, que se empleaba generalmente para la cons- endurecido son propiedades distintas, sin dependen-
truccin de las mejores obras hidrulicas, tanto en cia evidente entre ambas, podra ocurrir que si bien el
piedra como en ladrillo; el cual una vez fraguado, se mortero de Tarras preparado con agua salada pudiera
endurece despus, sin secarse nunca del todo; ms igualmente revelar su sensibilidad a la humedad, si se
an, este se endurece con el tiempo, incluso debajo utilizara para el mismo propsito que el mortero ordi-
del agua. Este era, por tanto, el tipo de cemento que nario hecho con arena solamente; dicha circunstancia
pareca adecuado para nuestro uso; y lo que me que- no menoscaba& sin embargo, su dureza o firmeza de
daba todaba por averiguar era cuales seran los mejo- adherencia donde no hiciese falta una sequedad per-
res materiales y el mejor modo de tratarlos y utilizar- fecta; en consecuencia, no habria perjuicio en lo que
los. En aquel tiempo ignoraba yo si existira alguna respecta a la Construccin Hidmulica y como la nece-
diferencia en la firmeza del mortero, por el hecho de sidad del acarrear, o no, desde tierra toda el agua que
obtener la cal de distintas clases de piedra caliza, precisaramos para esta obra, era una cuestin de im-
siempre que la dosificaoin de los ingredientes fuese portancia, el estudio a fondo del problema se convir-
la conveniente. Me enter de que ti en algo muy serio.
los albailes aseguraban corrien- Hace tambin una interesante
temente, que cuanto ms dura o re- consideracin sobre la diferencia
sistente fuera la piedra caliza, tanto de resistencias obtenidas mezclan-
ms fuerte seria la cal; ahora bien, do con agua dulce o agua de mar,
lo que no se deca era si esta m- problema de gran significacin
xima se refera principalmente a la para l, puesto que en el sitio de la
composicin habitual de cal y arena obra no contaba con la primera. Al
para las construcciones corrientes respecto afirma:
(que eran las que ellos conocan &ul es la diferencia en cuanto
sobre todo) o si vala tambin para a la resistencia del mortero cuando
el mortero de Tarras. Tambin esta- ste se prepara con aguadulce, o
ban los albailes de acuerdo en con agua de mar al sumergir el pre-
que, el mortero, si se mezclaba con parado en la misma agua?
agua salada, nunca se endurecera Se prepararon bolas con las
hasta el mismo grado que lo hara el mismas distintas dosificaciones que
mismo tipo de mezcla con agua antes; un par con agua salada y el
dulce. Yo poda imaginarme que si otro par con agua dulce, repitin-
se mezclaba un mortero con agua salada, y se utiliza- dose esto varias veces; el resultado fue que por lo
ba para revocar, o incluso para los muros de una vi- que respecta a lo que sucedi inmediatamente, o en
vienda, el muro construido as nunca quedara perfec- el plazo de unos pocos das, no haba diferencias apa-
tamente seco, y que cuando la atmsfera se hallara en rentes; pero de las bolas que se conservaron enteras,
condiciones de humedad, las sales marinas, introduci- despus de permanecer bajo el agua durante dos, o
das por este medio en la composicin del mortero, tres meses, las preparadas con agua salada, de haber
atraeran la humedad del aire, haciendo que el muro alguna diferencia, parecan tener la preferencia. De
aparezca visible y palpablemente hmedo. Ms an, aqu deduje que no necesitbamos cargar con nuestra
me haban dicho que si se revoca una casa con una agua dulce hasta Edystone para hacer el mortero; y
argamasa que tuviera arena marina en su composi- en consecuencia todos los ensayos posteriores,
cin, aun estando mezclada con agua dulce, e incluso mientras no se diga otra cosa, fueron realizados con
si se emplea arena marina en las juntas de los muros, agua salada. m