Está en la página 1de 5

La fsica y la vida

Michel Picquart

Puede parecer extrao a algunos que haya relacin entre especie de combate del ser contra los elementos del medio
fsica y vida, pero como lo dijo el doctor Franois Jacob, uno ambiente. Xavier Bichat,5 que distingue la vida animal de
de los fundadores de la biologa molecular, en una conferencia la vida orgnica, escribi en 1800: La vida es el conjunto
de la Academia de Ciencias en Pars:1 de las funciones que resisten a la muerte. En 1801, Lamarck
propuso separar las producciones de la naturaleza ms o
La biologa se volvi molecular el da en que los fsicos empezaron menos confundidas en: 1) cuerpos organizados, vivientes y
a interesarse por el mundo viviente. Se ha desarrollado la relacin
2) cuerpos brutos y sin vida. En su celebre Filosofa zoolgica
entre fsica y vida segn dos lneas: 1) el estudio de las estructuras,
(1809) fue ms preciso: La vida, en las partes de un cuerpo
principalmente por cristalografa de rayos x, 2) el estudio de las
interacciones, en particular por el anlisis de las propiedades de
que la posee, es un orden y un estado de cosas en donde se
las clulas. permiten los movimientos orgnicos, y estos movimientos
que constituyen la vida activa resultan de la accin de una
En este artculo se trata de hacer un breve repaso histrico causa estimulante que los excita.6 En 1815 dio la defini-
de esa relacin. cin siguiente: Todo lo que es generalmente comn a los
vegetales y a los animales, como todas las facultades propias
Desde la antigedad hasta la mitad del siglo xix muchos a cada uno de estos seres sin excepcin, debe constituir el
cientficos y filsofos han tratado de entender la naturaleza nico y amplio objeto de una ciencia particular que todava
intrnseca de la vida. Muchas veces han dado definiciones no tiene fundamentos, que no tiene nombre y a la cual
que se deben ms a la ideologa que a la observacin. En el llamara biologa.
siglo xvii, Descartes2 y Leibniz3 dieron explicaciones me- Tales preocupaciones fueron abandonadas cuando Claude
cnicas simplistas para interpretar el funcionamiento de Bernard (1877), padre de la fisiologa moderna, preocupado
los animales bajo la nica influencia de las fuerzas fsicas en sacar esta ciencia de las doctrinas vitalistas afirm que hay
(animales-mquinas). El hombre, adems de la mquina, que renunciar a la ilusin de una definicin de la vida, es decir
posea, segn Descartes, un alma en medio del crneo. La a la bsqueda de su esencia y aadi que la vida es ni ms ni
glndula pineal, que llamamos hoy epfisis, jugaba un papel menos oscura que todas las otras causas primeras.7 De hecho
mayor en el dispositivo salido de la imaginacin del filsofo los cientficos no persiguieron ms esta quimera, como lo
y fundado sobre el dualismo alma-cuerpo. anot Franois Jacob en su libro La lgica del viviente (1970),8
Un poco ms tarde, sobre el fondo de la metafsica, se en donde seala que ya no se interroga ms la vida hoy en los
propaga con Ernst Stahl4 en Alemania, por ejemplo, la idea laboratorios, pero, evidentemente, uno se puede preocupar
de fuerza vital. Se pueden colocar en esta escuela de pen- de los seres vivos y eso es una inmensa ambicin.
samiento las interpretaciones de mdicos y de naturalistas Un ser viviente es ante todo una organizacin estructu-
del principio del siglo xix que inscriban la vida en una ral en donde se pueden distinguir varios niveles (aparatos,

tiempo 32 LABERINTO
rganos, tejidos, clulas) y una organizacin fisiolgica en molculas mucho ms grandes llamadas macromolculas.
estrecha interdependencia con la anterior que le permite Para tener una idea del tamao de estos constituyentes y de
cumplir cierto nmero de funciones, las principales son las la complejidad de un ser viviente tomaremos como ejemplo
de nutricin, de reproduccin y de relacin. La bioqumica el colibacilo, bacteria larga de un micrmetro (una milsima
permite entender que todas estas estructuras son edificios de milmetro) que vive tanto en el tubo digestivo humano
moleculares en los cuales el anlisis permite poner en evi- como en las cajas de cultivo de los laboratorios; tiene por lo
dencia molculas de pequeo tamao o tomos o iones y menos 5 000 compuestos orgnicos diferentes.

tiempo 33 LABERINTO
El anlisis qumico de un ser viviente muestra que sus son diferentes unos de los otros. Se calcula que el nmero
constituyentes (molculas) se construyen con ciertos ele- terico de individuos diferentes posibles para una especie de
mentos (tomos) que se encuentran en el mundo mineral. complejidad media sobrepasa el de los tomos del sistema
De la misma manera la mayora de los fenmenos vitales solar. Evidentemente, hay mecanismos de salvaguardia que
pueden ser descritos en trminos fsico-qumicos. La gran evitan desviaciones demasiado amplias, permitiendo la con-
diferencia es que cada uno de los elementos de un organismo servacin de los rasgos fundamentales de la especie a pesar
responde a una lgica interna que permite explicar su papel de una extrema diversidad.
mientras que la funcin de la materia inanimada no tiene El programa de cada ser viviente est inscrito en cada
nada de evidente. Salvador Luria (1973) explica que la vida una de las clulas, bajo la forma de algunos fragmentos de
tiene una caracterstica que la diferencia de todos los otros una larga molcula portadora de informacin: el adn (cido
fenmenos naturales: tiene un programa,9 adems transmite desoxirribonucleico). El adn de una clula humana pesa
el programa a las generaciones siguientes y de esta manera 1.6 x 10-12 g y desenrollado medira 1.80 m. Este programa
asegura la supervivencia de la especie. se expresa poco a poco en el transcurso del desarrollo (on-
tognesis) gracias a la multiplicacin y a la diferenciacin
El orden en la materia viviente progresiva de las clulas provenientes del huevo inicial. Esta
diferenciacin se adquiere gracias a la expresin en cada tipo
El conjunto de los intercambios entre el ser viviente y su de clula de una parte del programa gentico del individuo
medio se llama metabolismo. Un ser viviente, gracias a su que le confiere sus caractersticas morfolgicas y funcionales.
organizacin, posee la capacidad de utilizar las sustancias, es Pero el contexto relativo a los tejidos en el cual se efecta esta
decir, la energa que le ofrece su medio, de manera ordenada diferenciacin tiene tambin su papel.
y constructiva para crecer, para mantener y hacer funcionar Se puede decir que la clula se caracteriza por estructuras
las estructuras moleculares de las cuales est constituido. La organizadas (membranas, organitos, etc.) y por un conjunto
unidad de base de todos los seres vivos es la clula. Limitada ordenado de una multitud de reacciones qumicas. Desde el
por una membrana y capaz de reproducirse, es el lugar donde punto de vista fsico, la materia viviente testifica un orden
opera un metabolismo cuyas reacciones bioqumicas son por que se mantiene (mientras perdura la clula) y se reproduce
una parte degradaciones de sustancias y por otra parte sntesis, (dando dos clulas idnticas).
en particular de molculas gigantes como las protenas o los Estas dos caractersticas de la vida fueron subrayadas como
cidos nucleicos. las ms fundamentales por el fsico Erwin Schrdinger, uno
Las reacciones de degradacin suministran los materiales y de los tericos ms importante de la mecnica cuntica, en
la energa necesarios a las reacciones de sntesis, las cuales per- un pequeo libro: Qu es la vida?,10 publicado en 1945 y
miten edificar o restaurar los componentes de la clula como las que tuvo una repercusin considerable en los cientficos
enzimas (que atienden a la realizacin de cada una de las etapas fundadores de la biologa molecular, investigadores que pro-
del metabolismo), las membranas y el material gentico. cedan de horizontes muy diversos: biologa, fsica, medicina,
Cuando las reacciones de sntesis acaban de duplicar las microbiologa, qumica, cristalografa, etctera.
molculas que constituyen el patrimonio gentico, la clula
se divide. Cada clula hija contiene las mismas molculas. Los fenmenos deterministas
Generacin tras generacin, los individuos se suceden,
transmiten el mensaje que prescriben las estructuras y por En su libro, Schrdinger recuerda que normalmente el
consiguiente las funciones. Pero el trmino reproduccin es in- comportamiento fsico de los tomos y de las molculas es
adecuado. Evoca una repeticin de lo idntico, mientras que desordenado y que el orden slo puede aparecer cuando
gracias al mecanismo sutil de la sexualidad la formacin de un estos elementos constituyen conjuntos de miles de millones
nuevo individuo se acompaa siempre de una redistribucin de unidades y slo las leyes de la estadstica permiten hacer
de los elementos de programa susceptibles de expresarse bajo surgir fenmenos deterministas: en 1 cm3 hay ms o menos
formas de caracteres (los genes). Cada generacin innova y 1022 tomos.
la variedad de los individuos producidos es infinita. Con la Schrdinger toma como ejemplo el fenmeno de difu-
excepcin de los verdaderos gemelos (univitelinos), todos sin: si se deposita con una pipeta una solucin concentrada
los seres vivientes que resultan de la reproduccin sexuada de permanganato de potasio en una esquina de un recipiente

tiempo 34 LABERINTO
lleno de agua, las molculas se difunden poco a poco en todo Schrdinger hizo de nuevo una hiptesis genial: la per-
el recipiente. Una ley determinista impone a las molculas manencia del orden tiene que ver con el cristal aperidico
ir del medio ms concentrado al medio menos concentrado de los genes porque stos son responsables de los fenme-
cuando cada molcula se mueve al azar. Entonces Schrdin- nos deterministas en la clula. Una vez ms tena razn: las
ger pregunta: si el orden funcional y la organizacin de las investigaciones en biologa molecular entre 1953 y 1965
estructuras en las clulas testifican de un determinismo en la pusieron en evidencia lo que Crick llam el dogma de la
materia viviente, este determinismo se obtiene por medio de biologa molecular.
las leyes estadsticas establecidas por la materia inanimada? La informacin gentica registrada en forma codificada
La respuesta es no. en los genes dirige la sntesis de las enzimas por medio de un
Schrdinger menciona que los bilogos haban llegado a cdigo gentico que hace corresponder los nucletidos a la
la concepcin de que el patrimonio gentico (los cromosomas secuencia de motivos elementales de las enzimas y los ami-
compuestos de genes) era el centro director que impona el nocidos. Ahora bien, las enzimas son las clavijas maestras del
orden funcional y la organizacin de las estructuras. Dife- metabolismo celular. Se sirven de los materiales y de la energa
rentes tipos de observaciones permitieron deducir que el gen, del entorno para restaurar y renovar constantemente las mol-
unidad ms pequea capaz de ser el origen de un determi- culas y las estructuras celulares en va de ser desnaturalizadas
nismo, se compone slo de un milln de tomos y que una por la agitacin trmica o las agresiones qumicas o fsicas. El
mutacin depende solamente de una reunin de mil tomos, metabolismo tiene entonces como funcin la lucha contra la
como lo haban establecido en 1935 el biofsico alemn Max entropa percibida por Schrdinger. Adems, la activacin
Delbrck y el gentico ruso N.W. Timofeeff-Ressovsky al de los genes coordina en permanencia el funcionamiento de
irradiar moscas drosofilas con rayos x.11 estas enzimas como lo mostraron los trabajos de Franois
Los fenmenos deterministas en la materia inanimada Jacob y Jacques Monod en la dcada de 1960.13
dependen de una cantidad de tomos o molculas mucho ms
grande que en la materia viviente. Schrdinger deduce de esto La vida resultante del azar y la necesidad
que el gen posee la estructura fsica de un slido y que no es de
la naturaleza de los coloides, sustancias viscosas caractersticas Los seres vivos presentan caractersticas singulares con
del ser viviente como el citoplasma de las clulas. respecto a la materia inanimada. Sin embargo, se pueden
Pero este gen puede quedarse sin cambiar durante siglos explicar por algunos determinismos fsicos sin necesidad de
y transmitirse de generacin a generacin. Para Schrdinger una misteriosa fuerza vital. Uno se puede preguntar si estos
esto indicaba que los genes eran cristales aperidicos (motivos determinismos implican que los fenmenos de la vida son
arquitectnicos que no se repiten de manera montona) y regulados como los movimientos de un reloj, segn la imagen
que las variaciones en el arreglo de los motivos permitan propuesta por Schrdinger. Las primeras clulas resultaron
probablemente registrar la informacin hereditaria. Lo que de una evolucin en un mundo desaparecido de molculas
Watson y Crick mostraron en 1953.12 prebiticas en donde algunas eran capaces de autorrepararse
y de autorreplicarse. Las que se asociaron por azar (proba-
La permanencia del orden en la materia viviente blemente cidos nucleicos de tipo arn) con protenas con
funcin enzimtica se hicieron capaces de usar las molculas
En su libro, Schrdinger anot otra cosa sobre las caracte- y la energa del entorno en su lucha contra la entropa. De
rsticas fundamentales de la vida: la permanencia del orden esta manera se perpetuaron mejor. La evolucin durante
como se puede observar en la clula representa un enigma millones de aos permiti la formacin de seres vivientes
para las leyes de la fsica. Normalmente, en razn del segun- ms y ms diversificados por el juego de las mutaciones del
do principio de la termodinmica, los grandes conjuntos adn debidas al azar y a la seleccin que favoreci a las que
de molculas como los que existen en las clulas no pueden tenan las consecuencias ms adecuadas a la supervivencia
durar; se desagregan bajo el efecto de la agitacin trmica. Los de los seres individuales. Como lo dijo Monod en un libro
fsicos decimos que la entropa o el desorden molecular de publicado en 1970,14 los seres vivos no resultan de un de-
un conjunto de molculas tiene que aumentar. Es de hecho terminismo riguroso sino que son los productos del azar y
lo que pasa cuando muere una clula. la necesidad.

tiempo 35 LABERINTO
Notas der Genmutation und der Genstruktur: Nachrichten von der Gese-
1Conferencia del 29 de marzo de 2005, Instituto de Francia, Pars llschaft der Wissenschaften zu Gttingen, en Biologie, nueva serie,
(www.academie-sciences.fr). Franois Jacob fue Premio Nobel de 1: 189-245, 1935.
Medicina y Fisiologa con sus colegas Andr Lwoff y Jacques Monod 12J. D. Watson y F. H. C. Crick, A Structure for Deoxyribose Nucleic

(1965). Una traduccin de su ltimo libro El ratn, la mosca y el Acid, en Nature, 171: 737-738, 1953.
hombre (1997) fue publicada en 2005 por Plaza y Valdez y la uam 13Muchos de estos trabajos pueden ser consultados en la pagina del

Iztapalapa. Instituto Jacques Monod, Universidad de Pars 7.


2Treatise of Man, Cambridge, Harvard University Press, 1972. El cient- 14Jacques Monod, Le Hasard et la ncessit: essai sur la philosophie na-

fico francs Ren Descartes (1596-1650) fue conocido principalmente turelle de la biologie moderne, Pars, Seuil, 1970; traduccin al espaol:
por sus trabajos en ptica y sus textos filosficos. El azar y la necesidad, Barcelona, Tusquets, 1989.
3Gottfreid Wilhelm Leibniz (1646-1716), New Essays Concerning

Human Understanding, Cambridge University Press, 1996. Michel Picquart es profesor-investigador del Departamento de
4Georg Ernst Stahl (1660-1734), mdico y qumico alemn conocido Fsica de la uam Iztapalapa desde 1998. Hizo sus estudios en Francia
como fundador del vitalismo. y obtuvo el doctorado en fsica en la Universidad Ren Descartes-
5Franois Xavier Bichat (1771-1802), Recherches physiologiques sur la Pars V. Es especialista en fsica del estado slido y biofsica y cuenta
vie et la mort, Pars, Bchet Jeune et Gabon, 1822, texto original en con ms de cuarenta publicaciones internacionales de investigacin.
www.bium.univ-paris5.fr. Fue profesor en la Universidad Ren Descartes-Pars V durante ms
6Philosophie Zoologique (1809), traduccin al ingls de Hugh Elliot, de veinticinco aos.
Zoological Philosophy: An Exposition with
Regard to the Natural History of Animals,
introduccin de David L. Hull y Richard
W. Burkhardt Jr., Chicago, 1984. En la
pgina www.lamarck.net se puede en-
contrar la versin original en francs.
7Claude Bernard (1813-1878), Les Ph-

nomnes de la vie communs aux animaux


et aux vgtaux, Albert Dastre, Pars,
1878-1879, vol. 1 (publicacin ps-
tuma), reeditado por G. Canguilhem,
Pars, 1966.
8Franois Jacob, La Logique du vivant,

une histoire de lhrdit, Pars, Galli-


mard, 1970; traduccin al espaol: La
lgica de lo viviente, Barcelona, Tusquets,
1999.
9Salvador E. Luria (1912-1991), Max

Delbrck (1906-1981) y Alfred D.


Hershey (1908-1997) obtuvieron el
Premio Nobel de Medicina y Fisiologa
en 1969 por sus trabajos sobre los me-
canismos de replicacin y de estructura
gentica de los virus.
10Erwin Schrdinger, What Is Life?: The

Physical Aspects of the Living Cell with


Mind and Matter and Autobiographical
Sketches, Cambridge University Press,
1992; traduccin al espaol: Qu es la
vida?, Spanish Language Book Services,
2002.
11N. W. Timofeeff-Ressovsky, K. G.

Zimmer, M. Delbrck, ber die Natur

tiempo 36 LABERINTO