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MERCURIO

El mercurio es un elemento qumico con el smbolo Hg y nmero atmico 80. En la literatura


antigua era designado comnmente como plata lquida y tambin como azogue o hidrargiro.1
Elemento de aspecto plateado, metal pesado perteneciente al bloque D de la tabla peridica, el
mercurio es el nico elemento metlico que es lquido en condiciones estndar de laboratorio;
el nico otro elemento que es lquido bajo estas condiciones es el bromo (un no metal), aunque
otros metales como el cesio, el galio, y el rubidio se funden a temperaturas ligeramente
superiores.
El mercurio aparece en depsitos en todo el mundo, principalmente como cinabrio (sulfuro de
mercurio). El pigmento rojo denominado bermelln se obtiene triturando cinabrio natural o
sulfuro de mercurio obtenido por sntesis.
El mercurio se usa en termmetros, barmetros, manmetros, esfigmmetros, algunos tipos de
vlvulas como las de las bombas de vaco, interruptores de mercurio, lmparas fluorescentes y
otros dispositivos, a pesar de que la preocupacin sobre la toxicidad del elemento ha llevado a
los termmetros y tensimetros de mercurio a ser eliminados en gran medida en entornos
clnicos en favor de otras alternativas, como los termmetros de vidrio que
utilizan alcohol o galinstano, los termistores o los instrumentos electrnicos basados en la
medicin de la radiacin infrarroja. Del mismo modo, manmetros mecnicos y sensores de
calibradores de tensin electrnicos han sustituido a los esfigmomanmetros de mercurio. El
mercurio se mantiene en uso en aplicaciones de investigacin cientfica y
en amalgamas odontolgicas, todava utilizadas en algunos pases. Tambin se utiliza en las
luces fluorescentes, en las que la electricidad que atraviesa una lmpara conteniendo vapor de
mercurio a baja presin produce radiacin ultravioleta de onda corta, que a su vez provoca
la fluorescencia del fsforo que recubre el tubo, produciendo luz visible.
El envenenamiento por mercurio puede resultar de la exposicin a las formas solubles en agua
del mercurio (como el cloruro mercrico o el metilmercurio), por la inhalacin de vapor de
mercurio, o por la ingestin de cualquiera de sus formas.
El mercurio es un metal pesado plateado que a temperatura ambiente es un lquido inodoro. No
es buen conductor del calor comparado con otros metales, aunque es buen conductor de
la electricidad. Se alea fcilmente con muchos otros metales como el oro o
la plata produciendo amalgamas, pero no con el hierro. Es insoluble en agua y soluble en cido
ntrico. Cuando aumenta su temperatura -por encima de los 40 C-,
produce vapores txicos y corrosivos, ms pesados que el aire por lo que se evapora creando
miles de partculas en el vapor que al enfriarse se depositan de nuevo. Es daino
por inhalacin, ingestin y contacto: se trata de un producto muy irritante para
la piel, ojos y vas respiratorias. Es incompatible con el cido ntrico concentrado, el acetileno,
el amonaco, el cloro y los metales.
El mercurio es un elemento anmalo en varias de sus propiedades. Es un metal noble, ya que
su potencial redox Hg2+/Hg es positivo (+0,85 V), frente al negativo del cadmio Cd (-0,40 V), su
vecino inmediato de grupo. Es un metal singular con algo de parecido al cadmio, pero ms
semejante al oro y al talio. Es el nico metal de transicin lquido con una densidad tan elevada,
13,53 g/cm; una columna de 76 cm define una atmsfera, mientras que con agua se necesita
una columna de 10 m de altura. Su estado lquido en condiciones estndar indica que su enlace
metlico es dbil y se justifica por la poca participacin de los electrones 6s a la deslocalizacin
electrnica en el sistema metlico (efectos relativistas).
Tiene la primera energa de ionizacin ms alta de todos los metales (10.4375 eV)2 por la misma
razn anterior. Adems el Hg2+ tiene muy baja entalpa de hidratacin comparada con la del
cinc Zn2+ y la del cadmio Cd2+, con preferencia por la coordinacin dos en los complejos de
Hg (II), como el oro Au (I) isoelectrnico. Esto trae como consecuencia que los potenciales redox
de aquellos sean negativos y el del mercurio sea noble (positivo).
La poca reactividad del mercurio en procesos oxidativos se justifica por los efectos
relativistas sobre los electrones 6s muy contrados hacia el ncleo y por la fortaleza de su
estructura electrnica de pseudogas noble.