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La relacin entre la Qumica

y otras disciplinas cientficas


16 octubre 2009
Bernardo Herradn

Artculos 14 Comentarios
Originalmente solo exista una Ciencia Natural. Con la adquisicin de nuevos conocimientos,
sta se dividi en diversas ramas, dando lugar a las cuatro ciencias naturales clsicas: Fsica,
Qumica, Biologa y Geologa. Desarrollos posteriores de las Ciencias Naturales clsicas dieron
lugar a nuevas especialidades [Bioqumica, Biofsica, Geoqumica, Geofsica, Fsicoqumica (o
Qumica-fsica), Paleontologa] como hbridos de las anteriores. Desde hace unos aos, la
especializacin se est acentuando llegando a lo que considero tercera y cuarta generaciones de
Ciencias naturales.

Los cientficos de la naturaleza estudian la materia y la energa, as como la interaccin entre las
mismas. Dependiendo del objeto de su estudio y la metodologa empleada, las Ciencias Naturales
se dividieron en Geologa, Fsica, Qumica y Biologa. Por encima de estas Ciencias Naturales y
proporcionando sus bases tericas estn las Matemticas, que muchas veces se ha calificado
como La Reina de las Ciencias. Posteriormente, con el desarrollo de estas cuatro Ciencias
Naturales, se fueron estableciendo puentes entre ellas, crendose especialidades hbridas:
Qumica Fsica, Bioqumica, Biofsica, Geoqumica y Geofsica. Recientemente ha surgido una
tercera generacin de disciplinas cientficas derivadas de algunas de las citadas anteriormente.
Entre ellas se pueden incluir Biologa Molecular, Astrofsica, Ciencias Medioambientales,
Toxicologa, Ciencia de los Materiales, Nanociencia, etc. Actualmente la especializacin de cada
ciencia es muy grande y el objeto de su estudio se est convirtiendo en cada vez ms restringido.
Por eso, cualquier cientfico que investigue en una de ellas y necesite desplazarse un poco de su
mbito cientfico, ya est haciendo investigacin multidisciplinar (o interdisciplinar). Pero,
realmente existe esta multidisciplinaridad Se llegar (en una especie de Big-Bang
cientfico) a una investigacin (ms) generalista que la actual?
La frase que a veces mencionamos los qumicos: Todo lo que nos rodea, todo lo que usamos
cada da, incluso nosotros mismos, es Qumica, lleva implcito la cotidianeidad de nuestra vida
diaria; y uno de los objetivos de los artculos de esta pgina web es que la Sociedad sea
consciente de que la qumica aporta muchos beneficios a nuestras vidas.

Hay muchas cosas que estn fuera del mbito de la Qumica (al menos en una primera
aproximacin). Antes he comentado que la energa y sus interacciones son el objeto de estudio de
los cientficos. Para explicar la naturaleza, los cientficos [principalmente los fsicos, a partir de
las geniales investigaciones de Faraday (tambin qumico por sus investigaciones y uno de los
ms grandes cientficos experimentales) y de Maxwell (sentando las bases tericas-matemticas)]
usamos la Teora de Campos, que proporciona la base terica para entender la energa, las fuerzas
y las interacciones. Hasta que se consiga unificar todos los campos de fuerza en una nica teora,
las interacciones existentes en el Universo se clasifican dentro de uno de estos cuatro tipos:
gravitatoria, electromagntica, nuclear dbil y nuclear fuerte. Cada una de estas interacciones
acta en determinadas circunstancias y son responsables de ciertos fenmenos naturales. Por
ejemplo, la interaccin fuerte es la responsable de que los protones y neutrones se mantengan en
el ncleo y la interaccin dbil es la responsable de la radiactividad y de iniciar las reacciones
termonucleares. Estas dos interacciones son de muy corto alcance y tienen (relativamente) poco
tienen que ver con la Qumica (excepto que se considere que el ncleo atmico no es tema de la
Qumica o que la violacin de la paridad por parte de la interaccin dbil, que posiblemente es el
origen de la quiralidad de los compuestos qumicos no es un asunto de la Qumica!, esto se
discutir ms adelante).

La interaccin gravitatoria [la primera fuerza en describirse (Newton)] fue, durante mucho
tiempo, una gran desconocida. Einstein, con la Teora General de la Relatividad, dio una
explicacin del origen de esta interaccin (aunque an queda mucho por investigar en este
campo). Esta interaccin acta a todas las distancias y es la responsable de que los objetos
celestes estn dnde estn y se muevan como se mueven, lo que nos mantiene unidos a la
superficie de la Tierra y la responsable de las mareas (la atraccin de la Luna sobre los ocanos,
que son grandes disoluciones acuosas!). La interaccin gravitatoria es directamente proporcional
a la masa de los objetos (es decir, la cantidad de materia, dependiente del nmero y del peso de
las molculas) y no es importante en Qumica debido a que es una interaccin mucho ms dbil
que la interaccin electromagntica.
La interaccin electromagntica es la ms estudiada y la que mejor se comprende. Se debe a la
interaccin de partculas cargadas o neutras con un momento magntico, es decir toda la materia
habitual. La interaccin electromagntica es la responsable de que exista materia, pues es la
responsable de la formacin de los enlaces entre los tomos y de las interacciones no enlazantes.
Realmente es la responsable de que la materia no se deforme o rompa por la accin de la
gravedad (se ha escrito, aunque no s si es rigurosamente cierto, que de no existir la cohesin
entre las partculas del globo terrqueo, las fuerzas que originan las mareas lo romperan). Esta
interaccin es la que interviene en la Qumica, como ya ha apuntado algn lector en el post
anterior.

Realmente, cual es el sitio de la Qumica?

La Qumica entre la Fsica y la Biologa. As comienza el Libro de la Qumica Moderna y


el prefacio al mismo (por Manfred Eigen, Premio Nobel en 1967) y tiene dos connotaciones. Por
un lado, da idea de la centralidad de la Qumica como Ciencia y por otro lado, intentamos
ponernos a la altura de la Biologa y de la Fsica, que tienen dos grandes objetivos: entender la
vida y el Universo. En el resto del artculo usar esta frase para reflexionar sobre los lmites y
fronteras de la Qumica, que espero desarrollar en posteriores artculos.

Sin duda alguna, el objeto de estudio (la vida) de la Biologa es apasionante, lo que tiene
connotaciones materiales y espirituales para el ser humano. Por otro lado, la Fsica intenta
descifrar las leyes que rigen el Universo, desde el conjunto de galaxias hasta los componentes
ms pequeos de la materia. El objeto de su estudio abarca dimensiones desde 1026 m (tamao
aproximado del universo) hasta 10-16 m (tamao de un quark, una partcula subnuclear). La Fsica
intenta explicar la Naturaleza estableciendo leyes que se ajustan a los principios de las
interacciones de los cuatro campos fsicos: gravitatorio, electromagntico, nuclear fuerte y
nuclear dbil. Uno de los retos de la Fsica es la unificacin de todos los campos, estableciendo
una teora nica de campos.

Por otro lado, en comparacin con la Fsica y la Biologa, la Qumica, aparentemente, tiene
objetos de estudio y objetivos ms modestos. El objeto de estudio de la Qumica son las
molculas, sus constituyentes (los tomos), sus interacciones y propiedades. Aunque los objetivos
de la Qumica son modestos en comparacin con los de la Fsica o la Biologa, es la ciencia que
proporciona todas las comodidades de nuestra vida diaria.

Cules son los lmites de la Qumica? Puesto que el objeto de su estudio son las molculas y
todo est hecho de molculas, podemos pensar que la Qumica estudia todo (con las excepciones
comentadas al inicio del artculo; es decir, lo que est influido por los campos gravitatorios y los
nucleares). Sin embargo, tradicionalmente, los lmites de la Qumica los marca las Ciencias
clsicas con las que hace frontera: la Fsica y la Qumica.

Se ha dicho (yo, a veces, tambin lo he explicado as) que la Qumica empieza en la ltima capa
electrnica y que el resto del tomo es cosa de los fsicos. Es cierto que los electrones de la
capa ms externa (electrones de valencia) son los que participan en las reacciones qumicas, en la
formacin de enlaces y en las interacciones no covalentes; y muchas veces se ha dejado de lado el
papel del ncleo y los electrones de las capas internas en el comportamiento qumico. Sin
embargo, los electrones de las capas ms internas y (especialmente) los ncleos no son inocuos
en Qumica. El ejemplo ms importante es el de una especie sin electrones, que es fundamental
en Qumica; es el catin del tomo de hidrgeno, el protn [aunque debido a su gran reactividad
(acidez y electrofilia), generalmente se encuentra coordinado a otras especies]. Por otro lado, la
posicin de los ncleos, su carga y masas determinan las posiciones ms estables de los
electrones en los tomos (la regin del espacio dnde hay mayor probabilidad de encontrar al
electrn) y en las molculas determinan los mnimos en las superficies de energa potencial (las
configuraciones ms estables de las molculas). Adems, la posicin y masa de los ncleos
influyen en propiedades fsico-qumicas importantes como las frecuencias de vibracin y rotacin
de las molculas [con las aplicaciones en espectroscopia infrarroja (IR), Raman y de
microondas]. Tambin es importante el ncleo en espectroscopia de resonancia magntica
nuclear (RMN), que es una herramienta fundamental en el estudio estructural, especialmente de
molculas orgnicas; y que es debida al acoplamiento energtico de un ncleo con momento
magntico (los que tienen un nmero impar de neutrones o de protones) con un campo magntico
externo. Los ncleos tienen importancia en cintica qumica, pues influyen en los efectos
isotpicos cinticos (KIE, de sus siglas en ingls, Kinetic Isotope Effect). El KIE es una
herramienta valiosa en la investigacin de mecanismos de reaccin (estudiar en detalle como los
reactivos se convierten en productos de una reaccin qumica). Se ha encontrado que la velocidad
de una reaccin qumica depende del istopo (tomos de un mismo elemento qumico con
distinto nmero de neutrones) del elemento que participa en la etapa limitante de la velocidad de
la reaccin. Cuanto mayor sea la proporcin entre las masas de los dos istopos, mayor es el
efecto isotpico; por eso, el KIE ms importantes se producen en las reacciones en las estn
implicados tomos de hidrgeno/deuterio. Un tema de inters actual en Qumica es como los
efectos relativistas influyen en las propiedades qumicas y qumico-fsicas de los tomos y
molculas; este hecho tiene especial importancia en los elementos pesados (y superpesados) del
sistema peridico, dnde la velocidad de los electrones de las capas internas es muy alta (cercana
a la de la luz) y hay que tener en cuenta las ecuaciones de la Teora de la Relatividad (teora de
Dirac de la mecnica cantica relativista). Finalmente, esta discusin sobre la importancia del
ncleo en Qumica no puede acabar sin mencionar la Qumica Nuclear. Aunque se ha apuntado
que las interacciones nucleares son las responsables de la estabilidad/inestabilidad de los ncleos
atmico y que estas son tema de la Fsica, tambin es cierto que la Qumica Nuclear es una parte
importante de la Qumica, dnde investigan muchos qumicos. De hecho, Otto Hahn (1879-
1968), el padre de la fisin nuclear (Lise Meitner (1878-1968) sera la madre, injustamente
olvidada por los Premios Nobel], premio Nobel de Qumica (1946) era qumico de formacin.

Estos ltimos comentarios (la Qumica Nuclear se explica por la teoras de campo nuclear fuerte
y dbil y el comportamiento de los elementos pesados se explica por la teora cuntica-
relativista), junto al hecho de que el comportamiento de los electrones se explica por la teora
electromagntica, puede llevar a la conclusin de que la Qumica puede ser explicadas por la
Fsica en un planteamiento reduccionista, que no comparto, y que ser objeto de discusin de
prximos artculos en esta pgina web.

La otra frontera clsica de la Qumica est con la Biologa. El descubrimiento de que los
compuestos orgnicos no estaban ligados a ninguna fuerza vital y que se podan preparar en el
laboratorio [Whler (1800-1882), sntesis de la urea en 1828] fue una revolucin en Qumica. A
partir de ese momento, algunos qumicos se interesaron por la sntesis orgnica (es decir, el arte y
la tcnica de preparar molculas, naturales o artificiales; basndose en los conocimientos sobre la
reactividad de los compuestos orgnicos) y en la Qumica Orgnica estructural (posiblemente la
teora estructural de la Qumica Orgnica es una de las mayores aportaciones intelectuales de los
cientficos, a la que no se le ha dado el valor que merece). Otros qumicos empezaron a
interesarse por las reacciones qumicas en los organismos vivos, siendo el origen de la Qumica
Biolgica o Bioqumica. Esta disciplina cientfica se puede definir como la explicacin qumica
de los procesos de la vida y se puede clasificar tanto como una parte de la Qumica como de la
Biologa. Ms recientemente ha surgido una nueva disciplina, la Biologa Qumica (Chemical
Biology), que, en mi opinin, veo como un invento y en la que no aprecio diferencias con la
Bioqumica (o la Qumica Biolgica, denominacin ms antigua) o con la Qumica Bioorgnica
(la parte de la Qumica Orgnica interesada en las molculas de inters biolgico). A partir de la
mitad del siglo XX, tras los experimentos de Avery (1877-1951) sobre la identificacin del ADN
como portador de la informacin gentica, y la publicacin del libro What is life? de
Schrdinger (1887-1961, Premio Nobel de Fsica en 1933) naci una nueva ciencia, la Biologa
Molecular; que relacionada con la Bioqumica, se centra en el estudio de las molculas
responsables de la transmisin de la informacin gentica. Por su componente molecular, esta
ciencia debera ser frontera entre la Qumica y la Biologa, pero los mtodos y tcnicas usadas
por los bilogos moleculares son, aparentemente, muy distintos de los de los qumicos. A partir
del xito de la Biologa Molecular han surgido muchas subdisciplinas de la Biologa que llevan
el adjetivo molecular [en el catlogo de revistas electrnicas del CSIC
(http://bibliotecas.csic.es/revelectronicas/erevistas_busquedas.html) hay un centenar de ttulos
con este trmino], que es un ejemplo de lo indicado al principio de este artculo sobre la alta
especializacin de las disciplinas cientficas. Puesto que la Qumica es la Ciencia de las
molculas, la Qumica tambin debera tener relacin con estas nuevas especialidades
cientficas (o es que los qumicos nos hemos dejado robar la palabra molecular?).

Est claro que los lmites de cada Ciencia (especialmente la Fsica, la Biologa y la Qumica) son
difusos (realmente siempre lo han sido) y cada vez lo sern ms, debido a la mayor
interdisciplinaridad de estas tres Ciencias.

Bernardo Herradn

Instituto de Qumica Orgnica General

CSIC

herradon@iqog.csic.es